Вонсович Бронислава: другие произведения.

Вендетта

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:

    История третья. Сказка о том, что бывает, когда женщина примеряет на себя роль мстителя.



Ссылка на Главу 9
   Ссылка на Главу 10
   Ссылка на Главу 11
   Ссылка на Главу 12
   Ссылка на Главу 13
   Ссылка на Главу 14
   Ссылка на Главу 15
   Ссылка на Главу 16
   Ссылка на Главу 17
   Ссылка на Главу 18
   Ссылка на Главу 19
   Ссылка на Главу 20
   Ссылка на Главу 21
   Ссылка на Главу 22
   Ссылка на Главу 23
   Ссылка на Главу 24
   Ссылка на Главу 25
   Ссылка на Главу 26
   Ссылка на Главу 27
   Ссылка на Главу 28
   Ссылка на Главу 29
   Ссылка на Главу 30
   Ссылка на Главу 31
   Ссылка на Главу 32
   Ссылка на Главу 33
   Ссылка на Главу 34
   Ссылка на Главу 35
   Ссылка на Главу 36
   Ссылка на Главу 37
   Ссылка на Главу 38
   Ссылка на Главу 39
   Ссылка на Главу 40
   Ссылка на Главу 41
   Ссылка на Главу 42
   Ссылка на Главу 43
   Ссылка на Главу 44
   Ссылка на Главу 45
   Ссылка на Главу 46
   Ссылка на Главу 47
   ВЕНДЕТТА
   Глава 1
   - Если бы была жива бабушка, она бы этого никогда не допустила! Это унизительно для чести нашей семьи! Да как вы можете говорить, да что там говорить, даже думать, о том, чтобы выдать меня замуж за человека, чей брат убил моего! Вы - трусливые предатели своего рода!
   - Франческа, ты забываешься, - холодно ответил граф Сангинетти. - Вопрос с многовековой враждой наших семейств должен был быть решен давно. К сожалению, моя мать слишком сильно усердствовала в воспитании в вас ненависти. Твой брат не погиб бы, если бы ему не пришло в голову напасть на Винченцо Санторо.
   - А что, он должен был трусливо смотреть, как мимо проходит кровник? Да, папа? Как это делаешь ты?
   - А нападать со спины - это, по-твоему, не трусливо? Санторо принял его за грабителя.
   - Это он так говорит. Он и его дружки. Если бы я была мужчиной, он бы за это заплатил. Но ничего, Альдо подрастет, и семейка Санторо лишится еще пары особей.
   - К тому времени, как подрастет Альдо, это будет уже и твоя семейка, - раздраженно сказал отец Франчески. - Ты выйдешь за Роберто Санторо замуж, даже если мне тебя в церковь в связанном виде тащить придется.
   - Тогда тебе придется мне еще рот заклеить, - зло ответила Ческа. - Иначе он сам на мне откажется жениться. Я не буду трусливо молчать и блеять, как это делаете вы.
   - Доченька, - вмешалась графиня, - папа совершенно прав. Уже никто и не помнит, из-за чего началась вражда между нашими семьями, но кто-то должен прекратить этот поток крови. Если ты думаешь, что мы не скорбим о Беннардо, - на этих словах голос графини прервался и она не смогла дальше говорить.
   - Свадьба через неделю, и этого уже ничего не изменит, - твердо сказал граф Сангинетти. - И я думаю, что наши будущие родственники с пониманием отнесутся к тому, что невеста будет связана и с заткнутым ртом.
   - А к кровати ты лично меня будешь привязывать, да, папа? - яростно поинтересовалась дочь. - Если ты хочешь прекратить бойню, то крайне неразумно отправлять меня туда, где мне будет кому мстить.
   - Видишь ли, дорогая, - раздраженно сказал отец, - мы с Санторо обговорили этот щекотливый момент и решили, что пока его сын не воспитает в тебе должной почтительности к новой семье, жить вы будете в отдаленном замке. Так что развернуться тебе будет попросту негде. И да, находиться ты там будешь на положении узницы, по крайней мере до тех пор, пока не порадуешь мужа парочкой детишек. Думаю, года за два ты с этим вполне справишься, тем более что Роберто не из тех, кто будет трусливо ходить вокруг тебя кругами.
   - Я его убью. И его, и эту сволочь Винченцо Санторо. Кровь моего брата должна быть отомщена, сколько бы времени мне не потребовалось, - с этими словами Франческа Сангинетти покинула комнату с гордо поднятой головой, хотя в груди ее поселилась паника.
   Отца своего Ческа знала очень хорошо, чтобы понять, что его слова - это отнюдь не пустые угрозы, он никогда не менял своих решений. И если сказал, что доставит в церковь связанной и с заклеенным ртом, то так и сделает. Ах, если бы она была мужчиной! Гнусный убийца брата заплатил бы за свою подлость жизнью. Король Марко весьма отрицательно относился к смертям в результате дуэлей, но тут его убедили, что бедный Беннардо сам напал, и этот подлый Санторо отделался просто ссылкой в дальний гарнизон. А теперь ее отдадут на заклания этому негодяю, его брату, и думают, что она покорно будет рожать ему детей. Да не бывать же этому! Они все заплатят, но Винченцо первым. Франческа даже удивилась пришедшей ей в голову простой мысли, ведь она и сама может отомстить. И тогда никто не сможет сказать, что в семье Сангинетти одни трусы! Оружием она владеет не хуже, чем брат, это вышивка шелком ей никогда не давалась, а вот ножи, к примеру, она метала так, как не всякий профессиональный военный может. Только подло это ножи из-за угла бросать, она вызовет Санторо и убьет в честной дуэли. Богиня не попустит, чтобы гнусный убийца продолжал ходить по земле как ни в чем не бывало. Как там назывался этот городок, куда его сослали? Алерпо? Вот туда она и направится. Только ведь этот подлец может отказаться с ней драться, мотивируя это тем, что она девушка. Но ведь ей никто не может помешать переодеться в мужскую одежду и выдать себя за парня. Франческа достала медальон с миниатюрой погибшего старшего брата и поцеловала его, смахнув слезинку. Беннардо, если в семье не осталось мужчин, способных отомстить за твою смерть, то еще остались женщины, которым честь семьи не безразлична.
   Бедная бабушка, как хорошо, что она не дожила до этого дня, когда ее внучку приносят в жертву! Из троих братьев Сангинетти двое пали жертвами кровной мести, и старая графиня никогда не простила бы убийц своих детей. Напротив, до последнего своего дня она планировала акты возмездия и внуков своих воспитала так же. Франческа отправилась в комнату убитого брата, старый слуга Массимильано последовал за ней, но девушка захлопнула перед ним дверь со словами:
   - Я хочу побыть в комнате своего брата без посторонних.
   Сабля Беннардо все так же сиротливо висела над его кроватью. Ческа решительно ее сняла. Набор ножей у нее и свой был хороший, а вот тренировалась она обычно с саблей брата. Еще было взято несколько штанов и рубашек и вложены в один из походных мешков Беннардо, где уже находилось все необходимое для дороги. Девушка еле успела спрятать все взятое под многочисленными юбками, как в комнату вошел ее отец. Подозрительно посмотрев на дочь, он спросил:
   - Франческа, что тебе нужно в комнате брата?
   - Мне не с кем разделить свое горе. Даже эти стены более участливы, чем мои родные. Родные, которые забыли слово "честь".
   - С этой минуты и до дня своей свадьбы ты находишься под домашним арестом, - зло сказал граф. - И советую тебе хорошенько подумать над собственным поведением, а то будущее твое окажется совсем незавидным. Твой брат сам виноват в собственной смерти, пойми это. Ты не можешь упрекать семью Санторо.
   - Могу и буду, - упрямо ответила девушка, взяла куртку брата, прижала ее к груди и направилась к двери, стремясь идти медленно и плавно, так, чтобы не было видно спрятанного под одеждой.
   Закрывшись в своей комнате, Франческа примерила одежду Беннардо. Результат был плачевен. Хотя рост у них был почти одинаков, и одежда брата по размеру вполне бы подошла сестре, но вот пол ее, увы, скрыть оказалась не в силах. Слишком тонкой у нее оказалась талия, да и грудь, хоть и небольшая, но все равно привлекала внимание. Можно было, конечно, перемотать талию полотенцем, а грудь перетянуть, тогда она хотя бы становилась похожа на узкоплечего подростка, а вот если полотенце сползет в самый неподходящий момент? Ческа достала один из старых корсетов и начала его творчески перерабатывать, после примерки получившегося она пришла к выводу, что уже никто не принял бы ее за девушку. Оставалось самое трудное. Подойдя к зеркалу, она вздохнула и распустила волосы, несколько раз примерялась ножницами, но так и не смогла отважиться их использовать. Франческа достала медальон и еще раз посмотрела на миниатюру брата, а затем решительно закрыла глаза и резанула.
   - Ой, какая же я дура! Нужно было сначала косу заплести, а потом срезать, - невольно вслух сказала девушка, увидев возникшую на ковре кучу волос. - Теперь это до утра собирать придется.
   Но собрала она все это достаточно быстро и, завернув в одно из платье, поместила в походный мешок. Туда же были спрятаны большая часть имеющихся у нее денег, а меньшая была уложена в кошелек, который повис на поясе. Подумав, она взяла еще пару платьев - их вполне можно будет сжечь в ближайшем лесочке, а родным совсем незачем знать, что она сбежала в мужской одежде.
   Комнату она покинула через окно, порвав простыню и связав из нее веревку, а территорию замка - через потайной ход, бравший свое начало из часовни и заканчивающийся в ближайшей рощице. Пройдя до ближайшего оврага она развела костер, сожгла всю взятую женскую одежду и свои срезанные волосы, а затем, подхватив полегчавший мешок, Франческа пошла по дороге в сторону ближайшего города.
   Пришла она туда уже под утро и, решив, что выспаться вполне можно и в дилижансе, направилась прямиком на станцию, где и взяла билет до Алерпо. Купив пирог с мясом, девушка поела, залезла вглубь кареты и, пристроившись в уголке, заснула. До пункта назначения ехать было три дня.
   Утром, увидев свешивающуюся из окна веревку, стражники подняли тревогу. Поднявшийся с постели граф Сангинетти вынужден был констатировать крайне неприятный факт - дочь сбежала. А ведь прибытие жениха планировалось буквально с часу на час. Родители все-таки не оставляли надежды на то, что будущим супругам удастся найти общий язык до свадьбы, и хотели предоставить им на это время.
   - Черт возьми, Тереза, куда могла направиться эта девчонка? - возмущению отца беглянки не было предела. - Зачем она это сделала? И почему мне в голову не пришло поставить решетки на ее окна! Или хотя бы стражников внизу! В какое ужасное положение она нас поставила! А все твое воспитание!
   - Дорогой, за воспитание Франчески более ответственна твоя мать, - с возмущением ответила графиня. - А что касается моей роли, то я тебя неоднократно предупреждала о вредоносности тех идей, которые покойная свекровь внедряла в головы нашим детям. Но мне кажется, сейчас надо не выяснять, кто больше виноват, а отправить людей на поиски дочери. Бежать ей особо некуда. Так что ее нужно найти и вернуть, пока не произошло ничего непоправимого. Потому что если она доберется до Магического университета, то вытащить ее оттуда мы не сможем, зато она там почерпнет целую кучу полезных идей для реализации своей мести.
   - Думаешь, она туда отправилась? - с сомнением спросил граф.
   - А куда, дорогой? Это единственное место, где она будет находиться под защитой короны, если поступит. Можно, конечно, и даже нужно отправить нарочных и к подругам. Но дочь наша не дура и должна понимать, что никто ее вечно прятать не будет. Так что парочку людей отправь в Ровену - пусть караулят у здания университета на случай, если не удастся ее здесь перехватить.
   Граф засуетился, послал в комнату дочери выяснить, какие вещи пропали. И поскакали по трем дорогам к ближайшим городам доверенные стражники с приказом найти и вернуть беглянку.
  
   Глава 2
   Винченцо Санторо только поморщился, когда лекарь в очередной раз начал разминать его шрам. Этот подлый Сангинетти не просто напал со спины, он еще и кинжал смазал лично составленным ядом с магической составляющей. И хотя Винченцо до сих пор испытывал угрызения совести за смерть этого мальчишки (ведь в таком возрасте мозги еще вполне можно поставить на место), вспоминал он его всегда очень неласково. На память ему неудавшийся убийца оставил очень некрасивый и, главное, болезненный рубец.
   - Ну, что ж, - с некоторым сомнением в голосе сказал лекарь, - пожалуй, улучшение все же есть.
   - Вы уверены? - с явным скепсисом в голосе спросил его пациент.
   - Воспаление все же удалось локализовать, - начал оправдываться лекарь. - Вы же понимаете, что яд был с магической составляющей, да еще на собственной крови сделан. Вот если бы в снадобье добавить хоть несколько капель крови создателя... Ах да, это же невозможно. Но можно попросить об этом его родных.
   - Думаю, они скорее плюнули бы мне в лекарство, чем согласились бы резать себя ради убийцы родича.
   - В вашем случае слюна тоже вполне подойдет. Эффект будет тот же.
   - Знаете, давайте все же обойдемся традиционными методами. Как-то нет у меня желания просить их о такой любезности. Даже если они и согласились бы, то я не стал бы пользоваться плодами их согласия, хотя бы из чувства брезгливости.
   - Ну, воля ваша. Мазь я вам сделал. Ее надо втирать несколько раз в день, как только начинаете чувствовать жжение. И травяной сбор - завариваете по чайной ложке на полстакана и пьете до еды три раза в день. Но лучше все же попробовать обратиться...
   - Этот вопрос не обсуждается, - отрезал капитан Санторо, забирая лекарства. - Всего вам доброго.
   - И вам доброго дня. И пусть Богиня благословит вас.
   Да уж, добрый день, ничего не скажешь. Шрам, потревоженный руками лекаря, болел неимоверно, хотелось пойти домой, лечь и постараться от всего отрешиться. Но многочисленные обязанности в новой должности не позволяли особо расслабиться. Солдаты, поступившие под его начало, были слишком слабо подготовлены для возможного отражения очередного набега орков, и их приходилось гонять настолько жестко, что они уже начали выражать недовольство. И времени на быт вообще не оставалось. Начальник гарнизона давно уже предлагал прикомандировать к нему кого-нибудь из солдат в качестве ординарца, но капитану казалось неправильным отрывать кого-то от службы ради своих прихотей, тем более, что и так наблюдался некомплект личного состава. Да и он продолжал надеяться, что в ближайшее время к нему все-таки приедет невеста и они поженятся, как планировали, тогда всеми бытовыми вопросами будет заниматься супруга. Лаура была настолько впечатлительной натурой, что когда увидела его порез на лице в первый раз, то, не в силах сдержать эмоции, упала в обморок. Еще бы, ей, с ее чувством прекрасного (ах, какие изумительные акварели она рисовала!) и смотреть на такое уродство. Провожала она жениха, постоянно прикладывая платок к глазам и стараясь не глядеть на его щеку, но все же обещала вскоре приехать. Правда, до сих пор она и написала-то всего одно письмо, но зато такое, что Винченцо мог перечитывать его по многу раз, каждый раз удивляясь как точно умеет его невеста подбирать нужные эпитеты для тех чувств, которые он лично выразить словами и не может. При мыслях о невесте на лице его невольно возникла улыбка, мгновенно сменившаяся злым шипением сквозь зубы - проклятый шрам давал о себе знать. И капитан решил хоть сегодня дать себе передышку, о чем и решил поговорить с начальником гарнизона.
   - Эй, Санторо!
   Обернувшись Винченцо увидел своего давнего приятеля еще по учебе капитана Энрико Ферранте. Тот умудрялся постоянно влипать в различные истории, и поэтому служил исключительно в отдаленных гарнизонах. Они оба были рады, что судьба свела их вместе, пусть и в таком скучном городке как Алерпо.
   - Ты в канцелярию? Там почту привезли, - радостно продолжал Энрико. - Кажется, и тебе что-то пришло.
   - Привет, Рико. Погоняешь моих балбесов? А то я хотел сейчас уйти.
   - Да твоим балбесам полезней будет сегодня отдохнуть. Загонял ты их уже совсем. Нужно ребятам и передых хоть на немного дать, - ответил Ферранте. - Думаю, полковник возражать не будет. Что лекарь-то наш про твою болячку говорит?
   - То же, что и столичные - лечить будем долго и с неопределенным результатом. Этот поганец яд на своей крови зачаровал, ты же знаешь.
   - Никогда не понимал этих придурков, помешанных на кровной мести. Вот скажи, кому легче стало, когда он попытался тебя убить?
   За разговором они незаметно дошли до канцелярии, где Санторо действительно ждали два письма, отправленные быстрой почтой. Одно из них было от Лауры, второе - от родителей. Ну, наконец-то! Может, она написала, что выезжает? Винченцо поцеловал и спрятал в нагрудный карман письмо любимой, читать его при посторонних казалось ему кощунственным. А вот письмо отца вскрыл и стал с большим интересом изучать.
   - Что там новенького в вашем замке? - поинтересовался Ферранте.
   - Свадьба брата расстроилась, - углом рта усмехнулся Винченцо. - Впрочем, я и говорил, что эта затея обречена на провал. Идея отца попытаться объединить браком семьи, враждующие не одно поколение, не встретила понимания в сердцах потенциальных супругов.
   - Что, отказались в храме произносить слова обета?
   - До храма дело и не дошло. Брат сбежал. А когда родители после поисков были вынуждены сообщить об этом семейству Сангинетти, выяснилось, что невесты тоже нет. Сейчас ее караулят в столице, так как в городах поблизости и у подруг не нашли.
   - Да, взаимность налицо, - хохотнул Энрико. - А брата-то ищут?
   - С ним проблем как раз не будет - отец считает, что Роберто непременно поедет ко мне, и просит наставить его на путь истинный и отправить к ним. Хотя, при отсутствии невесты я и не вижу в этом особого смысла. Мне кажется, напротив, ему будет полезно побыть у нас. Я погоняю его так, что он взвоет и будет согласен жениться не только на молодой Сангинетти, но и престарелой тетушке нашего полковника.
   Обговорив свой уход с начальством, Винченцо пришел в свою одинокую холостяцкую квартирку, которая и убиралась-то всего дважды в неделю приходящей служанкой, и с трепетом душевным вскрыл письмо от невесты. С самого начала его поразило сколь коротким было послание.
   "Дорогой Винченцо, мне больно писать тебе это, но я встретила человека, которого полюбила больше своей жизни и сочетаюсь с ним браком в ближайшее воскресенье. Надеюсь, что когда-нибудь ты сможешь меня понять и простить.
   Увы, уже не твоя, Лаура"
   И в этот момент Винченцо Санторо понял, что совсем не жалеет о смерти этого проклятого Сангинетти, более того, он с удовольствием убил бы его второй раз.
  
   Глава 3
   Франческа даже не проснулась, когда наконец начал свой путь дилижанс. Она сладко спала, прижимая к себе оружие и мешок с вещами. Впервые за много дней она не изводила себя мыслями о брате - возникшая возможность отомстить его убийце странным образом успокоила ее чувства. Проснувшись, она с удивлением обнаружила, что, похоже, уже давно использует в качестве подушки плечо рядом сидящего парня, который в данный момент как раз смотрел на нее.
   - Ну ты и здоров спать, - улыбнулся кареглазый незнакомец. - мы два раза останавливались, а ты так и не просыпался. Есть будешь? - с этими словами он протянул Франческе толстый ломоть хлеба, на котором лежал большой кусок свинины.
   - Спасибо, - немного настороженно сказала она, беря еду. - Сколько я тебе должен?
   - Да ничего, - махнул тот рукой. - Мне все равно столько не съесть, сколько я с собой взял. Ты до Алерпо едешь?
   - С чего ты взял? - подозрительно прищурилась девушка.
   - Да брось! Явно же из дома сбежал за подвигами, - насмешливо ответил парень. - Я в твоем возрасте тоже о битвах с орками грезил.
   - Не настолько ты меня уж и старше. Да тебе лет двадцать всего!
   - Двадцать один. А тебе шестнадцать-семнадцать, так?
   - Восемнадцать, - невольно возмутилась девушка.
   - Да? Никогда бы не сказал. Хиловат ты для восемнадцати.
   - Да не хилее тебя! И могу это доказать с оружием в руках!
   - Что ты так завелся? Я вовсе не хотел тебя обидеть. Я вот тоже в Алерпо еду. Брат у меня там. Меня, кстати, зовут Роберто.
   - Фран..., - начала девушка, но внезапно поняв, что женское имя совершенно не подойдет юноше, закончила, - ...ческо. И да, я еду в Алерпо.
   - Я же говорил, - торжествующе сказал Роберто. - Держись меня, я тебе помогу с поступлением в местный гарнизон.
   Франческа смутилась. В ее планы абсолютно не входило поступление в местный гарнизон. Но не сообщать же недавнему знакомому, что она собирается по-быстренькому прибить одного сволочного типа и уехать? Тем более, что по-быстренькому может и не получиться - вдруг она сразу и не найдет этого Санторо.
   - Не знаю, - протянула она, - я сначала осмотреться хочу.
   - А чего там осматриваться? - удивился парень. - Не в стражники же ты собираешься поступать? Для этого в Алерпо совершенно не обязательно ехать. А гарнизон там всего один, и брат у меня как раз там служит.
   Девушку так и подмывало спросить, не знает ли его брат некоего Санторо, но удерживало ее стремление держать цель своей поездки в тайне. Тем более, что Роберто мог быть даже и не в курсе знакомых брата. В таком случае ответа она не получит, а вот встречные вопросы вполне могут возникнуть. Впрочем, и без разговоров о кровнике им оказалось о чем поговорить. Метательные ножи Франчески заинтересовали Роберто, и молодые люди обсуждали их какое-то время. Затем разговор плавно перешел на оружие вообще. Здесь Ческе тоже было что рассказать, ибо с раннего детства по желанию бабушки основным чтением у нее были книги, касающиеся оружия всякого рода. Бабушка же и настояла, чтобы внучка брала уроки фехтования наравне с братом, и девушка с гордостью считала, что достигла в этом некоторых успехов. Так что на редких остановках дилижанса Роберто с Франческой показывали друг другу все приемы, которые знали, а потом все время поездки их обсуждали. Девушка невольно думала, что это один из самых интересных молодых людей, с которыми она общалась за последнее время. А то как начнут говорить в стихах про всяких птичек и цветочки, то уже не знаешь, куда бежать. Роберто тоже радовало, что нашелся товарищ, несколько вспыльчивый, конечно, зато отличает лорийскую саблю от гармской. А это такая редкость в наше время.
   По приезде в Алерпо, друзья вылезли из дилижанса и решили выяснить, где находятся казармы местного гарнизона, для чего направились в стражнику, со скучающим видом стоящему неподалеку. Внезапно Роберто остановился, дернув девушку за рукав. Она удивленно остановилась и огляделась. К ним с сердитым выражение на лице подходил капитан регулярной армии. Щеку его пересекал уродливый, вздувшийся, воспаленный рубец. Франческа даже испытала к этому военному что-то похожее на жалость, должно быть его очень мучают последствия этого ранения. Наверное, это как раз результат оркского шаманства так проявляется.
   - Ну, и что это значит, - ледяным тоном обратился он к Роберто.
   - Мы вот с другом решили немного с орками повоевать, - небрежно ответил тот.
   - С орками повоевать, значит. Тино, ты с головой совсем не дружишь? И еще мальчишку с толку сбил!
   - Я не мальчишка! - взвилась Франческа, сказав при этом чистую правду.
   - Парень, какие тебе орки? - обратился к ней капитан. - Любой из них тебя раздавит и не заметит. Да ты даже против меня полминуты не выстоишь.
   - Прежде чем утверждать такое, нужно быть в этом уверенным.
   - А я абсолютно уверен. Хочешь попробовать? Ну, давай, - усмехнулся брат Роберто одной половиной рта. - Только все равно я вас завтра же назад отправлю.
   С первых же мгновений Франческа убедилась, что капитан со шрамом ей явно не по зубам. Она даже защититься толком от него не могла. Он постоянно намечал удары, останавливаясь буквально в миллиметре от ее тела, и скучным голосом говорил: "Убит. Опять убит." Только врожденное упрямство не позволяло ей признать своего поражения и раз за разом наскакивать на своего противника, пытаясь достать его хотя бы единожды. Он парировал удары с такой силой, что рука, которую отбрасывало в сторону после каждого удара, начала потихоньку неметь.
   - Санторо, что за представление вы устроили? - неожиданно раздался голос подошедшего полковника.
   Франческа растерянно остановилась. Это что, получается, что она сейчас стоит напротив именно того, кого собиралась убивать? Но ей же в жизни с ним не справиться, в панике подумала она. Она перевела взгляд на попутчика по дилижансу. Это что получается, Роберто - ее несостоявшийся жених?
   - Инор полковник, пытаюсь доказать мальчишке тщетность его надежд разобраться с орками, - отрапортовал ее кровник. - Хочу их с братом завтра обратно отправить.
   - Зачем же так, инор капитан, у парня явно неплохие задатки. Руки слабоваты, конечно, ну так он еще очень молод. Вам же нужен ординарец - вот и возьмите его, натренируете будущую грозу орков.
   - Инор полковник, у меня не так много свободного времени, чтобы возиться еще и с детьми.
   - Бросьте, Санторо, даете ему задание, а вечером просто проверяете выполнение. Зато будет кому выполнять ваши поручения, вы ведь не хотели брать солдата из гарнизона. Считайте это моим приказом.
   - Инор полковник, возможно, парень и сам не захочет быть моим ординарцем,- при этих словах Винченцо с надеждой посмотрел на Франческу.
   Первым побуждением девушки было действительно отказаться. Но вдруг ей пришло в голову, что будет правильно, если ее кровный враг сам наточит оружие, которым и будет сражен. И она ему перед тем, как убьет, обязательно об этом скажет. Она возьмет у этого проклятого Санторо все, что тот сможет ей дать!
   - Я согласен, - твердо сказала она.
   - А я? - возмущенно поинтересовался Роберто. - Меня ты тоже должен взять!
   - Разве что до того времени, когда найдется твоя невеста, - отрезал его брат.
   - А что с ней случилось?
   - Сбежала в надежде избегнуть брака с таким сокровищем, - ответил Винченцо. - Так что можешь свободно возвращаться домой. А если вдруг захочешь остаться, то я тебе гарантирую очень веселую жизнь в плане тренировок.
   - Я лучше тут потренируюсь, а то вдруг ее уже нашли. Все-таки я слишком молод, чтобы жениться, да еще на таком кошмаре.
   - Почему это она кошмар? - не выдержала Франческа. - Может, она очень даже милая и добрая девушка.
   - В твоем возрасте, друг, все девушки кажутся ангелами. Но та, кто спит и видит, как бы тебя получше прибить, на мой взгляд, не может быть милой и доброй.
   - Хватит пустой болтовни, - прервал их разговор капитан Санторо. - Я вас отвожу на свою квартиру и оставляю задания. Обоим. Кстати, как зовут моего ординарца?
   - Франческо Конти, инор капитан.
   Одна сделанная глупость неизменно влечет за собой другие, невольно подумала девушка. Эх, если бы она только заранее знала, что ее жених сбежит. Какой великолепнейший скандал можно было бы закатить! Скандал, который наверняка бы похоронил все надежды двух семейств на примирение. Но, увы, сделанного не воротишь. Ну ничего, инор капитан, вы еще заплатите и за смерть брата, и за вынужденный побег из дома, и даже за срезанные волосы, о которых Франческа, казалось, никогда не перестанет жалеть.
  
  Глава 4
   Капитан Санторо снимал небольшой домик, и спальня в нам была только одна. В самом деле, не считать же второй спальней эту крошечную каморку рядом с кухней, куда и один матрас с трудом поместится? Так что Винченцо невольно задумался, как же разместить своего брата и неожиданно приобретенного ординарца.
   - Ну, и где же мы будем спать? - озвучил его сомнения брат. - И, главное, на чем? Кровать-то у тебя одна.
   - Тюфяки и одеяла возьмете в казарме. Конти займет комнатку рядом с кухней, ты ляжешь в моей спальне, - принял решение капитан.
   - На полу? - возмутился Роберто. - Э нет, я так не согласен.
   - Я тоже, - поддержала его Франческа. Она и так уже три ночи сидя провела, а теперь получается еще несколько месяцев на полу на тюфячке спать, как песику какому-то!
   - Значит, так, - жестко сказал Винченцо. - Все, кто собираются оспаривать мои решения, завтра утром отправляются на дилижансе назад. Понятно?
   - Понятно, - грустно переглянувшись, ответили приятели почти хором.
   - А если понятно, тогда легли на пол, и по десять отжиманий каждому. За пререкания.
   - Ченцо, ты чего? Мы же с дороги устали, как собаки.
   - Так и разомнетесь заодно. Роберто, тебе - пятнадцать, за возражения командиру. Франческо, ты ничего сказать не хочешь?
   Франческа много чего хотела сказать, но понимала, что если она озвучит все, что вертелось у нее на языке, то завтра она отправится на дилижансе назад, причем, не просто так, а под конвоем, и компания Роберто на обратном пути будет вызывать уже не такой восторг, как по пути сюда. И накроется ее месть медным тазом. Так что она молча опустилась на пол и стала припоминать, как же брат делал эти проклятые отжимания. Вроде бы нужно поднимать и опускать туловище? Рядом с возмущенным лицом пристроился Роберто.
   - Франческо, делать отжимания - это значит сгибать и разгибать руки при прямом теле, а не поднимать и опускать попу, виляя при этом всем туловищем, как гулящая девка на панели. Тебя что, не учили?
   - Нет, - покраснела от сравнения девушка.
   - Странно. Школа фехтования у тебя явно наблюдается, а базовых упражнений не знаешь. Поэтому и руки такие слабые. Смотри, как делает Роберто, и повторяй за ним.
   Франческа старательно пыталась копировать то, что делал младший Санторо, вот только тело ее было совершенно не согласно с подобным издевательством, руки, и так болевшие после показательного избиения на площади, сгибаться еще соглашались, а вот разгибаться - уже нет, попа тоже жила своей жизнью, совершенно независимой от хозяйки. Или, может, она просто пыталась подтянуть за собой руки?
   - Да, подкинул полковник сокровище, - вздохнул старший Санторо. - Давай я тебе помогу, а ты запоминай ощущение.
   С этими словами он положил одну руку Франческе на живот, а вторую - на взбунтовавшуюся попу. Грубые мужские руки на такие мягкие, нежные части ее тела! Да, эти ощущения она точно не забудет! Девушка возмущенно посмотрела на капитана.
   - Франческо, чего ты застыл? - поинтересовался тот. - Давай, работай. Пресс, кстати, тебе тоже подкачать придется, дрябловатый живот у тебя.
   После пятого отжимания руки Чески отказались разгибаться напрочь Она прикусив губу до крови, из последних сил пыталась заставить их работать, но все было бесполезно - конечности только конвульсивно подергивались, не желая больше принимать участие в этом издевательстве. Девушке пришло в голову, что идея ее все же оказалась не настолько хороша, такими темпами она помрет в страданиях прежде, чем научится чему-нибудь путному, и брат ее так и останется неотомщенным. Нет, она, конечно, готова была жертвовать собой, но все же такая жертва ей казалась чрезмерной.
   - Хорошо, пять отжиманий сделаешь, когда вернетесь с матрасами, - смилостивился мучитель. - Роберто, проследишь.
   - Будет сделано, инор капитан, - отрапортовал тот, ехидно глядя на будущую жертву и выразительно потирая руки.
   Инор капитан нервно потер щеку, которую пекло уже невыносимо, достал мазь, нанес ее на рубец, стало чуть легче, но ненамного. "Все эти лекари учатся непонятно чему, а простейшую вещь вылечить не а силах", - зло подумал он. - "А здесь еще нянчиться с этими романтичными придурками приходится."
   - Сейчас вы идете со мной и получаете постельные принадлежности. Затем возвращаетесь сюда, моете пол и готовите ужин. Вдвоем, надеюсь, с этим справитесь. Франческо, тебе персональное задание - заваривать травяной сбор дважды в день, чайная ложка на полстакана.
   Капитан выразительно потряс пакетом и положил его на стол рядом с мазью, а затем направился к выходу. Парочка последовала за ним. Роберто недоумевал, чего это брат так злится, и размышлял о том, как бы его привести в хорошее настроение. Неожиданно его осенило.
   - Ченцо, - радостно воскликнул он. - Я неделю назад видел Лауру. Она еще похорошела. Когда, кстати, она к тебе приезжает?
   - Никогда, - глухо ответил брат. - Лаура вышла замуж в это воскресенье.
   Санторо-младший хотел было сказать еще что-то, но, покосившись на закаменевшее лицо брата, решил все свои мысли оставить при себе. Не на совсем, конечно, но хотя бы до того момента, когда они с Франческо, нагруженные свертками с постельными принадлежностями, возвращались назад.
   - В ситуации с разрывом помолвки Винченцо я лично вижу один очень приятный для себя момент, - заявил он. - Теперь жениться на этой ненормальной Сангинетти придется ему.
   - Твои родители могут не согласиться, - возразила Франческа, которой вдруг пришло в голову, что младший брат несомненно лучше старшего, и, наверно, не нужно его все-таки убивать. Он же неповинен в смерти Беннардо и, вообще, едой с ней делился. Так что решила она ограничить свою месть старшим. - А чего ты так боишься этого брака? Мужчинам не к лицу пугаться трудностей.
   - Чино, вот ты меня в роли тюремщика представляешь?
   - Нет, - честно ответила девушка.
   - Так вот, предполагалось запереть ее в отдаленном замке, пока она не проникнется любовью к новой семье. Вот скажи, ты бы полюбил того, кто тебя запер?
   - Нет.
   - Вот и я о том же. Это значит, мне всю жизнь держать ее взаперти придется и смотреть, как бы не получить удар кинжалом в спину. Нет уж, мне такое счастье без надобности. Пусть ищут другие способы примирения.
   - А почему непременно в спину? - обиженно сказала Франческа.
   - Так если братец ее со спины напал, то, думаешь, она не такая же подлая?
   - А с чего ты взял, что он со спины напал? - зло сказала девушка.
   - Так брат же сказал.
   - А он что, соврать не может?
   - Да Винченцо за всю свою жизнь слова лживого не сказал! - теперь возмутился парень. - Да я вообще не знаю другого такого честного человека! Сказал, что со спины напал, значит, так оно все и было. Да и вообще ядом клинок только последний подлец смазывать может.
   - А что, там был яд? - это оказалось для Франчески новостью.
   - Ты же видел его щеку. До сих пор залечить не могут.
   - Чтобы лекари не могли какой-то яд вывести?
   - Так этот придурок учился в магическом университете, второй курс всего, но ему хватило, чтобы ввести магическую составляющую на собственной крови. Вот лекари сейчас руками и разводят. Лечить, говорят, будем долго, а результат не гарантируем.
   - А я думал, это орочья магия, - задумчиво сказала девушка.
   Разговор с Роберто несколько поколебал ее уверенность в правильности действий своего брата. Но ведь Винченцо мог и соврать, а младшие братья всегда идеализируют старших. Хотя яд - как-то это недостойно великой семьи Сангинетти, бабушка бы этого не одобрила. Тут Франческа вспомнила, как бледно выглядело ее владение клинком по сравнению с Санторо-старшим. Да, в честной дуэли у брата не было ни малейшего шанса, поэтому такая дуэль априори нечестная, заключила она, и, значит, Беннардо просто попытался уравнять шансы.
  
  Глава 5
   - Может, ты скажешь брату, что проконтролировал? - умоляюще сказала Франческа, чувствуя всей душой, что пяти отжиманий на сегодня вполне достаточно.
   - Ты что? У нас в семье врать не принято, - отрезал Роберто.
   - Я понял. У вас принято издеваться над беззащитными, - мрачно заявила девушка, ложась на пол и отжимаясь первый раз.
   - Практически идеально. Но если ты собираешься по полчаса после каждого отжимания на полу лежать, то до прихода брата мы ничего не успеем.
   - Сам бы попробовал, - огрызнулась Ческа, делая очередную попытку разогнуть руки.
   - Если ты помнишь, то я пятнадцать раз отжался, и проблем особых в этом не вижу. Давай-давай, шевелись. Вот, уже всего два раза осталось.
   - Не всего, а целых, - пропыхтела Ческа.
   - Ну, вот, уже один. Попу только лучше контролируй, а то она у тебя вверх задраться норовит.
   "Далась вам моя попа, за своими бы лучше смотрели," - подумала девушка, но пятую точку все же попыталась взять под контроль, что ей с большим трудом, но удалось. Свалившись после пятого отжимания, она задумалась над вопросом, а, собственно, кто кому мстит, а главное, ей-то за что, она ведь ничего еще и сделать-то не успела...
   - Чино, вставай давай, на нас еще пол и ужин, - попытался поднять ее Роберто.
   - Полы я мыть не умею, готовить тоже, - честно призналась девушка, не открывая глаз.
   - Тогда у нас проблема - мне этим тоже не приходилось заниматься. А ведь если к приходу брата не сделаем, десятью отжиманиями не отделаемся.
   От ужаса Ческа нашла в себе силы встать.
   - Ну, я, конечно, видел, как пол моют. Думаю, в этом ничего сложного нет, - бодро сказала она. - Главное, найти ведро с тряпкой. Эх, жаль, что я бытовых заклинаний практически не знаю. Думал, в ближайшее время не понадобятся.
   - Ты маг? - с уважением уточнил Санторо-младший.
   - Очень слабый, - честно признала девушка, - родители даже решили не отправлять меня учиться, хотя мне и хотелось.
   - А что знаешь? - заинтересовался Роберто.
   Франческа задумалась Не говорить же, что она умеет пальцем подвивать локон или наводить "естественный" румянец? Приятель это вряд ли оценит.
   - Несколько заклинаний по поддержанию оружия в хорошем состоянии, - наконец вспомнила она подходящее. - Ну еще чистка одежды. Могу еще молнию запустить, но совсем слабенькую.
   - Негусто, - подвел итог парень. - Вряд ли нам что-то из этого поможет.
   И они дружно направились искать ведро с тряпкой. Искомое было найдено в небольшом шкафчике в прихожей. Тряпка, к счастью была, не одна, швабры тоже предоставлялись на выбор. Вооружившись орудиями производства, парочка решила начать со спальни.
   - Ну, как-то так, - с сомнением сказал Роберто, выливая половину ведра на пол и размазывая ее тряпкой по всей поверхности. Франческа с энтузиазмом его поддержала. Вскоре вода была равномерно распределена по всему полу, из-под кровати всплыли несколько обрывков бумаги, и вымылся носок. Судя по виду носка, стоял он там довольно давно, и какая-то жалкая лужица воды форму его испортить никак не могла.
   - Кстати, - заинтересованно сказал Роберто, - прекрасный образец для демонстрации заклинания по чистке одежды. Покажи, а?
   Девушка пожала плечами и сосредоточилась. Через мгновение носок потерял всю свою величавость и чистой кучкой сложился на мокрый пол. Санторо-младший поднял его и, осмотрев со всех сторон, не сдержал завистливого вздоха.
   - Здорово. А давай ты еще что-нибудь почистишь? - предложил он.
   - А давай мы с полом закончим, - недовольно сказала девушка. - Нашел себе фокусника-иллюзиониста.
   Собирать воду оказалось намного труднее, чем разливать. Тряпки почему-то категорически отказывались отжиматься, а значит, и собирать воду с пола пришлось довольно долго. Решив, что те незначительные лужицы, которые остались, вполне могут высохнуть и самостоятельно, парочка занялась увлажнением соседних помещений. К концу этой работы Франческе казалось, что вся грязь с пола перешла и равномерно размазалась по ним с Роберто.
   - Чур, в душ я иду перво...ым, - чуть не выдала она себя, но Роберто этого даже не заметил, возмущенный самим фактом покушения на душ.
   - Почему это ты? Я все-таки тебя старше!
   Да, все-таки правильно она решила за него замуж не выходить! А еще мужчина, называется...
   - А я тебе одежду почищу, - предложила девушка. - И я совсем быстро.
   Ни полотенца, ни мыла Ческа с собой, конечно же, не додумалась взять. И если мыло в душевой присутствовало, и девушка вполне могла его использовать, то вытираться чужим полотенцем она не желала категорически. Роберто проникся и, обыскав шкаф брата, нашел ей полотенце. Эта суровая тряпка, возможно, подходила для ординарца, за которого Франческа себя и выдавала, но при взгляде на нее у девушки возникли вполне обоснованные опасения остаться без кожи. Но выбора-то все равно не было.
   За закрытой дверью она с облегчением сняла уже порядком надоевший ей корсет подрагивавшими руками. Примятая грудь всем своим видом выказывала укор хозяйке. Та только вздохнула. Да, долго так не проходишь, но если открыто выступить, то у нее никаких шансов на победу нет, да и непонятно, сможет ли она вообще со своей подготовкой достичь уровня Санторо. Может, плюнуть на все, да и домой отправиться? А то скоро ни груди, ни попы не останется, зато плечи раскачаются.... В конце концов, Роберто не так уж и страшен и сам сказал, что никого не стал бы запирать... А бедный Беннардо так и останется неотомщенным? Нет, твердо решила Франческа, в конце концов брат важнее, а грудь потом отрастет. Может быть.
  
  
  ;Глава 6
   - Так вот, капитан, то, о чем я вам сейчас скажу, информация секретная и дальше этого кабинета пойти не должна, - полковник Вальсекки был очень серьезен.
   - Инор полковник, вы сомневаетесь в моем умении держать язык за зубами? - сухо поинтересовался Винченцо.
   - Если бы я сомневался, то разговора бы этого вообще не было. Так вот, сегодня утром пришла депеша с информацией о том, что некая женщина передает данные о военных частях оркам. К сожалению, ничего о ней неизвестно. Ни возраст, ни внешность, ни общественное положение.
   - То есть, вас следует ставить в известность о всех женщинах, которые появляются в Алерпо?
   - Ну, для начала достаточно будет, если вы присмотрите за одной. Кстати, как вам ваш ординарец?
   - Я так и не понял, инор полковник, зачем вы мне его навязали. Мальчишка абсолютно ничего не умеет, кроме как весьма посредственно махать клинком.
   - Дело в том, инор капитан, что это не мальчишка, а девчонка.
   - Девчонка? Вы уверены?
   - Дар у меня конечно слабый, но женскую ауру от мужской, если ее не маскируют, отличить вполне могу. Да там и на ауру смотреть необязательно. Вы много парней видели с такими тонкими чертами лица? И возникает вопрос, зачем она сюда явилась в таком виде? И как она могла столь быстро втереться в доверие к вашему брату? Вашей задачей будет это выяснить.
   - Девчонка, значит. То-то у меня осталось такое странное ощущение, после того, как я ей показывал, как правильно отжиматься.
   - А вы ее уже отжиматься заставили? Молодец, - воодушевился Вальсекки. - Пусть у нее поменьше времени остается на всякие глупости. Но не переусердствуйте, чтобы не сбежала раньше срока. И еще. Если это она шпионит, то есть вероятность, что она попытается убрать свидетеля - вас. Поэтому я даю вам перстень, который, в случае яда в непосредственной близости от вас, даст об этом знать покалыванием.
   Капитан Санторо домой возвращался в отвратительнейшем настроении. Мало того, что ему подсунули эту шпионку, так он еще и мазь дома оставил. Перстень, данный полковником, он надел, но весьма скептически относился к его полезности. Ведь можно яд в еду и не подсыпать, а попросту прирезать спящего. Ладно бы только его, так ведь и брат пострадать может. Нужно его срочно отправлять к родителям. К дому Винченцо подошел одновременно с посыльным из харчевни.
   - Я вам какое задание оставил? Приготовить ужин. Так почему же вы покупаете еду, а не готовите?
   - Инор капитан, докладываю, - вытянулся в струнку Роберто. - Пол помыли, как вы приказывали. А вот с ужином возникла проблема - оказалось, что Франческо не умеет готовить.
   - Как это не умеет готовить? Вообще? - поразился Санторо-старший, который считал, что все женщины просто обязаны уметь это. Да они, можно сказать, рождаются с поварешкой в одной руке и сковородкой - в другой. Может, инор полковник все же ошибся?
   - У нас повар был, так что на кухне появляться не необходимости не было, - пояснила Франческа. - А почему вас так удивляет, инор капитан, что я не умею готовить? Ваш брат же тоже не умеет это делать.
   - Ну, так он и не является моим ординарцем, - нашелся Винченцо, размышляя, что, может, неумение готовить лже-Франческо - это и к лучшему, глядишь, и перстень инора полковника не понадобится. С другой стороны, чтобы отравить еду, совершенно не обязательно участвовать в ее приготовлении. Но перстень пока молчал, так что капитан немного успокоился. - Хоть сбор-то ты заварил?
   Девушка испуганно ахнула - про это она совершенно забыла. А новые отжимания в ее планы не входили.
   - Инор капитан, - зачастила она, - Чайник уже практически закипел. Я сейчас. Быстренько.
   Когда Франческа заваривала сбор, ей пришло в голову, что она своими собственными руками помогает убрать то, что оставил ее брат на память этому гаду. А это абсолютно неправильно! На крови, говорите, заклял, так мы ее сейчас добавим, чтоб вам жизнь медом не казалась, решила она и смело ткнула в свой палец ножом, но немного перестаралась - кровь бодро продолжала капать и после того, как она добавила приличное количество в стакан с отваром. Чтобы напрасно не пропадала такая ценная жидкость, девушка еще щедро полила мазь, которая так и стояла рядом с пакетом со сбором. Все равно у нее цвет буроватый, размышляла Ческа, тщательно перемешивая улучшенный вариант снадобья и посасывая порезанный палец.
   Во время ужина капитан Санторо исподтишка изучал шпионку и удивлялся, как он вообще мог принять ее за парня. Ведь явно же девушка, да и довольно хорошенькая. Непонятно только, почему ей потребовалось переодеваться - ведь красивой женщине могут выболтать намного больше, чем смазливому подростку. Странно, но чем больше он на нее смотрел, тем больше ему казалось, что она напоминает кого-то. Поломав голову над этим вопросом некоторое время, Винченцо решил оставить бесплодные размышления и приступить к операции по отправлению брата домой:
   - Роберто, ты завтра уезжаешь к родителям.
   - Не вижу в этом необходимости, - ответил младший брат.
   - Родители крайне недовольны твоим поступком. У тебе есть определенные обязательства перед семьей.
   - Когда решался вопрос о браке, ты был помолвлен, но сейчас тебе ведь ничего не мешает принять мои обязательства, - нагло ответил Роберто. - Более того, я уверен, что это теперь твои обязательства. Тем более, что девушке даже приятнее будет выйти за тебя.
   - Почему это? - поперхнулась Франческа.
   - Ну как же. Винченцо - самая подходящая кандидатура для метания ножей, что, как я узнавал, является одним из увлечений этой милой девушки, которая просто жаждет отомстить за смерть брата.
   - Думаю, твой брат вряд ли позволит метать в себя ножи, - с глубоким сомнением сказала девушка, хотя сама мысль об использовании Санторо-старшего в качестве мишени показалась ей весьма привлекательной.
   - Вот я и говорю, что у него хотя бы военная подготовка есть. Так что, Ченцо, пока ее не найдут, и ты на ней не женишься, я отсюда не уеду.
   - Роберто, ее все равно пока не нашли, и неизвестно, найдут ли вообще, - недовольно сказал Винченцо. - И что, ты здесь сидеть собираешься до старости? А как же твоя учеба?
   - Два месяца до начала семестра у меня пока есть.
   - Вот и проведи их с родителями.
   - Ченцо, я же сказал, что не уеду, пока ты не женишься на этой ненормальной Сангинетти, или хотя бы не дашь слово, что сделаешь это, как только ее найдут.
   Франческа была оскорблена до глубины души. Одно дело, когда ты сбегаешь от нежеланного брака, и совсем другое, когда выясняется, что противоположная сторона тоже не желает в этом участвовать, более того, эти братцы отпихиваются от нее, как от какой-то не просто ненужной, но и отвратительной вещи. Наверно, зря она исключила этого Роберто из очереди на месть, вон он какие гадости про нее говорит. Обида и злость проступили на ее лице, и девушка стала настолько похожа на своего брата, что капитан Санторо, смотревший на нее в этот момент, невольно воскликнул:
   - Не может быть!
   - Ты сомневаешься, что ее найдут? - несколько озадаченно спросил Роберто.
   - Да нет, я в этом не сомневаюсь, - взял себя в руки старший брат. - Давай мы поговорим об этом потом, когда ты немного успокоишься.
   Винченцо размышлял, попивая отвар, действительно ли эта девушка является Франческой Сангинетти или ему просто почудилось сходство. Когда стакан уже опустел, ему вдруг пришло в голову, что, если это их кровная врагиня, то она вполне могла насыпать яд в еду. Тем более что во рту остался какой-то металлический привкус. Но перстень никак не давал о себе знать, и капитан решил, что это ему кажется.
   Франческа ликовала в душе. Этот гад Санторо выпил ее отвар и даже не поморщился. А сейчас мажет свой мерзкий шрам мазью. Интересно, как она подействует? Девушка мечтательно прикрыла глаза, представляя, как удлиняется рубец, разрастается опухоль, затрагивая вторую половину лица и нос. Да, нос должен непременно отвалиться! Она торжествующе улыбнулась, открыла глаза и встретила внимательный взгляд своего кровника.
  
  Глава 7
   - Роберто, а как ты познакомился с этим Франческо? - спросил Винченцо, когда братья отправились в спальню.
   - Так в дилижансе же, - удивился тот вопросу. - Я когда пришел, буквально перед отправлением, Чино уже был там, причем спал так крепко, что проснулся только вечером. Тогда и познакомились. А что?
   - Да просто должен же я что-то знать о своем ординарце, тем более, что имя у него явно вымышленное. Может, его ищут.
   - Мне он показался нормальным парнем. Может, вспыльчивый немного, так он же еще совсем молодой. И еще, у него есть небольшой магический дар. Вот смотри, как твой носок отчистил.
   - Это не мой носок. Где ты вообще его взял?
   - Из-под кровати вымыли. Так что все-таки твой.
   - Скорее предыдущих жильцов.
   Винченцо, задумался, как бы проверить, Сангинетти ли эта девушка. Ведь за всю поездку она ничем не навредила брату, у них даже сложились вполне дружеские отношения. Значит, мстить Франческа собирается только ему, и приехала сюда именно за этим. Но вот сообщать ее родным о том, что она нашлась, если это действительно окажется она, пока не стоит - велика вероятность, что жениться придется именно ему, родители в данной ситуации могут встать на сторону брата. А так следует просто намекнуть Роберто, что его новый дружок на самом деле девушка, брат точно заинтересуется, глядишь, через два месяца они с радостью побегут в храм. Тут главное - самому не подвернуться под ее удар. Только вот ему очень не понравилась улыбка, которая появилась на лице лже-Франческо после ужина. Как будто все идет по плану, ею намеченному. Так что Винченцо запер дверь спальни на ключ, а ключ положил в ящик прикроватной тумбочки. Роберто, который за этим наблюдал, ехидно поинтересовался:
   - Думаешь, сбегу?
   - Просто я выспаться хочу, на тебя не отвлекаясь, - ответил старший брат.
   И самое удивительное, это действительно ему удалось. Впервые с того времени, как Беннардо Сангинетти нанес ему тот удар, мучительные последствия которого до сих пор уродовали лицо капитана Санторо, Винченцо спал так крепко, что, наверно, его не подняли бы даже начавшиеся боевые действия. Но вот запах свежей выпечки, проникший через дверные щели все же разбудил.
   Первое, что увидел капитан, выходя из комнаты, это лицо Франчески, заинтересованное выражение на котором сменилось сильнейшим разочарованием. Мельком удивившись, что же ее так расстроило, Винченцо поинтересовался:
   - Откуда булочки?
   - Так здесь пекарня всего в квартале, - пояснила девушка. - Вот я с утра и сходил.
   - Правильная инициатива, - раздался сонный голос Роберто.
   Винченцо повернулся к брату, обнаружил, что тот вышел из спальни в одних нижних штанах, и уже хотел выговорить ему по этому поводу, как тот вдруг присвистнул, глядя на него, и сказал:
   - Ну ничего себе! Ченцо, если бы я своими глазами не видел тебя вчера, никогда бы не поверил.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Твою щеку. А ты еще ругался на местного лекаря. Да он кудесник просто!
   Санторо-старший провел пощеке рукой и обнаружил, что отек исчез, более того, не нащупывался даже рубец. Более тщательное изучение лица в зеркале показало, что и шрам практически пропал, оставив на память о себе еле заметную тоненькую белую ниточку. "А ведь похоже, что девушка что-то вчера с мазью сделала," - подумал Винченцо. - "Только вот результат оказался совсем не таким, как она ожидала"
   Ческа недоумевала, почему ее действия привели к этому безобразию. Она всю ночь провертелась в ожидании криков со стороны спальни, но так и не дождавшись, понадеялась, что нос отвалился беззвучно. Девушка встала ни свет ни заря, и, чтобы хоть немного отвлечься, сходила в пекарню, которую они с Роберто заметили, когда ходили в харчевню заказывать ужин. А здесь такая неприятная неожиданность. Винченцо, конечно, без вздутия на щеке смотрится куда привлекательней, только ведь она совсем не собиралась его улучшать.
   Во время завтрака капитан решил прояснить для себя некоторые вопросы:
   - Послушай, Франческо, а почему ты согласился стать моим ординарцем?
   - Я хочу научиться драться, как вы.
   - Зачем?
   - Я хочу убить того, кто убил моего брата, - прямо ответила деваушка, глядя в глаза Винченцо.
   - Но ведь можно это сделать, не беря оружие в руки, - бросил пробный шар капитан. - Ядом, к примеру.
   - Я хочу в честном бою, глядя в глаза этой сволочи. А яд - это недостойно, - гордо вскинув голову, сказала Франческа.
   - А если тебе не удастся достичь необходимого уровня?
   - Я все же попробую, - мрачно ответила девушка, которой эта мысль уже неоднократно приходила в голову. В конце концов, сдаваться при первых трудностях - это недостойно великой семьи Сангинетти, бабушка бы это не поняла.
   - Ну что ж, - капитан несколько успокоился, поняв, что в ближайшее время его брату ничего не грозит, - Роберто, если ты собираешься оставаться, тогда задания я буду давать вам на двоих. А именно, делаешь с Франческо полную разминку, начиная с пробежки вокруг дома. Он небольшой, так что задание - тридцать кругов. Затем по двадцать отжиманий за подход. Ты - от пола, Франческо - пока от стула. За день должны сделать пять подходов.
   - А, может, от стены? - предложил младший брат, у которого после вчерашнего возникли серьезные сомнения в том, что друг сможет двадцать раз отжаться даже от стула.
   Винченцо оценивающе посмотрел на девушку. Пожалуй, она может и не осилить столько.
   - Нет, все-таки от стула, - решил он. - Если возникнут проблемы, тогда уменьшите количество. Но - до разумных пределов. Остальные упражнения разминки он должен осилить без послаблений. Но в меньшем количестве, чем ты.
   "Общие трудности сплачивают," - размышлял старший Санторо. - "Главное, чтобы у нее сил к вечеру не оставалось, да и мыслей в голове поменьше было. Но не передавить, а то сбежит ведь. Что бы ей еще такого задать? Пожалуй..."
   - Я приду к обеду, так что с вас суп, - заявил капитан. - Только никаких харчевен. Сами делаете.
   - Ченцо, - взвыл Роберто, - я же тебе говорил, что готовить мы не умеем! Оба.
   - Приготовить суп несложно, - отрезал старший брат. - Берете половину курицы, отвариваете до мягкости, добавляете овощей, крупы какой-нибудь и специи. Все это есть на кухне. Чего сложного?
   - На первый взгляд, ничего, - неуверенно ответил младший. - Но мой внутренний голос буквально кричит о каком-то подвохе.
   - Да какой подвох может быть в супе, сам подумай, - Винченцо ободряюще похлопал брата по плечу. - Все, остаешься за старшего.
   На территории гарнизона капитан первым делом отправился к лекарю. Тот, увидев такое стремительное улучшение пациента, довольно сказал:
   - Обратились все-таки за помощью к родным покойного и правильно сделали.
   - Мне даже просить ничего не пришлось. Они сами проявили инициативу, - ответил Санторо. - Только вот, не удовлетворите ли вы мое любопытство? Что именно было добавлено в мазь?
   После несложных манипуляций лекарь заключил:
   - Кровь очень близкой родственницы. Скорее всего, матери или сестры.
   - Значит, все-таки сестра, - сделал окончательный вывод Винченце. - Интересно все же, что ее побудило это сделать?
   - Возможно, пожалела вас, - предположил его собеседник.
   На его предположение капитан Санторо только усмехнулся. Если учесть, что этим утром Франческа говорила о том, что лично хочет его убить, то жалости в ней точно не должно быть. И это разочарование на лице...
   От лекаря Санторо отправился к начальнику гарнизона и доложил:
   - Инор полковник. Личность девушки установлена. Шпионкой она никак не может быть, так как еще четыре дня назад жила в родительском замке и никуда не выезжала.
   - В таком случае, что ей здесь понадобилось?
   - Сюда она приехала, чтобы отомстить мне за смерть брата. Это Франческа Сангинетти.
   - Так нужно срочно сообщить ее родителям.
   - Инор полковник, вы же знаете, что они с моим братом должны были пожениться, но оба сбежали. Вот я и подумал, пусть они получше друг друга узнают, и решил пока только вам сообщить.
   - Рискуете, Санторо. А если она вас ночью вместе с братом зарежет?
   - Она так не поступит. Похоже, что, когда она ехала сюда, думала, что ее навык фехтования достаточен для дуэли со мной, но по приезду убедилась в обратном и сейчас хочет, чтобы я ее натренировал.
   - Все-таки ситуация, когда молодая девушка живет в одном доме с неженатыми мужчинами, не особенно хороша. Как бы потом у ваших семейств не появилась новая причина для мести.
  
  Глава 8
   На взгляд Франчески, продавать кур, не полностью ощипанных - это самое настоящее преступление. Они с Роберто уже битый час пытались выдрать остатки перьев с тушки, но курица до последнего не желала расставаться с тем жалким подобием одежды, которое на ней еще было.
   - Слушай, а давай ее просто побреем, - предложил парень. - А то мы так до следующего утра провозимся.
   - Мне кажется, - с сомненьем в голосе сказала девушка, - что кур все-таки брить не принято. Может, когда их варят, перья сами отваливаются?
   - А что, - воодушевился Роберто, - давай проверим. В крайнем случае, побрить и потом сможем. Главное, сделать это до прихода брата.
   Загрузив половинку тушки так и неощипанной курицы в кастрюльку и залив ее водой, они некоторое время с интересом наблюдали, как бодро булькает закипевшая вода.
   - Ну что, - бодро сказал Роберто, - пойдем делать разминку?
   - А за курицей присматривать не нужно? - с надеждой поинтересовалась Франческа, руки которой после вчерашнего так и не отошли, и она с ужасом думала о новых отжимания, пусть они даже будут от стула.
   - Думаешь, улетит? - ехидно спросил Санторо-младший. - Пошли-пошли, а то разминку до обеда не сделаем.
   - Нам же еще овощи чистить, - не сдавалась Ческа.
   - Перерыв будет, почистим.
   Франческа, как девушка натренированная многочисленными балами, никаких неприятностей от простой пробежки не ожидала. Да и какие сложности могут возникнуть при таком простом действии? А вот у ее наставника оказалось свое мнение по этому поводу.
   - Кто так бегает? - возопил Роберто, хватаясь за голову. - Как ты ноги ставишь? А руки, руки кто будет контролировать? Что они у тебя болтаются, как охотничьи колбаски? В локтях сгибай и двигай ими в ритме бега. Вот так, смотри.
   Во время разминки Франческа обнаружила у себя такие мышцы, о существовании которых она раньше и не подозревала, и все они были абсолютно не развиты. Так что в конце показательной экзекуции со стороны Роберто, девушке уже было достаточно сложно ответить на вопрос, а что же у нее болит больше. Ее несколько утешало только то, что для фехтовальщика нет необходимости тренировать мышцы, двигающие ушами, но вот остальные буквально орали, что на сегодня с них хватит. А ведь к обеду должен прийти еще этот гадкий Санторо-старший! Так что Ческа с восторгом восприняла предложение младшего пойти чистить овощи. На входе в дом был явно различим запах жаренного мяса, удивленно переглянувшись, парочка метнулась на кухню. По всей видимости, у курицы было свое мнение о том, что из нее надо готовить, так как воды в кастрюле уже не было, а та часть курицы, что соприкасалась с дном, прилипла к нему и приобрела практически черный цвет. Отодрав птичку, все-таки решившую расстаться с частью своего оперения, правда, вместе с кожей, прикипевшей ко дну кастрюльки, Роберто задумчиво подергал самое длинное перо из оставшихся.
   - Опыт не удался, - вынес он вердикт. - Ну что, я брею курицу, ты чистишь кастрюлю?
   - Хорошо, - Ческа подумала, что для чистки кастрюльки должно подойти одно из оружейных заклятий, а вот бритвой работать ее никто не учил.
   Как девушка и рассчитывала, после применения заклинания, ей осталось только перевернуть кастрюльку и высыпать оттуда мелкую серую пыль. Роберто принес из душевой чисто выбритую птичку и залил ее водой. Пока вода закипала, парочка обрезала все лишнее с овощей и порезала их крупными неравномерными кусками, причем лишнего оказалось намного больше, чем высыпанного в суп. Затем наступила очередь крупы.
   - Как ты думаешь, - покачал Роберто мешочком с крупой, - стакана крупы хватит? Или полтора взять?
   - На такой объем, наверно, мало будет, - неуверенно сказала Ческа.
   - Чино, мы же не кашу варим, - отмахнулся парень. - Пусть немного водянистым будет, это не так страшно. Это же наш первый суп.
   - Хорошо бы, чтобы он оказался и последним, - заметила девушка.
   - Ну, это вряд ли. Ченцо, как что-нибудь себе в голову вобьет, так и не успокоится, пока не достигнет желаемого. Сказал, что мы сами будем готовить, значит, так оно и будет.
   - Нам, кстати, еще посолить надо, - без особого энтузиазма сказала Франческа, подумав о том, что в следующий раз брить курицу заставят уже ее.
   Роберто щедро зачерпнул столовой ложкой соли и высыпал со словами:
   - Главное, не пересолить. Сейчас это размешаем, а потом пробовать будем.
   Франческа, сидя на стуле, не сводила глаз с ложки, которой ее друг помешивал жидкость в кастрюле, и сама ситуация казалась ей полной абсурда - она варит суп с одним кровным врагом, чтобы накормить другого. Но с другой стороны, это несомненно лучше, чем выходить замуж за одного из них. Роберто в этот момент попытался взять пробу и скривился.
   - Что? - вскинулась девушка.
   - Пересолил все-таки, - рассержено ответил парень. - Сколько же этой проклятой соли нужно было класть? И что нам теперь делать?
   - Может, добавить побольше перца? - предложила девушка, - Тогда не так заметно будет, что соли многовато.
   - Чино, ты гений! - воскликнул Роберто, доставая из шкафа баночку. - Только хватит ли этого, чтобы перебить вкус?
   - Все равно больше нет, - философски заметила девушка. - А тебе не кажется, что кипит слишком сильно? Как бы у нас опять курица жариться не начала.
   - А мы сейчас жару убавим и пойдем растяжку делать. А то я смотрю, что ты уже медитировать начал, а суп - это совершенно неподходящий объект.
   Франческа только вздохнула, ей уже ничего не хотелось, кроме как лечь в уголке и тихонько умереть. Может, братцы именно этого и добиваются? Она подозрительно покосилась на Роберто, но тот демонстрировал только желание как можно лучше выполнить поручение брата. Девушка собрала все оставшиеся силы и поднялась со стула.
   Когда пришел Санторо-старший, выяснилось, что его ординарец не способен саблю даже держать, не то чтобы ею пытаться производить какие-нибудь выпады.
   - Я же сказал - в меньшем количестве, чем ты, - Винченцо укоризненно посмотрел на брата.
   - Да это ты ему все руки еще вчера отбил, - заявил Роберто. - Там же все мышцы колом стоят. Тебе просто размять их нужно.
   - Размять? Его? - опешил от неожиданности брат.
   - А что такого? Меня же ты разминал, - удивленно сказал Санторо-иладший. - А это здорово помогает. Чино, снимай рубашку.
   - Нет, - испуганно сказала Ческа, - не надо меня разминать. Само пройдет.
   - Само оно знаешь сколько проходить будет? А Ченцо так здорово разминает! Давай, раздевайся.
   Девушка испуганно схватилась за ворот обеими руками, переводя взгляд с одного брата на другого. Винченцо тоже не горел желанием наблюдать за бесплатным стриптизом и попытался урезонить брата:
   - Тино, ты же видишь, Франческо не хочет снимать рубашку.
   - Да, а что так? - заинтересовался брат. - Наверно, по глупости татуировку набил, а теперь стесняешься? Так нас-то чего стесняться? Мы никому не расскажем. Показывай, что там у тебя.
   - Не буду я ничего показывать, - Ческа лихорадочно соображала, что же ей делать, но как назло, в голову ничего путного не приходило.
   - Тино, не дави на моего ординарца, - пришел ей на помощь Санторо-старший.
   - Но его же нельзя в таком состоянии оставлять. Или ты разминаешь только родных братьев?
   - Размять можно и через рубашку, - сдался Винченцо. - Ладно, Франческо, пойдем, займемся твоими руками.
   - И ногами, - влез Роберто.
   Санторо-старший довольно зло посмотрел на брата и пошел в дом, где вяло сопротивляющуюся Франческу все же уложили на единственную кровать. Капитану пришло в голову, что нехорошо все же девушку заставлять спать на полу, и нужно будет решить этот вопрос в ближайшее время. Под теплыми сильными руками Винченцо девушка моментально разомлела. Взбунтовавшиеся мышцы покорно позволили себя размять и сейчас просто наслаждались от поглаживаний. Было так хорошо, так спокойно...
   - Спит, - вдруг раздался удивленный голос Роберто.
   - Действительно, - поразился его брат. - И не стыдно тебе так измучить моего ординарца?
   Санторо-младший смущенно пожал плечами и накрыл своим одеялом спящую девушку.
   - Суп-то вы хотя бы сварили?
   - Конечно, - оживился Роберто. - Пойдем.
   На кухне его ожидал сюрприз. То, что находилось в кастрюле, на суп ну никак не походило. Ложку в это варево вставить, конечно, было можно, вот только она осталась бы стоять, удерживаемая в неподвижности содержимым кастрюли.
   - Это что? - поинтересовался капитан.
   - Суп, - уверенно ответил его брат. - Просто мы решили его немного погуще сделать.
   - Погуще, говоришь.
   Винченцо размышлял, стоит ли это дегустировать, поскольку внешний вид этого ·супа? не внушал ни малейшего доверия. Но перстень не подавал признаков жизни, поэтому Санторо-старший зачерпнул немного с поверхности и попытался пожевать. Попытка не удалась -кашеобразный суп оказался не в состоянии удержаться во рту и покинул его практически моментально, вернувшись в ту же кастрюлю, откуда был взят, а капитан еще долго отплевывался и промывал рот, размышляя на тему, можно ли это считать отравлением, и если да, то почему в этом участвует его родной брат.
   - Это что такое?! - наконец отплевавшись, заорал он на брата.
   - Суп, - уже менее уверенно отвечал тот.
   - Суп? А поесть этого супа ты не хочешь?
   - После того, как ты туда наплевал? - возмутился Роберто. - Как же я это теперь буду есть? Да ты нас с Чино обеда лишил. Мы так старались. Да мы только одну курицу час чистили. Вот что я тебе скажу, брат, совести у тебя нет. Ты нам теперь обед должен. Ужин, так и быть, мы постараемся сделать.
   Винченцо содрогнулся, представив, что может приготовить на ужин Франческа под руководством его брата, и решил, что все же не стоит давать ей возможность легально отравить семью Санторо.
  - Мне кажется, - сказал он, - что ваша идея с покупкой еды в харчевне не так уж и плоха. И вообще, на время твоего пребывания здесь стоит нанять кухарку.
  
  
  Глава 9
   В замке Сангинетти царил самый настоящий траур. Семья только успела оправиться от смерти старшего сына, как пропала единственная дочь. Все розыскные мероприятия не дали ни малейшего результата. Никто из подруг Франчески не признавался ни в том, что помогает ей скрываться, ни в том, что получает от нее хоть какие-то известия. Пост напротив магического университета решили все же не снимать, пока есть хоть крохотная надежда на то, что девушка там появится. Графиня постоянно ходила с красными глазами, хотя никто и не видел ее плачущей.
   - Зря мы это затеяли, Доменико, - как-то сказала она мужу. - Твоя мать воспитала наших старших детей в духе ненависти к Санторо, и глупо было надеяться, что Франческа покорно согласится выйти за одного из них.
   - Бесполезно говорить об этом сейчас, - ответил граф. - Лучше подумай, куда бы ты направилась на месте нашей дочери?
   - В Магический университет, как я уже говорила, - вздохнула его жена. - Тем более, что она хотела туда поступать, но мы были против. Но ее там нет.
   - Не переживай, Тереза. Тех денег, что у Чески с собой, на проживание в гостиницах надолго не хватит. Точную сумму я, конечно, назвать не могу, но, по моим представлениям, бегать от нас она сможет не больше, чем полгода.
   - А если ей удастся найти какой-нибудь источник дохода?
   - Ну-ну, - усмехнулся граф. - Не иначе как в кухарки пойдет или в горничные. Ты нашу дочь с половником в руке представляешь? Или с тряпкой? Вот и я нет. Побегает и вернется, никуда она не денется.
   А объект их переживаний в этот момент все так же сладко спал в постели абсолютно постороннего мужчины, обнимая подушку и мирно посапывая в нее. И бегать ей абсолютно не хотелось, хотелось спать, спать и спать...
   Братья Санторо обедали в харчевне, и старший размышлял на тему, как бы дать понять младшему, что Чино - девушка, причем, так, чтобы Роберто был убежден, что догадался сам, а старший брат ни о чем не подозревает.
   - Хилый он какой-то, этот Франческо, - неожиданно сказал Санторо-младший. - Мы с ним и разминку до конца не закончили, а он уже совсем никакой был.
   - Я же тебе говорил уменьшить нагрузку, - ответил ему брат, решив, что судьба сама подкидывает ему шанс. - Видно же, что большую часть упражнений он никогда не делал. Руки слабые, запястья тонкие, как у девушки.
   - Да, как у девушки, - покачал головой Роберто. - Мне вот недавно в голову пришло, что если Чино в платье одеть, то из него такую красотку сделать можно. Грех этим не воспользоваться.
   - Каким образом?
   - Переодеть твоего ординарца в девушку и подшутить над кем-нибудь из твоих офицеров, - азартно предложил Роберто. - А то скучновато вы тут живете. От подъема до отбоя. Никакой романтики.
   - Вряд ли Франческо согласится, - недовольно заметил Винченцо, поняв, что разговор зашел совсем не туда, куда он планировал.
   - Он же твой подчиненный, так что ты можешь просто приказать ему.
   - Изображать женщину не входит в обязанности моего ординарца, - возразил старший брат. - Так что он вполне может отказаться.
   - Судя по всему, в обязанности твоего ординарца входит сон на твоей кровати, - ехидно заметил Роберто. - А в твои - разминание его затекших мышц. Ничего с ним не случится, если поучаствует в одном маленьком розыгрыше. Его ведь никто из твоих сослуживцев, кроме полковника, не видел. А мы можем выдать его за кузину со стороны матери, к примеру.
   - Тино, поумерь свою страсть к розыгрышам. Я не буду заставлять своего ординарца носить женскую одежду, как бы он прекрасно в ней не выглядел.
   - А зря, - задумчиво сказал младший брат. - Ну что, инор капитан, какие будут задания по дальнейшему воспитанию твоего ординарца?
   - Даже не знаю. На мой взгляд за это утро ты превысил недельную норму по издевательствам. Возьми Франческо что-нибудь на обед, и пусть он сегодня отсыпается.
   - Жалость унижает настоящих мужчин.
   - Так то настоящих, - инор капитан все же не терял надежды, что брат догадается.
   - Знаешь, - задумчиво сказал Санторо-младший, - мне сегодня было интересно, когда твой ординарец скажет "Все, больше не могу", а он только зубы сжимает, губу-то еще вчера прокусил, и делает через силу. Так и не сдался. Упрямый.
   - Давай-ка ты больше экспериментов проводить не будешь, - недовольно сказал старший брат, вставая из-за стола. - А то получается, я его брал на обучение, а обучать не могу. Ужин заказывайте сами.
   По дороге капитан Санторо размышлял, где бы ему найти кухарку, так что, появившись на территории гарнизона первым, делом он направился к Энрико. Тот все же проживал в Алерпо намного дольше и мог кого-то присоветовать. Капитан Ферранте ожиданий друга не обманул.
   - Инора Кавалли, которая у твоего предшественника служила, - сразу предложил он. - Она и готовит хорошо, и говорила, что не против дальше на военных работать. А что ты вдруг озаботился кухаркой?
   - Да мне наш полковник ординарца навязал, да еще и брат приехал, - ответил ему Винченцо. - Я сначала попытался их привлечь, но если бы ты только видел то, что они сегодня на обед сделали.
   - И что? - заинтересовался Энрике.
   - Нечто трудноописуемое и с таким же вкусом. Причем, и продукты-то нормальные взяли. Пришлось нам с братом в харчевню идти.
   - А ординарца ты без обеда оставил? В наказание?
   - Да нет, - смутился Винченцо. - Роберто его так загрузил, что Франческо просто уснул, не дождавшись обеда. Так где, говоришь, живет твоя инора Кавалли?
  
  Глава 10
   Когда Франческа проснулась на следующее утро, на кухне уже вовсю хозяйничала кухарка. Девушка почувствовала что-то похожее на признательность к старшему Санторо - он не только разрешил отдохнуть весь вчерашний день и пришел вечером в сопровождении двух солдат со складными походными кроватями для нее и Роберто, но и озаботился правильным питанием вверенных ему людей.
   - Ты, что ли, Франческо будешь? - поинтересовалась особа, гремящая посудой на весь дом. - Инор капитан сказал привлекать тебя к работе на кухне.
   Вес теплые чувства, которые Франческа испытывала к Винченцо, моментально испарились. Это получается, ее с роли ординарца низвели до поваренка? Вот гад! А тренировать ее он собирается?
   - Чего молчишь-то? Давай-ка быстренько умывайся и будешь помогать.
   За это утро девушка узнала о себе много нового и интересного. Что руки растут у нее явно не из того места, где они это делают у обычных людей. Что более бестолкового помощники инора Кавалли еще не встречала. Что только доброта инора капитана не позволяет ему выгнать эту ошибку природы, по недоразумению называемую ординарцем. Франческа только обиженно сопела, пытаясь порезать лук в соответствии с требованиями новой начальницы. Получалось не очень, слезы катились градом и мешали разглядеть, что же там режется. Но все когда-нибудь заканчивается, закончился и лук. Недовольная инора все же использовала и неидеально порезанный продукт для создания подливки с восхитительным ароматом, на который и вышли из спальни братья Санторо.
   - Доброго вам утречка, инор капитан, - поприветствовала его кухарка. - Завтрак готов уже.
   - Доброе утро, инора Кавалли. Я смотрю, вы уже здесь освоились.
   - Продукты бы закупить надо. У вас многого не хватает. Так я возьму после завтрака вашего ординарца, да и на рынок схожу?
   Винченцо посмотрел на Франческу, и у него возникли серьезные сомнения в том, что та сможет дотащить все, что требуется иноре Кавалли. Кроме того, на лице девушки крупными буквами было написано возмущение. Чтобы из нее, потомственной дворянки, делали мальчишку на побегушках?
   - Инора Кавалли, я думаю, вам лучше на рынке разносчика нанять. Деньги я дам и на продукты, и на доставку.
   - А мальчишка прохлаждаться, что ли, будет? Непорядок это. И зачем вам лишние траты? Вот капитан, что до вас был, мне всегда своего ординарца для рынка давал.
   - Ординарец мне сегодня нужен, - отрезал капитан, решив, что незачем доводить Франческу до такого состояния, когда она попросту сбежит. - И вообще, я против того, чтобы его привлекали для подсобных нужд.
   - Да, не экономный ты, - фыркнул Роберто.
   - Если ты так беспокоишься о моих деньгах, - заявил Винченцо, - то можешь сам сопроводить инору Кавалли на рынок. Против твоего использования я ничего не имею.
   Инора Кавалли с надеждой уставилась на брата своего нанимателя, но тот почему-то наотрез отказался таскать корзины.
   Во время завтрака капитан мрачно размышлял, что готовит эта инора действительно великолепно, но слишком уж любит командовать. И зачем, спрашивается, он ей сказал о том, что Франческо ему нужен? Можно же было просто отказать, без объяснения причин. А теперь придется тащить девушку с собой, в то время как ей с Роберто нужно побольше времени проводить вместе.
   - А для чего тебе Чино нужен? - спросил Роберто. - А то нам еще разминку сегодня делать.
   - Просто пройдемся до гарнизона, - недовольно ответил ему брат. - Покажу инору полковнику, что выполняю его приказ. Так что до обеда вы вполне успеваете разминку сделать.
   Первыми, кого встретили капитан Санторо с ординарцем на территории гарнизона был капитан Ферранте в компании незнакомой, но весьма привлекательной девицы. Она заинтересованно окинула взглядом подошедших.
   - Винченцо, - махнул рукой Энрико, - познакомься с Изабеллой, дочерью нашего полковника. Инорита учится в магическом университете и приехала сюда на каникулы.
   Теперь уже и Франческа с интересом уставилась на девушку. Та, польщенная таким мужским вниманием, радостно защебетала, умудряясь улыбаться сразу всем троим, а у Франчески неожиданно начало портиться настроение. Как-то уж очень непривычным и, главное, неприятным оказалось, что в ее присутствии основное внимание уделяется совсем другой. Дочь полковника пыталась изо всех сил вовлечь ординарца капитана Санторо в разговор, но тот лишь односложно отвечал, сохраняя мрачный и неприступный вид. Капитаны же с удовольствием общались с молоденькой и хорошенькой девушкой. Глядя на это представление, Франческа неожиданно подумала, что она ведь может обезопасить себя от брака с кровниками, попросту женив их на какой-нибудь подходящей девушке. Кандидатура, конечно, пока была всего одна, но у нее же могут быть подруги... Поэтому, когда Изабелла поинтересовалась, каков капитан Санторо в качестве командира, Ческа радостно ответила:
   - Лучше и желать нечего. Внимательный, заботливый, можно сказать, идеал офицера.
   Винченцо удивленно посмотрел на ординарца, недоумевая, откуда этот восторг в голосе, и чего это тому в голову пришло расхваливать начальство. Энрико фыркнул:
   - Любят тебя подчиненные, как я погляжу.
   - Не только подчиненные. Брат в нем тоже души не чает. Еще когда мы в Алерпо ехали, Роберто все рассказывал, какой у него замечательный брат, - заявила Франческа, размышляя, как бы еще этой полковничьей дочке намекнуть, что братья Санторо еще и очень хороши собой.
   - Кстати, Винченцо, - припомнил капитан Ферранте, - а невеста твоего брата так и не нашлась, если он до сих пор у тебя живет?
   - Нет, - ответил Санторо, косясь на своего ординарца.
   - А что случилось с невестой вашего брата? - заинтересовалась Изабелла.
   - Она сбежала.
   - О, у вас такое страшное семейство?
   - Вовсе нет, - вмешалась Франческа, испугавшись, что будущая магичка потеряет интерес к потенциальным женихам. - Просто эта девушка - дурочка экзальтированная, а Роберто сейчас так страдает...
   Санторо-старший неопределенно хмыкнул, пытаясь скрыть возникший смешок, он понял, куда клонит невеста его брата, и не мог не отдать должное ее находчивости. Несчастный, мучающийся возлюбленный - какой замечательный объект для желающих утешить и согреть страждущее сердце новыми пылкими чувствами. Правда, на страдальца Роберто совсем не похож, но ведь всегда можно сказать, что он рыдает в подушку по ночам, а днем у него очень хорошо получается держать себя в руках...
   - И где ее ищут? - полюбопытствовал Энрике, которому процесс поисков был намного интересней страданий какого-то штатского.
   - У подруг ее не нашли. Так что вся надежда на пост у Магического Университета. Ее родители считают, что она там рано или поздно появится.
   Винченцо посмотрел на Франческу, девушка глядела куда-то в пространство, и выражение лица ее примерно значило: "Магический Университет! Вот куда надо было бежать! Какая же я дура!"
  
  Глава 11
   По дороге в дом капитана Санторо поборница чести семьи Сангинетти лихорадочно размышляла на тему "Поступление в Магический Университет. Вероятность и последствия". Франческа всегда хотела там учиться, но родители посчитали, что с ее даром делать там абсолютно нечего. Но теперь, когда она от них не зависит, вполне можно туда направиться. Несколько смущал ее пост, выставленный родителями, ибо, если в его составе есть маг, то мужская одежда ей не сильно поможет. Вернут и замуж выдадут. И ладно еще за Роберто, с ним, как оказалось, вполне ужиться можно, да ведь он же от нее отказался, утверждая, что теперь это обязанность старшего брата. И вообще, замуж Франческа совершенно не хотела, тем более, за кровника. Значит, нужно задержаться и женить обоих. Изабелла, кажется, заинтересовалась младшим Санторо, обещала вечером прийти. А вот кого бы подобрать старшему? К сожалению, количество знакомых Ческе женщин в Алерпо исчерпывалось дочерью полковника и кухаркой. А что? Инора Кавалли вроде бы не очень старая, у полненьких вообще сложно возраст определить. И это было бы идеальной местью, решила Франческа. Пусть этот гад ей пожизненно лук режет, оплакивая ее брата. Теперь осталось только убедить капитана Санторо в том, что Леонция Кавалли - именно та женщина, которую он ждал всю жизнь. Хотя, наверно, саму кухарку в этом убедить будет намного проще и, когда эта масштабная женщина возьмется за потенциального жениха, тот уже никуда не денется. Поэтому девушка, войдя в дом, сразу же направилась на кухню. Увидев воочию предмет своих интересов, Франческа несколько расстроилась - пожалуй, это будет посложнее, чем представлялось ей по дороге. Но все же решила не отступать. Другого же варианта все равно не было.
   - Просто поразительно, инора Кавалли, - начала она подготовку, - что вы, такая молодая женщина, так изумительно готовите. У вас, наверно, талант врожденный?
   - Ну, не такая уж я и молодая, - удивленно ответила толстушка.
   - Да бросьте, вам никак не больше двадцати пяти.
   - Ой, насмешил, - захохотала кухарка. - Двадцати пяти! Да мне тридцать девять!
   - Никогда бы не подумал, - продолжала льстивые речи Франческа. - Вы так прекрасно выглядите. Наверно, все красивые женщины кажутся моложе своих лет. Как только ваш муж не боится отпускать вас работать к офицерам?
   - Так некому бояться-то. Вдова я уж десять лет как.
   - А что ж замуж второй раз не вышли? К вам же, поди, женихи в очередь стоят.
   - С чего это ты взял?
   - Ну как же - такая красивая женщина, да еще и готовит великолепно. Вот будь я постарше, как наш капитан, к примеру, я бы точно мимо не прошел.
   - Скажешь тоже, ваш капитан на меня и не глянет.
   - Почему это? Вот я сам сегодня слышал, как он восхищался вами в присутствии капитана Ферранте. А капитан Санторо просто так говорить ведь не будет. Согласитесь, что он выдающихся достоинств офицер, да и как мужчина очень привлекателен.
   - Чино, а что это ты делаешь на кухне? - раздался вдруг за спиной недовольный голос Роберто. - Я его жду разминку делать, а он здесь болтает.
   - Да я зашел просто воды выпить, - ответила Франческа, с удовлетворением наблюдая за задумчивостью на лице иноры Кавалли.
   - Выпил? Вот и пойдем. Не будем мешать достойной иноре заниматься нашим обедом. Ты же видишь, что ее отвлекаешь.
   - Инора Леонция - настоящий эксперт, ее простыми разговорами не отвлечешь, - парировала Франческа, торопливо допивая воду из стакана. Пить, правда, ей не хотелось, но если уж сказала, придется помучиться.
   - Роберто, а сколько лет твоему брату? - поинтересовалась девушка, пока они шли во двор.
   - Двадцать семь, - немного удивленно ответил Санторо-младший. - А почему ты спрашиваешь.
   - Да странно, что он еще не женат. Тебя вот в двадцать один год пытались связать узами брака, - отвечала Франческа, размышляя, что двенадцать лет - не так уж и много, история знавала примеры союзов с куда большей разницей в возрасте, хотя, конечно, обычно в пользу мужчины.
   - Наверно, Ченцо слишком ответственно относился к учебе. А потом он встретил Лауру и сразу влюбился, она долго не соглашалась на помолвку, которую в конце концов сама и расторгла. Но, если честно, я рад, что брат на ней не женился.
   - Почему? - автоматически поинтересовалась девушка.
   - Что-то в ней было неприятно-лживое. Я видел, как она оттолкнула нашего старого Дронго, когда думала, что этого никто не видит, а за полчаса до этого утверждала, что в жизни не видела более замечательной псины.
   - А брату ты это говорил?
   - А смысл? Сама подумай, какой выбор он бы сделал между невестой и собакой. Да он мог бы мне и не поверить. Лаура была для брата чем-то таким воздушно-неземным - писала плохонькие стишки и любила рисовать акварельки. Акварельки, на мой взгляд, тоже были не очень.
   - Не любишь девушек, пишущих стихи? - усмехнулась Франческа.
   - Не то чтобы не люблю, - задумался ненадолго Роберто. - Просто обычно эти стихотворения уж очень тяжелы для восприятия. А ведь их приходится не только слушать, что само по себе тяжелейшее испытание для моего мозга, а еще и хвалить так, чтобы поэтесса не обиделась. Так что на девушке с подобным увлечением я бы не женился точно.
   Ческа подумала, что надо будет выяснить у Изабеллы, не пишет ли она стихов. И что делать, если окажется, что пишет? Пытаться ее впихнуть старшему брату? Так для него уже инора Кавалли припасена. И Франческа решила показать младшему, что есть вещи более страшные для семейной жизни:
   - Увлечение твоей невесты метательными ножами, несомненно, намного более привлекательная черта характера.
   - Не поверишь, но для меня, да. Более милосердное. Пусть лучше тебя один раз зарежут, чем ежедневно мозги выносят.
  Во время бега Франческа размышляла, что делать, если Изабелла все-таки что-нибудь пишет и можно ли будет ей намекнуть, что этот замечательный молодой человек, бегущий сейчас рядом и едко комментирующий манеру бега ординарца брата, просто не в состоянии слушать стихи, так как они напоминают ему о личной трагедии. А если вдруг окажется, что дочери полковника непременно нужно кому-нибудь читать свои творения, то Франческо Конти готов слушать ее часами и оставить такое невинное увлечение в тайне. Пусть для Роберто это окажется приятным послесвадебным сюрпризом. Решив таким образом судьбу братьев Санторо, Ческа несколько успокоилась. У нее же есть еще целых два месяца в запасе до начала занятий, а если потенциальные женихи будут уже окручены, то родителям могут и не возразить против ее учебы. Более того, будущая леди Санторо настолько нравилась Ческе, что, в случае успеха, она готова была даже отказаться от дуэли с капитаном - все равно пока победить она может, только если Винченцо будет неподвижно стоять с закрытыми глазами, на что он вряд ли согласится.
  
  Глава 12
   В этот раз Санторо-младший более милосердно отнесся к ординарцу брата. Тем не менее Франческа выглядела настолько измученной, что когда капитан пришел перед обедом домой, его встретила мрачная инора Кавалли.
   - Это что же вы так над мальчиком издеваетесь? - начала она возмущаться.
   - Кто это над ним издевается? - недоуменно поинтересовался Винченцо.
   - Вы и ваш брат, - непреклонно заявила повариха. - Да Франческо еле до душа дошел, после того, как ваш брат с ним позанимался. Так ведь и угробить его недолго.
   - Франческо сам захотел быть моим учеником, - начал объяснять капитан. - Я не могу с ним заниматься нормально, пока его руки достаточно не укрепятся, поэтому и приходится давать дополнительную нагрузку.
   - Но не такую же, когда еще немного, и ваш ординарец на тот свет отправится. Эх вы, а он о вас с таким восторгом говорит. Вы же для него - образец для подражания!
   - Обо мне? С восторгом? - усомнился Санторо-старший.
   - О вас, о вас, - подтвердила кухарка. - А то вы не знаете, что в его возрасте старшие товарищи всегда идеалом кажутся. Вы уж поберегите его. А то ваш брат, он же совсем жалости не имеет. Парнишка даже дух перевести после тренировки не успел, как его опять потащили, теперь ножи метать.
   - Ну, ножи метать - это не такая уж большая нагрузка, - начал говорить Винченцл, удивляясь, а чего это он вообще оправдывается.
   - Может, и небольшая, только, притчу о последней соломинке вспомните. Так что заканчивайте вы свое мучительство, да и идите обедать
   Винченцо обнаружил парочку в саду за домом. Роберто нашел где-то мишень, и сейчас устроил с Франческой соревнование по точности броска. К огорчению Санторо-старшего, брат его явно уступал своей невесте, правда, это не мешало ему утверждать, что она все делает неправильно.
   - Я со своей неправильностью попадаю намного точнее, чем ты со своими идеально выверенными движениями, - ехидно заметила Ческа.
   - Зато у тебя скорость при этом страдает, - Винченцо решил взять брата под защиту. - Точно с твоей техникой можно попасть только в неподвижную мишень.
   - Хотите сказать, что в вас я не попаду? - девушка решила, что уж если кровник сам дает ей шанс, то нельзя им не воспользоваться.
   - Не попадешь, - усмехнулся капитан.
   - Может, тогда проверим? - радостно предложила Франческа. - Или вы ... боитесь?
   Винченцо замер в изумлении. Она что, серьезно полагает, что он вот так просто подставится? Он, взрослый, ответственный человек, капитан лорийской армии? Да он уже попросту вышел из такого возраста, когда попадаются на такие подначки.
   - Проверим, - неожиданно для себя ответил Санторо-старший, направившись в сторону мишени.
   - Брат, да ты с ума сошел! - ухватил его за рукав Роберто. - Ну их, эти проверки. Франческо тебе так поверит, на слово.
   - Не поверю. Вы же ставите под сомнение мою способность попасть в движущуюся цель? - радости Чески не было предела.
   - Мы тебе тоже верим. Правда, Ченцо? И вообще, уже на обед пора. Инора Кавалли будет недовольна.
   - Тино, успокойся, в меня не так-то просто попасть. У моего ординарца два ножа в руках, он их использует, и пойдем на обед.
   "Поминальный", - подумала Франческа, в нетерпении подбрасывая один из ножей. И ведь никто не сможет сказать, что она поступила нечестно. Она предупредила врага, что будет его убивать, и он согласился. Все по правилам. Только вот действительность разбила розовые девичьи мечты на кучу мелких некрасивых осколков. Этот гад Санторо не дал себя даже поцарапать, поймав оба ножа еще на подлете.
   - Я же говорил, что ты слишком медленно все делаешь, - добил Винченцо своего ординарца. - Так как, будем учиться делать правильно?
   - Будем, - мрачно ответила девушка.
   Но это было не единственное разочарование, постигшее ее сегодня. Инора Кавалли не воспылала матримониальными чувствами к своему нанимателю - они пали жертвой материнских по отношению к его ординарцу. Кухарка устроила огромнейший разнос обоим братьям Санторо по поводу воспитания из подростков будущих воинов.
   - Да как вам не стыдно, - вещала она, размахивая половником. - Нашли себе безропотного ребенка и издеваетесь. Да я на вас начальнику гарнизона жаловаться буду. Полковник - человек справедливый, такого безобразного отношения не допустит.
   - Хорошо, хорошо, - прервал ее монолог успокаивающим жестом капитан, - мы уменьшим нагрузку на Франческо. Мы с братом об этом уже говорили.
   - Инора Кавалли, - вмешалась девушка, - мне же самому это нужно. Вовсе они надо мной не издеваются.
   - Со стороны виднее, - отрезала инора. - Вот я бы такого терпеть бы не стала ни за какие деньги. Кстати, жалование у тебя какое?
   - Жалование? - Франческа перевела вопросительный взгляд на Винченцо.
   - Какое ему еще жалование? - возмутился тот. - Навязал полковник Вальсекки подчиненного! Да он вообще ничего не умеет! Даже пол помыть вместе с Роберто не смогли.
   - Пол мыть - это не проблема, - заявила кухарка. - Этому я их быстренько выучу. А вы, инор капитан, чтобы сегодня же поговорили с полковником о причитающемся вашему ординарцу жалованье. Во всем должен быть порядок.
   Франческа переводила взгляд с взбешенного начальника на уверенную в своей правоте защитницу и понимала, что старшему Санторо придется подыскивать кого-то другого. На лице Винченцо явно отражалось желание уволить наглую инору Кавалли и нанять на ее место более сговорчивую инору, в привычках которой не будет обсуждение поведения ее нанимателя. Но с другой стороны, инор капитан не наблюдал очереди из желающих устроиться к нему на работу, более того, по словам Ферранте, ему крупно повезло, что инора Кавалли оказалась не у дел. В маленьких городках проблема с прислугой стояла весьма остро. Так что, выгоняя кухарку, Винченцо оказывался перед выбором - либо питаться им всем в харчевне, либо есть то, что брат с кровной врагиней будут готовить самостоятельно.
   - Хорошо, инора Кавалли, - наконец сказал он. - Я поговорю сегодня с инором полковником о жалование моего ординарца. Но впредь я бы попросил вас заниматься исключительно приготовлением еды и не лезть в вопросы подготовки военных.
   - Ну уж нет, - заявила толстушка, - я человек такой - если вижу несправедливость, то молчать не буду. Чино я в обиду не дам.
   С этими словами инора Кавалли погладила опешившую Франческу по голове. Девушка лихорадочно размышляла, что же она сделала неправильно. Ведь кухарка должна была начать завоевывать капитана Санторо, а она вместо этого его угнетает. Хотя, инора Леонция взрослая, опытная женщина, может быть военные именно так и вовлекаются в брачные узы? Путем окончательного подавления и запихивания под каблук? И Франческа решила понаблюдать за дальнейшим развитием событий, а вдруг удастся получить ценный опыт, так необходимый молодой девушке при вступлении во взрослую жизнь...
  
  Глава 13
   Инора Кавалли слов на ветер не бросала. Сказала, что выучит подчиненных капитана Санторо мыть полы, и занялась этим после обеда. Сразу, как только Роберто и Франческа вымыли посуду.
   - Куда это вы с ведром пошли? - удивилась она. - Прежде, чем вы начнете мыть пол, не помешало бы убрать в комнатах. А то развели здесь свинарник! Вот что это за огрызки около кровати?
   - Вовсе не огрызки, - смущенно ответил Роберто. - Просто мне вечером есть захотелось, вот я немного сухарик погрыз.
   - В кровати? Грызть сухарики следует за столом, и класть их на тарелку, а не закладывать ими книгу. Ты бы еще блинчик туда засунул.
   - А знаешь Тино, блинчики в книгах намного удобнее хранить, чем сухарики, - шепнула Ческа товарищу по несчастью. - Сухариков много не засунешь, а блинчиками можно почти каждую страницу проложить.
   - Болтать будете, когда уборку закончите, - заявила инора Кавалли. - Мусор весь собрали и выбросили, посуду отнесли на кухню. Грязную одежду сложили в мешок. И, кстати, инору капитану пора постельное белье сменить, а это - прямая обязанность ординарца.
   - Разве? - удивилась Франческа. Как-то совсем не так представляла она эту должность.
   - А ты как думал? Будешь лежать, в потолок поплевывать, сухари вон грызть вместе с дружком, а денежка капать будет? Запомни, все бытовые вопросы инора капитана - твоя проблема, он об этом даже думать не должен. А в походе ты еще и готовить ему обязан.
   Роберто хохотнул, представив, что может приготовить его друг в походе, и с каким лицом будет это рассматривать брат.
   - Я что-то смешное сказала? - повернулась к нему толстушка.
   - Просто Чино совсем готовить не умеет, - быстро начал оправдываться Санторо-младший. - Думаю, он даже костер не разожжет.
   - Ну, кашу-то он приготовить сможет, - уверенно заявила инора Кавалли. - А разносолов с него никто и не требует.
   - Не смогу, - робко сказала девушка. - Я вообще ничего никогда не готовил.
   - Научу, - припечатала кухарка. - Будешь кормить начальство, когда я отсутствую. У меня же выходные должны быть.
   - А у меня? - поинтересовалась Франческа, которая ситуация с назначением ее ординарцем нравилась все меньше и меньше.
   - А это уж как инор капитан решит. Но я бы на его месте никаких выходных бы тебе не давала. А то знаю я вас - все жалованье в борделе спустишь.
   - Где? - фыркнул Роберто.
   - Я что, еще и объяснять должна, где бордель находится? - возмутилась инора Кавалли.
   - Я думаю, что Чино вряд ли направится сразу в бордель, - попытался сгладить углы Санторо-младший.
   - Ах, да, ты же его сначала в кабак потащишь, чтобы выпил там для храбрости. Что, думаешь, не знаю ваших порядков? Нечего мальчишку портить! Так что я сама с инором капитаном поговорю, чтобы никаких выходных! И хватит болтать бестолку, приступайте к уборке.
   - Да, инора Кавалли, в вас погиб великий полководец, - заявил Роберто, сгребая все найденные огрызки в тарелку.
   А Франческе все больше нравился характер этой выдающейся во все стороны женщины. Конечно, немного беспокоило ее собственное положение, но два месяца и потерпеть можно, а умение готовить в университете наверняка пригодится. Только вот как бы убедить инору Леонцию перевести огонь на другие позиции и взяться все-таки за Санторо-старшего? Девушка складывала снятое с постели белье и мечтала о будущей семье своего нынешнего начальства. Какое изумительное семейство получится!
   - Чино, это издевательство какое-то, - недовольно сопел Роберто, которому кухарка вручила метелочку для смахивания пыли, и он сейчас осваивал это абсолютно новое для себя орудие. - Я так два месяца не выдержу. Заставить сына графа пыль вытирать!
   - Когда твой брат заставлял сына графа пол мыть, тебя это особо не беспокоило.
   - Так то родной брат, а это прислуга приблудная. Она сегодня есть, а завтра ее нет. И что, мы ее слушаться должны? Предлагаю бунт объявить.
   - Твой брат и так не в восторге от нашего присутствия, - заметила Франческа. - А если мы бунтовать начнем, то он нас точно отсюда отправит. Меня-то уж точно.
   - Так мы же не против его приказа бунтуем. А кухарка мне никак не начальство.
   - Она же сказала твоему брату, что после обеда будет нас учить пол мыть, а он согласился. Не знаю, как тебе, а мне лишние отжимания не нужны.
   - Десять отжиманий больше, десять меньше - какая разница? Зато сейчас отдохнем. Я здесь по соседству такое местечко приглядел.
   - Бордель? - ехидно поинтересовалась Франческа.
   - Не успеешь их оставить, а они уже о борделях говорят, - возмутилась инора Кавалли, подошедшая так тихо, как будто ее этому специально учили в разведке. - Франческо, тебе об этом и думать рано.
   - Да я просто пошутил, - начала оправдываться девушка.
   - С шуток все и начинается, - неодобрительно сказала кухарка. - Вот так пошутите-пошутите, а потом инору капитану придется вас по всем злачным местам Алерпо разыскивать.
   - Можно подумать, их так много, - усмехнулся Роберто.
   - Вам хватит, - отрезала инора, проводя пальцем по книжной полке и укоризненно глядя на Санторо-младшего. - И ты считаешь, что пыли здесь не осталось?
   - По крайней мере, ее намного меньше, - не смутился тот. - Может, мы все же приступим к мытью пола?
   - Приступайте, - милостиво согласилась кухарка. - А я посмотрю, чем был недоволен инор капитан.
   Посмотрев на то, как слаженно парочка распределяла воду из ведра по полу, инора только вздохнула:
   - Это кто ж вас учил так пол мыть? Зачем вы воду по полу размазываете? Нужно тряпкой тереть, чтобы ни пятнышка на полу не осталось. Именно так, Чино, молодец. Роберто, смотри, как дружок делает.
   Франческа гордо посмотрела на Санторо-младшего, но тот только презрительно скривил рот. В самом деле, графским детям только и остается меряться, кто лучше отдраит выделенный ему участок. Девушке пришло в голову, что еще никогда иноре Кавалли не доводилось воспитывать настолько высокопоставленных детишек, и никакого пиетета она к ним не испытывала. Положим, что ординарец капитана Санторо - дочь графа Сангинетти, кухарка и не догадывалась, но она ведь знала о происхождении Роберто. И ведь графскому отпрыску ничего не оставалось, как молча выслушивать поучения достойной иноры о том как правильно отчищать чернильное пятнышко на полу или выжимать тряпку. Тряпку, кстати, отжимал лучше Санторо-младший, и, когда потенциальная невеста Санторо-старшего об этом громогласно сообщила, теперь уже он высокомерно покосился на друга. А Франческа вовсе и не стремилась собрать всю воду с пола, напротив, она оставила большую и красивую лужу перед кроватью капитана в надежде, что до вечера она не высохнет. Должно же непосредственное начальство понять, что они старались? Иноре Кавалли запланированная диверсия не была видна, брат же будущей жертвы только хмыкнул, но не стал ничего говорить.
   - Ну что могу сказать, молодцы, - довольно объявила мучительница. - Вот так же хорошо нужно отмыть гостиную и кухню. Чино свою комнату и сам уберет.
   - А может, мы по комнате в день убирать будем, - внес предложение Роберто, которого никак не прельщала карьера поломойки. - Сегодня спальню мы уже убрали, завтра - гостиную уберем, а послезавтра дело и до кухни дойдет.
   - Нет, гостиную сегодня точно убрать нужно. Сегодня же к нам в гости собиралась дочь полковника Вальсекки, - вспомнила Франческа о так ожидаемом ей визите.
   - Дочь полковника? Что же вы мне раньше-то не сказали? - встрепенулась инора Кавалли. - Дочери начальства кашу не предложишь, ей закуски надо сделать и что-нибудь сладкое, печенье например, а еще лучше пирожные. А на это время нужно. Так что вы тут без меня убирайте и мойте. И никаких "по комнате в день". Уборка должна проводиться ежедневно. Здесь закончите - в кухню перейдете.
   - А нам, значит, сладкого ничего не нужно, - мрачно сказал Роберто, обозревая гостиную, в которой им еще только предстояло начать уборку. - Налицо угнетение и дискриминация по гендерному признаку. Девушке - пирожные, а нам с тобой - уборка. И где справедливость?
   - Надеюсь, нам пирожные тоже достанутся, - попыталась его настроить на оптимистичный лад девушка.
   - Надейся, - кивнул головой Санторо-младший. - Только это тебе и остается. Ты не представляешь, насколько прожорливыми оказываются девушки, когда дело касается сладкого.
   - У Изабеллы очень тонкая талия, так что я думаю, что много в нее попросту не влезет, - попыталась показать положительные стороны гостьи Франческа. - Так что нам точно что-нибудь да останется. И неужели тебе жалко будет хорошенькой девушке пары пирожных?
   - А она хорошенькая? - заинтересовался Роберто.
   - Твоему брату и капитану Ферранте очень даже понравилась, - и девушка начала петь дифирамбы дочери полковника, стремясь заинтересовать Санторо-младшего настолько, чтобы у него появилось желание пойти в храм с Изабеллой сразу же после встречи.
   - Чино, да ты влюбился, - резюмировал Роберто. - Такими идеальными девушки бывают только в глазах тех, кто к ним неравнодушен. Похоже, с ней надо быть настороже. Кто знает, какой магией она владеет, если ты так быстро к ней привязался.
  
  Глава 14
   Опасенья Роберто, что сладкого на их долю не достанется, оказались абсолютно беспочвенны. Он просто не представлял, с каким размахом инора Кавалли может выполнять свои обязанности. Пирожными, которые она приготовила, можно было накормить роту таких девушек, как Изабелла. А вот сама виновница кулинарных изысков кухарки к сладкому оказалась абсолютно равнодушна. Поковыряв немного содержимое тарелки и восхитившись изумительным вкусом, инорита Вальсекки все остальное время посвятила застольной беседе.
   Франческе ужасно не нравилось, что за внимание прекрасной гостьи боролись два капитана, Санторо и Ферранте, а вот Роберто, запланированный к принесению в жертву на алтарь красоты дочери капитана, намного больше интересовали плоды деятельности иноры Кавалли. Наконец Ческа не выдержала.
   - Тино, у тебя в желудке бездонная дыра, что ли? - шепотом поинтересовалась она. - Это же просто неприлично, столько есть. Что о тебе девушка подумает?
   - Тебя больше должно волновать, что она подумает о тебе, - невозмутимо ответил Роберто, продолжая жевать. - А ты на моем фоне очень даже выгодно смотришься - ешь мало, смотришь на девушку восхищенными глазами...
   - Я? Восхищенными?
   - Ну, не я же. Чино, учись скрывать свои чувства, а то у тебя на лице все написано. Правда, на мой взгляд, инора Кавалли тебе почему-то нравится еще больше. Ты на нее всегда с таким обожанием смотришь. Согласен, она нигде не останется незамеченной, но в твоем возрасте обычно интересуются более молодыми и стройными.
   - Ты уж определился бы с предметом моего поклонения, - язвительно прошептала девушка.
   - Нет уж, дорогой, это ты сам как-нибудь, без меня. Еще чего не хватало, чтобы я решал в кого ты влюблен.
   Винченцо, посматривая на шепчущуюся парочку, к своему удивлению, обнаружил, что его совсем не радует полное взаимопонимание между этими двумя. Более того, то, что они так спелись, вызывает у него чувство раздражения на собственного брата. Но ведь он и хотел того, чтобы они увлеклись друг другом, так в чем же дело?
   - А вам не кажется, что вы ведете себя не очень прилично? - желчно поинтересовался он наконец.
   - Да вы с Чино просто помешались на приличиях! - возмутился Роберто. - Вот скажи мне, что тут такого, если мы тихо обсудили тему, которая здесь больше никого не интересует?
   - Так ты скажи, что это за тема, а мы уж решим, интересует она нас или нет, - благодушно сказал капитан Ферранте, не отводя взгляда от улыбающейся Изабеллы.
   - Думаю, вас вряд ли привлечет тема сердечных привязанностей Чино, тем более что у него все равно никаких надежд на взаимность нет.
   Франческа даже не поняла, что ее возмутило больше - приписывание ей какой-то влюбленности или то, что Роберто не дает ей никаких шансов на взаимность.
   - Что ты ерунду какую-то выдумываешь? - не выдержала она.
   - Вовсе я не выдумываю. Если хочешь, я могу озвучить то, что мы с тобой обсуждали.
   - Ну уж нет. Знаю я, как ты озвучивать будешь. После этого все решат, что я в инору Кавалли влюблен.
   - Но согласись, что надежд на взаимность с ней у тебя нет, - гордо заявил Роберто, пытаясь удержать рвущийся наружу хохот.
   Изабелла, которая уже познакомилась с кухаркой капитана Санторо, мелодично засмеялась. Оба капитана ее поддержали. "Вот дура неблагодарная", - подумала Франческа, мрачно оглядывая присутствующих. - "Я ее личную жизнь пытаюсь устроить. И жених такой замечательный - молодой, красивый. Учится где-то. Кстати, надо бы выяснить, где". Девушка с удивлением обнаружила, что вообще очень мало знает о своем несостоявшемся женихе, фактически только то, что он носит фамилию Санторо, любит сладкое и ненавидит стихи.
   - Ну почему же нет надежд, - сквозь смех проговорил Винченцо. - На мой взгляд, инора Кавалли весьма благосклонно к нему относится.
   "И этот туда же. Что ж они так лебезят перед этой девицей?" - с обидой подумала Франческа. Она никогда раньше даже не задумывалась над тем, как могут глупо выглядеть существа мужского пола, пытающиеся привлечь к себе внимание. И что самое обидное, этот гадкий Санторо даже собственного ординарца не пожалел в надежде произвести впечатление. У Чески даже само нахождение Винченцо рядом с Изабеллой вызывало чувство глубокого внутреннего протеста. В конце концов, дочь полковника не для него припасена, а для этого рядом сидящего типа, который все так же продолжал уничтожать пирожные. А вот интересно, Санторо-старший действительно любит стихи или притворялся перед своей невестой? Ведь, если любит, то можно будет попробовать с инорой Кавалли выучить пару стихотворений. Хотя кухарка вряд ли оценит высокую поэзию, ей наверняка ближе что-нибудь в духе: "Прискакали злые орки и сожрали все до корки". Но поскольку рисовать акварели она вряд ли согласится, хотя Франческа не могла не признать, что это был бы убойный для ее начальника вариант, так что, может, и стоит попробовать "Опьянен высокой страстью, я лобзаю вам запястье"?
   Санторо-младший наслаждался пирожными, офицеры продолжали подшучивать над ординарцем, дочь полковника весело смеялась, а Франческа их даже не слушала, мечтая о том, как все будет прекрасно, когда оба брата обретут семейное счастье, а она сможет спокойно учиться в университете. Кстати, интересно, знает ли Изабелла какие-либо бытовые заклинания? А то ежедневное мытье пола не совсем то, на что рассчитывала Франческа при поездке сюда. Строго говоря, она вообще не собиралась здесь задерживаться. Кто же мог предположить, что этот гадкий капитан так хорошо фехтует? Девушка подняла глаза на Винченцо и обнаружила, что тот на нее пристально смотрит. Почему-то при этом она вспомнила его руки на своих плечах и покраснела.
   - Ну вот, Санторо, удалось тебе все же ординарца в краску вогнать, - насмешливо сказал Ферранте. - Пожалуй, последнее предположение было уже лишним.
   - Франческо, не обижайтесь, - примирительно сказала Изабелла. - Это они так шутят. Никто же всерьез не считает, что вы в нее влюблены.
   - Инорита Изабелла, а у вас в университете ведь есть курс по бытовым заклинаниям? - Ческа сразу решила бить одновременно по двум целям - увести разговор со скользкой темы и выяснить так волнующий ее вопрос. - Может, подскажете что-нибудь по уборке?
   - С удовольствием, - несколько удивленно ответила дочь полковника. - Так будете запоминать или запишете?
   - Пожалуй, записать будет лучше. Инор капитан, - обратилась Ческа к Винченцо, - а у вас не будет листочка бумаги и карандаша?
   Пока капитан Санторо искал запрошенное, инорита Изабелла поинтересовалась:
   - Роберто, а почему вашего брата перевели сюда из столицы?
   - А он случайно убил напавшего на него кровника, - пояснил младший Санторо. - Поскольку тот напал сам, чему были свидетели, брат отделался ссылкой сюда, а не тюремным сроком. А напавшего, кстати, вы вполне могли и знать - он учился в вашем университете, Беннардо Сангинетти.
   - Я его действительно знала, - помрачнела Изабелла. - И очень хорошо. Он встречался с моей соседкой по комнате. Редкостная сволочь.
  
  Глава 15
   Франческе показалось, что у нее под ногами земля разверзлась. Да как смеет эта дрянь так говорить про ее покойного брата? Это все гадкая, отвратительная ложь!
   - Франческо, не надо на меня так возмущенно смотреть, - продолжила Изабелла. - Я знаю, что про покойных не принято плохо говорить. Но это действительно был тот редкий случай, когда миру без него будет намного лучше. Высокомерный ублюдок, абсолютный бездарь к тому же. Если бы не помощь Терезы, он бы давно уже распрощался с университетом. А как он безобразно к ней относился! Не хочу о нем даже вспоминать!
   Высокий и несколько визгливый голос дочери полковника, казалось, буквально ввинчивался прямо в мозг, заставив поморщиться даже капитана Ферранте, который был явно неравнодушен к его обладательнице. На лице Роберто промелькнула гримаса отвращения. Франческа же испытывала огромнейшее желание вцепиться в волосы той, которая так поносит ее брата. Ярость практически уже затмила все ее чувства, когда на плечо легла жесткая ладонь Санторо-старшего, придержав ее на месте. Это заставило девушку прийти в себя. Не успокоиться, нет, но хотя бы попытаться держать себя в рамках приличий и не выдать себя.
   - Думаю, что разговор этот продолжать не стоит, - спокойно сказал Винченцо, протягивая Франческе лист бумаги с карандашом. - Инорита Изабелла, вы обещали моему ординарцу показать несколько заклинаний. Как много времени это займет?
   - Если с отработкой, то минут пятнадцать-двадцать, - совершенно спокойно ответила дочь полковника, как будто это не она буквально сейчас практически кричала на высоких нотах.
   - Ченцо, они еще и отрабатывать собираются? - в притворном ужасе поднял глаза к потолку Роберто. - А ты уверен, что дом после этого сохранится?
   - Не волнуйся, - усмехнулся Винченцо, - он застрахован, в том числе и от магических повреждений.
   - Он-то, может, и застрахован, а я нет, - ответил ему брат. - Так что предлагаю переждать обучение Чино в саду.
   - А я бы с удовольствием посмотрел, - заявил капитан Ферранте. - Не думаю, что бытовые заклинания имеют такой уж разрушительный эффект.
   - Энрике, - проворковала Изабелла, - Роберто прав. Вам действительно лучше выйти. Франческо вы будете отвлекать, и обучение может затянуться.
   К этому времени Ческе уже ничему не хотелось учиться у этой мерзкой лживой твари. Девушка помнила одногруппников брата на похоронах, их было много, и все они искренне сожалели о смерти Беннардо. Было и несколько преподавателей, которые говорили о том, что потеряли очень талантливого студента. Так что то, что говорила Изабелла, никак не могло быть правдой. Вот только зачем она поливала грязью того, кто уже не мог ответить? Неужели, чтобы заслужить благосклонность кого-то из братьев Санторо? Как же это гадко!
   Только вот отказаться без объяснения причин от обучения Франческа не могла. Так что пришлось ей, сдерживая кипящую ярость, слушать пояснения Изабеллы. Объясняла дочь полковника довольно хорошо, только арсенал бытовых заклинаний у нее был довольно скуден. Впрочем, ординарцу вполне достаточно было тех двух, которые помогали убрать пыль с поверхностей и вычистить пол. В процессе объяснений Изабелла постоянно брала обучаемого за руки, показывая правильные жесты, утверждая, что Франческо не в состоянии точно повторить показанное. Ческа особой разницы не замечала, но послушно позволяла делать со своими руками то, что хотела ее учительница.
   - Франческо, а вы не могли бы меня проводить? - неожиданно сказала Изабелла.
   - Но ведь капитан Ферранте... - начала удивленно отвечать Ческа.
   - Капитан Ферранте чересчур навязчив, - резко оборвала ее дочь полковника. - Он меня утомляет. Поэтому я хочу, чтобы меня проводили вы. Прямо сейчас, пока они там развлекаются в саду бросанием ножей.
   По дороге Изабелла оживленно болтала, рассказывая о своем обучении и выражая надежду, что ординарец капитана Санторо также захочет присоединиться к веселой студенческой братии. Возможно, Франческу это и заинтересовало бы, но она никак не могла выбросить из головы слов, сказанных о ее брате. В памяти девушки Беннардо остался совсем не таким - отзывчивый, искренний, преданный. Но вдруг она все-таки знала о нем не все? Ведь напал же он на кровника со спины, что было, в общем-то, не совсем достойным деянием? А ведь такой Беннардо, каким его представила дочь полковника, вполне мог пойти на подлость. Вот только что-то в глубине души Франчески говорило ей, что все, сказанное Изабеллой, ложь. Так что Ческа отделывалась сухими односложными предложениями и была наконец рада сдать свою попутчицу ее отцу. Полковник Вальсекки довольно удивленно посмотрел на сопровождающего его дочери, но комментировать все же не стал.
   Зато в доме капитана Санторо ее ждали трое разгневанных мужчин, которые и высказали все, что думают о глупых ординарцах, не удосужившихся спросить разрешения у своего начальства. Франческа молча их выслушала, не желая оправдываться. И если капитана Ферранте волновало только то, Что Изабелла избежала его компании, то капитана Санторо беспокоил абсолютно другой вопрос.
   - Существует такое понятие, как дисциплина. Самовольный уход из дома абсолютно недопустим, - заявил ей Винченцо. - Поэтому либо ты беспрекословно выполняешь все мои требования, либо мы расстаемся, и ты прямо завтра с утра отправляешься туда, откуда приехал.
   Франческу не устраивали оба варианта, но пребывание в Алерпо все же было меньшим из двух зол, так что, скрепя сердце, она все же согласилась с требованием своего начальника. Ведь вопрос с женитьбой братьев так и оставался открытым. К своему глубочайшему сожалению, девушка за все время пребывания в их доме Изабеллы не заметила ни малейших признаков симпатии между Санторо-младшим и дочерью полковника. И самое обидное, что вопрос о литературных вкусах потенциальной невесты также остался невыясненным. Но вот узнать отношение к ней Роберто и направить его мысли в нужную сторону Франческа решила сразу после ухода разозленного капитана Ферранте.
   - Тино, на твой взгляд, Изабелла красивая? - поинтересовалась она.
   - Мне сложно сказать. Я не люблю женщин, лгущих без особой причины, - неожиданно ответил он.
   - Ну, причина, скорее всего есть, просто мы ее не знаем, - не согласился его брат.
   - Что вы имеете в виду? - удивилась Франческа.
   - Ее рассказ о Сангинетти, - ответил Роберто. - У нее так бегали глаза, что сразу стало понятно, что-то здесь нечисто. Только вот ума не приложу, зачем ей пытаться оболгать покойного.
   - Возможно, она хотела вам понравиться, - высказала предположение Ческа. - Ведь всегда приятней считать, что ты убил мерзкую гадину, не так ли, капитан Санторо?
   - Если хочешь знать, Чино, - мягко ответил Винченцо, - я до сих пор жалею, что не удержал тогда руку от смертельного удара. И мне не нужно одобрение подобного поступка от постороннего человека. К тому же, как мне кажется, дело совсем не в этом. Скорее всего, инорита Изабелла хочет обезопасить себя от последствий какой-то истории. В ее рассказе правда только то, что они знакомы, ко всему остальному относиться серьезно нельзя.
   У Франчески вспыхнули надеждой глаза, ведь слова Санторо-старшего подтверждали то, что она сама чувствовала, но не могла выразить словами. Доброе имя покойного брата было очень важно для нее.
   - Но ведь бегающие глаза не могут быть точным определением того, что человек лжет, - все же заметила она.
   - Ой, Чино, там и кроме этого было много чего, поверь мне, начиная от более высокого, чем обычно, голоса и заканчивая характерными жестами, - заметил Роберто. - Я как раз спецкурс недавно сдавал по этой теме, так что Изабелла оказалась просто великолепной иллюстрацией к нему.
   - Значит, ты можешь точно определить, когда человек лжет, - испуганно сказала Ческа, пытаясь припомнить, сколько раз за последнее время ей приходилось это делать.
   - А ты вообще врать не умеешь, - припечатал ее Санторо-младший. - У тебя на лице всегда такая внутренняя борьба отражается, когда тебе предстоит говорить неправду, что мне становиться тебя жалко. Даже приходится приходить на помощь. Но твои мотивы хотя бы понятны.
   - И какие у меня мотивы? - нервно поинтересовалась девушка.
   - Свои мотивы ты знаешь лучше, чем я, - усмехнулся Роберто.
  
  Глава 16
   Ночью Франческе снились брат и бабушка. Покойная графиня, высокомерно поджимая губы, выговаривала за недопустимое поведение, роняющее честь семьи Сангинетти. Беннардо молчал, но смотрел с какой-то щемящей жалостью. Франческа проснулась рано утром в слезах, но долго не выходила из своего закутка при кухне, пытаясь осмыслить все происшедшее вчера. Почему Изабелле понадобилось врать? Девушка невольно подумала с симпатией о братьях Сангинетти, не поверивших во вчерашние россказни о подлом характере брата. Но почему, почему Беннардо напал со спины? Это ведь совершенно не соответствует его характеру, но, тем не менее, девушка теперь была убеждена, что Винченцо не обманывает в этом. А ведь ответ на свой вопрос она должна искать в столице, невольно подумалось Ческе. Возможно, что-то знают друзья брата или его девушка.
   А в это время капитан Санторо был огорошен заявлением иноры Кавалли:
   - Ваш брат плохо влияет на вашего ординарца, инор капитан. Вы бы дали ему указание, поменьше дело с ним иметь.
   - И в чем это выражается? - несколько удивленно поинтересовался Винченцо.
   - Они вчера договаривались в бордель пойти, - заявила кухарка. - Сами понимаете, это никак не могло быть идеей Чино. Он даже от инориты Изабеллы вчера шарахнулся, когда та его под ручку пыталась взять.
   - Вы уверены насчет борделя? - Санторо-старший бросил уничижительный взгляд на брата, выражение лица которого было абсолютно непередаваемо.
   - Да я своими ушами слышала!
   - Как-то странно у вас уши работают, - язвительно сказал Роберто. - Избирательно.
   - Что надо, то и слышат, - отрезала кухарка. - Скажете, не было этого разговора?
   - Естественно.
   - Инора Кавалли, можете быть свободны, - прервал их Винченцо. - Я непременно поговорю с братом прямо сейчас.
   Кухарка бросила победный взгляд на Санторо-младшего и выплыла из комнаты. Роберто проводил ее взглядом, удивляясь в очередной раз, как такая объемная женщина может так легко двигаться.
   - И как ты это объяснишь? - зло сказал ему Винченцо. - Чтобы ты не смел таскать Франческо по таким местам!
   - Я начинаю понимать, почему Чино с таким восторгом на нее смотрит. Это же постоянный источник хорошего настроения, - ответил ему брат. - Сама выдвинула идею о том, что мы с Чино собираемся в бордель, сама себя убедила, а теперь еще и тебя пытается заставить поверить. Да я в столичные бордели не ходил, сам подумай, что мне понадобилось бы в таком заведении здесь?
   - А что же тогда она такого слышала? - немного успокоился Санторо-старший.
   - Да кто ее знает, - небрежно махнул рукой брат. - У нее воображение прямо пропорционально размерам. Успокойся ты, даже если бы мне пришла в голову дикая идея произвести осмотр здешних шлюх, уж Чино бы я с собой точно не потащил бы. Обещаю.
   Тем не менее капитан Санторо решил все же довести дело до конца и встретил Франческу вопросом:
   - Что за разговор имела в виду инора Кавалли, когда говорила о том, что в с Роберто собрались в бордель. Версию брата я слышал, теперь хочу выслушать тебя.
   - Инора Кавалли сказала, что мне нельзя давать выходных, так как я тут же спущу все жалованье в борделе. Переубедить ее не удалось. А когда ваш брат предложил пойти в одно местечко поблизости, я в шутку спросил, не бордель ли это. Она это и услышала.
   - И что же это за местечко, Роберто? - звенящим от ярости голосом поинтересовался Винченцо.
   - Музей, - мрачно ответил ему брат. - Через две улицы отсюда есть музей орочьего быта. Это достаточно злачное местечко для выговора? Там ведь есть изображения орчанок - вдруг мы с Чино так возбудимся, что не сможем вести себя прилично и уроним твое достоинство.
   - Ну извини, Тино, - успокаиваясь, сказал капитан Санторо. - Просто инора Кавалли была так убеждена в собственной правоте.
   - Так в музей мы можем сходить? - язвительно поинтересовался его брат. - Франческо же требуется твое разрешение. Ты, кстати, вопрос с его жалованьем решил?
   - Мне вчера не до этого было.
   - Надо же, ему не до этого было, - возмутился Роберто. - А что ж тебе тогда есть дело до того, как Чино эти деньги будет тратить? И что тебя вообще так волнует вопрос нравственности твоего ординарца?
   - Но ведь, как ты сам сейчас отметил, он мой ординарец, - невозмутимо ответил Винченцо. - Я несу ответственность за него, в том числе, и за его поведение. Но давайте, наконец, спокойно позавтракаем.
   - А с музеем как будем решать?
   - Сходим после обеда. Втроем.
   - Не доверяешь нам, - полувопросительно сказал Роберто.
   - Просто мне самому интересно, что же там выставляют. Я даже и не знал, что здесь такой музей есть.
   - Дом - казарма, казарма - дом, - съехидничал брат.
   - Просто у меня так рубец болел, что мне вообще ничего не хотелось, - возразил Винченцо. - А потом вы вот на голову свалились. И времени на осмотр местных достопримечательностей так и не появилось.
   - Договорились, - великодушно сказал Роберто. - Мы возьмем тебя в музей. Не будем мешать тебе культурно расти.
   - Для культурного роста одного музея мало, - заметил Винченцо.
   - Может, здесь еще что-нибудь интересное есть, - предположила Франческа. - Выступления местных бардов, к примеру. Хотя, Роберто ведь не любит поэзию. А вы, капитан Санторо, как к ней относитесь?
   - Он пишет стихи, - вместо капитана ответил его брат. - И если бы только писал, так он их еще и декламирует. Это было одной из причин, по которой я ненавижу поэзию.
   - Не такие уж я плохие стихи пишу, - рассердился Санторо-старший.
   - Я и не утверждаю, что плохие, - невозмутимо ответил Роберто. - Просто для меня невыносимо постоянно слушать одно и то же.
   И тут Франческе пришло в голову, что, если инора Кавалли начнет декламировать капитану его собственные стихи, то он тогда точно должен благосклонно взглянуть на нее, поэтому она заинтересованно спросила:
   - А вы не дадите почитать свои произведения, капитан Санторо?
   Винченцо смутился. До сих пор желание ознакомиться с его стихотворениями выражала одна лишь Лаура, для нее и писалась большая часть. Показывать это другой девушке ему совершенно не хотелось. А вот после того, как он был направлен в Алерпо, капитан не написал ни одной строчки. Та внутренняя потребность, вдохновлявшая его душу на творчество, ушла и, казалось, безвозвратно.
   - Тут у меня ничего нет, Франческо, - наконец ответил он.
   - Жаль, - вздохнула девушка. Теперь придется подбирать что-то со стороны. - Но, может, вы нам почитаете по памяти?
   - Вот я уеду отсюда, - вмешался Роберто. - И читайте сколько угодно. Хоть по памяти, хоть по книге, хоть вообще новые создавайте. У тебя, Чино, как со стихосложением?
   - Никак, - рассмеялась девушка.
   - Не представляешь, как меня это радует. Значит, не будешь завывать при уборке. Так, до обеда у нас уборка, разминка и поход к цирюльнику, после обеда - музей.
   - Какой еще поход к цирюльнику? - напряглась девушка.
   - У тебя абсолютно неуставная прическа, - ответил ей Роберто. - Ординарец моего брата должен не только вести себя прилично, но и выглядеть так же. Правильно, Ченцо? Так что давай деньги на стрижку, если уж ты жалование зажимаешь. Впрочем, если Чино согласится, я могу и просто побрить ему голову. Сам. Экономя твои деньги.
   Франческа в ужасе смотрела на этого генератора идей. Она даже в страшном сне не могла представить себя с лысой головой. Если выбирать между лысиной и замужеством, то второе казалось ей намного привлекательнее. С бритвой ее не могла примирить даже мысль о том, что волосы отрастут, а муж уже никуда не денется.
   - Я против, - твердо сказала она. - Я не буду состригать волосы.
   - А как же устав? - вкрадчиво поинтересовался Роберто.
   - Франческо не подписывал пока никаких бумаг, так что вполне может позволить себе неуставную прическу, - усмехнулся Винченцо. - И поскольку, как мне кажется, твоей энергии требуется выход, а принимать участия в уборке ты не будешь, то сходишь сегодня на рынок с инорой Кавалли. Она будет просто счастлива - ведь у тебя не будет возможности плохо влиять на моего ординарца.
  
  Глава 17
   Полковник Вальсекки хмуро смотрел на капитана Санторо. Начинать разговор он не торопился, и Винченцо уже несколько раз прошелся по всем своим промахам на новом месте службы, но ничего особенно страшного так и не припомнил.
   - Эта девица, она точно Сангинетти? - наконец подал голос полковник.
   - Вне всякого сомнения инор полковник.
   - И что, она не пыталась на вас покушаться за все это время? - недоверчиво прищурился Вальсекки. - Девушка, воспитанная в традициях кровной мести? Мне с трудом в это верится.
   - И тем не менее. У нее есть свои понятия о чести. Нападение исподтишка для нее, похоже, неприемлемо.
   - Почему же в таком случае она остается в Алерпо?
   - Я могу только строить предположения. Возможно, она хочет развить владение клинком до приличного уровня, а я кажусь ей подходящим учителем. А в последнее время мне кажется, что она хочет устроить нашу личную жизнь.
   - Зачем ей это?
   - Если бы она была согласна с выбором родителей, то не убежала бы от своего жениха, - усмехнулся капитан Санторо. - Кстати, с Роберто они великолепно ладят.
   - Значит, никакой агрессии к окружающим она не проявляет? - уточнил полковник.
   - Не проявляет, - подтвердил Винченцо. - А к чему этот разговор?
   - Ко мне вчера дочь обратилась с просьбой. Выделить ей в охрану кого-нибудь из гарнизона. Впрочем, не кого-нибудь, а конкретно вашего ординарца.
   - Мне не кажется, что Франческа сможет этим заниматься, - удивленно сказал капитан. - Кроме того, вашей дочери здесь ничего не угрожает.
   - Если моя дочь вобьет себе что-нибудь в голову, то будет добиваться этого всеми доступными ей способами, - с тяжелым вздохом ответил полковник. - И поверьте, она может сделать жизнь окружающих абсолютно невыносимой. Так что я собираюсь выполнить ее просьбу. И невеста вашего брата мне кажется вполне подходящей компанией для Изабеллы. Во всяком случае, можно не бояться неугодных симпатий.
   - Если Франческе не понравится эта идея, то она опять сбежит. Согласитесь, что девушку ее возраста все же нежелательно оставлять без присмотра. К тому же, на мне висит обязательство по ее обучению, от которого я никак не могу отказаться.
   - Но вы же не весь день с ней занимаетесь?
   - Только в обед, - вынужден был признать Винченцо. - Но утром они с Роберто делают разминку, так что первая половина дня у нее все равно занята.
   - Так Изабелла и встает как раз к обеду, - радостно заявил полковник. - Вот пусть ваш ординарец с ней часа четыре во второй половине дня и проводит.
   - А вы не боитесь, что Франческа настроит вашу дочь на брак с моим братом? - капитан пустил в ход последний доступный ему аргумент. - У нее явно есть идеи по этому поводу.
   - Я боюсь нежелательных браков, - отмахнулся его командир. - А брак с вами или вашим братом нежелательным никак быть не может. Так что пусть настраивает, с моей стороны возражений нет. Мне, кстати эта идея очень даже нравится. Вот пусть сегодня и приступает.
   - Я Роберто сегодня поход в местный музей обещал, - расстроенно ответил Винченцо. - Может, хоть со следующего дня?
   - Да берите вы Изабеллу с собой, я вам на всю вторую половину дня разрешаю уйти, - радости отца не было предела. - А то она здесь всех доведет своим нытьем.
   - А моему ординарцу, кстати, положено жалование? Или в сложившейся ситуации я должен выплачивать его самостоятельно?
   - Н-да... Мы же никак не можем ее официально на службу принять, - задумался полковник. - Ну что ж. Половину стандартного жалования выплачиваю я из своих средств, если она проводит с Изабеллой оговоренное время. Вам это подходит?
   - А вторую, выходит, выплачивать мне. А ведь идея взять ее моим ординарцем ваша.
   - Ну, не мелочитесь, капитан. Ведь у вас тоже свой интерес имеется.
   - Но если Франческа категорически откажется сопровождать вашу дочь, то я настаивать не буду, - решил внести ясность капитан. - Я не хочу ставить ее в такое положение, когда единственным выходом для нее останется очередной побег.
   Винченцо был очень недоволен результатом своего разговора с полковником. Оставлять Франческу без присмотра на целых четыре часа казалось ему неразумной идеей, но попробуй это объяснить начальству, которое, к тому же, уже все для себя решило. И ведь даже брата не попросишь присмотреть за ординарцем и тем самым поучаствовать в этом безобразии - а вдруг он действительно проникнется теплыми чувствами к Изабелле? У Санторо-старшего даже начали появляться панические мысли о том, что надо бы сообщить семье Сангинетти, где находится их блудная дочь, и тем самым снять с себя ответственность за девушку. Роберто, правда, почему-то так и не увидел до сих пор в своем друге лицо противоположного пола. Просто потрясающая ненаблюдательность! А ведь если он займет непримиримую позицию по вопросу брака, то жениться придется уже Винченцо. Может, тогда попробовать зайти с другой стороны, и показать Франческе, какой у него замечательный брат? Пусть влюбляется и уже сама намекает Роберто, что является его невестой. А инора Кавалли присмотрит, чтобы они не вышли за рамки приличий.
   Вот с такими мыслями и возвращался домой капитан Санторо в компании не только Изабеллы, но и капитана Ферранте. Тот был крайне недоволен решением начальника о прикомандировании Франческо к дочери полковника и заявил, что он лично будет присматривать за ними. Винченцо задумался, а будет ли Энрико казаться полковнику подходящей партией, и не пришел ни к каким определенным выводам. Кто знает, какие требования предъявляет семейство Вальсекки к женихам? И если они с братом им удовлетворяют, то это не значит, что можно будет сказать то же о Ферранте. Хотя, сколько Винченцо помнил Энрико, тот всегда в кого-то был влюблен. Все влюбленности протекали очень бурно - с серенадами, стихами, цветами предмету страсти и дуэлями с соперниками. Но ни одна влюбленность не длилась у друга больше месяца, так что вряд ли тому даже в голову придет просить руки Изабеллы, тем более, что та явно не испытывала интереса к подчиненному своего отца.
   Дома Винченцо встретил гневный взгляд иноры Кавалии. Капитан Санторо было уж решил, что брат опять высказал в присутствии кухарки что-то, воспринятое ей извращенным образом, но оказалось, что возмущение достойной иноры направлено теперь исключительно на него.
   - Инор капитан, - заявила она, - почему это вы не сказали, что на обед приглашены гости? И чем я, по-вашему, буду теперь кормить эту ораву?
   И тут Санторо-старший неожиданно разозлился. Недостаточно ему было утреннего неприятного разговора с полковником, после которого пришлось вести сюда его дочь. Так теперь еще и прислуга полностью выходит из-под контроля. Мало того, что она постоянно ему выговаривает, придумывает всякие гнусности про его брата, учит манерам всю их семью, так теперь он еще должен решать, каким образом ей следует выполнять свои обязанности!
   - Инора Кавалли, - холодно сказал он. - Кто из нас кухарка - вы или я? Я не поверю, что с вашим опытом невозможно найти решение в данной ситуации. Или то, что мне о вас рассказывали, было сильно преувеличено?
   - Ну я могу побольше холодных закусок поставить, - стушевалась его оппонентка. - Но лучше все же, если бы вы меня заранее предупредили.
   - У меня не всегда есть возможность предупреждать вас заранее, - развил наступление Винченцо. - Дополнительных холодных закусок вполне хватит. И впредь постарайтесь вести себя более сдержанно - я не хочу иметь у себя на службе человека, с которым постоянно возникают какие-то проблемы.
   Франческа, наблюдавшая эту сцену, пришла к неутешительным выводам. Если у иноры Кавалли и были какая-то продуманная тактика по завоевыванию своего работодателя, то ей срочно надо ее менять, ибо капитан Санторо к подавлению совсем не склонен.
  
  Глава 18
   Когда капитан Санторо сухо сообщил Франческе, что по распоряжению полковника Вальсекки она переходит ежедневно на целых четыре часа в распоряжение Изабеллы, девушка с негодованием поинтересовалась:
   - Неужели во всем гарнизоне не нашлось человека, способного убираться в комнате дочери полковника? Да вы, инор капитан, из меня горничную делаете! Мы так с вами не договаривались!
   - Об уборке речь совсем не идет, - удивленный такой экспрессией, ответил Винченцо. - Просто инор полковник хочет, чтобы ты сопровождал его дочь. Чтобы она не одна ходила по городу, а под присмотром.
   - Эта девушка мне не нравится, - мрачно ответила Франческа. - Я не хочу никуда с ней ходить.
   - Мне тоже не нравится это распоряжение, - честно признал капитан Санторо. - Но полковник Вальсекки - мой непосредственный командир, и отказать ему я не могу. И должен тебе сказать, что военные не используют понятий нравится - не нравится. Есть приказ, и он должен быть выполнен. В конце концов, тебе же не жениться на ней предлагают.
   Как только Винченцо произнес магическое слово "жениться", у Франчески тут же заблестели глаза. Как же она не подумала? Ей предоставляется такой замечательный шанс - утром она настраивает на брак Роберто, а после обеда - Изабеллу. Правда, пока они не проявляют к друг другу никакого интереса, но это же дело времени. Главное, правильно им друг друга преподнести. А если еще уговорить Роберто с ними ходить... От открывающихся перспектив у девушки даже голова закружилась. Только вот времени на обработку иноры Кавалли совсем не остается. Разве только вставать пораньше и участвовать в приготовлении завтрака. Совмещать, так сказать, полезное с приятным.
   - Приказ есть приказ, - демонстрируя грусть, сказала Ческа Винченцо. - Значит, придется мне с ней походить.
   - Да, и, наверно, нужно уменьшить тебе разминку, - с сомнением в голосе сказал капитан.
   - Зачем это? - подозрительно прищурилась девушка.
   - Ты к обеду уже выглядишь полностью вымотанным, а ведь тебе еще с ней куда-то придется ходить.
   - А меня еще инора Кавалли обещала научить готовить, - вспомнила Франческа. - Вот зря вы так сегодня с ней. Она же такая замечательная. И готовит хорошо, и внешне такая красивая.
   - Никогда не любил крупные формы, - заметил Винченцо, наконец поняв, кого ему предназначили, и внутренне оскорбившись таким выбором. Да, похоже, Роберто их кровнице нравится намного больше! Какое неуважение к его личности!
   - Ну, не такие уж они и крупные, - не сдавалась Ческа. - А пышные женщины многим мужчинам нравятся.
   - Да мне, собственно, все равно, как она выглядит, лишь бы готовила хорошо, - сухо ответил капитан Санторо.
   "Ничего," - утешала себя девушка, молча поглощая обед. - "У меня еще почти два месяца на решение этого вопроса. Крупные формы ему, видите ли, не нравятся! Нельзя быть таким привередливым! Может, попробовать на ревности сыграть?"
   Она с сомнением изучила капитана Ферранте, который буравил ее мрачным взглядом и явно не собирался заинтересовываться кухаркой друга. Да, когда такой ограниченный выбор, очень сложно решать свои дела, вынуждена была признать девушка. Вот что стоило Изабелле привезти сюда парочку подруг? Насколько проще была бы тогда жизнь...
   После обеда вся компания направилась в обнаруженный Санторо-младшим музей орочьего быта. Для данного заведения слово "музей" было явным преувеличением. Экспозиция занимала всего две комнаты, причем, большую часть ее составляли фантомы. Один из них буквально поразил воображение Чески. Это был шаман в полном боевом облачении. На свой, варварский лад, он был даже красив - высокий, мускулистый (чего никак не могла скрыть кожаная безрукавка), с волосами, заплетенными во множество мелких косичек. Лицо его украшала сложная вязь татуировок, каждая из которых имела какое-то значение, что и указывалось в поясняющей табличке. Он казался настолько живым, что Франческа невольно потыкала в него пальцем, который не встретил сопротивления и прошел насквозь. Маг, ответственный за экспозицию, видимо, решил сэкономить на мане и не стал делать полноценный фантом, решив, что простой иллюзии вполне достаточно. Ведь в музее обычно предметы руками не трогают.
   - Какой красавчик! - разделил ее восторг Роберто. - Если бы не кривые ноги, то его вообще можно было бы считать идеалом мужчины! А эта косточка в левом ухе... Интересно, это выдумка мага?
   - Это изображение реально существующего шамана, - пояснил капитан Ферранте. - Он обычно возглавляет орочьи делегации, которые к нам наведываются. Кстати, ноги в жизни у него не такие уж и кривые, это, видимо, он чем-то разозлил иллюзиониста, который его изображал.
   - А косточка в ухе у него действительно есть, - хихикнула Изабелла. - Я его, наверно, раз пять уже видела. Действительно, красавчик. Только пахнет он... весьма специфически.
   - Так у орков же мыться не принято, - поддержал ее Энрико. - А он еще каким-то жиром голову смазывает.
   - Фу, - сморщился Роберто. - А орчанки тоже не моются? И, кстати, почему здесь нет их изображений? Мы с Чино так надеялись посмотреть. Можно сказать, только из-за этого сюда и пришли. А здесь одни вонючие мужики...
   - Своих женщин они не привозят, - ответил капитан Ферранте. - Торговцы, которые туда ездят, говорят, что орчанки практически полностью закрывают лицо, только глаза видны, а их они сильно сажей, смешанной с жиром, подводят. И да, с мытьем у них тоже проблемы. Ароматы над стойбищами те еще стоят.
   - А почему мы с ними какие-то переговоры ведем? - удивился Санторо-младший. - С дикарями этими. Запереть их там в степях, и все дела.
   - Запереть не получится, - усмехнулся Винченцо. - У них очень сильная шаманская магия. Кстати, говорят, именно с эти связано то, что они никогда не моются. Насколько мне помнится, если вымыться, то духи перестают тебя узнавать и не приходят, когда их вызываешь. А это у них очень важный момент.
   - Да, - согласно качнула головой Изабелла. - У них, конечно, и зелья всякие есть, и амулеты, и талисманы. Некоторые из тех, что здесь лежат, вполне себе настоящие и рабочие. Но все это намного слабее того, что есть у нас. Правда, зачастую воздействие шаманства не определяется классической магией. А вот призыву духов у нас аналогов просто нет. Я бы с удовольствием посмотрела, кстати. Всегда интересно что-то новое узнать.
   - Бесполезное знание, - подала голос Франческа, все так же восторженно изучавшая фантом.
   - Почему это? - обиженно спросила дочь полковника.
   - Если знанием нельзя воспользоваться, какой в нем смысл? - пояснила свою мысль Ческа. - А здесь получается, чтобы это использовать, нужно было не мыться со дня рождения. Наши духи нас давно потеряли.
   - А я бы тоже не отказался посмотреть, - заявил Роберто. - Чисто с эстетической точки зрения. На некотором расстоянии, чтобы не отвлекаться на посторонние запахи. Они в Алерпо показательных выступлений не устраивают?
   - Пока ничего такого не было, - ответил ему капитан Ферранте. - Но ведь можно и попросить их шамана что-нибудь показать инорите Изабелле. Орки ведь заинтересованы в хороших отношениях с городом, а начальник гарнизона отнюдь не последнее лицо в Алерпо.
   Изабелла поощрительно улыбнулась Энрико, и капитан Санторо понял, что полковнику сегодня предстоит непростой разговор с дочерью, которая так и не научилась принимать отказы. Интересно, сумеет ли девушка и в этом случае добиться желаемого? Орки ведь не являются подчиненными ее отца...
   А Франческа тихо радовалась, что наконец-то ей удалось найти хотя бы одну точку соприкосновения между Роберто и Изабеллой - шаманский вызов духов. Теперь главное раздуть эту искорку до подходящих размеров, и можно переходить к устройству судьбы старшего брата.
  
  Глава 19
   Маргерита Санторо сидела в садовой беседке и задумчиво гладила по голове старого пса. Тот блаженно прижмуривал выцветшие глаза и лениво помахивал хвостом.
   - Совсем ты разленился, Беппо, - выговаривала ему хозяйка. - Все бы тебе лежать и спать.
   - А что ты хочешь от старичка, дорогая? Он свое уже отбегал, - весело сказал ее муж, появившийся на пороге беседки.
   - Дамиано, когда ты приехал? - обрадовалась графиня. - Ну как, нашли эту бедную девочку?
   - Увы, дорогая. Сангинетти даже магический поиск не помог. Единственное, что им сказали, что девушка жива и находится где-то на границе со степью. Более точно не позволяет сказать сильный фон орочьего шаманства на границе.
   - А не может она быть уже в степи? - встревоженно спросила Маргерита.
   - Маг утверждал, что она с нашей стороны границы. Думаю, ее все же найдут в ближайшее время - все-таки на ее поиски такие силы брошены. Наверно, Доменико Сангинетти уже проклял тот час, когда у него появилась идея выдать свою дочь за нашего сына.
   - На тот момент она казалась такой замечательной, - заметила графиня. - Кто знал, что наши дети так отреагируют.
   - От Роберто я точно такого не ожидал. Это совершенно на него не похоже. При всем своем внешнем разгильдяйстве наш младший сын очень ответственный. А с этой свадьбой... Он же взял неделю на размышление, после которой дал свое согласие. И вдруг этот нелепый побег. Он же должен был понимать, в какое глупое положение нас поставит. И сидит сейчас у брата как ни в чем ни бывало.
   - Возможно, он просто хочет поддержать Винченцо, - предположила Маргерита Санторо. - Это жуткое ранение, ссылка, да еще и невеста не торопится к нему ехать.
   - Хм, - несколько смущенно сказал ее муж, - Я думал, ты знаешь. Лаура вышла замуж.
   - Вышла замуж? Так быстро? - недоверчиво сказала графиня. - Не может быть...
   - И тем не менее.
   - Честно говоря, мне она никогда не нравилась. Я не говорила об этом, чтобы не расстраивать Винченцо. Он так в нее влюблен. И кого же предпочла эта ветреная особа нашему сыну?
   - Майора из Генштаба. И лицо у него целое, и из столицы уезжать не надо.
   - Бедный Винченцо, - расстроено сказала Маргерита. - Тогда понятно, почему Роберто решил там задержаться.
   - Но совершенно непонятно, почему он вообще туда поехал. Представляешь, в какой бы непростой ситуации мы оказались, если бы невеста не сбежала?
   - Но ведь не оказались, так зачем теперь об этом говорить? Нас должно сейчас больше беспокоить состояние нашего сына. Думаю, что нам следует поехать в Алерпо. Там ты лично сможешь выяснить причины, побудившие Роберто уехать.
   - В этом, несомненно, что-то есть, - задумчиво протянул Дамиано Санторо. - Тем более, что я не в состоянии оказать хоть малейшую помощь в поиске девушки, а смотреть в глаза Терезе Сангинетти у меня уже никаких сил нет. Я чувствую себя настолько виноватым перед ней. Ведь по вине нашей семьи она лишилась двоих детей.
   - Дорогой, тебе не следует так думать, - убежденно сказала Маргерита. - Ведь никто не заставлял их сына нападать на нашего. Или ты предпочел бы, чтобы наш Винченцо покорно позволил себя убить? Ты не имеешь права осуждать его за это!
   - Да мне и в голову не приходило обвинять его. Просто сложилось все так нелепо.
   - И за исчезновение девушки ты тоже не должен нести ответственность. В конце концов, это было предложение со стороны Сангинетти, а они лучше знают свою дочь и должны были представлять последствия. Покойная графиня ненавидела нашу семью и жаждала реванша. В такой ситуации нужно удивляться не тому, что Франческа сбежала, а тому, что она не попыталась отомстить. Богиня! - Маргерита, побледнев, испуганно приложила руку ко рту. - Поиск же показал, что эта девушка в приграничье с орками. Ведь она же может быть уже в Алерпо! И Винченцо может пострадать!
   - Ну что ты, Маргерита, - неуверенно сказал ее муж. - Если бы она попыталась отомстить, мы бы уже знали. Да и шансов против нашего сына у этой Франчески нет, если уж ее брат не смог нанести серьезного урона. Скорее, она направилась туда именно для того, чтобы закрыться от поиска. И пока ей это очень хорошо удается.
   - А если она просто выжидает, чтобы ударить наверняка? А если она его отравит? Дамиано, мы должны туда поехать. Немедленно. Телепортом. Я хочу убедиться, что с сыном все в порядке.
   Граф Санторо уже и сам начал беспокоиться, волнение жены передалось ему, заставив задуматься о возможных последствиях нахождения Франчески Сангинетти в одном городе со старшим сыном. А если еще подумать о том, что и младший находился там же, то в случае, если девушке придет в голову отомстить...
   А братья Санторо в этот момент находились в компании мстительницы, которая весьма с кислым лицом выслушивала то, что шептала ей на ухо инорита Изабелла Вальсекки, вцепившаяся как клещ в рукав ординарца. Капитан Ферранте недовольно посматривал в их сторону и уже начинал обиженно сопеть. Винченцо решил несколько разрядить обстановку и спросил у него:
   - Послушай, Энрико, а как в этом городе обстоит дело с развлечениями? Честно говоря, музей меня не очень впечатлил.
   - Думаю, инорита Изабелла лучше сможет ответить на этот вопрос, - растерялся друг. - Я ведь тоже здесь не очень давно.
   - Есть еще музей истории города, но он, мне кажется, еще менее интересный. Во всяком случае, там таких красивых фантомов нет. Пара акварелек с видами и личные вещи местных знаменитостей, - начала перечисление дочь полковника. - Здесь неплохой любительский театр. Только они очень долго все учат и редко показывают. Раз в два-три месяца. И приглашения нужны, но их я могу достать. Балы у местного мэра бывают раз в две недели, но там обычно скукота смертная. Вот и все, пожалуй.
   - Да, не густо, - резюмировал Роберто. - И что же я буду здесь делать целых два месяца?
   - Как что? С инорой Кавалли на рынок ходить, - фыркнула Франческа. - Она так довольна была твоей помощью. Аж сияла.
   - На мой взгляд, брат не нуждается в столь крупном осветительном приборе, - надулся Сянторо-младший.
   - Ну почему же? Это позволило бы сократить расходы на освещение, а то ты так переживаешь последнее время за мои финансы, - заметил Винченцо.
   - Да так ты свои траты вообще к нулю свести можешь, - хохотнул Ферранте.
   Франческа огорченно подумала, что с таким отношением окружающих к кухарке будет очень сложно убедить Винченцо в желательности брака с ней. Надо было срочно исправлять положение.
   - Зачем вы так говорите об иноре Кавалли? - начала она говорить, попытавшись вложить побольше убедительности в голос. - Подумаешь, немного полненькая...
   - Немного? - хмуро сказал Роберто. - Да из той ткани, что пошла на ее платье, можно паруса для фрегата сшить. Но мы отвлеклись от темы. Инорита Изабелла, может, вы все же что-то упустили в плане развлечений?
   - Увы. Но мы можем и сами что-нибудь придумать.
   - Например? - заинтересовался Санторо-младший.
   - Предлагаю поэтический турнир, - внезапно заявил капитан Ферранте. - Приз - поцелуй прекрасной дамы. Судья - она же.
   - Ну, если других предложений нет, - изображая смущение, сказала дочь полковника. - То мне ничего не остается, как согласиться. И какую тему возьмем для турнира?
   - Да что там далеко ходить, - сказал Энрико. - Мы же в музей орочьего быта сегодня ходили, вот и давайте писать про орков. А завтра вечером подводим итоги.
   Роберто страдальчески поднял глаза к небу, и Франческа поняла, что шансы Изабеллы Вальсекки стать Изабеллой Санторо-младшей тают буквально на глазах. Она решила попытаться исправить ситуацию. Все-таки неприятно в один день потерять сразу двух потенциальных невест.
   - А можно нам с Роберто одно стихотворение на двоих написать? - поинтересовалась она. - А то я никогда этим не занимался.
   - Я тоже, - заметил Санторо-младший. - И как-то не горю желанием начинать.
   - Ничего, - оптимистично возразил ему капитан Ферранте. - Вдвоем вы наверняка что-нибудь придумаете. Ты же не хочешь расстроить девушку?
  
  Глава 20
   Когда компания, сопровождавшая Инориту Вальсекки, практически подошла к казармам, Роберто вдруг быстро сказал:
   - Извините, я забыл об одном очень важном деле.
   Франческа смотрела в сторону друга, свернувшего в ближайший переулок и недоумевала, что с ним случилось. Ведь никто о поэзии больше не говорил. И какие у него могут быть важные дела? Только что говорил, что в Алерпо абсолютно нечего делать...
   - Винченцо, а когда приехали твои родители? - внезапно спросил капитан Ферранте.
   - С чего ты решил, что они приехали?
   - А разве не они подходят к проходной?
   - В самом деле, - изумленно сказал капитан Санторо. - Понятно теперь, какие срочные дела образовались у этого паршивца Роберто.
   - А почему ты думаешь, что он от них сбежал?
   - Объяснять не хочет, почему удрал с собственной свадьбы.
   - Постойте, - вмешалась Изабелла. - Франческо же говорил, что сбежала невеста?
   - Невеста тоже сбежала, - любезно пояснил ей Винченцо. - Ее, кстати, так до сих пор и не нашли.
   Чета Санторо наконец заметила своего наследника, и Маргерита ринулась к сыну, оставив мужа далеко позади.
   - Винченцо, как я рада, что с тобой все в порядке! - экспрессивно воскликнула она. - Я так переживала все то время, пока тебя не увидела.
   - Да что со мной может случиться, мама, - несколько смущенно ответил тот.
   - Вот об этом мы и хотели с тобой поговорить, дорогой, - сказала графиня, вопросительно оглядывая компанию сына.
   - Разреши тебе представить. Инорита Изабелла Вальсекки, дочь начальника гарнизона, в котором я служу. Энрико, я думаю, ты помнишь. И мой ...эм... ординарец Франческо.
   - Рад вас видеть, леди Санторо, - уважительно склонил голову капитан Ферранте. Изабелла сделала изящный реверанс, и Франческа чуть было не последовала ее примеру, но вовремя опомнилась и ограничилась вежливым кивком.
   - Да, да, - рассеянно кивнула графиня Санторо головой. - Я тоже рада вас видеть, а также познакомиться с дочерью командира моего сына и его ординарцем. Но попрошу меня извинить, мне срочно нужно переговорить с сыном.
   - Инор капитан, - поинтересовалась Франческа. - Я могу вернуться домой?
   - А как же я? - недовольно спросила Изабелла. - Тебя ко мне прикомандировали на вторую половину дня.
   - Четыре часа уже явно прошло, а у меня еще дела на сегодня запланированы.
   - Это какие же? - не удержался Винченцо. - Как у вас с братом синхронно дела образовываются.
   - Инора Кавалли сказала, что мне хватит отлынивать от готовки, и она собиралась учить меня сегодня печь блины.
   - В этом нет никакой необходимости.
   - А инора Кавалли считает, что есть. Она утверждает, что в мои обязанности входит готовка в походах и тогда, когда у нее выходной.
   Винченцо хотел было сказать, что до сих пор прекрасно обходился без блинов, приготовленных ординарцами, но посмотрел на насупленное лицо Франчески и понял, что та не выдержит сегодня больше компанию Изабеллы.
   - Ну, что ж, я не буду этому препятствовать, особенно, если инора Кавалли привлечет еще и Роберто, - сказал он. - Можешь идти. Только предупреди инору Кавалли, что вечером будут гости.
   Изабелла возмущенно фыркнула и ушла, капитан Ферранте, попрощавшись, последовал за ней. Просиявшая Франческа настолько быстро убежала, что Винченцо невольно улыбнулся ей вслед.
   - Надо же, какой ответственный у тебя ординарец, - заметила Маргерита с удивлением. - Только он такой молоденький. Как его вообще на службу взяли?
   - По личному распоряжению инора полковника, - пояснил ей сын. - Только ты ведь не об этом хотела со мной говорить, не так ли?
  - Конечно, дорогой. Но сначала объясни мне, как тебе удалось вылечить этот ужасный рубец на щеке так быстро? Ведь столичные лекари все как один утверждали, что для этого требуется значительное время.
  - У нас очень хороший гарнизонный целитель, - уклончиво сказал Винченцо, решив не раскрывать роли Франчески в собственном исцелении. Ведь вряд ли она желала именно этого. - Так что же тебя настолько обеспокоило, мама, что вы, бросив все, приехали сюда?
  - Выяснилось, что Франческа Сангинетти находится вблизи границы с орками, точное ее положение определить нельзя, но я очень боюсь, что она здесь и может причинить вред тебе и твоему брату.
   - Я могу тебя успокоить, - улыбнулся Винченцо. - Я точно знаю, где она находится в настоящий момент. И единственный вред, который она попыталась нам с братом причинить - это склонить к женитьбе. Правда, не могу сказать, что меня кандидатура, предложенная ей, устраивает.
   - Ты знаешь, где находится девушка, и до сих пор не сообщил об этом? - возмутился граф Санторо. - Если бы ты видел, в каком состоянии ее родители! А ведь мне с ними почти каждый день приходится общаться.
   - Как-то я об этом не подумал, - смутился Винченцо. - Просто такая прекрасная возможность для Франчески с Роберто привыкнуть друг к другу, а, возможно, и полюбить, что я решил ее использовать.
   - И какие успех?
   - Они прекрасно ладят, правда, отношения у них чисто дружеские. Но, наверно потому, что Роберто не замечает, что это девушка.
   - Как это можно не замечать? - поразилась Маргерита.
   - Ты же ничего необычного в моем ординарце не увидела, кроме возраста, - сказал Винченцо с улыбкой. - А тем не менее это она и есть. Так что все в полном порядке, я за ними присматриваю. Они постоянно заняты, и времени на глупости не остается. А когда не присматриваю я, это делает наша замечательная кухарка инора Кавалли. Пол она их мыть уже научила. Вот научит еще блины печь, и об их семейной жизни можно не беспокоиться. Совместный труд, как известно, людей сближает.
   - А что, неплохая идея, - задумался граф Санторо. - Нужно будет сообщить ее родителям, что не о чем волноваться, и пусть отношения этих двоих продолжают развиваться. Но ты уверен, что она никуда отсюда не убежит?
   - В этом никто не может быть уверен. Но я постараюсь этого не допустить. К тому же, я знаю наверняка, куда она побежит в случае чего.
   - И куда же?
   - В магическую академию. Пост там можно оставить, а поиски свернуть. Теперь о Роберто. Не надо обсуждать при Франческе причины, побудившие его на побег. Девушка на это очень остро реагирует, а брат, к тому же, может сказать что-нибудь очень оскорбительное для нее.
   - Может тогда имеет смысл сообщить ему, кто является в действительности твоим ординарцем? - предложил Дамиано Санторо.
   - Мне кажется, что этого делать не стоит, - возразил ему сын. - Роберто начнет относиться с предубеждением, да еще и уехать может.
   "А кроме того," - подумал Винченцо. - "Он может заявить уже родителям, что жениться на Франческе - это теперь моя обязанность. А меня это совершенно не устраивает. Иметь под боком шаровую молнию, готовую взорваться в любой момент, - спасибо, но это не для меня."
   - Вынужден признать, сын, что в твоих словах есть рациональное зерно, - заметил граф и обратился уже к жене. - Ну что дорогая, ты успокоилась? Тогда быть может, пробуем те блины, что приготовит наш младший сын, да и возвращаемся домой?
   - Должен предупредить, что в деле приготовления пищи у Роберто особых талантов нет, - сказал Винченцо, вспомнив о том "замечательном" супе, что приготовила эта парочка сразу после приезда. - Во всяком случае, я это есть не смог.
  Глава 21
   - Все, я это есть больше не могу, - Франческа с ненавистью смотрела на половинку очередного порванного блинчика, которую протягивал ей Роберто.
   - Договорились же, все испорченное съедать пополам! - возмутился тот.
   - Я же не думал, что испорченного будет столько! У меня живот скоро лопнет.
   - Вот что сложного в том, чтобы аккуратно перевернуть? - поинтересовалась инора Кавалли, которая готовила блины рядом, на другой сковороде, и перед, ней, между прочим, уже возвышалась горка румяных, вкусно пахнущих и абсолютно целых блинов. И она никак не могла понять, насколько же нужно быть тупым, чтобы оказаться не в состоянии освоить такое простое действие. После того, как ее очередное объяснение так и не смогло уложиться в мозгу ни у одного из обучаемых, кухарка просто перестала обращать внимание на происходящее рядом и сосредоточилась на собственной работе.
   - Конечно, с вашим-то опытом ничего в этом сложного нет, - ответил Роберто, и вдруг его осенило. - Да вы вообще нам порченную сковородку подсунули и теперь посмеиваетесь втихую!
   - Порченную? И как ты себе это представляешь? - опешила кухарка.
   - Вам лучше знать, как это представляется. Я со сковородками до сегодняшнего дня дела не имел. Поэтому мне сложно судить о критериях, по которым определяется, порченные они или нет.
   - Не выдумывай глупостей. Эта сковородка абсолютно нормальная.
   - Да? А давайте тогда обменяемся?
   Инора Кавалли согласилась с видимым неудовольствием. Но и на другой сковороде блины у нашей парочки совершенно не хотели правильно переворачиваться. В результате через некоторое время уже Роберто начал посматривать с ненавистью на блины, так как он тоже уже был не в состоянии проглотить хоть малейший кусочек. Решено было рваные откладывать на отдельную тарелку и съесть завтра. После этого блины волшебным образом стали переворачиваться как нужно.
   - Ты, наверно, их специально рвал, - недоверчиво покосилась Франческа на Роберто. - Вот скажи мне, почему, как только ты наелся, у нас все стало получаться?
   - Твои же тоже рвались. Так что твоя теория не выдерживает никакой критики.
   - А ты на меня ментально воздействовал.
   - Ага, - шепотом подтвердил Роберто, - с целью раскормить тебя блинами до размеров иноры Кавалли. Она тогда наверняка бы на тебя с большим интересом посматривала. Глядишь, и ответила бы взаимностью на твои чувства.
   - Боюсь, что в этом случае у меня был бы серьезный конкурент, - в тон ему ответила девушка. - Ты ведь при этом тоже раскармливаешься. И еще неизвестно, кого бы она предпочла. А вы бы рядом смотрелись просто изумительно.
   - Все, - громко сказала инора Кавалли, - вы мне здесь надоели. Блины печь научились, можете уходить в гостиную и шептаться там. А я спокойно приготовлю начинку.
   - Нам же стихотворение написать до завтра нужно! - вспомнила Франческа, выходя из кухни.
   - Предлагаю сонет про прекрасную оркскую деву, которой клыки настолько мешали целоваться, что она так и не вышла замуж и померла в горе и одиночестве.
   - А что, клыки действительно мешают? - заинтересовалась Франческа.
   - Понятия не имею. Можно сделать накладные и провести следственный эксперимент. Тогда и узнаем, мешают или нет.
   Ческа с подозрением изучала довольную физиономию Роберто. В голову ей приходило три варианта причин, побудивших его к подобной идее. Первый - он знает, что она девушка. Второй - его привлекают мужчины, и он рассматривает ее в этом качестве. В самом деле, ведь за все время пребывания здесь, ни он, ни Винченцо ни разу не навещали местный бордель. Подозрительно это как-то... Ну, и третий - он просто шутит.
   - А чего это тебя на такие эксперименты потянуло? - решила она прояснить ситуацию. - Тебя, что, мужчины привлекают?
   Округлившиеся глаза Роберто дали ей ясно понять, что, по крайней мере, одно предположение ошибочно.
   - Это вообще-то шутка была, - возмущенно пояснил он.
   - Понятно, - успокоилась девушка. - Но мне кажется, что нужно что-то посерьезнее написать. Мы же выиграть хотим.
   - Зачем? Тебе с этой Изабеллой хочется целоваться?
   - Вот еще! - возмутилась теперь Франческа, представив это действие и передернувшись от отвращения.
   - А если выиграем, то придется. Ведь это главный приз победителю, - напомнил Роберто. - Так что наша задача - написать такое, чтобы ни в коем случае не выиграть.
   Да, Изабелла согласием на поэтический турнир окончательно уронила себе в глазах Санторо-младшего, пришла Франческа к неутешительным выводам. В такой ситуации, похоже, единственный выход - взять любовное зелье, да и подлить обоим для надежности. Да и для старшего оно бы тоже идеально подошло. Только вот где же его взять? Легально такие вещи, к сожалению, не продаются. Магическое сообщество вообще наплевательски относится к потребностям простого населения. Придется искать другие возможности. Но целоваться с дочерью капитана, даже если от этого зависит поцелуй с ней Роберто?
   - У меня есть замечательное начало. "Прискакали злые орки и сожрали все до корки", - внесла предложение девушка.
   - А назовем "Монолог рассерженной иноры Кавалли"? - фыркнул Роберто. - Мне нравится, теперь нужно правильно развить данную тему.
   Так что приход старших Санторо, парочка встретила радостным хихиканьем над перечерканным листом бумаги, на котором в муках рождался настоящий шедевр, тем самым вполне подтвердив мнение Винченцо о дружеских отношениях. Франческа, сославшись на то, что уже поела, хотела было удалиться с семейного ужина. Но не тут-то было! Роберто вцепился в нее с пылом утопающего, резонно рассудив, что при постороннем человеке родители не будут выяснять подоплеку его побега. Так и случилось. Ужин прошел вполне мирно, только Франческа постоянно ловила на себе изучающие взгляды леди Санторо, но отнесла этот интерес к себе исключительно как к ординарцу. Роберто постоянно шептал ей варианты их стихотворения, так что девушка прилагала все силы, чтобы не расхохотаться. И вдруг ей пришло в голову, что она сидит в компании кровников, и не прилагает ни малейших усилий, чтобы свершить месть. Бабушка бы этого не одобрила. Но Франческа ясно поняла, что не смогла бы причинить вред ни братьям Санторо, ни их родителям. Вот если бы не грозящее ей замужество... Может, поискать им невест все-таки получше? Только где? Ах да, Изабелла говорила при балы у градоначальника. Не может быть, чтобы там не было хоть какого-то выбора, не танцуют же офицеры сами с собой.
   - Франческо, а вы про что сейчас думаете с таким сосредоточенным видом? - ворвался в ее размышления голос леди Санторо.
   - Про бал у градоначальника, - ответила Ческа.
   - Вас так интересуют балы?
   - Инорита Вальсекки сказала, что это одно из немногих развлечений в городе. Вот я и думаю, действительно ли там есть что-то интересное.
   - Вам здесь, наверно, скучно?
   - Мама, - вмешался в разговор Роберто, - ты зря думаешь, что у Винченцо заскучать можно. Да Чино еле до кровати доползает все эти дни. А на него еще эту Изабеллу повесили.
   - А ты, дорогой, тут тоже не скучаешь?
   - Как можно, мама? Усиленные тренировки с Ченцо и насыщенная культурная жизнь. Сегодня мы в музей ходили, завтра участвуем в поэтическом турнире.
   - Ты, и в поэтическом турнире? - не поверил граф Санторо. - На тебя это совершенно не похоже.
   - На какие безумства люди только не идут ради прекрасных женских глаз, - философски заметил Роберто.
   - Не такие уж они и прекрасные, - не согласился Винченцо.
   - На мой взгляд, тоже. Но ведь твоему Ферранте нравятся, значит, вполне ничего.
   - И как продвигается написание стихотворения? - заинтересовался Дамиано.
   - Оно почти закончено. Завтра с Чино мы немного доработаем и, надеюсь, вполне сможем достичь поставленной цели, - скромно ответил Роберто.
   Винченцо посмотрел на брата и внезапно понял скрытый смысл его фразы. Эта парочка явно не собиралась выигрывать соревнование. Только зря они на это рассчитывают. Ведь победителю придется целоваться с жюри, а оно приложит все усилия к тому, чтобы сделать правильный выбор. Но все же имеет смысл помочь завтра Ферранте с подготовкой, а то вдруг Изабелла решит быть объективной. Целоваться с дочерью полковника капитану Санторо совершенно не хотелось.
  
  Глава 22
   Никакое насилие над собственной природой не проходит даром. В этом и убедилась Франческа утром следующего дня. Нет, поначалу она решила, что эта жуткая боль в животе - следствие вчерашнего поедания блинов в неограниченном количестве. Но действительность оказалась намного печальней. Ежедневные тренировке на пределе выносливости привели к тому, что женские недомогания пришли намного раньше срока и были крайне болезненными. Ческа лежала, прижимая колени к животу, и страдала. Какие все-таки гады эти Санторо! Вот что им стоило жениться самостоятельно? Это из-за них она оказалась в таком незавидном положении. Вот, к примеру, эта гадкая Изабелла только пальчиком помашет, и все бегут исполнять ее малейшие прихоти. А все почему? Потому что она девушка! А бедного ординарца шпыняют все, кому ни попадя, начиная от кухарки и заканчивая начальником гарнизона. Жизнь так несправедлива! Ведь Ческа в сто, нет, в тысячу раз красивее дочери полковника, а вынуждена здесь мучиться под гнетом гадкого Санторо! И все потому, что на ней не платье, а штаны. Казалось бы, такая незначительная деталь, а как меняет отношение окружающих...
   Так что когда Франческа вышла к завтраку с бледным лицом, выражающим страдание от боли как физической, так и моральной, она ненавидела уже весь мир. Но к ее удивлению, состояние ее замечено было обоими братьями, которые чуть ли не хором поинтересовались:
   - Что с тобой случилось?
   - Живот болит, - мрачно ответила девушка.
   - Я же тебе говорил вчера, что нельзя столько блинов есть, - заявил Роберто.
   - Ты говорил, что мы договаривались съедать все пополам, - напомнила девушка, - когда я сказал, что больше не в состоянии проглотить ни кусочка.
   - Разве? - удивился Санторо-младший и жизнерадостно продолжил. - Ну, в конце концов, я съел больше, и со мной все в порядке.
   Ческа только страдальчески на него посмотрела.
   - Пришлю-ка я сюда гарнизонного целителя, - задумчиво сказал Санторо-старший.
   - Не надо, - испугалась Ческа, представив, как целитель сообщает ее начальнику: "Ничего страшного, просто у вашего ординарца месячные", и как будет выглядеть лицо Винченцо при таких известиях.
   - Ты очень плохо выглядишь, - удивленный ее отказом, сказал капитан. - Помощь целителя на мой взгляд, тебе просто необходима.
   - Мне просто полежать надо, и все пройдет, - не согласилась девушка. - У меня не первый раз такое состояние.
   - Все беды от переедания, - заметил Роберто. - Если знаешь, что желудок слабый, так зачем его перегружать? Вот со мной такого никогда не бывает.
   - Я бы сильно удивился, если бы бывало, - не удержалась Франческа.
   - Так, - сказал Винченцо, - от тренировок на сегодня я тебя освобождаю. Но если к обеду улучшения не будет, целителя отправлю. Ну и поэтический турнир тебе придется пропустить - не в таком состоянии куда-либо ходить. Но, думаю, Роберто и один справится с представлением вашего творчества.
   - А давай я тебе листочек с нашим шедевром передам, а сам останусь присматривать за больным товарищем, - предложил Санторо-младший. - А то вдруг Чино совсем плохо станет. Все равно нам не сравниться с такими мэтрами, как вы с Ферранте.
   - В обед посмотрим, - ответил его брат, которого не покидала уверенность, что оценивать будут отнюдь не по степени таланта. Он потрогал лоб Чески и заключил. - Жара нет. Может, все не так страшно и к обеду пройдет.
   Франческа прекрасно понимала, что к обеду ничего не пройдет, в лучшем случае - к завтрашнему утру, но разубеждать никого не собиралась. После завтрака она пошла к себе в закуток и там свернулась в клубочек, стараясь хоть как-то утихомирить пульсирующую боль внутри. Через некоторое время к ней зашел Роберто и принес бутылку, наполненную горячей водой. Девушка благодарно на него посмотрела и прижала импровизированную грелку к животу, ей даже показалось, что стало легче. Санторо-младший вздохнул и погладил ее по голове. "Вот как было бы хорошо, если бы он был моим братом," - внезапно пришло Ческе в голову. - "И Винченцо тоже. С ними так спокойно."
   А несостоявшийся старший брат в это время бегал по территории гарнизона в поисках капитана Ферранте, которого "вот только что видели именно тут". Наконец неуловимый Энрико был обнаружен на стрельбище, уныло покусывающим карандаш и бормотавшим вслух всяческие рифмы.
   - Энрике, тебя найти совершенно невозможно, - вместо приветствия сказал Винченцо. - Как успехи в подготовке к конкурсу?
   - А, - расстроенно сказал Ферранте, махнув рукой, - Вот придумал "О священные духи бескрайних полей Сообщите прекрасной орчанке моей". А дальше ну никак не идет. Что там эти духи должны сообщить и, главное, зачем, в голове моей никак не появляется.
   Вот правильно Винченцо решил поинтересоваться успехами друга. При таком состоянии дел тот вполне может и не закончить свой шедевр о прекрасной орчанке к обеду. Так что капитан Санторо сел на травку рядом с капитаном Ферранте и начал помогать тому выискивать идеи и воплощать их в стихотворной форме. Объединение сил привело к полной и окончательной победе над уже изрядно помятым и исчерканным листом бумаги. Энрико перечитал получившееся несколько раз и вполне остался доволен результатом. По его заблестевшим глазам стало понятно, что он уже предвкушает вручение награды победителю, как вдруг Ферранте помрачнел и неожиданно поинтересовался у друга:
   - Вот скажи, зачем тебе нужен этот ординарец?
   - Да мне он совсем не нужен. Мне же полковник приказал его взять, - несколько удивленно ответил Винченцо.
   - Точно. Как это я забыл, - оживился Ферранте. - Если он тебе не нужен, то ты ведь не будешь возражать, если я его проткну на дуэли?
   - Буду, - жестко ответил Санторо-старший. - Если не дай Богиня ты его вызовешь, то будешь иметь дело со мной. Франческо под моей защитой.
   - Под твоей защитой, - передразнил его друг. - То-то он такой наглый.
   - Да с чего ты взял, что он наглый? Что он такого тебе сказал?
   - Общее впечатление, - расплывчато пояснил Ферранте. - Вроде бы ничего такого и не сказал, но наглость из него так и прет. Вот так и хочется его вызвать и поставить на надлежащее место.
   К сожалению, Винченцо никак не мог рассказать другу о том, кем же в действительности является его ординарец, так как Энрике совершенно не умел хранить секреты в нетрезвом виде, в котором он находился по меньшей мере пару раз в неделю. Все, что становилось известным ему, быстро становилось достоянием общественности. Так что капитан Санторо только еще раз напомнил другу, что в случае чего тому придется иметь дело в первую очередь с ним, а уже потом с Франческо или, что более вероятно, с больничной койкой.
   При выходе со стрельбища друзья встретили Изабеллу. Когда капитан Санторо упомянул о болезни ординарца, которая не позволит ему присутствовать на поэтическом турнире, дочь капитана воскликнула:
   - Но ведь это же ужасно! Мало того, что бедный Франческо заболел, так он еще вынужден будет пропустить такое развлечение, которое хоть немного скрасит ему тяготы армейской службы. Я думаю, что мы должны войти в его положение и провести турнир у вас дома, капитан Санторо.
   - Думаю, что моему ординарцу сейчас не до развлекательных мероприятий, - попытался возразить ей Винченцо.
   - Это его хоть немного отвлечет, - не согласилась Изабелла. - И не возражайте мне, капитан Санторо, турнир проводим у вас. Капитан Ферранте тоже согласен.
   - Вот это я и имел в виду, говоря о наглости твоего ординарца, - грустно сказал Ферранте другу после ухода дочери полковника. - Вот, вроде, он и не сказал ничего, более того, его здесь даже не было, а так хочется убить...
   Винченцо покосился на друга и понял, что теперь придется следить еще и за тем, как бы тот не полез в драку с Франческой. Все-таки девушка и так очень хорошенькая и в дополнительных украшениях не нуждается, тем более, что шрамы украшают исключительно мужчин.
   А в это самое время родители "хорошенькой девушки" как раз обсуждали новости, доставленные им графом Санторо.
   - Мне не нравится такая ситуация, - твердо сказала мать Франчески. - Девушке ее возраста совершенно неприлично жить в одном доме с двумя неженатыми мужчинами. Это нанесет непоправимый урон ее репутации.
   - Больше навредить ее репутации, чем она уже сделала сама, просто невозможно, - возразил граф Сангинетти. - Сбежала из дома, разгуливает в мужской одежде. Странно, что она еще на дуэль никого не вызвала.
   - Это все воспитание твоей покойной матери. Я ведь неоднократно требовала оградить наших детей от ее влияния. А она заставляла учителей фехтования заниматься не только с Беннардо, но и с Франческой.
   - Обсуждение этого вопроса не имеет никакого смысла в данный момент, - холодно сказал Доменико. - Сейчас мы должны решить, оставить ли дочь в Алерпо на некоторое время, чтобы она успела привыкнуть к жениху, к которому, по словам Санторо, она уже относится с некоторым расположением. Или же настоять на немедленной свадьбе. Мне кажется первый вариант более разумным - Франческа вполне может влюбиться в юношу, и тогда на свадьбе мы не будем бояться скандала с ее стороны.
   - Но может и не влюбиться. Все же его брат убил нашего Беннардо. Не думаю, что она когда-нибудь это забудет.
   - Даже просто симпатия к жениху уже заставит ее вести себя более сдержанно.
   - Если бы можно было все вернуть назад, - с тоской в голосе сказала Тереза, - я никогда бы не согласилась на этот брак. Бедная девочка, на что мы ее толкаем!
   - Франческа с самого раннего детства знала, что выйдет замуж по решению семьи, и была к этому готова, - возразил Доменико. - Прекратить вражду между нашими семействами надо было давно, тем более, что все нападения в последние годы были только с нашей стороны. И, Тереза, разве ты забыла, брак нашей дочери с представителем семьи Санторо был предложен...
   - Не надо об этом, пожалуйста, - дрогнувшим голосом сказала мать девушки. - Наверно, ты прав - будет лучше, если наша дочь хоть немного привыкнет к своему будущему мужу до свадьбы.
  
  Глава 23
   Когда вся компания засела в гостиной капитана Санторо, пришлось Франческе брать себя в руки, принимать вертикальное положение и слушать Роберто, которому выпало представлять свое творение первому, и он с демоническим выражением на лице декламировал:
   - Прискакали злые орки
   И сожрали все до корки.
   Эльфы тоже прибежали
   И всю зелень дожевали.
   Два дракона прилетели
   И огнем здесь попыхтели.
   А потом пришли два тролля
   И наелись мяса вволю.
   - Гениально, - захлопала в ладоши Изабелла. - Так свежо, так ново, так оригинально. Я просто в восторге. Никогда не слышала ничего подобного. Франческо, вы мне непременно должны это переписать на отдельный лист.
   - А по-моему, - заявил недовольный Ферранте, - это явное нарушение условий конкурса. Ведь стихотворение должно быть про орков, а они здесь только один раз упомянуты.
   - Если так стоит вопрос, то мы согласны снять свое стихотворение с конкурса, - сказал Роберто, озадаченный такой восторженной реакцией жюри.
   - Вовсе не надо снимать, - ответил капитан Санторо, после реакции Изабеллы совсем не уверенный в том, кому в случае снятия такого перспективного шедевра присудят победу. - Ведь орки здесь упомянуты дважды.
   - Где это? - возмутился Энрико.
   - Ну как же? Сначала они ели, а потом - их. Так что условиям конкурса это вполне соответствует.
   - А разжигание межрасовой вражды? - не унимался его оппонент. - Тролли уже давно никого не едят, между прочим. А эльфы совсем не кролики, чтобы траву жевать.
   - А издалека по ушам вполне можно и перепутать, - не сдавался Винченцо. - И потом, конкурс этот наш, внутренний. Если здесь что-то и разожжется, то так же и потухнет.
   - Фи, капитан Ферранте, неужели вы боитесь соперничества? - сказала свое веское слово Изабелла, посмотрев на Энрико с крайней неприязнью. - Я, как жюри, решаю - это стихотворение с конкурса не снимается. Давайте теперь вас выслушаем.
   Капитан Ферранте окинул недовольным взглядом бледнолицего ординарца друга, хотя тот за все время не произнес ни одного слова, и с чувствами, явно обращенными к прекрасной Изабелле, начал читать:
   - О священные духи бескрайних полей
   Сообщите прекрасной орчанке моей
   Я страдаю в разлуке, считая все дни,
   Так печальны, унылы и грустны они.
   Ведь без той, кому сердце мое отдано
   Горек хлеб, и как уксус прокисший вино.
   Лошадь я уведу и поеду за ней.
   Ожидает нас множество солнечных дней.
   - Очень миленько, - заключила порозовевшая Изабелла. - Такие романтичные чувства. Никогда не думала, что орки настолько поэтичны.
   - А ничего, что они вино не пьют? - решил придраться Роберто, вспомнив, как Энрико сравнивал эльфов с кроликами. - Их национальный напиток делается из забродившего кобыльего молока.
   - "Брамбыс" с "отдано" никак не рифмуется, - заметил Винченцо. - Да и, к тому же, поэзии свойственно приукрашивание действительности.
   - Да, Роберто, не надо придираться к мелочам, - сказала Изабелла. - Ведь у вас тоже были незначительные недочеты, но мы не стали обращать на них внимания. Ведь у нас конкурс любителей, а не профессиональных поэтов. Итак, двух участников мы уже выслушали. Капитан Санторо, ваша очередь.
   - Весна. Зазеленели орки.
   Шаманы с бубнами танцуют
   Почти на каждом на пригорке.
   И степь ликует.
   И робкие степные девы
   Несут с брамбысом бурдюки.
   Протяжны оркские напевы
   И так легки.
   - Вот у тебя "брамбыс" почему-то рифмуется, как надо, - заметил Роберто, успев высказать свое мнение до Изабеллы, которая осталась этим не очень довольна.
   - Зато у него почему-то зеленеют орки, - ехидно сказал Энрико.
   - Так весна же, весной все зеленеет, - радостно парировал Винченцо, который и вставил это предложение исключительно для того, чтобы соперникам было к чему придраться.
   - На мой взгляд, - важно начала Изабелла, - эта фраза все-таки не совсем корректна по отношению к оркам. Но само стихотворение очень красиво, показывает быт орков в таком возвышенном духе.
   - А тролли, поедавшие поджаренные останки других рас, и эльфокролики, значит, были вполне корректны? - поинтересовался Ферранте.
   - Капитан Ферранте, эльфокролики - это исключительно ваша идея, - повысила голос дочь полковника. - Вы ведете себя неблагородно, пытаясь скомпрометировать стихотворения соперников и повлиять на мнение беспристрастного жюри.
   - Предлагаю сделать перерыв перед вынесением решения и выпить чаю, - внес предложил Винченцо. - Роберто, там инора Кавалли должна была все подготовить.
   В этот раз кухарка не стала создавать те изумительные пирожные, которые так восхитили младшего Санторо. К чаю был подан пирог с ягодной начинкой и конфеты, которые Винченцо купил по пути домой. Франческа обрадованно взяла двумя руками чашку с чаем. Горячий чай - это именно то, что требовалось ей в данный момент, а совсем не участие дочери полковника, которая выражала свою обеспокоенность тем, что капитан Санторо не вызвал к своему ординарцу лекаря.
   - Инорита Изабелла, - не выдержала Ческа, - я не так уж и плохо себя чувствую. А вы бы попробовали пирог иноры Кавалли, а то его скоро совсем не останется.
   - Да, пирог изумительный, - подтвердил Винченцо. - Инорита Изабелла, вам положить кусочек, где ягод побольше?
   - Пожалуй, - манерно кивнула дочь полковника и приступила к дегустации предложенного, что и заняло ее на некоторое время.
   А когда жуешь, говорить уже неприлично. Это даже дочери полковника с детства знают. Так что возникла возможность просто посидеть в тишине и спокойствии, чем все и воспользовались. Но все хорошее когда-либо заканчивается, не стал исключением и пирог. Роберто с огорчением осмотрел блюдо, на котором остались одни крошки, и поинтересовался:
   - Вот почему инора Кавалли все вкусное готовит в таком мизерном количестве? Я, можно сказать, только во вкус вошел.
   - А ты попроси ее приготовить побольше лично для тебя,- предложил Винченцо.
   - Она же меня недолюбливает. Но у нее есть любимец. Чино, тебе же пирог понравился?
   - У иноры Кавалли все очень вкусное, - уклончиво ответила Франческа, которая не съела ни кусочка.
   - Вот и попроси ее. Она тебе не откажет.
   - Инор капитан - ее непосредственный начальник. Он может просто дать ей соответствующее указание. А меня она любит только в плане где-нибудь использовать.
   - Но на рынок-то с ней ходил я.
   - Значит, и любить тебя она должна больше, - заключила девушка. - Вот и обращайся к ней с просьбой.
   - Может быть, инорита Изабелла выскажет свое мнение о победителе конкурса, - не выдержал капитан Ферранте, которого взаимоотношения пререкающейся парочки с кухаркой друга совершенно не интересовали.
   - Это так сложно, - притворно потупилась дочь полковника. - Все произведения так хороши, каждое по-своему, что выбрать лучшее практически невозможно. Но мне все же кажется, что стиль, выбранный Франческо и Роберто, более интересен, он явно является родоначальником нового слова в поэзии. Не удивлюсь, если вскоре у них окажется множество подражателей. Так что объявляю победившим именно их стихотворение.
   Винченцо с интересом оглядывал компанию. Трудно было понять, кто выглядел более потрясенным - Ферранте, который приложил все силы, чтобы выиграть конкурс, или Франческа с Роберто, которые сделали все, чтобы проиграть. На лице Энрико было написано искреннее возмущение, он бросал испепеляющие взгляды на ординарца друга и с трудом сдерживался, чтобы не высказать свое мнение о предвзятости жюри.
   - Но я вижу следующую проблему, которая возникла в результате данного решения, - продолжала Изабелла, не обращая внимания на волнения в среде конкурсантов. - Я обещала поцелуй победителю, а их двое. Не могу же я целовать всех подряд, это как-то неприлично.
   - Я отказываюсь в пользу моего старшего друга, - моментально нашлась Франческа, состояние которой еще ухудшилось при мысли о том, что, не дай Богиня, ей придется сегодня еще и целоваться с какой-то там девицей. - Он является более достойным кандидатом.
   - Я не могу принять такую жертву, - не согласился Роберто. - Это будет неблагородно с моей стороны. Ведь идея стихотворения была твоя, и, значит, ты являешься главным претендентом на награду.
   - А я обет дал, - парировала Ческа. - Не целоваться до восемнадцати.
   - Ты же сам сказал, что тебе восемнадцать, еще в дилижансе.
   - Я сказал "восемнадцать будет", ты просто не услышал.
   - Франческо, Роберто, не надо ссориться, - недовольно сказала Изабелла. - Если вы не можете решить между собой, кто из вас более достоин, то придется мне пойти на нарушение приличий и поцеловать обоих.
  
  Глава 24
   Франческа с возмущением смотрела на приближающуюся Изабеллу. Да она лучше Винченцо поцелует, чем эту гадкую врунью! Вот еще выдумали - целоваться! Да благородные девицы вообще не должны целоваться с кем ни попадя! А ведь Роберто обещал, что они проиграют. Девушка с надеждой посмотрела на друга, но тот казался не менее потрясенным, чем она. Поцелуй с дочерью полковника казался неотвратимым, как сходящая с гор снежная лавина, и избежать его, похоже, было уже невозможно.
   - Инорита Изабелла, - прокашлялся капитан Санторо, - мне кажется подобный приз победителю не найдет понимания у инора полковника.
   - Да-да, - поддержал его капитан Ферранте, уже понявший, что поцелуй ему не достанется ни при каких условиях, - инор полковник будет очень недоволен, если узнает.
   - Но позвольте, Энрике, - возмутилась Изабелла, - ведь это же вы сами предложили! И конкурс, и приз - ваша идея.
   - Я думал, вы сведете все к шутке. Пошлете воздушный поцелуй, к примеру, - нашелся тот.
   - Я всегда отвечаю за свои слова. К тому же, Франческо с Роберто вряд ли согласятся на замену.
   - Я согласен, - пискнула Франческа, внутри которой затеплилась надежда. - Мне не хотелось бы, чтобы у вас возникли проблемы с отцом по моей вине.
   - Я тоже, - мужественно поддержал ее Роберто. - Мне, конечно, нелегко далось это решение. Но забота о прекрасной даме превыше всего.
   - Это так благородно с вашей стороны, - растерялась Изабелла. - Но ведь вы так готовились, надеялись на победу...
   - Нам достаточно осознания самой победы. Правда, Чино? - Санторо-младший дождался подтверждающего кивка Франчески и продолжил. - Но заставлять нарушать приличия ради нас - на такое мы пойти никак не можем. Это недостойно.
   - Никак не можем, - эхом отозвалась Ческа. - Это совершенно недостойно.
   Изабелле пришло в голову, что целоваться в присутствии толпы посторонних действительно как-то неинтересно. Но ведь можно попытаться вручить приз и потом, наедине с победителем! А вот это, пожалуй, намного привлекательней выглядит и, главное, открывает такие перспективы. У Изабеллы заблестели глазки, что и было отмечено Винченцо с некоторым удивлением.
   - Ну что ж, - удовлетворенно улыбнулась Изабелла, - я рада, что вы вошли в мое положение. Но мне жаль, что вы остались без приза. Придется каким-то образом компенсировать вам эту утрату.
   Довольный Ферранте вызвался проводить дочь полковника и, к своей радости, не нашел конкурентов в доме капитана Санторо. После ее ухода Роберто сразу же обратился к брату:
   - Ченцо, а не объяснишь ли ты, что произошло? Мы же никак не должны были выиграть. Неужели в столице теперь мода на такие стихотворения, а я просто не в курсе?
   - Видишь ли, Чино, в подготовке к конкурсу вы не учли один очень важный фактор, - усмехнулся Винченцо. - Пристрастность жюри. Личные симпатии.
   - Ты хочешь сказать, что я ей нравлюсь? - пораженно выдохнул Роберто. - Да нет, ты ошибаешься. Я бы заметил.
   - Не ты. Франческо.
   - Я? - удивилась девушка. - Не может быть. Вы ошибаетесь, инор капитан.
   - Да, Ченцо, это даже не смешно. Изабелла влюбилась в Чино. Ты сам-то понял, что сказал?
   - Может, и не влюбилась, но испытывает к нему явную склонность. Иначе зачем бы она себе вытребовала у отца охрану в лице моего ординарца?
   Франческа переглянулась с Роберто и неуверенно сказала:
   - Вы шутите, да?
   - Хотел бы тебя успокоить, но нет. Капитан Ферранте на это тоже обратил внимание.
   - Инор капитан, так мне тогда с ней никак вместе находится нельзя, - осенило девушку. - Мало ли что говорить начнут.
   - Я тебе полностью доверяю.
   - А у инора полковника может быть другое мнение. Вы поговорите с ним, - упрямо сказала девушка, надеясь все-таки избавиться от докучливого присутствия Изабеллы.
   - Инор полковник тоже не сомневается, что ты не воспользуешься своим положением.
   Франческа еще некоторое время пробовала убедить капитана, но так и не смогла привести достаточно веские доводы. Когда Винченцо ушел, Роберто поинтересовался у нее:
   - И что ты собираешься делать со склонностью Изабеллы?
   - Постараюсь переключить ее на более достойный объект, - сказала девушка, решив привлечь Санторо-младшего в союзники. - Вот твоему брату, к примеру, давно пора жениться.
   - Мне кажется, Ченцо ею вряд ли заинтересуется, - засомневался Роберто. - Типаж у нее не тот. Врет она много. И, к тому же, дочь его непосредственного начальника.
   - Вот именно, - с воодушевлением сказала Франческа. - Значит, инор полковник в случае чего и надавить на него сможет.
   - Чем-то мне эта идея совсем не нравится. Ченцо жениться, конечно, не помешало бы. Но вот Изабелла в качестве невестки меня не привлекает абсолютно. Ведь мне с ней в этом случае придется общаться намного чаще. Да и тебе. Она ведь тогда поселится здесь, ты об этом подумал?
   "Да какая мне разница, где она поселится. Меня же здесь уже не будет," - хотела ответить девушка. Но это были совершенно не те слова, которые от нее ждали, поэтому она с тяжелым вздохом поинтересовалась:
   - А ты что предлагаешь?
   - В принципе, твой план неплох, за одним исключением. Я предлагаю заменить брата на Ферранте. Здесь половина дела уже практически сделана, Энрико явно заинтересован в девушке, вон он как на нас сегодня злился. Осталось привлечь внимание Изабеллы к нему.
   - Да, но твой брат посимпатичнее будет, к нему внимание девушки привлечь будет легче, - запротестовала Франческа.
   - Это с нашей, мужской, точки зрения он посимпатичней, - не согласился Роберто. - А девушки могут и по-другому думать. В принципе, ну какая между ними разница? Один - капитан, и второй - капитан. У одного форма с золотым шитьем, и у другого. У одного усы, и у второго. Я бы на месте Изабеллы выбрал того, кто в меня влюблен.
   - Ну ты же не на месте Изабеллы, - возразила девушка. - Да они вообще не похожи. Твой брат повыше, и плечи у него пошире. И усы у них разные. У Ферранте они какие-то жидкие, и вообще он лысеть начинает.
   - Так это же замечательно.
   - Почему это? - удивилась Ческа.
   - Среди женщин ходят упорные слухи, что лучшие любовники именно лысые, - заявил Роберто. - Нужно только донести это до Изабеллы, а то вдруг она не в курсе.
   - Если бы ходили слухи, что лысые - лучшие мужья, это имело бы смысл, - Франческу совершенно не привлекала беседа с Изабеллой на такую щекотливую тему. - Мы же ей мужа выбираем, а не любовника.
   - Одно может плавно перетечь в другое, - нахально заявил Санторо-младший. - Здесь главное не пропустить момент и поставить в известность инора полковника. А там уже Ферранте никуда не денется.
   - А твой брат? Его ведь тоже женить надо, - не унималась Франческа. - Нужно ему тогда кого-нибудь другого найти.
   - Да пусть сам ищет. Не собираюсь я за него все делать. Хватит того, что мы с тобой поможем обрести семейное счастье его другу.
   Франческа была в недоумении. Как это так получилось, что, планируя женить братьев Санторо (ну, хотя бы одного), она оказалась втянута в устраивание личной жизни какого-то лысого Ферранте? И тут ее осенило.
   - Тино, - с надеждой поинтересовалась она, - может, эта Изабелла тебе нравится? Так ты не стесняйся, скажи. Будем тогда ее за тебя выдавать.
   - Да, - разочарованно протянул Роберто. - Я думал, ты мне друг.
   - Друг, - настороженно подтвердила девушка.
   - Друзьям такого не предлагают, - отрезал парень.
   - Так я и хочу сделать все для твоего счастья, - смущенно сказала Франческа.
   - И поэтому ты пытаешься меня женить на этой врущей любительнице поэзии?
   - Я просто поинтересовался. Ведь она вполне может тебе нравиться. И потом, она же сама стихи не пишет.
   - Это, конечно, несомненный плюс. Но! - сделал паузу Санторо-младший. - Без всякого стеснения могу тебе сказать, что она мне не нравится. Совсем. И уверяю тебя, если девушка мне понравится, я сумею добиться ее внимания без помощи всяких там, считающих себя моими друзьями.
  
  Глава 25
   За предложение жениться на Изабелле Роберто настолько обиделся на Франческу, что дулся на нее и все следующее утро. Бедная девушка уж и не знала, как бы ей искупить свой проступок перед другом. Вот и пошла за советом к единственному представителю женского пола, имеющемуся в ее окружении.
   - Инора Кавалли, вот вы ведь наверняка с мужем ссорились. А как вы заглаживали свою вину перед ним?
   - У мужчин два слабых места, - отвечала достойная инора, невозмутимо продолжая чистить овощи.
   - Одно из них - голова, а второе? - заинтересовалась девушка.
   - У тебя, может, и голова, - согласилась кухарка, насмешливо глядя на ординарца. - Но у нормальных мужчин это желудок и ... как бы это сказать помягче? ... А! Влечение к женскому полу. Вот так и мирились.
   Франческа задумалась. Вторая слабость была для нее малоподходящей, да и непонятно, как ее использовать. Может, Роберто и испытывает влечение к женскому полу, но ее-то он считает парнем. А вот первая... Ведь, точно, он поесть любит и более всего всякие сладости. А уж вчерашний пирог он умял бы и в одиночку.
   - Инора Кавалли, - умильно сказала девушка, - у вас вчера такой вкусный пирог получился. Роберто так огорчился, что его было очень мало.
   - Да уж, - неодобрительно сказала кухарка, - поесть твой дружок не дурак. Помяни мое слово, к тридцати годам он будет кругленьким как шарик.
   -Да ну, - не поверила Франческа. - Он вон какой худой. Как щепка. Да и брат его лишним весом не страдает.
   - Так капитан Санторо и не смотрит, как бы ему сухариком книжку заложить, - ехидно сказала инора Кавалли. - Ест умеренно, и нагрузки у него большие.
   - Роберто тоже разминку делает, - встала на защиту друга Ческа. - Каждое утро.
   - Потому что брат заставляет, - отрезала кухарка. - Вот тебя капитан Санторо освободил из-за плохого самочувствия. И где твой дружок? На улице с клинком? Ничего подобного. Второй день уже разминается с сухариками и книжкой. И надо признать, что разминку эту он освоил в совершенстве.
   Франческа немного помолчала. Как-то не туда зашел у них разговор. Этак увязнут они в обсуждении Роберто, а до пирога так и не доберутся. Похоже, инора Кавалли намеков не понимает, с ней разговаривать нужно прямо, без всяких обходных путей.
   - Инора Кавалли, - начала она, - я хотел попросить вас пирог сделать.
   - Нет у меня времени выполнять всякие ваши просьбы, - угрюмо буркнула та. - Хочешь пирог - вот сам и делай.
   - Я? - опешила Франческа. - Но я же не умею. Я вообще никогда пироги не делал.
   - Что тут сложного? Вот прямо сейчас и начнешь, под моим руководством. Самый простой сделаешь.
   - Я бы чего повкусней хотел, - недовольно сказала девушка, подозревавшая, что попробовав ее пирог, Роберто перестанет с ней разговаривать вообще.
   - Простой - это не значит невкусный, - заявила кухарка. - Берешь два яйца, отделяешь желтки...
   - Это как?
   - Ох, горюшко ты мое, всему учить тебя надо. Вот, смотри и учись.
   Под командованием иноры Кавалли Франческа довольно бодро соорудила нечто, вполне похожее на пирог, и отправила это в духовку. Завороженно наблюдая за процессом запекания, девушка размышляла, можно ли это будет есть. "В конце концов," - заключила она. - "Я сначала могу и сама попробовать. И если что-то с ним будет не так, то Роберто придется обойтись без сладкого, а пирог инора Кавалли отнесет своим свинкам. Хм. Наверно, она на это и рассчитывает," - девушка подозрительно покосилась на кухарку, но та была настолько невозмутима, что все подозрения отскакивали от нее, как прибой от скалы. А действительность оказалась отнюдь не такой печальной. Когда Ческа попробовала получившееся, то пришла к выводу, что вполне может и одна съесть такую вкуснятину. Вот только к примирению с Санторо-младшим такой шаг явно не приведет.
   - Ну как? - язвительно спросила инора Кавалли. - Может простой пирог быть вкусным?
   - Да я в вас никогда и не сомневался, - смутилась Франческа. - Я вообще-то был уверен, что это у меня ничего не получится.
   - Если я за что-то берусь, - наставительно сказала кухарка, - будь уверен, что все получится. Сказала, что научу, значит так и будет.
   Так что, когда на десерт инора Кавалли подала сделанный Франческой пирог, та с замиранием сердца ожидала оценки своего труда братьями. И они ее не разочаровали.
   - Яблочный пирог, мой любимый, - с мечтательным выражением на лице сказал Винченцо. Изумительно.
   - Да, инора Кавалли, - важно кивнул головой Роберто. - Я даже представить себе не мог, что может быть что-то вкуснее вашего вчерашнего пирога с ягодами. Но вы меня приятно удивили.
   - А это не я готовила, - огорошила их толстушка. - Это ваш ординарец расстарался, инор капитан.
   - Чино, да ты кулинарный талант! Не ожидал, - заявил Санторо-младший.
   - Ты же говорил, что готовить не умеешь? - подозрительно прищурился Санторо-старший. - как-то это на неумение совсем не похоже.
   - Так я под руководством иноры Кавалли, - радостно отрапортовала Франческа.
   - Но все сам, - довольно сказала кухарка. - Вот видите, инор капитан. Я же говорила, что научу его готовить, а вы не верили.
   - Если бы вы пробовали тот суп, что они сделали по приезде, то не были бы так уверены в успехе, - возразил Винченцо. - Вот если бы это зависело от меня, то после этого я не доверил бы им даже яйцо сварить. Но вы, инора Кавалли, меня приятно удивили.
   - Руки у вашего ординарца из нужного места растут, так что он и остальное усвоит, - гордо сказала толстушка и выплыла из комнаты.
   - Да, Чино, за такой пирог можно все простить, - заявил Роберто. - Вот если сделаешь еще один, то я согласен забыть вчерашнее.
   - А что вчера между вами случилось? - поинтересовался Винченцо.
   - Думаю, не стоит об этом говорить, - пробормотала Франческа с надеждой глядя на Санторо-младшего, А то вдруг тому придет в голову выложить старшему их вчерашний разговор. Если еще и Винченцо обидится, то одним пирогом она не отделается.
   - Да, забыли, - легко согласился Роберто. - Но пирог все равно за тобой.
   - Ну, если забыли, - недовольный тайнами Винченцо нахмурился, - то ты ведь не откажешься вместе с Франческо сопровождать сегодня инориту Изабеллу?
   - С удовольствием.
   - Вот как? И с чем же связано твое удовольствие, если учесть, что она сегодня планирует по лавкам пройтись?
   - А у нас с Чино на нее планы.
   - Какие еще планы? - подозрительно спросил капитан. - Надеюсь, не по получению выигрыша после вашей победы на турнире?
   - Да как ты мог такое подумать? - возмутился Роберто. - Ты нас за кого принимаешь? Мы с Чино просто решили ее за твоего Ферранте выдать. Он-то вроде не против, а вот ее готовить и готовить нужно.
   Если капитана Санторо и удивили постоянно меняющиеся матримониальные планы Франчески, то он никак этого не показал.
   - До сих пор женить Ферранте еще никому не удавалось, - успокоено сказал Винченцо. - Так что вам придется работать в обоих направлениях.
   - Ничего, у нас не отвертится, - оптимистично заявил Роберто. - Никуда не денется, женится как миленький.
   А что, подумал капитан, от предыдущего брака Энрико спас ускоренный перевод в Алерпо. А отсюда куда бежать? Только к оркам. Но выбирая между орками и Изабеллой, Ферранте вполне мог склониться к браку. В самом деле, дочь полковника намного привлекательней любого, самого прекрасного орка, это даже такой закоренелый холостяк, как его друг, способен понять.
  
  Глава 26
   Инорита Изабелла была не очень довольна увеличенным сопровождением, что и высказала практически сразу.
   - Роберто, вы ведь совершенно не обязаны со мной ходить, - заявила она. - Право, мне не хотелось бы вас утруждать.
   - Да не переживайте вы так, инорита Изабелла, мне в удовольствие пройтись с такой привлекательной девушкой. Вон капитан Ферранте много бы дал, чтобы иметь возможность оказаться на моем месте. Ан нет, служба обязывает.
   Дочь полковника не тронули комплименты, напротив, она весьма хмуро посмотрела на Санторо-младшего и продолжила:
   - Двое сопровождающих для простого похода по лавкам - это, все же, на мой взгляд, много.
   - Зная женский размах в этом вопросе, как бы мало не было, - возразил ей Роберто. - Вы же не хотите, чтобы Чино свалился под грудой свертков.
   - Я собираюсь купить только одно платье! - возмутилась Изабелла. - На бал у градоначальника.
   - Это вам сейчас так кажется, - парировал Роберто. - А потом выяснится, что к платью нужны туфли, шаль, юбки там всякие нижние. А если вам захочется несколько платьев купить?
   - Носильщика найму.
   - Вот. А так никого нанимать не придется. Да и папе вашему спокойнее будет. А то, говорят, в последнее время участились случай кражи орками молодых девушек.
   - Вы серьезно думаете, что никто не заметит, если в городе посреди белого дня меня схватит орк? - язвительно спросила Изабелла.
   - Насчет всех не знаю. А лично я отличаюсь повышенной наблюдательностью и поэтому способен заметить орка еще до того, как он начнет кого-нибудь похищать.
   Франческа с интересом слушала беседу. На лице дочери полковника начинала проявляться обреченность, похоже, она уже поняла, что от похода втроем никуда не деться. Тут главное, чтобы еще кто-нибудь не присоединился. Тот же Ферранте, к примеру.
   - И что, Роберто, у вас совсем никаких дел нет, и вам не жаль потратить на меня половину дня? - уже даже без надежды в голосе поинтересовалась Изабелла.
   - Ради красивой девушки я готов пойти на любые жертвы, - Санторо-младший был непреклонен.
   "Красивая девушка" только презрительно фыркнула и гордо направилась вперед. Франческа потянула Роберто за рукав и шепотом спросила:
   - И когда ты собираешься переключать ее интерес на Ферранте?
   - Можно и сейчас начинать, - тихо ответил ей парень и уже громко поинтересовался. - Инорита Изабелла, а вам не кажется, что вы уже достигли возраста, когда надо задумываться о браке?
   - Это вы к чему? - опешила дочь полковника.
   - Это я к тому, что вокруг так много красивых молодых военных, а у вас даже жениха до сих пор нет, - любезно пояснил Роберто. - А ведь какие люди пропадают! Вот возьмите, к примеру, Энрико Ферранте...
   - Сами его берите, - зло сказала Изабелла.
   - Меня мужчины как-то не привлекают. А вот девушкам он очень даже нравится.
   - Это каким, интересно?
   - Я в местных девушках не разбираюсь, - гордо ответил Санторо-младший. - Но вот когда я ходил на рынок с инорой Кавалли, то слышал разговор, в котором о нем отзывались с большим интересом.
   - Рада за капитана Ферранте, - сухо заметила Изабелла. - Но меня он абсолютно не привлекает. Впрочем, как и разговоры о нем.
   - Вот так некоторые разбрасываются женихами, а потом остаются старыми девами, - меланхолично сказал Роберто. - Где вы еще такого красавца найдете?
   - Вас послушать, так мне уже в дом престарелых пора! - взвилась дочь полковника. - Мне всего восемнадцать! И я уже сказала, что капитан Ферранте меня не интересует. Более того, скажу вам, даже если бы он оставался последним мужчиной в нашей стране, то и тогда бы не имел никаких шансов.
   - По-моему, ты слишком прямолинеен, - тихо заметила Франческа другу. - Я бы на месте Изабеллы не вдохновилась бы точно.
   - Здесь главное - посеять в ее голове мысль о браке, - шепнул тот. - А когда она укоренится, то Изабелла обязательно посмотрит на Энрико другими глазами, более снисходительно.
   - Как-то ты неправильно сеешь, - с сомненьем в голосе сказала Ческа.
   - Да все нормально будет, вот увидишь. Все девушки хотят замуж. Это аксиома. Изабелла осмотрится вокруг и поймет, что лучше Энрико она все равно ничего не найдет.
   - Ты в этом так уверен?
   - Конечно, нет. Но ее мы обязательно в этом убедим.
   - О чем вы там шепчетесь? - недовольно спросила Изабелла.
   - Чино говорит, что Энрико расхваливать совершенно необязательно. Мужчина таких выдающихся достоинств просто не может остаться незамеченным.
   - Сколько раз я должно повторить, чтобы вы наконец поняли? Я. Не. Хочу. Ничего. Слышать. О. Ферранте, - отчеканила дочь полковника.
   - А вот он о вас всегда слушает с большим интересом, - заметил Роберто. - Вы чересчур пристрастны. Это явно говорит о том, что вы к нему неравнодушны.
   Изабелла остановилась и беспомощно посмотрела на Франческу. Той неожиданно стало жаль дочь полковника и она сказала:
   - Тино, наверно, действительно не стоит о нем больше говорить. Все-таки сердечные склонности инориты Изабелы - это ее личное дело.
   - Да нет у меня никаких сердечных склонностей к вашему Ферранте, - сердито сказала обсуждаемая особа.
   - А что ж вы так нервно реагируете на одно упоминание о нем? - спросил Роберто. - Будь вы к нему равнодушны, вас бы и эта тема не волновала.
   - Да говорите вы о чем хотите, - раздраженно буркнула Изабелла, которая уже поняла, что что бы она не сказала, все будет использовано против нее.
   - Вот видишь, а ты сомневался, - шепнул Санторо-младший Франческе. - Все идет по плану. Она уже смирилась с присутствием Ферранте в собственной жизни и признала, что к нему неравнодушна. Не пройдет и месяца, как они бодренько поскачут в сторону храма.
   Но Франческа отнюдь не была в этом уверена. Более того, на ее взгляд, если они таким же образом возьмутся за убеждение еще и Ферранте, то у того наверняка пропадет даже тот интерес, который был. Но Роберто такие рассуждения совершенно не смущали, так что он продолжал к месту и не к месту поминать несчастного капитана. Строго говоря, речь шла исключительно о различных достоинствах этого субъекта, так что, когда они подходили к лавке с одеждой, всем уже было понятно, что лучшего человека под этим солнцем просто не рождалось, но не смотря на это, теперь даже Ческу начинало трясти от одного имени Энрико, что уж говорить о бедной Изабелле.
   К радости девушек, приказчица в лавке все же сумела заткнуть фонтан красноречия Роберто, которому не удавалось пристроить фразу о Ферранте ни в одно обсуждение особенностей фасонов. Все-таки военная форма чересчур консервативна в этом вопросе. Но вот Франческу тут поджидала огромнейшая жизненная трагедия. Находиться в помещении, где есть множество разнообразнейших платьев, и не иметь возможности примерить хотя бы одно - какая пытка может сравниться в жестокости с этаким действием? А приказчица, как назло, разливалась соловьем, пытаясь пристроить как можно больше вверенной ей одежды в хорошие руки. Она приносила все новые и новые наряды, один лучше другого. Ческа представляла их на себе и тихо страдала, ведь громко страдать ординарцу капитана Санторо приличия не позволяли. Неизвестно, сколько бы она еще смогла выдержать такое издевательство, но тут Франческа увидела Его. И все остальное перестало иметь для нее значение, ведь именно это происходит, когда наяву встречаешься с собственной мечтой, даже если о ее существовании до сего дня и не подозревал. К сожалению, именно Его и прикладывала к фигуре Изабелла в настоящий момент. Та, увидев восторг в глазах сопровождающего, приняла его на свой счет. В самом деле, ну не могла же она предположить, что ординарцы увлекаются бальными платьями настолько, что все остальное становится для них неинтересным.
   - Пожалуй, именно его я и примерю, - решила она, направляясь к ширме.
   - Мне кажется, оно будет вам несколько маловато, - неуверенно заметила приказчица.
   - Маловато? Корсет потуже затянем, и будет в самый раз, - отрезала Изабелла.
   Но сколько она и помогающая ей девушка не затягивали корсет, все равно дочь полковника впихнуть в выбранное платье не удавалось. Наконец ее терпение, и так основательно подточенное разговором с Роберто, окончательно иссякло, и она разозлилась.
   - Милочка, да вы просто не хотите продавать мне это платье, - с возмущением начала выговаривать Изабелла. - Где это видано, чтобы приказчики так слабо зашнуровывали корсет?
   - Да я изо всех сил стараюсь, - начала оправдываться та.
   - Неужели? На новорожденного котенка вы совсем не похожи, значит, и сил у вас должно быть побольше.
   - Я действительно не могу сильнее, - начала оправдываться приказчица.
   И тут Изабелле пришла в голову идея, показавшаяся ей просто замечательной.
   - Франческо, - требовательно сказала она, - идите-ка сюда и помогите мне с корсетом.
   - Инорита Изабелла, - встрепенулся Роберто, - это же неприлично. Капитану Ферранте это не понравится.
   - Как вы надоели мне с этим Ферранте, - буквально прошипела Изабелла. - И я не вижу ничего неприличного. Отец приказал Франческо мне помогать, и сейчас мне требуется его помощь. Франческо, я жду.
   Ческа посмотрела на Роберто, пожала плечами и пошла за ширму. Посмотрев, на сколько не сходится платье на дочери капитана, она пришла к выводу, что надеть его той поможет только чудо. Но тем не менее, она начала затягивать корсет, прикладывая все свои силы, и преуспела настолько, что Изабелле начала пытаться выбраться из этого пыточного орудия сразу сверху и снизу. Но даже в таком, полузадушенном, состоянии инорита Вальсекки не смогла влезть в выбранный наряд. Наконец, она это поняла и сдалась.
   - Франческо, можете идти, - раздраженно бросила она, расстроенная еще и тем, что ординарец не выказал никакого интереса к полуодетой девушке.
   - Если капитан Ферранте об этом узнает, то непременно вызовет тебя на дуэль, - заметил вышедшей Франческе Роберто.
   - Послушай, Тино, ты чего добиваешься? - не выдержала она. - Если того, что при слове "Ферранте" всех окружающих трясти начинает, то, должен признать, у тебя это получилось. Лично мне кажется, что я просто взорвусь, если выслушаю еще хотя бы пару слов о достоинствах этого несомненно замечательного офицера.
   - Думаешь, я немного перегнул? - задумчиво сказал Санторо-младший.
   - Немного - это не то слово. Не думаю, что Изабелла захочет видеть этого беднягу в ближайшие несколько дней.
   - Главное, чтобы она нас с тобой не хотела видеть, - доверительно сказал Роберто. - А отсутствие ее интереса к Энрико мы как-нибудь переживем. Правда?
   Франческа посмотрела на хитро ухмылявшегося друга и поняла, что личная жизнь капитана Ферранте заботила того в последнюю очередь. В самом деле, может, Изабелла и откажется от своей прихоти, если к ординарцу капитана Санторо будет в обязательном порядке прикладываться еще и брат капитана, настолько утомительный для нежных натур.
   Изабелла возмущенно пыхтела за ширмой, куда приказчица начала стаскивать все одежные запасы данной лавки, но больше никого не приглашала на зашнуровывание корсетов, так как затянутое усердным помощником даже совместными усилиями удалось распустить с большим трудом. Франческа, разглядывая наряды, тосковала. Роберто скучал. В общем, все были при деле, когда в лавку ворвался мальчишка-посыльный с криком:
   - Там к градоначальнику орки заявились с требованием каким-то! А инора Морини никак найти не могут. И орки уже злые-злые.
   - На это надо посмотреть, - воодушевленно сказал Роберто. - Инорита Изабелла, вы без нас платье выберете? Мы через часа два-три за вами зайдем.
   - Вы не можете бросить меня одну! - возмутилась дочь капитана, высовывая голову из-за ширмы.
   - Почему? - удивился Санторо- младший. - Ведь в этой лавке вам нападение орков не грозит.
   - Вы можете и идти, а вот Франческо обязан оставаться со мной, - решительно сказала Изабелла.
   - Неужели вам самой не интересно посмотреть на живых орков? - спросила Франческа.
   - Да что там интересного, - небрежно бросила дочь полковника. - Я их уже столько раз видела.
   - Так вы же хотели попросить отца, чтобы он договорился с шаманом о вызове духов. Вот сразу и посмотрим, - вспомнил Роберто, который тоже хотел увидеть "живых орков".
   - Отец отказался, - хмуро сказала Изабелла. - Он сказал, чтобы я просила об этом сама.
   - Так вам тем более туда идти нужно, - воодушевился парень. - Такой красивой девушке разве может какой-то там орк отказать?
   - Пожалуй, я могу с вами пойти, - наконец решила дочь полковника. - Но при одном условии.
   - Да? - заинтересованно поднял бровь Роберто. - Мы на все готовы, - покосился на Франческу и уточнил. - Почти на все.
   - Чтобы я сегодня больше ничего о капитане Ферранте не слышала, - твердо сказала Изабелла.
   - Какая жертвенность! - восхищенно сказал парень, но увидев, как начали сурово сдвигаться брови прекрасной инориты, тут же начал исправлять ситуацию. - То есть, я хочу сказать, что нам будет очень сложно не говорить о таком достойном человеке, но мы приложим все усилия. Правда, Чино?
   Франческа кивнула, с надеждой глядя на Изабеллу. Может, день еще не безнадежно испорчен, и им удастся увидеть такое удивительное зрелище, как оркский шаман, призывающий духов? Ради этого многое вытерпеть можно.
  
  Глава 27
   - Если то, что вы рассказывали, правда, - сказал Роберто, - то подбираться надо с подветренной стороны. Тогда можно будет подойти поближе. Кто-нибудь знает, какая сторона у нас подветренная?
   - Я вам фильтры поставлю на запахи, два часа продержатся, - высокомерно бросила Изабелла.
   - А научите и меня, пожалуйста, - попросила Франческа.
   - Да зачем тебе? - удивился Роберто. - Только время потеряем.
   - Мало ли где пригодиться может, - неуверенно сказала девушка.
   - Ага, - согласился парень. - Вот направят на сортировку мусора на помойках, точно пригодится.
   Но Изабелла авторитетно заявила, что времени это займет совсем немного, а такое полезное заклинание просто необходимо, если приходится часто появляться в казармах. Там, конечно, орков нет, но и пахнет тоже не духами. Так что компания остановилась и потратила пять минут на обучение ординарца. Франческу в очередной раз поразило, насколько ей неприятны были руки дочери полковника, холодные и влажные, они напоминали слизняка на капустном листе. К тому же, на взгляд Чески, в этих постоянных правках жестов не было никакой необходимости. Вот капитан Санторо, тот действительно исправлял то, что нужно, да и руки его были не в пример приятнее - твердые, сухие и теплые. Но даже неприятие учительницы не помешало обучаемой очень быстро выучить заклинание, так что фильтр на себя она поставила самостоятельно. Несколько непривычно было оказаться полностью отрезанной от запахов. Роберто рядом тоже недоуменно поводил носом. Ведь как такое может быть - проходишь рядом с лотком пирожков, а слюна не выделяется?
   На центральной площади градоначальника так и не было, зато присутствовали солдаты местного гарнизона во главе с капитаном Санторо, которые стояли напротив орков и внимательно за теми наблюдали.
   - Пожалуй, мы можем воспользоваться своим положением и подойти поближе, - решил Роберто.
   - Каким положением? - удивилась Франческа.
   - Ну как же? Ты ординарец Ченцо, я его брат, а инорита Изабелла - вообще дочь командира.
   - Может, все же не надо, - неуверенно сказала дочь полковника. - Отсюда тоже все прекрасно видно. Вон, шаман только один, остальные простые воины.
   Шаман действительно был только один, зато именно тот, фантом которого находился в музее. И надо признать, оригинал отличался от своего изображения в лучшую сторону. Во всяком случае ноги уже не вызывали стойкую ассоциацию с колесом.
   - Надо-надо, - не согласился Роберто. - Может, мы вообще больше никогда орков вблизи не увидим. А так, спросит нас кто-нибудь, что за татуировка на щеке шамана, и что мы ответим?
   И вся компания начала пробираться к капитану Санторо, пока не остановилась рядом с ним. Здесь Ческу ожидал неприятный сюрприз - орочий шаман уставился на нее в упор и начал внимательно изучать. От смущения девушка спряталась за широкую спину Винченцо и, дернув того за рукав, жалобно прошептала:
   - Инор капитан, а что этот ваш орк на меня все время смотрит?
   - Голодный, наверно, - вместо брата предположил Роберто. - Ченцо, их сегодня вообще кормили?
   На лице Винченцо не дрогнул ни один мускул, но он завел руку за спину и продемонстрировал брату увесистый кулак. Но вот орк совершенно не обиделся, в его глазах зажглись веселые огоньки, он перевел взгляд на Санторо-младшего и довольно чисто, с небольшим акцентом сказал:
   - Нет, не кормили. Вот сколько раз мы сюда приходили, ни разу не кормили.
   - Так это нужно немедленно исправлять! - воодушевился Роберто. - Вы пирожки с мясом едите?
   - Едим, - подтвердил орк.
   - Ченцо, отправь кого-нибудь из своих солдат в трактир. Пусть возьмет пирожков побольше и какого-нибудь травяного отвара, чтобы запивать можно было.
   Пока старший брат давал указания своему подчиненному, младший продолжал развивать достигнутый им успех.
   - Меня зовут Роберто Санторо. А вас?
   - Хишнак Азадаш, - немного помедлив, ответил орк.
   - Какое интересное имя! - восторженно произнес Роберто. - Оно что-то означает?
   - Конечно, - высокомерно сказал шаман. - Все наши имена имеют смысл, иначе зачем их давать.
   - К сожалению, я совсем не силен в орочьем, - доверительно сказал Санторо-младший. - У нас почему-то этот язык не преподают. Так что, вы говорите, означает ваше имя?
   - Наши имена даются на древнем языке, и мы не сообщаем их значения чужим. Духи этого не любят.
   - Да что вы говорите! И как они вам это показывают? А можно посмотреть, как вы вызываете духов? - Роберто решил сразу выяснить все интересующие его вопросы. - Чтобы мы увидели, как именно они не любят?
   - Нет, - односложно ответил орк и отвернулся.
   - А если вас попросит прекрасная девушка? - не сдавался парень.
   Но ответом ему было молчание. Орк демонстративно изучал Санторо-старшего.
   - А если она, к тому же, дочь начальника гарнизона? - продолжал монолог Роберто. - Инорита Изабелла, ну что же вы молчите?
   Инорита недовольно откашлялась и открыла было рот, но тут орк обратился к Винченцо.
   - Почему ты позволяешь своей женщине ходить в таком виде? Это неправильно.
   - Она не моя женщина, - смутился капитан, понявший о ком идет речь и недоумевающий, почему орк обращается к нему, а не к брату.
   - Твоя. Духи говорят, между вами есть связь. Но если не хочешь считать ее своей, отдай мне.
   - Я не отдаю своих женщин, - возразил Винченцо.
   - Ты бы уж определился, твоя она или не твоя, - едко заметил Роберто, обиженный демонстративным игнорированием со стороны шамана.
   - Какая разница, - недовольно ответил брат. - Все равно я ему никого отдавать не собираюсь.
   - А почему это вы решили, что я - его женщина? - наконец смогла облечь в слова свое возмущение Изабелла. - И чем это вам не нравится моя одежда?
   Орк окинул ее презрительным взглядом и не ответил.
   - Инор Азадаш, а как, по-вашему, должны одеваться жещины? - Роберто попытался опять вовлечь шамана в разговор.
   - Чужие мужчины не должны видеть ничего, - отрезал орк.
   - Тогда лучшая одежда - это мешок, - ядовито сказала Изабелла. - Другие ничего не видят, а женщина через дырочки может смотреть на дорогу, чтобы не упасть.
   - Ты сказала, - высокомерно кивнул головой орк. - Я согласен.
   - А что, инорита Изабелла, - хохотнул Роберто, - может, в на бал по орочьей моде оденетесь? И экономно, и все внимание - ваше. Мешки я у нас в кладовке точно видел, и инора Кавалли, кажется, заполнила их еще не все, так что вполне можем парочку выделить.
   - Танцевать неудобно, - фыркнула Франческа, представив эту картину.
   - Танцевать женщина должна только для мужа, - наставительно заявил шаман. - И это правильно.
   Тут как раз прибежал солдатик, отправленный в трактир, с пирожками, кувшином травяного отвара и кружками и, по указанию Винченцо, начал раздавать оркам принесенное. Орки косились на шамана и брали еду только тогда, когда тот давал свое разрешение. Шаман поблагодарил за угощение, но сказал:
   - Стоя есть - это неправильно.
   - Мы бы вас в гости пригласили, - заметил Роберто,- Но вы же инора Морини ждете, не пойдете, наверно.
   - Что ж, - важно ответил орк, - после разговора с вашим главным, мы можем и навестить ваше жилище.
   - Ченцо, - радостно вскричал Санторо-младший, - отправь кого-нибудь к иноре Кавалли, чтобы она успела подготовиться.
   "И морально в том числе," - подумал капитан, представив "радость" своей кухарки, когда к той на обед ввалится толпа ароматных орков, но одного из подчиненных все-таки с поручением отправил. Если уж есть возможность установить нормальные отношения со степью, то надо ей непременно воспользоваться, а дом потом и проветрить можно.
   Наконец степенно подошел градоначальник в компании полковника Вальсекки. Начальник гарнизона недовольно посмотрел на надутую дочь, слишком близко, по его мнению, стоящую к оркам, но выговаривать никому не стал.
   - Уважаемый Хишнак Азадаш, - начал инор Морини, прерывистый голос которого ясно указывал, что до площади он двигался в темпе, максимальном для такого упитанного тела, - мне доложили, что у вас какие-то претензии к нашему городу.
   - Наши требования касаются правителя вашего народа, а не города, - возразил шаман. - До нас дошли известия о том, что в гареме вашего короля находятся женщины нашего народа.
   - У нашего короля Марко нет никакого гарема, - приглушенно пискнул ошарашенный градоначальник.
   - Значит, в законные жены он их взять не захотел, - побелел от злости орк.
   - Вы его неправильно поняли, уважаемый инор Азадаш, - вмешался Винченцо, видя, что начальство в шоке и никак не собирается реагировать на заявления орков. - В наших землях не удерживаются женщины вашего народа, в том числе и королем Марко. И я ни разу не слышал, чтобы среди его сердечных привязанностей были орчанки.
   - Но тем не менее, торговцы, приезжавшие к нам в стойбище, говорили, что у вашего правителя гарем из орчанок. Мы подсчитали пропавших за последний год наших женщин и решили, что ваш правитель должен заплатить их родителям выкуп, как положено, а не воровать под покровом ночи.
   - Э-э-э, - промямлил очнувшийся градоначальник, - мы, наверно, сможем компенсировать вам это материально. Сколько у вас пропало девушек?
   - Сто двадцать восемь, - ответил шаман.
   - Ни в коем случае нельзя платить! - одновременно с ним воскликнул Роберто. - Не говоря уже о том, что это абсолютно абсурдное обвинение, а выплачивая деньги, вы подтверждаете вину короля Марко, так после этого еще и будете возмещать оркам всех уворованных без согласия родителей девушек. Инор Азадаш, - обратился он к шаману, - посудите сами, зачем нашему правителю сто двадцать восемь орчанок?
   - Ни одна из ваших женщин не смогла родить ему ребенка, - невозмутимо ответил шаман. - Все жены вашего правителя погибали, не в силах выдержать его любви. Наши женщины крепче.
   - Но сто двадцать восемь? Вам не кажется, что даже для производства наследника этого многовато? Да здесь вообще одной вполне достаточно!
   - У нашего верховного шамана жен больше двухсот, - заявил орк. - Кто скольких жен может прокормить, стольких и берет. А ваш правитель, значит, может прокормить только одну?
   - Инор Азадаш, - вмешался Винченцо, - наш король Марко может прокормить и больше, чем сто двадцать восемь. Но у нас есть закон, который не вправе нарушить даже он. Закон гласит, что брак - это союз одного мужчины и одной женщины.
   - Законы у вас, конечно, дикие, - заметил орк. - Но это все равно не доказывает, что наших женщин в вашем государстве нет.
   - Инор Азадаш, - вкрадчиво спросил Роберто, - вот вы серьезно полагаете, что на территории Лории могли незамеченными остаться сто двадцать восемь орчанок? Да здесь спрятать даже одну проблематично. Нет, я конечно горд, что потенциал моего правителя столь высоко оценивается, но факты - упрямая вещь.
   - И где, по-твоему, наши женщины? - мрачно посмотрел на него шаман.
   - Так ваши же их и похищают. Те, кто выкуп за жен платить не хочет. А после свадьбы найдите-ка пропажу! Вы же сами говорили, что самая правильная женская одежда - мешок. А под ним одну орчанку от другой сложно отличить. Разве что по запаху.
   Шаман задумался. Градоначальник и полковник Вальсекки с надеждой следили за его размышлениями, отражавшимися на лице.
   - Пусть ваш правитель поклянется, что он не имеет отношения к пропаже наших женщин, - наконец хмуро сказал орк.
   - Мы сегодня же отправим ему сообщение, - обрадованно сказал инор Морини. - Думаю, его величество не откажется письменно подтвердить отсутствие орчанок среди своих приближенных.
   - Что ж, если вопрос улажен, то я полагаю, что вы не откажетесь у нас пообедать, - со вздохом сказал капитан Санторо, заранее представляя лицо своей кухарки, когда они явятся туда в такой компании.
   - Не откажемся, - усмехнулся орк.
   И вся компания вместе с градоначальником и полковником Вальсекки отправилась в дом капитана Санторо. По дороге начальник гарнизона уважительно похлопал Роберто по плечу.
   - Молодец, парень. Как ты ситуацию-то уладил. Думаю, что инор Морини должен тебе благодарность высказать.
   - Вы мне лучше отзыв напишите,- заметил парень. - Хотя мне по практике отлично и поставили, отзыв все равно лишним не будет. Но какая все же сволочь этот граф Эдин. Это ведь он запустил слух про орочий гарем. И, главное, наши и понять-то не могут до сих пор, зачем. А ведь гармец этот ничего просто так не делает, все у него ведет к достижению определенной цели. А какую цель здесь он преследует - совершенно непонятно.
   - Тино, - задумчиво поинтересовалась Франческа, - а на кого ты учишься?
   - Я разве не говорил? - удивился парень. - На дипломата.
   - Как-то ты не очень серьезен для такой работы, - недоверчиво сказала девушка.
   - Когда тебя не воспринимают всерьез, работать намного легче, - ответил Роберто. - А в нашем деле главное - добиться поставленной цели. И я всегда ее добиваюсь тем или иным способом. Можешь мне поверить, что отлично мне поставили отнюдь не за красивые глазки. Если надо, я могу быть очень даже серьезным и даже жестким.
   Франческа покосилась на парня и впервые в ее голову пришла мысль, а какую же цель ее друг преследует в Алерпо. Да и зачем он сюда приехал, абсолютно неясно. Если он хотел сбежать от брака, то почему он направился именно в то место, где его легче всего найти? И он давно уже мог вернуться в столицу, но живет с братом почему-то. Ведь не ради же ее красивых глаз он все это время находится здесь. Или ради?
  
  Глава 28
   На пороге дома стояла инора Кавалли. В руке у нее был половник, а на лице - решимость. Решимость стоять до последнего, но не пускать в маленький уютный домик капитана Санторо, каких-то там проходимцев, пусть они даже и орки.
   - Инор капитан, - сказала она, - вся эта компания просто не поместится в гостиной. Я вам накрыла в саду.
   - Так даже лучше, - обрадовался Винченцо, поняв, что не придется проветривать свое жилище после посетителей. - Чистый воздух всегда повышает аппетит. Предлагая всем сразу в сад и направиться.
   Но орки застыли соляными столпами, восхищенно разглядывая инору Кавалли - когда еще удастся увидеть такое масштабное воплощение всего прекрасного.
   - Какая женщина, - наконец смог выдохнуть шаман. - И не твоя. Моей будет.
   - Еще чего, - презрительно окинула сраженного ею наповал орка кухарка и потрясла половником в воздухе. - Только попробуй подойти.
   - Все в этом доме находятся под моей защитой, - предупредил Винченцо.
   - Она не живет здесь, - возразил Азадаш, не отводя глаз от женщины своей мечты.
   - Не живет, - согласился капитан. - Но работает. Нечего покушаться на моих кухарок, пойдемте лучше пообедаем.
   - А вот я с удовольствием бы посмотрел, как этот Хишнак ее воровать будет, - шепнул Роберто Франческе. - Интересно, он ее вообще от земли оторвать сможет?
   Девушка даже не успела ему ответить. Ее вдруг накрыло потоком запахов, они буквально ворвались внутрь, заставив ее судорожно закашляться. Рядом скрутило Роберто.
   - Что с вами? - испуганно спросил Винченцо.
   - Неожиданный порыв ветра, - вытирая слезы, пояснил Санторо-младший. - В лице инориты Изабеллы. Мы тебе потом расскажем.
   - Ой, я вас забыла предупредить, - вскинулась Изабелла, которая выглядела лишь чуть бледнее обычного. - Если знаешь, чего ждать, оно и переносится легче.
   - А что, без таких откатов заклинания не предусмотрены? - неодобрительно поинтересовался Роберто. - Это же ужасно неудобно!
   - Неудобно? Это ты слишком мягко сказал, - вторила ему Франческа.
   - Я пока мало знаю, - смутилась Изабелла. - Я же только первый курс закончила.
   - Вот я и думаю, - доверительно склонившись к уху капитана Санторо, прошептал полковник Вальсекки, - не зря ли я ей разрешил учиться. Толку-то практически нет. Вон даже ауры до сих пор видеть не научилась. Представляешь?
   - Да что вы говорите? - фальшиво удивился Винченцо, который также не видел аур, но ничуть от этого не страдал.
   - Если бы ты только знал, какой кошмар быть отцом взрослой дочери. Все ей не то и не так. Потащилась в эту столицу учиться магии, а там столько соблазнов, столько неподходящих знакомств для молодой девушки. Иногда я думаю, что орки не так уж и неправы по отношению к женщинам. Запирать их нужно, ну хотя бы до замужества. Но это так, между нами. Кстати, ты мне пообещал, что ваш ординарец выдаст ее замуж. И где результаты?
   - В настоящий момент, они вдвоем с Роберто как раз над этим работают, - несколько удивленно отвечал капитан Санторо. - Они планируют выдать ее за Ферранте.
   - За Ферранте? - полковник был несколько озадачен. - А что так? Честно говоря вы с братом в качестве зятя меня устроили бы больше. Ферранте, между нами говоря, попивает.
   - Думаю, что жена наверняка отучит его от этой вредной привычки. Он и пьет-то наверняка от тоски и одиночества, - заявил Винченце. - А мы с братом пока жениться не намерены.
   - Да? - разочарованно сказал Вальсекки. - Ну что ж. Ферранте не так уж и плох. Мне, кстати, давно кажется, что в капитанах он засиделся. Вот проявит себя с правильной стороны, можно и о представлении в майоры подумать.
   Оркам наконец удалось отмереть, и они дружно направились в сад под предводительством шамана, который постоянно восхищенно оборачивалась на инору Кавалли. Но той внимание столь высокого гостя отнюдь не льстило, настороженно проводив толпу глазами, она обратилась к капитану Санторо:
   - Это что ж вы такое удумали - пускать это в свой дом! Да и еды на них не напасешься. Я еще на орков не готовила!
   - Вот и обогатитесь опытом, - заявил Винченцо. - Так и сможете теперь будущим нанимателям говорить: "Имею опыт приготовления пищи для разных рас". А на этом основании и жалование можно побольше просить.
   - Да? - кухарка с сомнением посмотрела на него. - Тогда вы мне уже точно должны платить больше. Со следующего месяца.
   - Я вам помогаю повысить квалификацию, - не согласился капитан. - И, заметьте, совершенно бесплатно.
   - Да на вас нервов никаких не хватает! И продуктов! Кладовка, вон, опять почти пустая!
   - Зато совершенно спокойно можем выделить один мешок для инориты Изабеллы, - влез Роберто.
   - Думаю, у полковника своих мешков достаточно, - Сказал Винченцо, неодобрительно посмотрев на брата. - Так, споры заканчиваем. Инора Кавалли, берете завтра Роберто на рынок и заполняете кладовку. А сейчас прошу всех в сад.
   Солдатик, отправленный к иноре Кавалли, трудился в поте лица. Чего только стоило ему вытащить огромный стол из гостиной в сад! А ведь пришлось устраивать еще и импровизированные лавки из подручных материалов. И сейчас он бегал с едой, которую успела приготовить кухарка. Капитан посмотрел на все это и отправил ему в помощь Франческу. А что, ординарец она ему или нет? Была бы здесь в качестве невесты брата, так и сидела бы спокойно. Как Роберто, к примеру.
   -Инорита Изабелла, - похоже, что жених все же сидеть спокойно совершенно не способен, - вы же хотели обратиться с просьбой к нашему гостю.
   - Я? - удивленно посмотрела на него дочь полковника. - С какой это?
   - Ну как же, - тоном, с каким уговаривают капризных детей, начал вещать Роберто. - Вы же хотели попросить уважаемого шамана показать нам вызов духов. Вам, как дочери начальника гарнизона, он просто не может отказать.
   - Не стоит просить о том, чего вы не в силах постичь, - наставительно заметил шаман. - Вызов духов - это не балаганные фокусы. Я не могу их беспокоить по такому незначительному поводу.
   - Моя просьба - это незначительный повод? - высокомерно вскинув голову, сказала Изабелла. - Вы меня сегодня весь день оскорбляете.
   - Я не хотел тебя обидеть, женщина, - ответил ей шаман. - Но ты просишь о невозможном. Из уважения к твоему отцу, я могу выполнить другую твою просьбу. Любой орочий амулет или зелье. Думай.
   На лице Изабеллы отразилась напряженная внутримозговая деятельность. По всей видимости, она имела представление об особенностях орочьей магии и сейчас активно боролась с желанием воскликнуть: "Всего и побольше". Шаман некоторое время посмотрел на нее, но, поняв, что ответа в ближайшее время не предвидится, повернулся к полковнику.
   - Как скоро вы получите ответ от вашего правителя?
   - Запрос в канцелярию уже должны были отправить, - покосившись на градоначальника, ответил тот.
   - Понимаете, ваша претензия несколько необычна, - заметил инор Морини. - Поэтому нам очень сложно сказать, когда придет на нее ответ. Прежде, чем предоставить такой запрос королю Марко, в канцелярии еще должны убедиться в том, что это вовсе не шутка с нашей стороны. Поэтому к нам пойдут дополнительные депеши с согласованием. Но я думаю, к концу недели ответ все же будет получен.
   А у Франчески настроение с каждой минутой опускалось все ниже. Да еще и откат от применения заклинания так и не проходил. Ческа недоумевала, зачем вообще понадобилось накладывать такой ущербный фильтр. Орки не так уж и страшно пахнут, особенно если они находятся на свежем воздухе. Похоже, все эти россказни были направлены исключительно на то, чтобы произвести на них с Роберто впечатление. Девушка с завистью посмотрела на друга. Вот ведь, сидит и опять уплетает за обе щеки, и никакие запахи ему не помеха. Правильно инора Кавалли про него говорила - в деле уничтожения пищи он тренируется каждую свободную минуту. А она, как несчастная сиротка из детской сказки, вынуждена в поте лица своего на хлеб зарабатывать, бегать здесь, оркам угождать. Девушка уже практически всплакнула от жалости к себе, но поймала насмешливый взгляд орка и опять попыталась спрятаться за Винченцо. Тот посмотрел на нее с удивлением и сказал:
   - Франческо, можешь уже присаживаться. Дальше и без тебя справятся.
   Девушка немного поколебалась, куда ей садиться, но затем пристроилась все-таки рядом с капитаном. С Роберто, конечно, веселее, но с его братом безопаснее. Уж больно подозрительно выглядят все эти гости. А вот интересно, что имел в виду шаман, говоря, что они связаны с Винченцо? Наверно, то, что она должна отомстить ему за смерть брата, внезапно пришло Ческе в голову. Но как? Бить исподтишка - недостойно. А успехи ее в фехтовании не очень радуют, вряд ли она сможет его победить в ближайшее время. И жениться он не хочет. И что же ей теперь со всем этим делать? Время-то буквально утекает сквозь пальцы. Скоро осень, а она здесь только и занимается тем, что улучшает быт кровника. Этак она скоро начнет картинки вышивать для украшения капитанского жилища. И Изабеллу эту еще сопровождать приходиться! Девушка с отвращением посмотрела в сторону дочери полковника, которая все так же находилась в глубоких размышлениях.
   - И все это сделано той прекрасной женщиной, что мы видели на входе в твое жилище? - поинтересовался шаман у Винченцо. - Я понимаю, почему ты не можешь с ней расстаться. Это сокровище достойно шатра верховного.
   - Боюсь, что инора Кавалли свой домик на чужой шатер не променяет, - ответил Винченцо.
   - Кто же спрашивает женщину, чего она хочет? - удивился орк. - Это бессмысленно. Их желания меняются постоянно. Решать должен мужчина.
   - Боюсь, что инора Кавалли - это не та женщина, чьи желания могут быть проигнорированы, - заметил Роберто. - Такую женщину без ее согласия не похитишь. Но в целом, не могу не одобрить ваш подход к браку.
   - Похитить без согласия можно любую женщину, - наставительно сказал шаман.
   - Да? - удивился Роберто. - Тогда, если вы соберетесь похищать нашу инору Кавалли, я бы хотел на это посмотреть. Все-таки обычаи других народов это так увлекательно!
   - Роберто! - зло одернул его брат. - Я уже предупредил моего гостя, что она под моей защитой.
   - Это ты зря, - расстроенно сказал Санторо-младший. - Нужно с уважение относиться к чужим традициям. Особенно, если они такие красивые. Неромантичный ты человек, Ченцо. Только представь. Звездная ночь. Могучий орк забрасывает на лошадь прекрасную женщину. И такого зрелища ты меня лишаешь.
   Франческа представила, как под покровом темноты шаман забрасывает на лошадь инору Кавалли. Да, орк должен быть очень могучий, да и лошадь ему подстать. Те степные лошадки, которых она видела до сих пор, могут и не увезти такую гору шаманского счастья. И что такого романтичного узрел в такой картине ее друг? Вот лично она не хотела бы, чтобы ее запихивали в мешок и похищали. Тем более, орки.
   - На мой взгляд, - Винченцо был непреклонен, - в первую очередь, гости должны уважать традиции хозяев. И мне совсем не кажется романтичным увоз моей кухарки. А кто в таком случае готовить будет? Ты? Или Франческо?
   - Пирог у Чино, конечно, неплохой получился, - погрустнел Роберто. - Но один и тот же пирог есть каждый день... Думаю, я согласен умерить свое любопытство до тех пор, пока наша инора не обучит твоего ординарца еще хотя бы парочке рецептов.
   - И когда это произойдет, - орк высказал явную заинтересованность, - вы уже не будете считать ее своей женщиной, капитан?
   - Я и не говорил, что она моя женщина, - поперхнулся Винченцо. - Я говорил, что она под моей защитой, которая не снимется, даже если инора Кавалли выучит Франческо всему, что умеет сама.
   - Да, - погрустнел орк, - традиции хозяев надо уважать. Но иногда это бывает так сложно.
   Инора Кавалли благоразумно больше не показывалась гостям на глаза, хотя они с неумирающей надеждой ни всматривались в сторону дома.
   - Инор Азадаш, - наконец очнулась Изабелла, - я решила, что у вас попрошу. Вы сказали, что сделаете любой амулет или зелье, которые я попрошу?
   - Сказал. И от слов своих не отказываюсь.
   - Абсолютно любой, который я попрошу? Безо всяких исключений?
   - Да, но только что-нибудь одно. Так что хорошо подумай, прежде, чем просить.
   - Я подумала. Только сказать об этом я хочу вам лично, чтобы никто не знал. Давайте отойдем вон к той замечательной яблоне, на которой мишень висит.
   Орк недоуменно посмотрел на девушку, но согласился. Полковник Вальсекки неодобрительно проводил дочь взглядом, подумав, что в последнее время она нарушает все приличия, и даже такой, прямо скажем, не очень завидный жених, как Ферранте, может и не захотеть жениться на девушке, постоянно себя компрометирующей. Когда орк с девушкой отошли на достаточное расстояние от компании, чтобы не было слышно ни одного слова из их беседы, Изабелла повернулась к орку и твердо сказала:
   - Я хочу орочье любовное зелье.
   - Женщина, - возмутился орк, - это самое глупое желание, которое ты могла придумать. Ты молода, красива - используй это. А желание потрать на что-нибудь еще.
   - Я уже все перепробовала, - обиженно сказала дочь полковника. - Он на меня даже не смотрит. А я хочу хотя бы этого получить. Я знаю, что нашей магией следы вашего зелья практически невозможно обнаружить.
   - Хотел бы я знать, откуда ты это знаешь, - задумчиво произнес орк, но не дождавшись никакого ответа, продолжил. - Но оно тоже не совершенно. Зелье не подействует на того, кто уже любит. И действие его проходит, когда тот, кто его выпил, встречает того, кого ему предназначила судьба.
   - Но он сейчас ни в кого не влюблен, - возразила Изабелла. - И он же может и не встретить свою судьбу.
   - Чаще всего так и происходит, - согласился орк. - Мир слишком большой, и не всем в нем половинкам удается встретиться. Да, тогда он будет твоим.
   - Вот, - удовлетворенно кивнула головой девушка, - именно этого я и хочу.
   - Что ж, это твой выбор. Не пожалей о нем. Когда я приду в следующий раз, я принесу то, что ты просишь. Добавишь каплю своей крови, дашь ему выпить - и он будет твоим, если духи согласны.
   - Вашим духам не должно быть дела до нас, людей, - заметила Изабелла.
   - Ты же хочешь использовать наше зелье, значит, на тебя они точно взглянут. Хотя бы один раз. Тот, когда твой избранник будет его пить.
  
  Глава 29
   На следующий день инора Кавалли явилась со свернутым матрасом подмышкой и заявила, что она и носа не покажет за порог капитанского дома, пока в городе находятся орки. И пусть орочьи шатры и находятся за пределами городских стен, но она уверена, что видела их наглые зеленые лица, когда выглядывала ночью в окно.
   - Вы их сюда привели, инор капитан, вы и должны обеспечить мою безопасность, - непреклонно заявила толстушка, очень испуганная тем интересом, который проявили к ней орки.
   - Но вам же даже спать здесь негде, - попытался отговорить ее Винченцо.
   - Ничего, матрасик на кухне расстелю. Я женщина непривередливая. Уж недельку-то перетерплю. И на рынок вон пусть ваш брат с Франческо сходит, я список напишу.
   - Я тоже орков боюсь, - подала было голос Франческа.
   - Мужчине бояться не к лицу, - отрезала инора Кавалли. - Тем более, что вы вдвоем будете, а идти до рынка совсем недалеко.
   - Да днем они и в городе-то не появляются, - возмутился Винченцо.
   - Тем более Франческо нечего боятся, - ответила кухарка. - Так что пусть они с Роберто и идут.
   Во время завтрака капитан поинтересовался у сотрапезников:
   - И как вам это нравится?
   - Предлагаю помочь шаману в достижении его мечты, - тут же влез его брат.
   - Роберто, прекращай, - поморщился Винченцо. - Мы это уже обсуждали.
   - Ты меня выслушай сначала, - возразил Санторо-младший. - Мы устанавливаем очень хорошие отношения с этим Хишнаком, а он отнюдь не последнее лицо в степи. Инора Кавалли получает по уши влюбленного в нее спутника жизни. И маленькой премией идет то, что на нашей кухне никто спать не будет. В конце концов, я просто не поверю, чтобы здесь было настолько тяжело найти новую кухарку.
   - Если ты их всех собираешься оркам отдавать, то скоро найти кого-нибудь будет просто невозможно, - заметила Франческа, неодобрительно глядя на друга. - Это очень плохая идея. А каково будет бедной иноре Кавалли в степи, ты подумал?
   - Ее там на руках носить будут, - заметил Роберто. - Да и в политике часто приходится кем-либо жертвовать.
   - Что-то с твоей стороны никакой жертвенности не наблюдается. Спорю, что если бы орк тебя захотел, ты нашел бы тысячи причин, чтобы никуда с ним не ехать.
   - Так я же не женщина, - удивленно сказал Санторо-младший. - А инора Кавалли вполне могла бы и пойти на такой политический брак ради блага страны.
   - Судя по возрасту этого шамана, у него вполне могут быть взрослые дочери, - мстительно сказала Ческа. - Вот женись на одной из них своим политическим браком. Думаю, король Марко этот жест оценит, и будешь ты главным послом в степи.
   - Идея, конечно, интересная. Только вот я бы предпочел более цивилизованные места службы. Так что этот вариант мне не подходит.
   - А как же жертва на благо страны? - ехидно поинтересовалась девушка. - Или жертвовать другими всегда легче, чем собой?
   - А у меня вообще-то невеста есть, если ты не забыл, - сердито сказал Роберто. - Так что я уже связан обещанием.
   - Если мне не изменяет память, - парировала девушка, - то со свадьбы ты сбежал. Невесту так и не нашли. И помнится мне, что ты утверждал, что жениться на ней - это теперь обязанность старшего брата. Так что про обещание можешь кому-нибудь другому рассказывать.
   - Споры закончили, - недовольно сказал Винченцо, которому до полного счастья только ссоры между женихом и невестой не хватало. - Роберто, на нашу кухарку не покушаться. Ничего страшного не случится, если она у нас и поживет. И на рынок тоже сходите с ее списком. Вот прямо после завтрака.
   И прямо после завтрака парочка отправилась на рынок. Роберто демонстрировал, как сильно обидели его слова Франчески, но та решила не обращать более на такие обиды внимания, а то пирогов на друга не напечешься, а если напечешься, то станет он, как и говорила инора Кавалли, кругленьким, как шарик. К тому же, девушка не чувствовала себя неправой. Можно как угодно подшучивать над кухаркой, но делать ее разменной монетой в своих политических играх совершенно недопустимо. Да и подумать ей было о чем. Во-первых, конечно, об увиденном вчера платье. Деньги, имеющиеся у Чески, не были рассчитаны на покупку бального платья. Но одна только мысль о том, как оно сиротливо висит в той лавке или, что намного хуже, в шкафу какой-нибудь Изабеллоподобной девицы, приводила нашу героиню в состояние, близкое к панике. Но ведь Винченцо говорил что-то там о жалованье? Нужно будет у него уточнить. Хотя, как потом объяснять наличие женской одежды у ординарца? Подружка забежала, забыла? Н-да. Во-вторых, почему это Роберто здесь до сих пор торчит? Угроза неминуемого брака миновала, можно найти и более интересные занятия, чем тренировки, мытье пола и походы на рынок. Хотя уборку в доме Санторо-младший и полностью переложил на Франческу, жизнь его вряд ли стала намного интереснее. А в столице друзья и куча всяческих развлечений. В-третьих, на что это намекал шаман? Может, он все-таки имел в виду Изабеллу? С оркской точки зрения она явно неподобающе одета - платье ее никак мешок не напоминает, да и декольте там буквально на грани приличия. Только вот смотрел-то он на ординарца. А может он все это время видел дочь полковника каким-нибудь астральным зрением? Связи-то все равно обычным зрением не видно...
   Так что Франческа шла и молчала. Роберто пару раз удрученно вздохнул и покосился на друга, но никакой реакции так и не дождался. При входе на рынок парень внезапно остановился, и подошел к книжному развалу, причем к отделу с книгами хозяйственного назначения. Девушка даже не успела удивиться и поинтересоваться столь внезапно возникшими увлечениями, как ее друг, переговорив с продавцом, с сияющим лицом вернулся с покупкой, которую и протянул Ческе.
   - Признаю, был неправ. Прими в знак примирения, - сказал он.
   Девушка посмотрела на книжку, на обложке было написано "Ординарец за повара. Поваренная книга военных".
   - Знаешь, что, - сказала она упрямо насупившись, - инору Кавалли на заклание не отдам. Хоть ты мне десять поваренных книг подари. Для военных, штатских, домохозяек и кого-нибудь там еще.
   - Ты хоть одну осиль, - ехидно сказал Роберто. - Чтобы быть в состоянии отличить, чем поваренная книга военных отличается от поваренной книги домохозяек.
   Франческа открыла книгу. Первым пунктом в оглавлении стояло "Сортировка туш и назначение частей". Ее передернуло.
   - Я потом как-нибудь на досуге посмотрю, - заявила она. - А то вдруг там написано, что я еще и самостоятельно эти туши должен заготавливать путем правильного умерщвления. На этом наш поход на рынок и закончится.
   - Почему это? - удивился Роберто.
   - Ну как же. Зачем покупать то, что можно заготовить самостоятельно, - усмехнулась девушка.
   - А что, замечательная идея! - обрадовался парень. - Один ночной поход по огородам и потребность наша в овощах на месяц обеспечена.
   - Такое впечатление, что ты провел детство в беднейшей семье городских трущоб, - заметила Ческа. - Какие-то у тебя ярко выраженные криминальные наклонности, не свойственные обычно воспитанным в аристократических традициях.
   Спор их был прерван осторожным похлопыванием Роберто по плечу. То есть, это орку оно казалось осторожным, а вот парень присел практически до земли.
   - Уважаемый инор Азадаш, - потирая плечо, прокряхтел Санторо-младший. - Чему обязан счастьем лицезреть вас?
   - Извини, парень, - без тени раскаянья сказал орк. - Все время забываю, какие вы хилые.
   - Просто вы очень неожиданно подошли. Орков на наших рынках можно встретить нечасто.
   - Да, это так. Но я искал тебя. Только в тебе я нашел такое глубокое понимание наших традиций. Поэтому я хочу просить тебя о помощи.
   - Инора Кавалли под защитой капитана Санторо, - влезла Франческа. Орка она боялась, но еще больше она боялась того, что Роберто даст какое-нибудь опрометчивое обещание. - Так что держитесь от нее подальше.
   - Не могу, - грустно сказал шаман. - Как можно держаться подальше от своего сердца? А эта женщина теперь им владеет. Но я уважаю капитана Санторо. Поэтому я хотел бы узнать о ваших традициях. Как у вас заключают браки? Расскажи.
   - Ну, - растерянно протянул Роберто. - Обычно парень какое-то время ухаживает за девушкой, после чего они идут в храм и заключают брак.
   - Ухаживать - это как?
   - Цветы дарить, конфеты, мелочи всякие приятные. Они ходят куда-нибудь вместе, если девушка не против.
   - Цветы? Зачем? - поразился орк. - Сорванные, они быстро вянут. Или вы их сушите?
   - Их ставят в воду, и они напоминают девушке о возлюбленном, - пояснила Франческа, глядя на орка уже с некоторым сочувствием. - Только вот инора Кавалли вас боится, поэтому вряд ли будет брать у вас цветы.
   - А вот конфеты, - воодушевился Роберто, - конфеты вполне взять может.
   - Тогда берем и то и другое, - решил орк. - А вы отнесете.
   - У нас и так огромный список, - возмутилась девушка. - Я даже не знаю, как мы все это дотащим. А вы хотите еще и свое добавить.
   - Я вам помогу. А ты, - на этих словах шаман ткнут пальцем прямо в грудь парню, - поможешь мне выбрать конфеты.
   - Да я вкусов иноры Кавалли все равно не знаю, - охнул тот. - Так что лучше взять разных на пробу.
   - Идемте, - величественно сказал шаман. - Что там у вас первое по списку?
   - Мясо, - переглянувшись с Ческой, ответил Роберто. - Много и разное...
   Помощь орка в закупке мяса оказалась неоценимой, так как он обладал неоспоримым мужским достоинством - разбирался в этом деле досконально. Не в покупке-продаже, конечно, а в сортах и свежести. Так что наша парочка избегла приобретения мяса, уже давно покинувшего место забоя, что неминуемо бы повлекло ворчание со стороны иноры Кавалли. Попутно шаман вполне доступно объяснил, какое именно мясо следует покупать, а какое - нет. А самое главное, он абсолютно добровольно тащил все покупки и, казалось, этого даже не замечал. Все-таки есть и у орков свои преимущества, невольно подумала Франческа, глядя на то количество груза, что невозмутимо нес Хишнак. Она бы все это смогла только на тележке увезти. Наверно. Если тележку удалось бы с места сдвинуть. А кроме всего прочего, от орка народ шарахался так, что идти рядом с ним было одно удовольствие - никто не толкал, на ноги не наступал. И вообще у всех окружающих случился острый приступ вежливости. Даже продавцы при малейшем сомнении в качестве товара тут же с этим соглашались и сбрасывали цену. Роберто посмотрел на такое дело, прикинул грузоподъемность орка и решил, что пока они всех выделенных денег не потратят, с рынка не уйдут. Правда, когда они уходили, по паре свертков пришлось нести и людям - на орка вешать что-либо было уже некуда. Франческе достался еще и огромный букет для иноры Кавалли. Конфеты и торт, вполне соответствующий размерам дамы сердца, нес Роберто.
   Но в доме капитана Санторо шамана ожидало большое разочарование - инора Кавалли не только отказалась выходить к поклоннику, но и принять его дары. Конфеты и торт не полетели в орка только потому, что кухарка попросту боялась выйти за дверь.
   - Возьмите тогда это себе, - расстроенно сказал Хишнак. - Странные у вас традиции. Сложные они какие-то и запутанные.
   - Ну, результат мы вам и не гарантировали, - заявил Роберто, вполне довольный тем, что сладости достанутся ему. - Можно еще стихи даме сердца посвящать и серенады под окнами петь.
   - А пою-то я не очень, - смущенно сказал шаман. - Я это стараюсь делать, только когда один, а то соплеменники боятся.
   - Тогда это точно не пойдет, - категорично заявил Роберто. - Инора Кавалли и так вас боится. Можно попробовать нанять исполнителей, но это уже будет совсем не то. Я подумаю, что вы еще можете сделать.
   - Спасибо, - не очень весело ответил шаман и уже развернулся, чтобы уходить, как вдруг припомнил. - Ты дочери вашего начальника подарок передать можешь?
   - Конечно, через Винченцо, - удивился Санторо-младший. - А что, она тоже украла ваше сердце?
   - Нет, - усмехнулся шаман, - сердце у меня одно. Я просто обещал выполнить ее просьбу. На, передай.
   С этими словами он передал Роберто маленький полотняный мешочек и ушел. Франческа заинтересованно уставилась на друга:
   - Как ты думаешь, что это такое?
   - Понятия не имею. Посмотрим?
   - Как-то нехорошо, - смутилась девушка. - Это же не наше.
   - Так от просмотра с ним ничего не случится. Мы же это есть не собираемся, - азартно ответил парень, расширяя горловину мешочка.
   - Но в руки лучше все-таки не брать, - смирилась Франческа. - Давай выложим на бумажку, а потом так же аккуратно заложим назад.
   В доме они потрясли мешочек над листом, вырванным из блокнота, на поверхность упал крошечный сморщенный шарик, более всего напоминавший семечко какого-то экзотического растения.
   - И что это? - удивленно спросила Франческа.
   - Тебе лучше знать. Маг-то у нас ты.
   - Да какой я маг, - отмахнулась девушка. - Я же и не учился ничему. Да если бы и учился, то это - продукт магии орков, а мы о ней мало знаем.
   - И не пахнет почти ничем, - заметил парень, осторожно поднеся листочек к носу. - Но вот что-то мне подсказывает, что лучше нам изъять вот эту самую семечку и заменить ее на что-то другое, безвредное.
   - Ты что! - возмутилась Франческа. - Это уже совсем некрасиво получится. Может, это действительно семя какого-нибудь редкого растения из степи, а мы его украдем.
   - Не украдем, а заменим, - наставительно сказал парень. - Я лично от орочьей магии ничего хорошего не жду. И от орочьих семян тоже.
   - Нет, - твердо ответила девушка, ссыпая шарик назад в мешочек. - Это будет неправильно. Да что там говорить, мы и смотреть не должны были. Я сам отдам твоему брату, а то к тебе у меня никакого доверия нет.
   - Да я никогда не покушаюсь на чужое, - смутился Роберто. - Просто у меня очень развита интуиция, и сейчас она буквально вопит, что что-то с этим подарком неладно. Что лучше всего будет, если этот подарок до адресата не дойдет.
   - И все равно. Это проблема Изабеллы. Вот пусть она ей и занимается. А нам с тобой на пробежку пора.
   - Давай хоть после рынка отдохнем, - предложил парень. - Вон сколько всего донесли.
   - Не мы, - заметила Франческа. - твой Хишнак. Так что вставай и побежали.
   - Никакой в тебе мужской солидарности нет, - проворчал парень, нехотя поднимаясь с дивана.
   - Абсолютно никакой, - легко подтвердила девушка. Еще чего не хватало - с мужчинами солидарность развивать. Так недолго вообще забыть о том, что она лицо женского пола. Да она уже скоро о себе исключительно в мужском роде думать будет.
  
  Глава 30
   Роберто гонял Франческу по полной программе, не давая ей ни малейшей поблажки.
   - Ты что-то там говорил о мужской солидарности, - тяжело дыша, сказала девушка.
   - Не помню. У меня от физических нагрузок память всегда слабеет, - ехидно ответил он. - Ладно, пойдем ножи побросаем. Вот почему это у тебя получается точнее?
   - Практики больше, - пожала плечами Ческа.
   - Так тебе Ченцо только недавно руку правильно поставил, а меня-то он давно научил. Я бросаю быстро, но не точно, а ты и быстро, и точно, - расстроенно ответил Роберто.
   - Я ножи точно с пяти лет бросаю. Наша бабушка всегда инструкторов хороших нанимала. В основном, конечно, брату, но и со мной они тоже занимались. А ты... Тебе это все, наверно, просто неинтересно. Хотел бы, давно меня обогнал - с таким учителем, как твой брат, это совсем нетрудно.
   - Пожалуй, ты прав, - подумав, согласился Санторо-младший. - Все эти блестящие военные игрушки меня никогда не привлекали.
   - А почему ты тогда торчишь в этом Алерпо? - внезапно спросила девушка. - Тебе же здесь скучно должно быть.
   - Ты не прав, - ответил Роберто. - Здесь достаточно забавно.
   При этом он пристально посмотрел прямо в глаза девушке и замолчал. Лицо его приблизилось настолько, что Ческе даже показалось, что еще немного и он ее поцелует. "А ведь он знает, что я девушка," - внезапно поняла она. - "Вот только знает ли, что я - его невеста?" Франческа вздрогнула и отстранилась.
   - У тебя удивительно красивые глаза, - немного хрипловато сказал парень. - Такого редкого синего цвета.
   - Мыть полы и ходить на рынок с кухаркой - достаточно забавно? -нервно поинтересовалась она, пытаясь скрыть охватившее ее смущение и полностью игнорируя комплемент.
   - Да, Ченцо в этом явно неправ, - ответил Роберто, всем своим видом показывая "Хочешь продолжить игру? Ну что ж, давай поиграем дальше."
   - Использование учеников для домашних дел - общепринято, - возразила Франческа, упорно делая вид, что ничего особенного не произошло. - А мы, как ни крути, ученики.
   - Лично я считаю себя старшим инструктором, - гордо ответили ей.
   - Тоже мне, старший инструктор, - фыркнула девушка. - Да ты половину поединков мне проигрываешь.
   - Зато я делаю это правильно, - Роберто выразительно на нее посмотрел и расхохотался.
   Смех его был столь заразителен, что Франческа не выдержала и присоединилась.
   - И что же здесь у вас такого веселого? - внезапно раздался голос Винченцо.
   Обернувшись, девушка увидела, что капитан пришел не один, а в компании полковника Вальсекки.
   - Добрый день, инор полковник, - радостно сказала она. - Здесь орочий шаман просил передать вашей дочери вот это.
   - Так он уже свободно по городу разгуливает, - недовольно сказал начальник гарнизона, разглядывая мешочек. - Это что?
   - Не могу знать. Орк сказал, что это именно то, что просила ваша дочь.
   - Вот опять какую-нибудь ерунду выдумала, а за последствия расплачиваться мне придется, - хмуро сказал полковник, пытаясь прощупать сквозь жесткую ткань содержимое. - Вы же наверняка посмотрели, что там?
   - Больше всего похоже на какое-то мелкое семечко, - без тени смущения ответил Роберто. - Ваша дочь ботаникой не увлекается?
   - Я бы очень удивился, если бы увлекалась. Но семечко - это не так страшно, как какой-нибудь орочий амулет, - с заметным облегчением в голосе сказал Вальсекки. - Изабелле еще ни разу не удалось нормально использовать магические приспособления, всегда это у нее с неприятными последствиями выходит.
   - Так и запретили бы ей это дело, - внес предложение Роберто.
   - Запретить? Женщине? - с ужасом в голосе сказал полковник. - Сразу видно, парень, что ты молод и неженат. Это даже жене сделать практически невозможно, а уж дочери...
   - Просто нужно быть тверже, - упрямо сказал Санторо-младший. - На мой взгляд, никому нельзя позволять делать все, что заблагорассудится. Если у человека нет ограничителей - это всегда плохо заканчивается.
   - Посмотрю я через несколько лет, как ты жену ограничивать будешь, - с явной ехидцей в голосе сказал начальник гарнизона. - А уж когда она в ответ начнет ограничивать тебя... С женщиной только другая женщина справиться может. Вот моей покойной жене удавалось держать Изабеллу в строгости. Н-да. Ну что ж, давайте пройдем в дом и поговорим с вашей кухаркой.
   В доме полковник сразу же устремился на кухню, откуда донесся его зычный голос:
   - Уважаемая инора, капитан рассказал мне о ваших проблемах. К сожалению, резких действий мы предпринимать не можем, так как портить отношения со степью нам крайне нежелательно. Но я предлагаю вам на время пребывания орков вблизи нашего города переселиться на территорию гарнизона. Там вам будет выделена личная комната, куда не сможет попасть никакой, даже самый пронырливый орк. Уж я за этим лично прослежу.
   - О, инор полковник, - растроганно сказала инора Кавалли, - я так вам благодарна. Я настолько боюсь этих орков, что готова идти с вами хоть сию минуту.
   - Эй, а кто готовить нам будет? - возмутился Роберто.
   - Проживете как-нибудь несколько дней - отрезал Вальсекки. - Такие женщины, как инора Кавалли не должны подвергаться опасности. Так что вот пообедаем сейчас и заберем ее с собой.
   Санторо-младший возмущенно посмотрел на полковника, но тот, напрочь игнорируя чужие взгляды, величественно направился в гостиную.
   - Инор полковник, - начал Роберто, - вы совсем лишаете нашего гостя шанса завоевать сердце иноры Кавалли. У вас же к ней не подступиться будет. А хорошие отношения с шаманом и, как следствие, со степью для нас очень важны.
   - Эта женщина слишком хороша, чтобы ее отдавать какому-то там орку, пусть даже и важному.
   - Она вам, что, нравится? - пораженно выдохнул Санторо-младший.
   - А разве такая женщина может не нравиться? - в свою очередь удивился начальник гарнизона. - Какая роскошная фигура! А характер! Как она защищала вчера дом капитана! Просто поразительно, что я таком маленьком городе я не встречал ее раньше. А ведь такую женщину не заметить невозможно.
   - Это точно, - кисло сказал Роберто, который уже понял, что все попытки свести инору Кавалли с орком обречены на провал. А ведь так все хорошо начиналось. Он покосился на монументальный торт и грустно вздохнул.
   За столом полковник продолжал нахваливать кухарку, теперь внимания удостоились ее кулинарные таланты. Остальные только грустно поддакивали, осознав, что стоят на пороге катастрофы. Франческа размышляла о том, не заставят ли теперь готовить ее, как вдруг поймала взгляд Роберто. И ее как кипятком ошпарило. Получается, что он теперь знает, что она знает, что он знает, что она девушка! Ужас какой! Бежать надо! Девушка начала лихорадочно вспоминать, сколько у нее денег. По всему выходило, что на телепорт не хватает. А дилижанс теперь не выход - вычислят в момент и вернут. И что же делать? Где взять недостающую сумму? Не обворовывать же братьев Санторо? Это будет уже такой гадкий поступок, который никакой кровной местью не оправдать. Она посмотрела на Винченцо и вдруг вспомнила:
   - Инор капитан, вы говорили, мне жалование положено. А когда вы его выплачивать будете?
   - В конце месяца, - несколько удивленно ответил ей Санторо-старший.
   - А нельзя мне некоторую сумму получить раньше? - с надеждой поинтересовалась девушка, по подсчетам которой половины обещанного жалованья как раз должно было хватить на телепорт.
   - Не положено, - вместо капитана ответил полковник. - Правила общие, и ради какого-то ординарца их никто нарушать не будет.
   - Предлагаю договор, - прошептал Роберто. - Я никому ничего не рассказываю, а ты не убегаешь. Сама понимаешь, шансов на успех у тебя никаких нет.
   Франческа посмотрела на жениха и, немного подумав, кивнула. Значит, он все-таки знает, что она его невеста. Но откуда? Выход, пожалуй, сейчас только один - дождаться выплаты и рвануть к телепорту. Там уже посмотрим, есть шансы на успех или нет! А пока делать вид, что ничего не произошло, и они как были друзьями, так и остались. Только вот, похоже, что Роберто роль друга уже не устраивает. А это проблема, с которой совершенно непонятно, что делать. Ведь они остаются практически на весь день вдвоем - даже инору Кавалли полковник забирает на неопределенный срок. И это пугало девушку почти также, как и разоблачение.
   - Инор капитан, - с надеждой глядя на Винченцо, сказала она. - Инору Кавалли, наверно, проводить нужно? Я готов.
   - Зачем? - удивленно ответил Санторо-старший. - Она же с нами пойдет. А на тебе - приготовление ужина, - заметив ехидный взгляд брата, он удивленно приподнял бровь и продолжил. - Тино, а тебе нужно зайти к градоначальнику. Он просил о консультации.
   Франческа еле удержала облегченный вздох. Объяснения откладываются. Только вот надолго ли?
   После обеда, когда инора Кавалли ушла в компании двух офицеров, один из которых явно не скрывал своего удовольствия от общения с такой, полной явных достоинств женщиной, а Роберто убежал к градоначальнику, девушка помыла посуду и начала размышлять о сложившейся ситуации. Франческа чувствовала себя в ловушке, в которую сама себя и загнала по неосторожности. Роберто в качестве друга устраивал ее полностью. Но вот в качестве жениха, а уж тем более мужа она его никак не воспринимала. И получается, когда он предлагал ей голову побрить, то знал, кто она! Вот ведь гад какой! А вот интересно, если бы она согласилась бы, то побрил бы или нет? Может, это тоже показалось бы ему забавным - иметь лысую невесту. Пометавшись по гостиной, но так и не найдя решения, которое дало бы ей возможность убежать прямо сейчас, девушка решила заняться ужином и засела за изучение книги, так вовремя подаренной ей другом. Начало ее вполне порадовало. Первым рецептом шло "Яйца всмятку, вкрутую, в мешочек и печеные". Это она вполне могла осилить и даже подумала, а не сделать ли. Франческа представила, как она гордо подает на стол по паре вареных яиц, а Винченцо и Роберто на это грустно смотрят. Картина душу не грела. Совсем. А ведь даже она предпочла бы на ужин хороший кусок мяса, а что уж говорить о парочке молодых и здоровых мужчин. Тем более, что принесенного орком мяса хватит надолго. И девушка мужественно начала изучать "Отдел третий. Мясные и рыбные". На глаза сразу попался рецепт "Битки армейские по-походному". По-походному, значит должно быть просто, решила Франческа. А инора Кавалли уже доказала, что простое вполне может быть вкусным. Первые строчки рецепта, где говорилось, что мясо нужно избить обухом ножа, вызвали у нее недоумение. К чему нужно избивать мясо? Ему ведь и так уже досталось. Но в рецепте по этому поводу ничего не говорилось. Более того, девушке было абсолютно непонятно, где в походе можно взять свежую говядину, об этом автор тоже скромно умалчивал. В конце концов она решила не ломать голову над вопросами, ответы на которые все равно получить не удастся, а просто точно следовать рецепту, который вполне подходил и для обычной плиты. Старательно избив мясо, в результате чего площадь его значительно увеличилась, девушка приступила к нарезке лука, который несмотря на частые тренировки с инорой Кавалли все так же вызывал у нее обильное слезоотделение.
   Все еще всхлипывая, она поставила сковородку и, растопив кусочек масла, начала обжаривать мясо с луком. И именно это время решил выбрать Роберто, чтобы бесшумно подойти сзади и сказать "Продолжим". А больше произнести он просто ничего не успел - от испуга Франческа резко развернулась на месте, взмахнув руками, а так как в одной из них она держала ложку, то эта ложка и пришлась парню точно в глаз. Он только охнул и схватился за пострадавший орган.
   - Ой, я не хотел, - растерянно сказала девушка. - Сильно досталось?
   - Да уж не слабо, - проворчал парень, снимая с брови колечко лука. - Ты бы хоть, когда мы вдвоем, нормально говорила, а то у меня раздвоение сознания получается. Невеста - и вдруг мужского рода.
   - Нет, - твердо ответила девушка, - так запутаться слишком легко. И ты сам говорил, что не считаешь себя моим женихом.
   - Это я не всерьез. Так, попугать тебя просто.
   - А мне показалось, что очень даже всерьез, - не согласилась девушка. - Винченцо вон точно серьезно воспринял и испугался. Ты бы, кстати, к нему сходил, пусть он тебя к гарнизонному лекарю отправит, а то будешь ходить с синяком вокруг глаза недели две.
   - Знаешь, у меня еще со времен детства остались воспоминания об одном замечательном магическом способе излечения мелких травм, - мечтательно сказал Роберто.
   - О каком именно способе? - подозрительно поинтересовалась Франческа. - Насколько мне помнится, в вашей семье магов никогда не было.
   - Не знаю, не знаю. Но когда мама целовала пострадавшее место и говорила "Все пройдет", все волшебным образом проходило. Может, поцелуешь?
   - Уверена, что лекарь будет намного надежнее, - твердо ответила девушка. - Магическими особенностями твоей мамы я точно не обладаю.
   - Может, все же попробуешь?
   - А скажи-ка, Роберто, ты мне друг? - вкрадчиво поинтересовалась Ческа, помешивая мясо.
   - Друг, - подтвердил, парень, несколько удивленный ее вопросом.
   - А с друзьями не целуются! - хитро улыбнулась девушка.
   - Так я же друг "во-вторых", а "во-первых" - жених, - парировал Роберто.
   - А давай мы только "во-вторых" оставим? - с надеждой в голосе предложила Франческа. - Я тебя, как друга, могу даже до лекаря проводить.
   - Дорогая, на это я пойти никак не могу, - усмехнулся парень. - "Во-первых" для меня очень важно.
   - Но ты же как-то обходился только "во-вторых" до сих пор. Кстати, а как давно ты вообще знаешь, что я - твоя невеста?
   - Я же не мог жениться на девушке, которую никогда не видел, - спокойно ответил парень. - Поэтому я попросил, чтобы тебя мне показали еще до того, как дал согласие на брак. А в день предполагаемого официального знакомства увидел из окна постоялого двора, как моя невеста в мужской одежде целеустремленно двигается в сторону дилижансов. Первой мыслью было задержать тебя, ведь ты же ехала по душу Ченцо. Ведь так?
   - Так, - подтвердила Франческа. - И почему же не задержал?
   - Когда я заглянул в дилижанс, чтобы убедиться в том, что там действительно моя невеста, то увидел, что ты уже так трогательно спишь, обняв мешок, и решил, что судьба дает возможность нам выстроить нормальные отношения до брака. Чтобы ты не видела во мне врага. Я только очень боялся, что ты что-нибудь сделаешь Ченцо, но надеялся предотвратить. Но ты ничего не сделала. Почему?
   - Я хотела его вызвать на дуэль, - грустно ответила девушка. - Но тогда на площади поняла, что у меня нет шансов на победу. И решила, пусть он сам выучит меня, чтобы я могла отомстить за смерть брата. А сейчас я просто хочу уехать. Отпустишь?
   Но Роберто только покачал головой:
   - Дорогая, ты моя невеста. Более того, если бы я тебя тогда задержал, то мы были бы уже женаты. И это именно то, чего мне больше всего хочется в последнее время. Я люблю тебя, Франческа, и мне надоело притворяться.
  
  Глава 31
   Франческа настолько не ожидала признания, что могла только растерянно молчать. В голове ее даже промелькнула мысль о том, что было бы лучше, если бы Роберто действительно влюбился в Изабеллу. Она была не готова не только принять его чувство, но даже ответить что-нибудь связное. Да и что такого можно сказать, чтобы и надежды не дать, и не подтолкнуть его к выдаче брату личности ординарца? И тут она вспомнила...
   - А скажи-ка, дорогой, - ласково сказала Ческа, подпирая бока руками на манер иноры Кавалли, встречающей орков, - зачем это ты предлагал своему брату побрить мне голову? Ведь ты же знал, что я девушка! А если бы Винченцо согласился?
   - Я думал, ты испугаешься и попросишь меня о помощи, во всем признавшись, - не смутился Роберто.
   - Я не собиралась никому ни в чем признаваться, - слукавила девушка, которая прекрасно помнила свой ужас, возникший при высказывании этой идеи Санторо-младшим. - Если бы так встал вопрос, то я бы скорее с волосами рассталась, чем себя выдала. Никогда тебе этого не прощу! А тебе, значит, было очень весело все это время? Развлекал сам себя, глядя, как я притворяюсь? Лицемер! А еще говорил, что у вас в семье лгать не принято! А это, по-твоему, как называется?
   - Да я ни слова неправды не сказал, - возмутился парень. - Умолчал о некоторых вещах, это так. Но лгать не лгал. И развлекались мы вместе, разве не так? И голову бы я тебе брить не стал, даже если бы Ченцо согласился.
   - Думаешь, я тебе так просто поверю? Только попробуй теперь ко мне подойти! Я тебе ... Я тебе... Я тебе тогда второй синяк поставлю. Под другим глазом. Чтобы симметрично было. И вообще, уходи с кухни, а то мне ужин надо делать, а ты мешаешь.
   - Но, Франческа, ты мне так и не ответила, - начал было парень, но, когда девушка подхватив скалку, с угрожающим видом двинулась в его сторону, предпочел все же ретироваться из кухни, сказав напоследок. - Я совсем не хотел тебя обидеть. Просто мне казалось, если я скажу, что все знаю, ты сразу постараешься убежать, и ничего хорошего у нас уже не получится.
   Договаривал он уже за дверью, которую девушка предусмотрительно заперла.
   - Ничего хорошего у нас и так не получится, - тихо проворчала она, помешивая содержимое сковороды. - Это же надо быть такой дурой. Убежать от жениха, чтобы жить в каморке при кухне в одном с ним доме. Работать кухаркой и горничной на них с братом. И что же мне теперь делать? Ожидать от него "Дорогая, иди с миром", похоже, не приходится. Интриган несчастный! Он, видите ли думал, что я сама к нему приду. Гад.
   Франческа буквально кипела от злости на Роберто. Вот он, что, серьезно считал, что признается в своих чувствах, а она, всхлипывая от счастья, бросится к нему на грудь? Да еще и завопит: "Любовь моей жизни, я так долго ждала этого дня"? Больше всего в настоящий момент вместо специй в мясо Франческе хотелось добавить слабительное напополам со снотворным, а потом поинтересоваться у жениха, как ему понравится такая шутка. И останавливало ее от такого поступка только следующие соображения - во-первых, пострадает непричастный Винченцо, во-вторых, недостающие ингредиенты попросту негде было взять, ну, и в-третьих, действие такое достойно горничной или кухарки, но никак не девушки благородных кровей. Помешивая мясо, Ческа несколько успокоилась и начала размышлять на тему, как же ей теперь покинуть город. Дилижанс отпадал сразу - на нем она далеко не уедет. На телепорт денег не хватало. Можно, конечно, попробовать пешком. Но в этом случае высока вероятность была наткнуться на орков, которые постоянно навещали приграничную территорию. А брак с Роберто, как ни крути, все же более привлекателен, чем брак с жителем степи, где она, к тому же, будет еще и неизвестно какой по счету женой. До выплаты жалования оставалось всего несколько дней, придется их как-нибудь протянуть, решила девушка. Другого-то выхода все-равно нет. Только бы Роберто все не рассказал брату, иначе никуда ей уже не убежать. Вздохнув, она залила мясо небольшим количеством бульона, который предусмотрительно был заготовлен еще инорой Кавалли, поставила его тушиться и открыла свою поваренную книгу для военных - нужно было выбрать что-нибудь попроще на гарнир. Мясо, конечно, можно есть и так, это даже вкуснее будет, но они же не орки, они люди цивилизованные, значит, его непременно надо чем-то разбавить.
   "Макароны поломать на куски, сварить в соленой воде или молоке пока побелеют и станут мягкими, откинуть на решето и подать на блюде." Пожалуй, с этим она вполне справится. Только вот, есть ли у них в доме макароны? Инора Кавалли предпочитала такие вещи делать самостоятельно, не доверяя промышленным изделиям, но Франческе казалось, что она видела пакет в кладовке, когда они с Роберто заносили продукты. Там она его и нашла. Поломав макароны на кусочки, как было указано в рецепте, она залила холодной водой и поставила на плиту. Когда вода закипела, Ческа с удивлением обнаружила в кастрюльке нечто, описанию не поддающееся. Критически это осмотрев, она пришла к выводу, что такое есть все же нельзя, и она что-то сделала совершенно неправильно. Перечитала рецепт, ничего нового там не обнаружила. Но вот в соседнем рецепте, с варениками, было указано, что их надо кидать в кипящую воду. Может, и с макаронами так же? Почистив кастрюлю от результатов предыдущего эксперимента и порадовавшись, что макарон еще много, девушка налила чистой воды и стала ждать, пока та закипит. Наученная предыдущей попыткой, после того, как макароны были высыпаны в кастрюлю, она постоянно их помешивала, чтобы они не слиплись в ту ужасную аморфную массу. Макароны не слиплись и выглядели вполне прилично, но теперь Франческа сомневалась, а сварились ли они. И как это проверить? Но потом ей пришло в голову, что можно же просто попробовать. Ведь инора Кавалли постоянно пробовала то, что она готовила, чему наверняка и обязана своей "роскошной фигурой", как деликатно выразился полковник. Девушка выудила макаронину и, откусив кусочек, пришла к выводу, что уже можно и на решето откидывать. Итак, это был первый ужин, самостоятельно ею приготовленный.
   В это время как раз вернулся Винченцо, и Франческа порадовалась, что она может не продолжать сегодня объяснений с Роберто, ведь тот пообещал никому не выдавать ее тайну, а значит, при брате будет вести себя так же, как и раньше. Она гордо накрыла на стол и пригласила братьев Санторо ужинать.
   - Тино, а что это с твоим глазом? - удивленно спросил Винченцо, только сейчас заметив повреждения брата.
   - Твой ординарец ложкой стукнул. Нечего, говорит, покушаться на продовольственные запасы инора капитана в его отсутствие.
   Винченцо укоризненно посмотрел на Франческу.
   - Неправда, инор капитан, - возмутилась девушка. - Я случайно его стукнул. Роберто, зачем ты обманываешь брата?
   - Да я пошутил просто, - начал оправдываться парень.
   - Плохо у тебя это получается в последнее время. Лучше садись ужинать, все рот занят будет, - недовольно сказала Франческа.
   Винченцо переводил взгляд с Роберто на его невесту. Что-то между ними сегодня произошло. Причем достаточно серьезное - девушка выглядит обиженной, а брат виноватым.
   - Выглядит аппетитно, - сказал Роберто, явно пытаясь наладить пошатнувшиеся отношения, но, положив в рот кусочек мяса, сдержать возмущения все же не смог. - Оно же совсем несоленое и специй никаких нет!
   - Ой, - растерянно сказала Франческа, - а в рецепте о соли и специях ничего не было сказано, вот я и не подумал. Правильно инора Кавалли все пробует.
   - Вот-вот, - покровительственно сказал Роберто, - учиться тебе надо.
   - А все ты виноват, - напала на него девушка. - Книжка твоя с дефектными рецептами. Вот я два взяла, и оба оказались неточными. Я теперь просто боюсь еще что-нибудь оттуда готовить. И что теперь с этим мясом делать?
   - Ничего же страшного не случилось, - спокойно сказал Винченцо, беря солонку. - Соль всегда можно добавить, это убрать ее из блюда никак не получится. А мясо, кстати, очень вкусное.
   - Правда? - с надеждой посмотрела на него Франческа. - Эх, скорее бы инора Кавалли вернулась...
   - Градоначальник сказал, что завтра из королевской канцелярии обещали бумагу прислать, - гордо сказал Роберто. - А значит, необходимости оркам находиться здесь уже не будет. И кухарка наша назад вернется.
   - Так шаман может и не уехать, - задумчиво сказала девушка. - Он же в инору Кавалли по уши влюблен. Мне его даже жалко стало.
   - У него уже четырнадцать жен есть, - ехидно заметил Винченцо. - И в каждую он в свое время был по уши влюблен. Одна несчастная любовь из пятнадцати это не такой уж плохой расклад. Думаю, он как-нибудь переживет это несчастье.
   - Четырнадцать? Так много? - поразилась Франческа.
   - Всего четырнадцать? - почти одновременно с ней сказал Роберто. - Вот как нашему королю приписывать, так сто двадцать восемь, а сам и двадцати восьми не завел.
   - Ты знал, что у него так много жен, и все равно хотел отдать ему инору Кавалли? - возмущенно повернулась к жениху Франческа. - Да еще и хотел помочь украсть?
   - А что тут такого особенного? - удивленно посмотрел на нее Роберто. - Я с уважением отношусь к чужим обычаям. И я тебя уверяю, у таких богатых орков женщинам живется весьма неплохо. Накормлены, одеты, увешаны драгоценностями. Представляешь, сколько всего на инору Кавалли повесить можно? А что еще женщине для счастья нужно?
   - Думаю, ты все же неправ, - заметил Винченцо, пока Франческа пыталась подобрать соответствующие ситуации слова. - Мне кажется, каждому, и мужчине, и женщине, хотелось бы быть единственным в глазах своего избранника. И этого не заменит ни еда, ни одежда, ни драгоценности. А наша кухарка отнюдь не влюблена в этого шамана, и, как мне кажется, полюбить и не сможет.
   - Вот и я так думаю, - сказала девушка. - Не любит сейчас и не полюбит потом.
   - Это совершенно необязательно. Ченцо, вот ты влюбился в Лауру сразу, как ее увидел? - спросил Роберто, спохватившись, что он может обидеть брата уже после произнесения своих слов.
   - Нет, мы были знакомы около года, - невозмутимо ответил его брат. - Она была подругой сестры моего сокурсника. Я ее находил приятной девушкой, но не более. Но в один прекрасный день, когда мы всей компанией пили чай, я поднял глаза и неожиданно увидел ее совсем другой, той, что стала смыслом моей жизни.
   - Извини, Ченцо, я как-то не подумал, - смутился Санторо-младший. - Тебе, наверно, очень неприятно обо всем этом говорить.
   - А ты знаешь, Тино, нет, - немного удивленно сказал Винченцо. - Когда она прислала письмо о том, что она выходит замуж, я думал, что сойду с ума от боли. Но теперь я совсем о ней не вспоминаю. Более того, у меня такое чувство, что это все было не со мной, что я не мог влюбиться в эту девушку. Странно, но у меня не осталось к ней совсем никаких чувств. Может, немного обиды, что она так быстро смогла променять меня на другого, но не более. А ведь я жизни без нее не мыслил. Странно это.
   - Действительно странно, - подтвердил Роберто. - Может, ты уже в кого-нибудь другого влюбился?
   - В кого? В инору Кавалли? - усмехнулся Винченцо. - Больше подходящих кандидатур здесь нет.
   - А инорита Изабелла? - воспрянула духом Франческа, решив, что если хоть одного брата удастся пристроить, то пребывание ее здесь будет не напрасным. - Она очень даже милая девушка.
   - Милая, - согласился Санторо-старший. - Но не для меня. И вы же запланировали ее за Ферранте выдать? Я, кстати, это уже сообщил ее отцу, он очень обрадовался.
   - Это ты поторопился, - смутился Роберто. - Боюсь, она от этого Ферранте теперь шарахаться будет, как от больного лихорадкой. Мы немного переусердствовали с убеждениями.
   Франческа невольно фыркнула, вспомнив это "немного". Вряд ли Роберто действительно рассчитывал на успех, представив Изабеллу практически старой девой, на которую и не покусится уже никто, кроме лысого капитана.
   - Полковнику это не понравится, - заметил Винченцо. - А перенастроить ее никак не получится?
   - Сложно будет, - задумался Роберто. - Я же изначально целью поставил не ее брак с Ферранте, а то, чтобы она от Чино отстала.
   - С этим тоже у тебя ничего не вышло, - заметил брат. - Она при мне отцу скандал закатила, требуя, чтобы Франческо к ней приходил. Полковник же ей выходить с территории гарнизона в связи с пребыванием орков вблизи города запретил, значит, и необходимость в сопровождающем отпала. А если учесть, что ей еще новое платье для бала градоначальника купить не удастся, то она сейчас просто в бешенстве. Правда, подарок орка привел ее в относительно хорошее настроение, но от идеи вытребовать себе моего ординарца она все равно не отказалась.
   - Пожалуй, это проблема, - подтвердил Роберто, выразительно глядя на Франческу. - Орки-то не сегодня-завтра нас покинут. И придется тебе, Чино, опять за ней хвостиком ходить.
   - Ты ведь меня не бросишь с ней наедине? - спросила девушка с надеждой в голосе.
   - Посмотрю на твое поведение, - задумчиво сказал Роберто, демонстративно потирая пострадавший глаз.
   "Значит, брат все же догадался, что Франческа - девушка," - подумал Винченцо. - "Похоже, он попытался за ней поухаживать, вот и получил ложкой. Да, боевая невеста Тино досталась. Что он там полковнику об ограничении женщин говорил? Ну-ну, посмотрим, кто у них кого ограничивать будет. Пока Тино явно проигрывает."
   - В конце концов, инорита Изабелла меня не съест, - мрачно сказала Франческа. - Уж как-нибудь и переживу несколько часов ее общества.
   - Ежедневно, - ехидно напомнил Роберто.
   "Если уж совсем невмоготу будет, то просто признаюсь ей и все," - решила Ческа и с вызовом посмотрела на жениха. - "Может, она еще и с академией поможет, и денег на телепорт займет. Из женской солидарности. Только вот, если вспомнить, что она про моего брата говорила, то просить ее ни о чем не хочется. С такой еще станется меня сразу же выдать. Да и осталось то всего несколько дней."
   - Во всяком случае, - храбро сказала она. - Я буду проводить время с красивой молодой девушкой, а тебе придется довольствоваться обществом иноры Кавалли.
   - Пожалуй, для меня общество красивой молодой девушки тоже предпочтительнее, - усмехнулся Роберто. - Уговорил, Чино, не брошу тебя на растерзание инорите Изабелле.
   - Честно признайся, - обрадовалась Франческа, - ты просто испугался, что инора Кавалли опять тебя на рынок отправит.
   - Да этот Хишнак столько на себе притащил, что мы месяц в осаде сидеть можем, ни в чем себе не отказывая, - не согласился парень. - Эх, даже жаль, что его таланты больше использовать не удастся.
   - Ничего, - ободрила его девушка. - Ты вполне можешь себя утешить кусочком торта, что предназначался даме его сердца.
   - Вот я и говорю - торт скоро закончится, конфеты тоже, а такой перспективный жених уезжает. Может, ему намекнуть, что наша кухарка подумывает о нем уже не с такой неприязнью?
   - Боюсь, что если инора Кавалли об этом узнает, резкой лука ты не обойдешься, - заметила Франческа. - И не получишь ты больше ее вкусных пирогов.
   - Но на твои-то я могу рассчитывать? - поинтересовался Роберто. - Мне тогда очень даже понравилось.
   - У меня ты можешь рассчитывать только на несоленое мясо, - мстительно сказала девушка. - Что-то мне подсказывает, что в твоей книге только такие рецепты.
   - Я тебе другую куплю, - обрадовал ее Санторо-младший. - С самыми точными рецептами. Где все будет расписано по шагам.
   - Ты лучше инору Кавалли верни, - ответила ему Франческа. - А то мне в роли вашей кухарки совсем неуютно, честно говоря.
   - Да я тебя тоже не в роли кухарки хотел бы видеть, - согласился Роберто, вызывающе улыбаясь.
   Франческе стало совсем некомфортно под взглядом жениха. Ведь обещал же не выдавать! А это что еще за намеки? Вдруг Винченцо обо всем догадается? Девушка настороженно посмотрела на капитана, и взгляд ее зацепился за тонкую белую полоску на щеке - след, оставленный кинжалом брата.
  
  Глава 32
   Всю ночь Ческа проворочалась в постели, боясь, что Роберто выдаст ее тайну брату, и у нее не окажется даже тех нескольких дней, на которые она так рассчитывала. Но это не помешало ей встать пораньше и приготовить на завтрак омлет, который, на удивление, получился очень даже вкусным, что сразу было отмечено Винченцо. Роберто, правда, сначала скептически поковырялся в содержимом тарелки, но потом милостиво согласился, что это вполне можно есть. Синяк вокруг глаза у него оказался не таким ужасным, как это казалось с вечера, но капитан Санторо все равно предложил брату обратиться к гарнизонному целителю.
   - Так в то время, когда я буду ходить туда-обратно, некому будет присматривать за твоим ординарцем, - заметил Роберто. - И он вместо разминки будет непонятно чем заниматься.
   - Да пока я посуду помою и уберу, ты десять раз успеешь вернуться, - не согласилась девушка. - Да и разминку я могу самостоятельно начать делать. А с синяком ты, честно говоря, выглядишь не очень привлекательно.
   Слово ее оказалось решающим - Санторо-младшему в глазах своей невесты хотелось выглядеть безупречно, поэтому с братом он отправился уже без всяких возражений, но грозно пообещал при уходе, что все проверит и, если найдет хоть малейшие признаки того, что ординарец брата отлынивал от работы, то десятью отжиманиями тот не отделается. Франческа только улыбнулась на это, но отметила, что, если ей понадобится избавиться от опеки жениха на некоторое время, достаточно просто поставить ему синяк на лице и отправить к целителю, а за это время вполне можно до телепорта добраться. Сломать что-нибудь, конечно, было бы надежнее, вздохнула она, но, к сожалению, не очень реально.
   Роберто не торопился возвращаться назад, поэтому девушка успела не только сделать все запланированное, но и начала самостоятельную пробежку вокруг дома, подумав с гордостью, что хотя пока капитан Санторо ей и не по зубам, то его младшего брата она бы побеждала намного чаще, если бы не желание пощадить его мужское самомнение. Через два круга Роберто к ней присоединился, сияя обоими здоровыми глазами.
   - Ну как, теперь я выгляжу привлекательно? - поинтересовался он.
   - На балу градоначальника половина местных барышень будет покорена, - ответила Ческа.
   - А что ж не все?
   - У всех разные вкусы, - на бегу пожала плечами девушка. - И потом, нужно же что-то оставить и на долю других мужчин.
   - А на твой вкус я как? - заинтересовался Роберто.
   - Я тебя есть не собираюсь, - честно ответила девушка.
   - Но попробовать-то можно.
   На этих словах он резко прижал Франческу к задней стене дома, мимо которой они пробегали, и потянулся к ней губами, явно предлагая дегустацию. Девушка возмущенно зашипела, упершись руками ему в грудь.
   - Роберто, прекрати. Ты брату говорил, что боишься, что я разминку делать не буду, а сам превращаешь ее непонятно во что.
   - Да зачем она тебе вообще? Выйдешь за меня замуж, и клинок тебе уже не понадобится. Ты ведь передумала вызывать Ченцо.
   - Я не выйду за тебя, - твердо ответила девушка.
   - Решаешь не ты. А твои родители хотят, чтобы ты стала моей женой.
   - Роберто, твой брат убил моего. Как ты думаешь, смогу ли я когда-нибудь это забыть?
   - Я постараюсь тебе помочь это сделать.
   - Каким это образом, хотела бы я это знать?
   - Думаю, начнем с поцелуев, - Роберто безуспешно попытался притянуть к себе девушку. - Да, пожалуй, не стоило так ответственно относиться к разминке. Руки мы тебе определенно перекачали.
   - Не буду я с тобой целоваться, - вытянутые руки Чески подрагивали, но сдаваться она не собиралась.
   - А ты уже с кем-нибудь целовалась? - вкрадчиво поинтересовался парень.
   - Нет, конечно! - возмутилась девушка.
   - И неужели тебе совсем неинтересно просто попробовать? Только честно.
   - Нет, - Франческа отвела глаза.
   - Ну я же просил честно ответить, - довольно усмехнулся парень. - А ты сейчас неправду говоришь.
   - Предположим, интересно, - признала девушка. - Но это не значит, что я собираюсь с тобой этим заниматься.
   - А я тебе пока целоваться и не предлагаю,- хитро заявил Роберто.
   - Разве? - недоверчиво прищурилась Ческа.
   - Я тебе предлагаю попробовать, чтобы ты знала, от чего отказываешься. А потом уже можешь решать, будешь или не будешь.
   - И пробовать не буду, - упрямо сказала девушка. - В конце концов, ты себя просто неприлично ведешь.
   - Положим, неприлично ведешь себя ты, разгуливая в мужской одежде, - заметил парень. - Но я к этому отношусь снисходительно и просто хочу поцеловать свою невесту.
   Франческе наконец удалось вывернуться, и она бросилась бежать. Сердце ее испуганно стучало, такое развитие событий не устраивало ее совершенно. В этом Алерпо зараза какая-то летает, видимо. То Изабелла с поцелуями лезет, то Роберто... Санторо-младший догнал ее довольно быстро и, ухватив за руку, потянул к себе, девушка упиралась изо всех сил.
   - А что это у вас тут делается? - раздался недоуменный голос иноры Кавалли.
   Франческа никогда еще не была так счастлива от присутствия в доме капитана кухарки.
   - Инора Кавалли, вы вернулись, - радостно сказала она, выдергивая свою руку у Роберто. - Как я рад вас видеть!
   - А как же орки? Вы их уже не боитесь? - кисло спросил Санторо-младший.
   - Так все, уехали они. Утром письмо из королевской канцелярии пришло. Градоначальник им вручил, инор полковник, ох, и золотой же человек, проследил, чтобы все уехали, - пояснила кухарка, переводя недоумевающий взгляд с одного собеседника на другого. - Так что я пришла обед вот делать. А вот вы чем тут занимались?
   - Да отрабатывали пару приемов, которые нам Ченцо поручил, - небрежно бросил Роберто.
   - Ага, по освобождению от захвата противника, - ехидно подтвердила Франческа.
   - Как-то это у вас странно выглядело, - все еще с сомнением в голосе сказала инора Кавалли.
   - Может, мы что и неправильно делали, - согласился парень. - Ченцо придет и все поправит. А вы идите, обед готовьте, а то нас Чино все отравить пытается со вчерашнего вечера.
   - Вот уж неправда! - вскинулась девушка. - Ну забыл я посолить мясо вчера, так это же не смертельно. А омлет инору капитану даже понравился. И я же старался!
   - Франческо, да не слушай ты его, - явно успокоившись, сказала инора Кавалли. - Ему бы все похихикать, он и не думает так, я уверена. Ты схватываешь быстро, так что все у тебя получится. Я из тебя еще такого повара сделаю - все обзавидуются.
   - Да быть первоклассным поваром - это вершина мечтаний Чино, - язвительно сказал Роберто.
   - Не у всех же есть способности к военному делу. Тебе, кстати, тоже неплохо было бы чему-нибудь научиться, а то так и проживешь всю жизнь, сухарики погрызивая, - припечатала его инора Кавалли и, развернувшись, величественно направилась в дом.
   - Пойти, что ли с ней, - задумчиво сказала Франческа. - Посмотрю, как суп делается. Уверена, что она куриц не бреет.
   - А я Ченцо скажу, что ты от разминки увиливаешь, - раздосадовано заявил Роберто. - Да и зачем тебе учиться готовить? Уж повара или кухарку мы всегда сможем нанять. И чего этот Азадаш не украл нашу инору Кавалли? Уж так она не вовремя всегда появляется.
   - А по-моему, очень даже вовремя, - ответила девушка. - Ты уже все нормы поведения нарушил. Ладно, пойдем дальше заниматься, только прекрати свои провокационные разговоры, а то...
   - А то что?
   - А то я с собой постоянно ложку носить буду, - засмеялась девушка.
   - Да, ложка - это страшное оружие, - согласился парень. - Но, Франческа, ты же все равно выйдешь за меня замуж. Причем, произойдет это до конца лета.
   - Ты же сказал, что меня не выдашь?
   - Но я же не могу оставить тебя на Ченцо, а сам уехать на занятия, - возразил парень. - Поиграли - и хватит.
   - Я уже сказала, что не хочу быть твоей женой, - возмущенно сказала Франческа.
   - А я уже сказал, что твое мнение ни на что не влияет, - спокойно ответил Роберто. - Да и сопротивляешься ты совершенно напрасно. Вот скажи, неужели я тебе совершенно не нравлюсь? Ведь ты же считаешь меня другом, сама говорила.
   - Как друг, ты мне нравишься, - вынуждена была согласиться девушка. - Но это никак не означает, что я согласна быть твоей женой. Это абсолютно разные вещи.
   - Самые крепкие браки основаны как раз на дружеских отношениях, - заявил Роберто. -Вместе нам будет очень весело, поверь.
   - Ты говорил, что меня любишь, - задумчиво сказала Франческа. - Неужели тебя устраивает отсутствие такого же чувства с моей стороны?
   - Мне кажется, это вполне преодолимо, - с энтузиазмом в голосе сказал Роберто. - Ты же отказываешься не потому, что испытываешь ко мне отвращение, напротив, я тебя вполне устраиваю в качестве друга. Ты отказываешься потому, что считаешь невозможным для себя выйти замуж за кровника. Но подумай, наш брак означает прекращение вражды между нашими семьями, следовательно, мы перестаем быть кровниками.
   - Твой брат убил Беннардо, - напомнила Франческа.
   - Брат, но не я, - уточнил Санторо-младший. - Тебе же не за Винченцо выходить? А какую мы свадьбу устроим! Представь, как ты изумительно будешь выглядеть в свадебном платье. А его мы непременно закажем в столице.
   - Какое свадебное платье? - ошарашенно сказала девушка. - Роберто, повторяю, я не хочу за тебя выходить.
   - Так ведь все равно выйдешь. Вопрос только в том, добровольно или по принуждению. Я бы предпочел первый вариант. Вот, скажи мне, что ты так упираешься? Может, ты влюблена в кого-нибудь?
   - Нет, - вынуждена была признать девушка, - не влюблена.
   - Так давай, влюбляйся в меня, - усмехнулся парень. - Разве я не хорош?
   - Хорош, - невольно в ответ улыбнулась девушка. - Но, Роберто...
   - Ладно, - вздохнул он. - Время у нас еще есть. А пока, побежали дальше делать разминку. Что поделаешь, если моя невеста предпочитает штаны платьям, а саблю - вееру... Но учти, никаких поблажек с моей стороны не будет.
   Так что к приходу Винченцо девушка была вымотана не только морально, но и физически. Посмотрев на ее замученный вид капитан Санторо недовольно сказал брату:
   - Ты зачем довел Франческо до такого состояния?
   - А чтобы мыслей всяких глупых в голове поменьше было, - ответил брат. - А правильные, наконец, там зарождаться начали.
   - И как, по-твоему, мне с ним фехтованием заниматься?
   - Ничего страшного, инор капитан, - сказала Франческа, окидывая возмущенным взглядом жениха. - Я вполне могу это делать.
   - Может он, - проворчал Винченцо. - Да ты саблю в руках сейчас не удержишь. Это форменное издевательство будет, а не тренировка. Роберто, чтобы такое безобразие в последний раз было.
   - Есть, инор капитан, - шутливо отсалютовал брат. - Согласен, переусердствовал немного.
   - Да, Франческо, начислили тебе жалование. Получай, - с этими словами Санторо-старший достал из нагрудного кармана горстку монет, пересчитал и протянул девушке.
   Глаза Чески радостно заблестели, она, протягивая руку за честно заработанным, уже предвкушала использование так необходимой ей суммы. Как вдруг Роберто с невозмутимым видом сгреб деньги со словами:
   - Чино, не волнуйся, я сохраню их для тебя.
   - Отдай немедленно, это мое, - возмутилась девушка, хватая его за руку и пытаясь разжать пальцы.
   - В самом деле, Роберто, что ты себе позволяешь? - повысил голос на брата Винченцо.
   - Мне не нравится то, на что собирается потратить деньги твой ординарец, - ответил Санторо-младший. - Я не забираю деньги себе и готов выдать ему по первому требованию, если он изменит цель трат.
   - И на что он, по-твоему, собирается потратить деньги? - заинтересовался капитан.
   - Не думаю, что он хочет, чтобы я озвучил свои мысли. Правда, Чино? - иронично заметил Роберто.
   Франческа поняла, что денег ей этих уже не видать, и это показалось ей настолько обидным и несправедливым, что с трудом удалось сдержать слезы. Она пристально посмотрела на жениха.
   - Ты об этом сильно пожалеешь, - сказала она и, развернувшись, пошла в дом.
   - Знаешь, Тино, мне тоже кажется, что ты об этом пожалеешь, - задумчиво сказал Винченцо. - Ты сейчас очень некрасиво поступил.
   - Да все нормально будет. Я сейчас действую строго по инструкции, - отмахнулся Роберто.
   - По какой еще инструкции? - удивился его брат.
   - У нас же курс по психологии был? Был. Вот по нему, в соответствии с психотипом твоего ординарца все идет совершенно правильно.
   - Знаешь, Роберто, жизнь иногда очень сильно отличается от лекций. Ты мог ошибиться в действиях, не говоря уж о том, что ты мог неправильно определить психотип. И мне очень не нравится, что ты пытаешься проводить опыты такого рода над Франческо. Поверь мне, это плохо закончится.
   - Ченцо, давать деньги твоему ординарцу сейчас нельзя. Вот это действительно очень плохо может закончится, - серьезно ответил Роберто. - И опыты над ним я не провожу. Я просто пытаюсь использовать свои знания для достижения нужного мне результата.
   - И какой же результат тебе нужен?
   - Я не могу пока тебе это сказать. Но поверь мне, пожалуйста, у меня нет никакого желания совершить в отношении Чино какой-либо неблаговидный поступок. Все, что я делаю, ведет исключительно к его благу.
   - У вас могут быть разные представления о благе.
   - Сейчас, скорее всего, это действительно так. Но мои, несомненно, более правильные, - улыбнулся Роберто. - И я уверен, что со временем Чино признает мою правоту.
   - И все же мне кажется с деньгами ты поступил неверно. Верни ему, пока не поздно, и извинись.
   - Ченцо, - с раздражением сказал Санторо-младший, - Чино уже смирился с тем, что деньги его побудут у меня. И признал мое право на это. Не надо вновь поднимать эту тему. Я поступил так, как будет лучше для всех.
  
  Глава 33
   Это было не единственное разочарование, поджидавшее на сегодня Франческу. Когда они сидели за столом, девушка упорно не смотрела на Роберто и даже не отвечала на его вопросы, обращенные к ней. Все это время она думала, как бы выскочить из ловушки, какой для нее был брак с представителем семьи Санторо, и которая уже практически захлопнулась. То, что Роберто добровольно не отдаст ей деньги, было понятно, но их можно выпросить хитростью или даже украсть. Ведь в этом случае это даже кражей не будет - она просто заберет свое. Оставался еще вариант с иноритой Изабеллой, но захочет ли дочь полковника ей помочь? К тому же, жених, похоже, теперь всюду будет ее сопровождать. Но попробовать все же стоит.
   - Инор капитан, - обратилась девушка к Винченцо, - орки уехали, значит, инорите Изабелле опять требуется сопровождающий? Мне к ней сегодня идти?
   - Нет, - огорчил ее капитан. - Сегодня бал у градоначальника. Инорита Изабелла будет занята подготовкой к нему и никуда не собирается выходить.
   - Бал? - заинтересовалась Ческа, решив, что на балу с дочерью полковника тоже можно будет переговорить. - И к которому часу нам быть готовыми?
   - Кхм, - смущенно кашлянул Винченцо. - Видишь ли, Чино, ординарцев на бал брать не принято, так что идем только мы с Роберто.
   - Не принято? - недоумевающе сказала девушка. - Как же так, вы идете, а я нет? Это что же получается, вы будете развлекаться, а я здесь в одиночестве останусь?
   - Такова участь ординарцев, - заметил Роберто. - Но я могу предложить тебе вариант, при котором ты пойдешь с нами.
   Франческа только окатила его неприязненным взглядом, но ничего не ответила. По ее виду было сразу понятно, что вариант Роберто ее совершенно не устраивает, каким бы он ни был. Винченцо стало жаль девушку, он подумал, что на сегодня неприятных сюрпризов ей досталось больше, чем надо, и сказал:
   - Франческо, я бы с удовольствием туда не пошел, но меня обязал полковник, а вот в обязанности Роберто это не входит. Я думаю, что он вполне может составить тебе компанию на этот вечер.
   - Ну уж нет, - сухо ответил Санторо-младший. - Чтобы я отказался от удовольствия увидеть лицо Изабеллы в тот момент, когда она поймет, что Франческо не будет?
   - Думаю, она наверняка уже в курсе этого. Она же не первый раз туда идет и, следовательно, знает, кто там должен быть, а кто нет, - попытался урезонить брата Винченцо.
   - Что ж, если твой ординарец меня попросит, то я могу с ним и остаться, - выразительно глядя на девушку, сказал Роберто.
   - Не буду я тебя ни о чем просить, - мрачно ответила Франческа. - После того, что ты сделал, я вообще с тобой разговаривать не желаю. И запомни, ты мне больше не друг.
   - Даже так? - усмехнулся Роберто. - Давай такими фразами не разбрасываться, а то ведь я тоже могу забыть о некоторых обязательствах, которые брал на себя из чисто дружеских соображений.
   - Обязательство хранить мои деньги? - ехидно поинтересовалась девушка. - Так ты трать, не стесняйся.
   - Я, пожалуй, пойду уже, - сказал Винченцо, поднимаясь из-за стола. - Думаю, ко времени, когда надо будет идти к градоначальнику, вы все же найдете общий язык.
   Когда он ушел, Роберто подсел ближе к невесте и сказал:
   - Думаешь, я не догадываюсь, что ты собираешься бежать? Именно поэтому я и не хочу отдавать тебе деньги. Мне совсем не нравится мысль о том, что ты будешь бегать непонятно где, подвергая свою жизнь опасности.
   - Я не собираюсь непонятно где бегать, - упрямо ответила девушка.
   - Думаешь, тебе позволят попасть в университет? - усмехнулся Роберто. - Тебя же именно рядом с ним и ждут.
   Франческа растерянно на него посмотрела - почему-то эта простая мысль не приходила ей в голову.
   - Дорогая, если тебе так туда хочется, - решил развить успех Санторо-младший, - мы вполне можем вернуться к этому вопросу после свадьбы.
   - Туда мне хочется, - задумчиво сказала девушка, - а вот замуж - нет. Тем более за человека, брат которого убил Беннардо. Понимаешь, хуже, чем с тобой, для меня был бы только брак с твоим братом.
   - Вот видишь, как хорошо, что тебя выдают не за него, - невозмутимо ответил парень.
   - Роберто, вот неужели тебе так хочется жениться по принуждению? - попыталась зайти с другой стороны Франческа.
   - А меня никто не принуждал. Родители сразу сказали, что без моего согласия свадьбы не будет.
   - Не принуждал? - неприятно удивилась Франческа. - Но почему же ты согласился? Ведь ты не мог не понимать, что ничего хорошего из такого союза не выйдет.
   - Поначалу я и думал отказаться. Но когда я увидел тебя в храме... Я не мог больше отвести от тебя взгляда. А ты, никого не замечая вокруг, подошла к статуе Богини и что-то страстно начала говорить.
   - Я просила ее покарать убийцу моего брата, - глаза девушки начали наполняться слезами. - Но она осталась безучастна к моей просьбе
   - Может, Винченцо не так и виноват в его смерти? - тихо спросил Роберто. - Его учили убивать, а твой брат напал на него сзади.
   - Я не могу поверить, что Беннардо мог так сделать, - с жаром сказала Франческа. - Ты не знал его, но он был очень благородным человеком.
   - Я не знал твоего брата, - согласился парень. - Но я знаю, что Винченцо никогда не лжет. Как ты наверно уже заметила, он очень прямой и честный.
   - Это так, - вынуждена была признать девушка, - и я не знаю, что думать.
   - Возможно, что-то заставило твоего брата пересмотреть свои принципы, но этого мы никогда уже не узнаем.
   Франческа опустила голову, прикусив губу, чтобы не расплакаться, Роберто взял ее руку, поцеловал и сказал со вздохом:
   - У тебя вся ладошка в мозолях. Все-таки размахивание клинком совершенно неподходящее занятие для женщины. Я верну тебе деньги, если ты дашь слово чести, что не сбежишь.
   - И зачем они тогда мне нужны? - еле слышно сказала девушка, забирая свою руку. - Пойду я лучше к себе.
   Когда капитан Санторо зашел за братом, то обнаружил того в одиночестве и в очень мрачном настроении.
   - Что, Тино, - усмехнулся он, - расчеты не оправдались?
   - Похоже, я поторопился и испугал, - ответил Роберто. - Но здесь уже ничего не изменить, так что будем выстраивать действия, ориентируясь по обстоятельствам.
   - На бал-то ты пойдешь? Что твои инструкции говорят по этому поводу?
   - Да я теперь не знаю, как правильно, - в сердцах бросил Санторо-младший. - Я сказал, что останусь, только если Чино попросит, но он просить точно не будет. И на бал идти уже не хочется, и твердость проявить надо.
   - Может, не надо?
   - Да нет, надо, - вздохнул Роберто. - Так что иду я с тобой. Думаю, ничего страшного не случится, если Франческо посидит в одиночестве и подумает.
   Но у иноры Кавалли оказалось свое мнение по этому поводу.
   - Инор капитан, - заявила она, - вы должны оставить задание своему ординарцу. Негоже, когда в его возрасте делом не заняты. И так вон весь день в комнате просидел.
   - Ему Роберто утром слишком большую нагрузку дал, - пояснил Винченцо. - Так что может и отдохнуть немного.
   - Праздность - грех, - упрямо продолжила кухарка. - Вам вот одежду зашить нужно. Это ведь нетяжело, да и с обеда Франческо вполне уже отдохнул.
   - Конечно, - с обидой сказала Ческа, - они вон развлекаться идут, а я здесь работать должен.
   - А как ты хотел? - повернулась к ней инора Кавалли. - Жалованье получаешь - отрабатывай.
   - А у меня деньги Роберто отобрал, - хмуро ответила девушка. - Вот пусть он и отрабатывает.
   - Это как? - кухарка с таким возмущением повернулась в сторону брата хозяина, что тот даже отступил от нее. - А ну-ка, верни немедленно! Инор капитан, а вы куда смотрели? Это же разбой чистой воды!
   - Не отобрал я, - начал оправдываться парень, - а взял на хранение. Вы же сами говорили, что Чино деньги давать нельзя - сразу спустит.
   - Знаем мы таких хранителей, - инора Кавалли была непреклонна. - Лучше пусть Чино потратит, чем ты! Это его деньги!
   - Я уже сказал, что верну, но при одном условии...
   - Никаких условий. Это не твои деньги, и не тебе ими распоряжаться.
   - Завтра утром я верну, - сдался Роберто.
   - А что ж не сегодня?
   - А я проконтролировать хочу, куда они пойдут.
   - Тоже мне контролер нашелся!
   - Но вы же не будете отрицать, что я старше и умнее?
   - Насчет старше - согласна, а вот кто из вас умнее - тут еще поспорить можно, - явно успокаиваясь, сказала инора Кавалли. - Это ж надо такое выдумать - забирать жалованье у друга! Это только старшим родственникам позволено!
   - А я практически его родственник!
   - Упаси его Богиня от таких родственничков, - пренебрежительно фыркнула кухарка. - Я завтра лично прослежу, чтобы ты вернул. И если я вдруг забуду, Франческо, ты мне непременно напомни.
   - Спасибо, инора Кавалли, - обрадованно сказала девушка, которой ситуация начала казаться уже не столь безнадежной.
   - Спасибо завтра скажешь, - отрезала та. - А сейчас иголку в руки, и чтобы до возвращения инора капитана все зашил.
   - Инор капитан, - обреченно обратилась Франческа к Винченцо, который все это время с трудом удерживался от смеха, - где мне взять нитки с иголкой?
   - Нужно будет купить, - задумчиво сказал капитан. - Так что до завтра шитье откладывается.
   - А я в гостиной корзинку для рукоделия видел, - влез Роберто. - Там и нитки есть, и иголки.
   - Там нитки для вышивания. Ты же не хочешь, чтобы я твоему брату картинки на рубашках вышивал? - ехидно сказала девушка.
   - Думаю, что против вышивки Ченцо возражать не будет. Главное, чтобы все дырки были зашиты, - уверенно отвечал Санторо-младший. - И там нитки есть не только для вышивания, так что вполне можешь и сегодня ремонт произвести. Я тебе еще свою рубашку подброшу, у меня рукав немного отпарываться начал.
   - Только за отдельную плату, - отрезала девушка. - За очень высокую.
   Когда все разошлись, Франческа со вздохом открыла корзинку, выбрала иголку и втянула в нее нитку. Работы было не очень много - пара отвалившихся пуговиц и несколько разошедшихся швов. Строго говоря, заплатки требовала только одна рубашка - на ней была небольшая дырка, явно угольком прожженная, и ее девушка отложила напоследок. Она чувствовала себя героиней детской сказки, старшие сестры которой отправились на бал в королевский дворец, а младшей поручили кучу грязной работы. Но работа была не такая уж и грязная, а, главное, совершенно не сложная - орудовать иголкой Ческа не любила, но умела достаточно неплохо. Все же это входило в базовый набор умений девушки из благородного семейства. К тому же, занятые руки оставляли свободной голову для размышлений. А подумать было о чем. И о несвойственном поведении Беннардо, и о притязаниях Роберто, и об учебе в Магическом университете. По всему выходило, что только учеба там поможет избегнуть нежелательного брака, но если жених говорит правду, и ее действительно ждут именно в этом месте, то она лишь ускорит свое замужество. Но и бегать бесконечно тоже не получится. Положим, удерет она отсюда телепортом, а деньги на жизнь где брать? Кухаркой идти работать? Да и всегда остается шанс, что ей удастся пробиться к месту учебы - маг уснет, например, или просто отвлечется. Так что если Роберто ей вернет честно заработанное, нужно будет бежать, как только выпадет подходящий момент, и положиться на милость Богини. А если не вернет, то она пожалуется иноре Кавалли, решила девушка, и тогда этому гаду точно не отвертеться. Обращаться к Винченцо не хотелось, ведь тогда Роберто может все рассказать брату, в том числе, и про то, куда она собирается потратить деньги.
   Франческа пришила заплатку и критически осмотрела дело рук своих. Сделано было аккуратно, но такую дырку незаметно не зашьешь, поэтому отремонтированное место было очень заметно. А почему бы и не вышить что-нибудь? Ведь Роберто сказал, что брат возражать не будет, а Винченцо просто промолчал. Вот пусть теперь и любуется цветочком. В корзинке больше всего было ниток желтых и зеленых оттенков. Поэтому девушка, немного подумав, решила вышить одуванчик. Головка одуванчика очень хорошо замаскировала дырочку, но цветок выглядел таким одиноким... Франческа вышила второй, третий, травку вокруг и гусеницу на стебельке. Картинка приобретала все больше выразительности, но ей все равно чего-то не хватало. К тому времени, как братья вернулись домой, девушка как раз увлеченно заканчивала усики уже у второй бабочки и даже не обратила внимания на то, что кто-то пришел.
   - Да, Ченцо, ты должен теперь Чино премию выдать, - заявил Роберто.
   - Это за что же? - возразил брат, ошарашенно разглядывая творение ординарца.
   - У тебя теперь есть уникальная маскировочная рубашка, - ехидно сказал Санторо-младший. - В ней ты будешь совершенно неотличим от местности во время цветения одуванчиков.
   - Извините, - покраснела Франческа, только сейчас поняв, что же она наделала. - Я просто дырочку замаскировать хотел и немного увлекся. Я все уберу.
   Она даже взяла в руки ножницы, демонстрируя желание выпарывать вышитое прямо сейчас, но Винченцо торопливо забрал у нее рубашку.
   - Не надо ничего убирать, - твердо сказал он. - Все получилось очень красиво.
   - Ченцо, - неожиданно сказал Роберто, - отдай рубашку мне. Ведь для тебя она все равно испорчена.
   - А ты попроси Франческо что-нибудь вышить лично тебе, - ответил ему брат, не выражая ни малейшего желания расстаться с испорченной, по мнению брата, вещью.
   Роберто вопросительно посмотрел на девушку, но та только непримиримо поджала губы. Она поставила корзинку для рукоделия на место и, вручив капитану стопку починенной одежды, собралась уходить, когда Роберто спросил у нее:
   - Чино, хочешь, я расскажу, что было на балу?
   - Не имею ни малейшего желания слушать, как вы там развлекались, - отрезала девушка. - Мне это совершенно не интересно.
   - Вот и инорите Изабелле без тебя было неинтересно, - заметил Санторо-младший, - хотя Ченцо и утверждал, что она должна была догадываться, что тебя не будет. Видимо, от расстройства она напросилась завтра к нам на обед вместе со своим отцом. А у него в нашем доме тоже интерес образовался.
   - Ты думаешь? - изумленно сказала Франческа, все-таки повернувшись к жениху. - Инора Кавалли и полковник? Разве это возможно?
   - Главное, что думает по этому поводу сам полковник, - ободренный вниманием девушки, продолжил Роберто. - А он настроен взять крепость, которая не пала перед орками. Решительно, надо признать, настроен.
   - Но начальник гарнизона и кухарка его подчиненного? - продолжала удивляться девушка.
   - Полковник очень ей увлечен, - заметил Винченцо. - А если учесть, что за время пребывания на территории гарнизона иноре Кавалли удалось приструнить инориту Изабеллу, то она теперь вообще в его глазах идеал женщины.
  
  Глава 34
   Когда капитан Санторо ушел, предварительно дав указания кухарке по поводу намечающегося обеда, Франческа подошла к Роберто и требовательно протянула руку.
   - Может, лучше пусть у меня побудут, - без особой надежды в голосе сказал парень.
   - Иноре Кавалли пожалуюсь, - пригрозила девушка.
   Роберто с тяжелым вздохом достал деньги и с явным нежеланием их отдал.
   - Ты из меня надсмотрщика делаешь, - сказал он с упреком.
   - Ты сам это выбрал, - заявила Ческа - Ты мог отказаться, но не сделал этого. Значит, считаешь себя вполне подходящим для такой роли. И знаешь, я теперь вполне могу поверить и в то, что ты меня к кровати привязать сможешь.
   - Только если ты сама попросишь, - фыркнул Роберто.
   - Сама? С чего бы это?
   - Дорогая, а я твой вопрос без ответа оставлю, потому что на такие темы не ведут разговор с приличной девушкой, даже если эта девушка - твоя невеста. Вот когда ты будешь женой...
   - Это наказание такое, да? - подозрительно прищурилась Франческа на жениха.
   - Почему наказание? - удивленно посмотрел на нее парень. - Скорее, наоборот. Но я ничего тебе рассказывать не буду, и не проси.
   - А я и не собиралась, - несколько неуверенно сказала девушка, которой все же было очень интересно, что же имеет в виду ее жених, предполагая, что она сама может попросить себя связать. Она испытующе посмотрела на Роберто, но тот только весело улыбался, глядя на нее.
   - Тино, откажись от нашего брака, - попросила она. - Ведь ты же можешь это сделать.
   - Уже нет, дорогая, - покачал он головой. - Я дал слово. И, кроме того, я же не могу обречь тебя на одиночество.
   - Почему на одиночество? - удивилась Франческа.
   - А кто на тебе женится после такого происшествия? - вкрадчиво спросил парень. - Разве что ради приданого, но твой отец в этом вопросе не очень щедр.
   - И что же я такого страшного, по-твоему, сделала? - возмутилась девушка.
   - Сбежала из дому, - любезно пояснил парень. - Уже одного этого достаточно, чтобы поползли слухи о наличии у тебя любовника. А если еще узнают, что ты жила вместе с двумя мужчинами...
   - Если я поступлю в Магический университет, это не будет иметь никакого значения, - твердо ответила девушка. - Магам позволено больше.
   - Но ты туда не попадешь - второй раз сбежать тебе не дадут. И учиться тебе там не разрешили именно потому, что ты должна была оставаться подконтрольной своим родителям.
   - Тино, - Франческа придвинулась поближе и даже положила руку на плечо парню, - ты ведь такой умный и наверняка можешь что-то придумать. Помоги мне туда попасть.
   Ее дыхание шевелило волосы у его виска, а голос стал глубоким и таким завораживающим, что Роберто даже поймал себя на желании немедленно куда-то бежать и что-то делать, но быстро опомнился.
   - Не надо отрабатывать на мне такие приемы, - обиженно сказал он. - Предупреждаю, что они на меня не действуют.
   - Разве? - хитро улыбнулась Франческа. - Мне так не показалось. Так ты мне поможешь?
   - Я весь в твоем распоряжении. После свадьбы. И должен предупредить, - на этих словах Роберто улыбнулся не менее хитро, чем девушка перед этим, - что если ты начнешь применять все эти женские штучки, то свадьба будет намного раньше, чем я сейчас планирую. Ты права - они на меня действуют, только не так, как хотелось бы тебе.
   - Что ж, тогда идем на разминку, - стоически приняла поражение Франческа.
   - А может, не надо? - предложил парень. - Предлагаю закончить с этим фарсом. Неужели тебе не надоело ходить в штанах? В женской одежде ты выглядишь намного привлекательней. Ты хоть на ночь снимаешь то, что на тебе намотано?
   - Ты мне с таким же результатом можешь предложить вернуться к родителям. Вот как ты собираешься объяснять брату изменение пола у его ординарца?
   - Придумаем что-нибудь, - оптимистично сказал Роберто. - Хотя, сдается мне, после вчерашней твоей вышивки он наверняка что-то подозревать должен. Я лично не знаю ни одного существа мужского пола, вышивающего цветочки, да что там цветочки, вышивающего вообще что-нибудь. Да еще так мастерски. Не зря он не захотел мне вчера рубашку отдавать.
   - Ты думаешь? - испугалась Франческа. - И что же теперь делать?
   - Пока напрямую не спросит, - пожал плечами парень, - ничего делать не нужно.
   - Тогда побежали на разминку, - заключила девушка, двигаясь к двери.
   - Как же мне надоели все эти прыганья, отжимания и пробежки, если бы ты только знала, - подпустив трагизма в голос, проворчал Роберто. - Только ради тебя и страдаю.
   - Ничего, тебе полезно, - безжалостно ответила девушка. - А то инора Кавалли утверждает, что ты со своими привычками пожевать сухарики в свободную минуту к тридцати годам в дверь пройти не сможешь.
   - Вот всегда эта кухарка мне вредной казалась, но чтобы настолько, - возмущенно сказал Роберто. - Все же нужно было помочь этому Азадашу воссоединиться со своей любовью. Впрочем, он же не последний раз в Алерпо был. Значит, это из-за ее слов ты меня сейчас отталкиваешь?
   - Почему это ты так решил? - удивилась девушка. - Я от брака с тобой сбежала задолго до знакомства с ней.
   - Но ты и меня тогда не знала, - парировал парень. - А когда мы познакомились, ты ко мне очень хорошо относилась.
   - Я и сейчас к тебе хорошо отношусь. Вот если бы ты еще отказался от этой глупой идеи на мне жениться...
   - Хорошо, предположим, я откажусь. И что, по-твоему, будет дальше?
   - Поступаю в университет, - неуверенно предположила девушка.
   - Тебе не дадут этого сделать. И я уже объяснял, почему.
   - Тогда просто возвращаюсь к родителям.
   - И вынуждена будешь выйти замуж за Ченцо.
   - Почему это? - испуганно вскинула глаза Франческа.
   - По двум причинам. Первое - наша семья официально приняла на себя обязательство. Второе - ты уже длительное время живешь в его доме, теперь, если я отказываюсь, он просто обязан будет на тебе жениться, ибо, как я уже говорил ранее, репутация твоя сильно пострадала в результате побега и проживания с нами в течение достаточно длительного времени.
   - Роберто, - вкрадчиво сказала Франческа, - а если ты помогаешь мне поступить, а я подумаю по поводу своего отношения к нашему браку?
   - Что-то мне подсказывает, - заметил парень, - что в этом случае после глубокого раздумья ты скажешь, что все же не можешь стать моей женой. Но я не буду возражать, если ты захочешь учиться после нашей свадьбы.
   - Что-то мы все болтаем и болтаем, а время, отведенное на разминку проходит, - сказала Ческа, раздосадованная тем, как легко раскусил ее жених. Да, опыта воздействия на мужчин не хватает катастрофически, но где же его взять?
   В мрачном настроении девушка бежала уже второй раз вокруг дома, когда ей пришла в голову мысль, разом улучшившая ее состояние. Ведь маг, который ее караулит, будет ориентироваться на ауру, а ее тоже можно замаскировать. Нужно будет попросить Изабеллу, ведь она училась же чему-то в этом магическом заведении, значит, должна помочь. Правда, если вспомнить этот ее фильтр от запахов, то маскировка явно будет тоже дефектная. "Главное - попасть за ограду университета," - оптимистично подумала Франческа. - "А там уже никакие откаты не страшны. А Изабелла как раз сегодня приходит, вот удача. Как бы ухитриться поговорить с ней так, чтобы никто не слышал?" Ее лицо стало сразу таким довольным, что Роберто всю разминку подозрительно на нее посматривал, недоумевая, что же могло так ее обрадовать.
   Ческа как раз успела принять душ, в очередной раз порадовавшись, что чистка одежды входит в список ее магических умений, когда капитан Санторо вернулся домой в сопровождении полковника и его дочери. Изабелла буквально сияла от удовольствия.
   - Франческо, - начала она с порога, - какая несправедливость, что вы вынуждены были пропустить вчерашний вечер! Я уверена, что на следующий бал вам пришлют персональное приглашение, уж я об этом лично позабочусь.
   Франческа немногословно поблагодарила за заботу, с интересом прислушиваясь к доносящемуся из кухни зычному голосу полковника Вальсекки. Самое удивительное, что иноры Кавалли практически не было слышно, ей только иногда удавалось вставить отдельные слова или даже междометия. Похоже, правду вчера сказал Роберто о склонности начальника гарнизона. Изабелла заметила, куда посматривает ординарец капитана Санторо и недовольно нахмурилась.
   - Ваша кухарка - ужасная женщина, - заявила она. - Более ограниченной и вульгарной особы я просто не знаю. Представляете, она заставила меня вчера убирать в наших комнатах. А ведь это обязанность подчиненных моего отца.
   - Это еще не так страшно, - усмехнулся Винченцо. - Тем более, что убираете вы магией, а это требует не так много времени и сил. Вот Франческо она вообще заставила лук резать, а Роберто - на рынок ходить.
   - И почему вы позволяете ей распоряжаться своим подчиненным и своим братом? Да вы после таких выходок вообще должны были ее уволить! Более того, я удивлена, что вы до сих пор этого не сделали.
   - Видите ли, инорита Изабелла, - задумчиво сказал капитан, - лично я не вижу никаких причин для ее увольнения. Все, что она делала, явно пошло на благо как Франческо, так и Роберто.
   - А я полностью согласен с нашей гостьей, - влез Роберто. - Давно надо было выгнать эту женщину. Готовит она, конечно, хорошо, но ведь хамит постоянно. Да и твоего ординарца против меня настраивает.
   - Ты это в последнее время исключительно сам делаешь,- выразительно глядя на брата, сказал Винченцо. - Я тебя уже несколько раз пытался предостеречь, но ты же меня не слушаешь.
   Франческе показалось, что в словах капитана присутствует намек на то, что он все знает, причем, не только то, что она - девушка, но даже то, что она - невеста его брата. Ческа даже потрясла головой, в надежде выбросить эту глупую мысль. Ведь Роберто обещал брату ничего не рассказывать, а видеть ее тот точно нигде не мог. Она с подозрением уставилась на Винченцо, но он ответил совершенно невозмутимым взглядом.
   - Мы сегодня обедать будем? - недовольно поинтересовался Роберто, которому совершенно не понравились намеки брата и последующие его переглядывания с невестой. - И инору полковнику не стоит так много времени проводить на кухне. А то его тоже что-нибудь резать заставят.
   - Вот хоть вы ему это скажите, - умоляюще произнесла Изабелла. - Она когда на территории гарнизона находилась, то отец больше занимался ею, чем собственными обязанностями. Форменное безобразие!
   - Он же был обеспокоен ее положением, - попыталась вступиться за полковника Франческа.
   - А сейчас-то он чем обеспокоен? - справедливо поинтересовалась Изабелла.
   Ческа только плечами пожала, хотя ей и хотелось ответить, что начальник гарнизона, на ее взгляд, обеспокоен изменением собственного семейного положения, но она прекрасно понимала, что такая версия не вызовет восторга у дочери обсуждаемого. Хотя, возможно, версия эта вызвала бы восторг у Роберто, если бы полковник был готов немедленно вести свою избранницу в храм. Девушка покосилась на жениха, тот был явно чем-то не очень доволен и, похоже, даже не рассматривал такой вариант удаления кухарки из дома брата.
   Полковника изъять из кухни удалось с очень большим трудом, у присутствующих даже создалось впечатление, что он предпочел бы пообедать прямо там, за рабочим столом иноры Кавалли, которую комплементы начальника гарнизона приводили в большое смущение, и она постоянно пыталась положить что-либо лишнее в уже совершенно готовые блюда. У Винченцо при взгляде на творящееся в кухне безобразие даже возникла мысль пригласить кухарку пообедать с ними, но по размышлении он счел, что это все же будет чрезмерной заботой о полковничьем благе.
   - Папа, ты ведешь себя неприлично, - заявила Изабелла, когда компании наконец удалось приступить к обеду. - Проводить столько времени с кухаркой...
   - Я просто хотел узнать, не досаждали ли ей орки, - смущенно сказал полковник.
   - Если учесть время, которое ты потратил на это, возникает уверенность, что ты знаешь поименно всех жителей степи, и опрашивал о каждом персонально, - зло сказала его дочь. - Незачем тратить время на таких особ.
   - Инора Кавалли - достойная женщина, - возразила ей Франческа, возмущенная таким пренебрежительным отзывом.
   - Франческо, только не надо меня убеждать, что вы действительно в нее влюблены, - колко сказало Изабелла. - Достоинства ее, конечно, очень весомы, но пусть она их держит подальше от моего отца, а то еще раздавит ненароком.
   - Изабелла, что ты себе позволяешь, - не выдержал полковник. - Зачем ты говоришь подобные вещи о такой замечательной женщине.
   - Я боюсь, что если ты и дальше будешь продолжать в том же духе, то эта "замечательная женщина" вскоре станет моей мачехой, - с растущим раздражением в голосе сказала его дочь.
   - Мачехой? - удивленно переспросил начальник гарнизона, голову которого до сего момента подобные мысли просто не посещали. - Хм. Мачехой...
   Изабелла испуганно уставилась на отца, поняв, что она натворила.
   - Капитан Санторо, Роберто, Франческо, - жалобно сказала она, - скажите же отцу, что такие шутки неуместны.
   - Да почему же шутки? - воодушевленно сказал Роберто, который наконец увидел открывающиеся перспективы. - Я бы на месте полковника повел инору Кавалли в храм прямо сейчас, пока такую удивительную женщину не увели у него прямо из-под носа. Честно говоря, я не могу гарантировать, что этот шаман Азадаш не попытается ее выкрасть в ближайшее время. А каким успехом она пользуется на рынке! Даже странно, что она до сих пор не заключила нового брака, видимо, привязанность к покойному мужу была очень сильной.
   - Роберто, что вы такое говорите! - возмущению Изабеллы не было границ. - Вы же только недавно утверждали, что она вам не нравится.
   - Было бы странно, если бы мне нравилась женщина настолько меня старше, - парировал Санторо-младший. - А вот не отметить ее привлекательность я, как человек прямой и честный, не могу.
   Полковник становился все задумчивей и задумчивей. Дочь бросала на него испуганные взгляды и уже боялась сказать что-либо по поводу капитанской кухарки, ей срочно требовалась новая тема для поддержания разговора.
   - Франческо, представляете, из-за этих гадких орков к нам направили проверяющего из штаба, - немного подрагивающим голосом сказала она.
   - Изабелла! - рявкнул отец. - Такие вещи не должны вот так выноситься на всеобщее рассмотрение.
   - А что в этом такого? Он же приезжает не с какой-то секретной миссией. К тому же, это уже широко обсуждается.
   - Да, инор полковник, в гарнизоне вовсю об этом говорят, - подтвердил Винченцо.
   - Лучше бы они устав повторяли, - в сердцах бросил полковник. - Проверяющий, конечно, не тайно приезжает, но болтать о нем кому ни попадя все же не следует.
   - Хорошо, папа, - скромно сказала Изабелла, - я больше ни одного слова никому про это не скажу. Ты совершено прав.
   - Давно бы так, - удивленно посмотрел на нее отец.
   - И в знак извинения я завариваю чай. У меня это замечательно выходит.
   Девушка резко встала и направилась в сторону кухни. Присутствующие проводили ее настороженными взглядами. Франческе, да и не только ей, казалось, что заваривание чая только предлог, чтобы закатить скандал иноре Кавалли. Но из кухни не доносилось никаких громких звуков, напротив, голос Изабеллы был полон дружелюбия. Когда она сама показалась на пороге гостиной с подносом, на котором стояло пять чашек, все вздохнули с облегчением. А девушка с довольным видом начала расставлять чашки перед мужчинами. Предпоследняя, стоявшая немного наособицу от остальных, была предложена ординарцу капитана, последнюю Изабелла взяла себе и, отпив из нее глоток, радостно сказала:
   - Чай заварился изумительно. А вы как думаете, Франческо?
   Ческа посмотрела на дочь полковника и вздрогнула, так ее поразил жадный, полный какого-то нездорового предвкушения вид Изабеллы. Чай в чашке ординарца, на первый взгляд, ничем не отличался от той жидкости, что была налита остальным, а вот пить его совершенно не хотелось. Но инорита Изабелла ласково улыбалась и ждала ответа на свой вопрос, так что Франческа, внутренне вздохнув, взяла чашку в руки.
  
  Глава 35
   - Как-то невежливо с твоей стороны, Винченцо, не пригласить меня к столу, - раздался от двери бодрый голос капитана Ферранте.
   - Энрико, присоединяйся, конечно. Франческо, принеси, пожалуйста чаю нашему гостю.
   - Конечно, инор капитан, - Ческа облегченно поставила чашку и встала. - Может быть, капитан Ферранте возьмет мой чай? Я к нему еще не притрагивался.
   - Это некрасиво получится, - обеспокоено сказала Изабелла. - Думаю, что капитан Ферранте достоин свежего чаю.
   - Инорита Изабелла, вы так заботливы, - довольно сказал Энрико присаживаясь на место ординарца друга и выпивая сразу половину содержимого его чашки. - Но я совершенно не люблю ждать, так что пусть юноша побеспокоится о себе.
   Изабелла сидела напротив и могла только растерянно наблюдать, как так тщательно спланированное действие летит по совершенно непонятному маршруту. Ей показалось, что около уха раздался издевательский хохот. Она вздрогнула и испуганно огляделась, но, похоже, кроме нее никто ничего не слышал. "Духи," - догадалась она. - "Проклятый шаман говорил, что они на меня посмотрят, когда я буду использовать их зелье. О Богиня, лучше бы они смотрели куда-нибудь в сторону."
   - Оставьте Франческо хоть немного, - истерично взвизгнула она, - я же специально для него заваривала!
   - Да он недостоин даже вашего взгляда, а уж чай, сделанный вашими ручками ему подавно не достанется, - заявил Ферранте, торопливо выхлебывая остаток. - Это не чай, это божественный напиток. О инорита Изабелла, вы сегодня так прекрасны! Ни одна женщина мира не может сравниться с вами. Вы - богиня!
   "Что ж, будем считать это проверкой," - философски подумала дочь полковника, внезапно успокоившись. - "Во всяком случае, я убедилась, что зелье действует, а уж уговорить шамана повторить я смогу. И нужно будет помочь ему с этой толстухой, а то, не дай Богиня, отец и впрямь на ней женится."
   Капитан Ферранте разливался соловьем, превознося все мыслимые и немыслимые достоинства дамы, вызывая недоуменно переглядывания присутствующих, но совершенно не обращая на это внимания. Ведь все его внимание, да что там внимание - вся жизнь, теперь принадлежали только Изабелле. Дама была этому не особенно рада и, рассеянно постукивая пальчиками по столу, раздумывала, не найдется ли у шамана отрезвляющей настоечки, а то капитан этот и до приворота был слишком навязчив, а уж после даже нахождение рядом с ним было серьезным испытанием. На ординарца капитана кавалер бросал такие испепеляющие взгляды, что Франческа сочла за лучшее ретироваться на кухню. Инора Кавалли даже внимания на это не обратила, она мечтательно посматривала в потолок, и на губах ее гуляла улыбка. И тут невесте Санторо-младшего в голову пришла гениальная мысль. Она же может бежать прямо сейчас, пока все заняты и никто не обращает на нее внимание. А до ворот университета она пробежит так быстро, что маг просто не успеет среагировать на ее появление, не то что ауру считать. Так что можно обойтись и без помощи этой ненормальной инориты, которая так странно сегодня себя ведет.
   Заглянув в гостиную, девушка наткнулась на внимательный взгляд жениха, ласково ему улыбнулась и убедилась, что он надежно зафиксирован между Изабеллой и ее отцом. Правда, один факт оказался весьма неприятным сюрпризом - дверь в прихожую оказалась открытой, и, значит, незаметно через кухню покинуть дом не удастся. Но ведь в ее чуланчике было окно! Маленькое, но плечи все равно пролезть должны. Франческа еще раз примерилась к окну. Да, плечи проходят. Она быстро побросала свои вещи в походный мешок брата и, выбросив его наружу, полезла сама головой вперед, чтобы точно быть уверенной, что самая широкая часть не застрянет. Плечи прошли без особого труда, и Ческа радостно заскользила наружу. Но вот незадача - самой широкой оказалась совсем другая часть тела. Когда ее таз не захотел покидать гостеприимного дома капитана Санторо, девушка чуть не расплакалась, но решила не сдаваться. Пусть она пообдирает бока, но вырвется на свободу! И она изо всех сил стала вытягивать себя наружу. Но, увы, проем оказался слишком мал. Так что попыхтев минут десять, Франческа решила вернуться в комнату, но, к своему ужасу, обнаружила, что и этого сделать не в состоянии. Она попросту застряла. Так, в судорожных подергиваниях без особого результата, и застал ее Винченцо, которому надоело выслушивать монологи Ферранте.
   - Франческо, а что это ты делаешь? - удивленно спросил капитан.
   - Решил подышать свежим воздухом, а то у меня в комнате все запахи из кухни собрались, - мрачно ответила девушка.
   - А мешок тебе зачем? - поинтересовался капитан, заметивший имущество Чески, валявшееся под окном.
   - Знаете, ваш друг, он так странно себя ведет, - доверительно сообщила начальству Франческа, - что я просто побоялся оставлять свои вещи без присмотра.
   - Тебе помочь вернуться назад, или ты еще понаслаждаешься свежим воздухом? - пряча улыбку, спросил Винченцо. - Погода сегодня просто изумительная.
   - Помочь, - сдалась девушка, которую абсолютно не привлекало любование капитанским садом в таких количествах.
   Санторо-старший прикинул, что проще, конечно, вытянуть пострадавшую за ноги, но для этого придется возвращаться в дом, что вызовет массу ненужных вопросов, и решил сначала попробовать втолкнуть девушку назад.
   - Давай ты упрешься руками в мои плечи, а я - в твои, - предложил Винченцо. - Попробуем тебя освободить.
   Проем окна долго сопротивлялся, не соглашаясь уступить такое замечательное украшение, Франческу не удавалось пропихнуть даже на ноготь. Винченцр уже хотел возвращаться в дом и попробовать вытянуть ее изнутри, как вдруг окно, удерживающее девушку, сдалось, и она полетела в комнату так резко, что испуганно схватилась за плечи своего спасителя, который по инерции подался к ней, и губы его прошлись по щеке девушки. Они оба покраснели и испуганно отпрянули друг от друга.
   - С-с-спасибо, инор капитан, - дрожащим голосом произнесла Франческа, пытаясь закрыть окно.
   - Твои вещи, Чино, - виновато сказал Винченцо, подавая мешок.
   Капитан торопливо возвращался в дом, а в ушах его издевательски звучали слова шамана "твоя женщина". Он чувствовал на губах вкус ее кожи и ощущал аромат, в котором перемешивались нотки полыни, донника и какой-то странный запах, свежий и солнечный. Винченцо не помнил, как пахнут одуванчики, но почему-то был уверен, что именно так. Внезапное осознание того, что он влюблен, нахлынуло потоком и привело его в ужас. Ведь все это было абсолютно неправильно. Франческа - невеста его брата. И даже, если бы у нее не было жениха, он никогда не смог бы им стать, ведь между ними стояла не просто кровная месть, а смерть Беннардо.
   - Что-то случилось, Ченцо? - спросил Роберто. - Ты как-то странно выглядишь.
   - Что могло случиться? Я просто прошелся вокруг дома, поговорил с Франческо, - ответил Винченцо, стараясь не встречаться глазами с братом.
   - Как это ты с ним поговорил? - настороженно поинтересовался Санторо-младший. - Он же в доме.
   - Через окно.
   - Через окно? - задумчиво сказал Роберто. - Как-то нехорошо получается, что мы все здесь сидим, а он там в одиночестве.
   - Да нам, пожалуй, пора идти, - сказал полковник, поднимаясь из-за стола. - Мы и так находились здесь непозволительно долго.
   Дочь радостно его поддержала. Ей хотелось видеть Франческо, но это никак не затмевалось желанием сбежать подальше от капитана Ферранте. И даже осознание того, что именно ее оплошность явилась причиной такого поведения Энрико, не могло заставить ее находиться в компании привороженного продолжительное время.
   - О инорита Изабелла, я буду счастлив провести свою жизнь у ваших ног, - восторженно и совершенно не к месту сказал Ферранте.
   - Будет лучше, если вы займетесь своими прямыми обязанностями, - сухо ответила дочь полковника. - А то за подобное времяпрепровождение вас могут и из армии выгнать.
   - Вы так заботитесь обо мне, - умиленно сказал Энрико. - Вы такая добрая и отзывчивая.
   Изабелла раздраженно повела плечами и, подхватив отца под руку, потащила его к двери, намереваясь как можно скорее покинуть этот дом. В ее голове появилась мысль, что привораживать мужчину, наверно, не так уж и здорово, но она тут же была вытеснена другой. О том, что все было бы совсем не так, если бы на месте этого гадкого капитана, выпившего чужой чай, был бы Франческо. Двум мыслям в голове Изабеллы было уже тесно, поэтому сожалений по поводу происшедшего больше она не испытывала.
   - Энрико, да что с тобой? - тихо спросил Винченцо у друга. - Ты ведешь себя совершенно неприлично. Ты только отталкиваешь от себя девушку.
   - Ничего не могу с собой поделать, - ответил тот. - Меня как в омут затягивает. Я как будто выпил чего-то крепкого, хотя, кроме чая у тебя, ничего и не пил.
   Винченцо вспомнил необычное поведение Изабеллы, ее возмущение по поводу того, что чай, заваренный для Франческо, достался совершенно другому. И у него возникли очень серьезные подозрения по поводу сегодняшнего обеда. Неужели дочь полковника использовала приворотное зелье? Энрико, конечно, и раньше испытывал явную склонность к девушке, но поведение его не казалось странным и несоответствующим ситуации. И капитан Санторо решил поделиться своими размышлениями с полковником. В конце концов, это его дочь, и он просто обязан за ней следить и призвать к порядку. А то сегодня по ошибке зелье выпил Энрико, завтра - Роберто, а послезавтра и он сам может влюбиться в эту девицу. Хотя, не мог не признать Винченцо, это было бы выходом из сложившейся ситуации. Но вот как подействует такое зелье на Франческу, капитан даже представить боялся. Так что Изабеллу следовало срочно приструнить, не говоря уже о том, что использование подобных зелий - уголовное преступление, преследуемое по закону.
   Франческа мучилась, не понимая, что же произошло. Это случайное прикосновение Винченцо принесло ей понимание того, что в ее чувствах к нему не только уважение, как ей казалось раньше, но и что-то еще, отозвавшееся внутри гармоничным аккордом и требующее чего-то большего, чем мимолетное касание. И от этого ей стало очень страшно. Как она может думать так о том, кто убил ее брата? Как она вообще может о нем думать? Неужели честь семьи для нее так мало стоит? Какая же она отвратительно гадкая!
   Роберто застал свою невесту в совершенно подавленном состоянии. Рядом с ней лежал дорожный мешок, и больше не наблюдалось никаких личных вещей, из чего жених сделал совершенно логичный вывод.
   - Что, поймал тебя Ченцо на попытке удрать?
   - Он всё рассказал, да? - расстроенно сказала Франческа.
   - Нет, он просто сказал, что вы разговаривали. А о чем он промолчал? - вкрадчиво поинтересовался Роберто.
   - Я в окне застряла, - призналась девушка. - Думала, пролезу, и застряла. Если бы не твой брат, торчала бы как пробка в бутылке до сих пор.
   - Франческа, мы ведь уже говорили по поводу бессмысленности твоего побега, - раздраженно сказал парень. - Если бы не твое ничем не объяснимое упрямство, мы сейчас вполне могли бы наслаждаться последними днями нашей помолвки. Вот сколько дней мы живем под одной крышей, а ты ни разу так и не поцеловала своего жениха.
   Франческа вспомнила мимолетное касание губами своей щеки, вызвавшее в ней столько эмоций, и подумала, а может, действительно, поцелуй с Роберто расставит все по местам. Ведь это только поцелуй. Жених уловил сомнение в ее глазах и медленно, боясь спугнуть, очень нежно накрыл ее губы своими. Было видно, что в этом деле он отнюдь не новичок, поцелуй был умелым, но не вызвал в груди Франчески желания продолжить, так что она облегченно вздохнула, когда все закончилось.
   - Ты не отвечала, - обиженно сказал жених. - Неужели тебе совсем не было приятно?
   - Нет, - подумав, честно ответила она. - И, пожалуй, я не хочу, чтобы ты меня больше целовал.
   Роберто очень зло на нее посмотрел и вышел из комнаты, хлопнув дверью. Франческа упала на кровать и зарыдала. После этого поцелуя она чувствовала себя предавшей что-то очень важное. Теперь будущий брак казался ей даже еще более ужасным, чем раньше. И допустить его нельзя было ни в коем случае.
   А в это время Винченцо делился своими подозрениями с полковником Вальсекки.
   - Хотелось бы мне быть уверенным, что вы ошибаетесь, - с тяжелым вздохом сказал начальник гарнизона. - Только вот, похоже очень, что вы правы. А если так, то придется ей замуж выходить за этого Ферранте вне зависимости от желания.
   - Почему, инор полковник? - удивился капитан Санторо. - Если зелье не подливать, то все эти чувства должны на нет сойти.
   - А скажите-ка, капитан, где она, по-вашему, могла взять в этом городе любовное зелье, если способных такое сделать магов тут нет?
   - Сама сварила? - предположил Винченцо.
   - Сама? Да она простое зелье от запора сварить не в состоянии, - поморщился полковник каким-то своим неприятным воспоминаниям. - Нет, капитан. От орка она его получила. Не зря же она отзывала его в сторону, высказывая просьбу. Никакое это было не семечко.
   - Предположим, что зелье было орочье. И что? - продолжал недоумевать Винченцо.
   - А то, что однократное его применение дает пожизненный результат. И никакие наши отворотные зелья не действуют. Так что ваш друг теперь до конца своей жизни будет любить Изабеллу.
   - Да не может того быть, - недоверчиво сказал капитан Санторо. - У орков наверняка должно быть отворотное зелье. Нужно просто поговорить с этим шаманом, когда он в следующий раз придет, и попросить его об этом.
   - Инор полковник, - заглянул адъютант, - там от градоначальника сообщение. Вас срочно просят подойти. Там опять пришел этот орк.
   - Вот видите, - обрадовался Винченцо. - Сейчас мы с ним поговорим и все уладим.
   - Мне бы вашу уверенность, - буркнул полковник, вставая.
   На выходе их ждала Изабелла, которая тоном, не допускающим никаких возражений, заявила:
   - Я иду с вами.
   - Вот даже если бы у меня были сомнения в том, что случилось, то сейчас они точно рассеялись, - мрачно сказал ей полковник. - Пойдем, попытаешься исправить то, что натворила. Как тебе такое только в голову пришло?
   - А что я такого сделала? - невинно похлопала глазками дочь. - папа, ты сейчас о чем? Я просто хочу поблагодарить этого Азадаша за подарок.
   - Ну-ну, - зло усмехнулся отец. - Но учти, если благодарность не получится, то через неделю ты будешь замужем за Ферранте. И в этот раз разжалобить меня не удастся.
   Изабелла трусливо вжала голову в плечи. Высказанное отцом ее напугало - быть замужем за этим привороженным идиотом, что может быть хуже? И откуда отец мог вообще узнать о случившемся?
   Речь орка была довольно краткой. Он сказал, что, хотя у верховного шамана и остались некоторые сомнения, но доказательства причастности короля Марко так и не появилось, поэтому степь пока снимает свои претензии. Всё время произнесения его речи Изабелла простояла, нервно постукивая туфелькой по брусчатке, и, не успел шаман произнести последнего слова, как она заговорила:
   - Инор Азадаш, я так вам благодарна за подарок. Но у меня возник один вопрос, очень для меня важный, и я хотела бы обсудить его лично с вами.
   - Я присоединяюсь к просьбе дочери, - веско сказал полковник.
   - Хорошо, женщина, я выслушаю тебя, - ответил орк, тут же увлекаемый иноритой в сторону от заинтересовавшихся их беседой лиц.
   - Инор Азадаш, это катастрофа, - запричитала Изабелла, убедившись, что никто услышать их не может. - Ваше зелье по ошибке выпил совсем другой человек. Мне нужно новое.
   - Женщина, - возмущенно изрек шаман, - у вас даже нормальные гаремы запрещены, а ты мужской заводить собралась.
   - Да с чего вы такую глупость взяли? Мне тот, первый, совсем не нужен, - запротестовала девушка.
   - Ты теперь за него отвечаешь, - твердо ответил шаман.
   - Не хочу я за него отвечать. Это вообще случайность была.
   - Женщина, я говорил тебе, что духи на тебя посмотрят, а они случайностей не допускают. Теперь он - твоя судьба. Так духи решили.
   - А отменить их решение как-то можно? - с надеждой в голосе спросила Изабелла. - Может, ему другое зелье дать, чтобы он любить перестал? А мне новое, чтобы я получила того, кого хочу...
   - Нет такого зелья, - отрезал шаман. - И нового я тебе не дам. Духи явно показали свое нежелание вашего союза.
   - Инор Азадаш, - пустила в ход последний довод дочь капитана, чуть не плача, - вы же сами влюблены. Вы должны мне помочь. Отец сказал, что выдаст меня замуж за этого Ферранте, если вы ничего не исправите. А если я помогу вам с этой женщиной, а вы поможете мне?
   - Я гадал, духи сказали, ей со мной не быть, - глухо ответил Хишнак. - Просьбы твои пусты, женщина. Я ничем не могу тебе помочь. Готовься к свадьбе.
   - Инор Азадаш, я вас умоляю, - зарыдала девушка. - Будьте милосердны.
   - Зря я выполнил твою просьбу, женщина. Я ведь сразу тебе говорил, что глупая она. Ты молодая, красивая, нужно было использовать это, а не магию. Но ты сама выбрала свою судьбу.
   Слезы Изабеллы высохли. Новая мысль полностью завладела ею. Отец хочет, чтобы через неделю она вышла замуж? Замечательно, но только выйдет она за того, за кого сама пожелает. И знает, что нужно сделать, чтобы у жениха и мысли отказаться не возникло. Она улыбнулась, и даже орк был несколько встревожен тем хищным выражением, которое появилось на лице девушки.
  
  Глава 36
   Уже утром следующего дня Изабелле было объявлено:
   - Капитан Ферранте просил твоей руки. Я дал согласие.
   - Да, папа, - скромно сказала девушка, у которой была целая ночь на обдумывание своего поведения. - После обеда я собираюсь в город, и мне нужен сопровождающий. Сообщи об этом капитану Санторо, пусть пришлет Франческо.
   - Капитан Ферранте сам может тебя сопроводить, и ему очень не нравится присутствие этого юноши рядом с тобой, - заметил полковник, очень встревоженный полным отсутствием сопротивления со стороны дочери.
   - Мне нужно будет заказывать платье, а видеть его жениху до свадьбы нельзя - это плохая примета. Папа, ну можешь же ты пойти на небольшие уступки, ведь я согласилась выйти замуж.
   - Это-то меня и пугает, - выразительно сказал отец. - Белла, что ты задумала?
   Но Изабелла только сделала удивленно-недоумевающее лицо и стала уверять, что никаких планов по противодействию желанию отца видеть ее замужем она не строит. Так что полковник посопротивлялся немного, но в конце концов согласился вызвать ординарца капитана Санторо.
   Когда в дом пришел посыльный из гарнизона, Франческа, пожалуй, этому даже обрадовалась. После всего того, что произошло за вчерашний день, ей было абсолютно невыносимо находиться в Алерпо, но она прекрасно понимала, что для побега ей необходима помощь. Именно об этом она и жаждала поговорить с Изабеллой. Ведь женщина женщину всегда поймет и поможет. Немного беспокоил ее Роберто, который не соглашался отпускать ее одну, хотя и был очень мрачен и неразговорчив. Франческа на него косилась по дороге, но тоже молчала. Вины своей она не ощущала - ведь она сразу сказала парню, что испытывает к нему только дружеские чувства и ничего более. О том, что она пережила от случайного прикосновения Винченцо, девушка решила не думать вообще, и старательно себя на это настраивала. Только вот не очень это получалось...
   - Роберто, как я рада, что вы тоже пришли, - фальшиво разулыбалась Изабелла. - Отец хотел с вами о чем-то поговорить. Может быть, вы прямо сейчас к нему и отправитесь?
   - Я полагаю, что дело это не очень срочное, и значит, можно навестить инора полковника уже после того, как мы пройдемся по городу, - ответил Санторо-младший. - Ведь после разговора с ним мне будет сложно вас найти. И даже в таком маленьком городке, как Алерпо, поиски могут затянуться на несколько часов.
   - А мы никуда не торопимся, и подождем вас здесь, в моей комнате, - непреклонно сказала Изабелла. - Идите же, идите. А мы с Франческо пока поговорим о чем-нибудь.
   После ухода Роберто, дочь полковника закрыла дверь и решительно повернулась к Франческе, которая как раз подыскивала слова для начала разговора, радуясь так удачно выпавшему случаю.
   - Франческо, помните, ваш друг говорил, что в моем возрасте пора выходить замуж?
   - Да, - удивленно ответила Ческа.
   - Я подумала и решила, что он прав. Да и отец требует, чтобы я вышла замуж.
   Изабелла выразительно замолчала, но ее собеседник оказался крайне недогадлив и не подхватил затухающую нить разговора.
   - Франческо, времени у нас очень мало, - раздраженная непонятливостью кавалера, сказала дочь полковника. - Отец требует, чтобы я вышла замуж через неделю. И вы должны на мне жениться,
   От удивления глаза Франчески расширились, и она забыла все, о чем собиралась вести беседу. Такой глупости она не ожидала даже от Изабеллы - так попирать правила приличия, навязываясь парню, совершенно недопустимо.
   - Но, инорита Изабелла, - растерянно начала она, - я никак не могу это сделать. Я как раз хочу вас попросить...
   - Значит, нет? - зло сказала полковничья дочка. - А придется.
   С этими словами она рванула ткань на собственном корсаже, которая поползла с противным треском, и заорала так, что у бедной Чески заложило уши. На ее вопли ворвались два солдатика, стоявшие на охране полковничьих покоев.
   - Он... он... он пытался меня изнасиловать, - театрально всхлипывая, заявила Изабелла. - Вы должны немедленно позвать моего отца.
   - Да ничего подобного не было! - возмутилась Франческа, которой грубо заломили руки за спину. - И быть не могло! Она лжет самым наглым образом!
   - И с чего бы девушке так на тебя наговаривать, поганец ты этакий? - спросил один из ворвавшихся, дядька лет пятидесяти, с длинными усами. - Ничего, сейчас инор полковник подойдет. Он такие вещи жутко не любит. Ты чего стоишь, рот раззявил? - прикрикнул он на напарника. - А ну живо за инором полковником. А я тут присмотрю, чтобы этот урод не сбежал или еще чего хуже не сделал.
   Изабелла фальшиво всхлипывала, одной рукой закрывая лицо, а второй стягивая разорванную ткань на лифе. В позе умирающей она полулежала на диванчике, обивка которого в яркие цветочки совершенно не подходила к воцарившейся в комнате атмосфере. Усатый солдат зло выговаривал "мерзкому молокососу", одновременно пытаясь успокоить рыдающую девушку утверждением "Все равно он ничего не успел сделать". Дочь полковника, которую это и расстраивало больше всего, при этих словах взвыла еще громче. Франческа подавленно молчала. По всему выходило, что придется признаваться во всем отцу этой дуры, и даже загадывать не надо, что после этого будет - подержат под охраной, да и сдадут родителям, а те ее быстро за Роберто выдадут, чтобы честь семейную сохранить.
   Полковник прибежал очень быстро. Оглядев мизансцену, созданную трудами его чада, он, вкрадчиво поинтересовался:
   - И что же здесь произошло?
   - Папа, - страдальчески взвыла Изабелла, приподнимаясь навстречу отцу, - ординарец капитана Санторо хотел меня изнасиловать. Он теперь должен на мне жениться или отправиться в тюрьму.
   Прибежавший вместе с полковником Роберто попытался сдержать смех, в результате из его рта послышалось что-то похожее на похрюкивание. Полковник зло на него посмотрел и повернулся к своему подчиненному:
   - Парня отпустил, он ни в чем не виноват.
   - Но, папа, как же так? - пораженно сказала Изабелла. - Неужели ты спустишь ему нападение на свою дочь?
   - Да, инор полковник, - вмешался усатый, - мы сами видели. Под арест его нужно.
   Полковник задумался. Привлекать девушку к ответственности за нападение было бы по меньшей мере странно. Но не раскрыв ее инкогнито, он не может объяснить, почему так уверен в том, что дочь лжет, а раскрыв - мешает планам капитана Санторо по установлению хороших отношений между женихом и невестой. Зато он может на законных основаниях облегчить своему подчиненному присмотр за невестой брата и свести к минимуму шансы ее на побег. Взвесив все аргументы за и против, начальник гарнизона решил;
   - Хорошо, отведите его на квартиру к капитану Санторо. С этого дня он под домашним арестом до конца разбирательства. Роберто, вы тоже свободны.
   После того, как в комнате остались только отец и дочь, полковник подошел к ней и залепил пощечину такой силы, что Изабелла ойкнула и залилась слезами, на сей раз неподдельными.
   - Дура, - припечатал он. - Это что же ты придумала за мерзость? Ты хоть на миг подумала, чем это грозит парню?
   - Ничем это ему не грозило, - всхлипнула Изабелла, - женился бы на мне и всё.
   - Он не может на тебе жениться, - четко выделяя каждое слово, сказал полковник. - И я тебе уже сказал, что замуж ты выходишь за Ферранте. Об этом ты сама позаботилась.
   - Я учусь в Магическом университете, - возразила дочь. - И ты теперь надо мной не властен. Я не буду женой этого типа.
   - Будешь, - уверенно сказал отец. - Если до Совета магов дойдет весть о твоем проступке, а она непременно дойдет, тебя ждет тюремное заключение. Брак это искупает.
   - Поступление в Университет снимает все преследования.
   - За проступки, совершенные до поступления. Ты плохо учила законодательство, дочь. За все, что ты совершаешь уже во время учебы, несешь ответственность в соответствии с законодательством.
   - Но мне говорили...
   - Не знаю, кто и что тебе говорил, Белла, но я хоть сейчас могу показать эту статью, благо свод законов у меня в кабинете имеется. Я отправлю сейчас к тебе Ферранте, и ты скажешь ему, что очень рада будущему браку.
   - Но, папа, я не хочу, - заныла девушка. - Я не люблю его, он мне гадок, отвратителен...
   - Ты должна отвечать за свои действия, - отрезал полковник. - Слишком долго я снисходительно относился к тебе, считая твои проступки незначительными шалостями. Но то, что ты сделала в последние несколько дней, переполнило чашу моего терпения.
   Когда отец говорил таким тоном, перечить ему было совершенно бесполезно, уж это инорита Изабелла за восемнадцать лет своей жизни сумела усвоить. Так что дальше отцовские нотации ничем не прерывались, девушка только хмуро посматривала и молчала, но это не мешало ей думать о мести. Потому что прощать Франческо такое унижение она не собиралась. Для начала вполне можно использовать и этого ущербного на голову жениха. А если пойдет все правильно, то, возможно, и замужество не понадобится. Поэтому дочь полковника вытерла слёзы и твердо сказала отцу:
   - Я всё поняла, папа. Присылайте своего Ферранте, а я пока платье переодену.
   - Что ж, я рад, что ты всё поняла, - одобрительно сказал Вальсекки, выходя из комнаты. - Может, и выйдет ещё из тебя что-нибудь путное.
   В ожидании жениха девушка переоделась и, мрачно глядя на себя в зеркало, припудрила на лице след отцовской длани. Ферранте, конечно, будет любить ее и такую, но все же ей самой неприятно знать, что выглядит она неидеально. Она оглядела себя еще раз и вздохнула. Как же обидно - такая красота и достанется такому недоделанному офицеришке. Да она достойна быть королевой! Как изумительно смотрелась бы на ней корона! Вот если бы все браки короля Марко не заканчивались так печально...
   - Изабелла, - как вихрь ворвался в комнату капитан Ферранте. - Счастью моему нет предела!
   - А стучать в дверь вас не учили? - раздраженно спросила девушка, чьи мечты так грубо прервали.
   - Я её даже не заметил - я летел к вам на крыльях любви. Как только ваш отец сказал, что вы согласны на наш брак, я тут же отправился к вам. Я так счастлив! А вы, вы - счастливы?
   - Счастье мое омрачено самым трагическим образом, - подпустив слезу в голос, заявила Изабелла. - Этот гадкий ординарец капитана Санторо, он, как только узнал, что я дала согласие на наш брак, заявил, что не потерпит этого, и я должна выйти только за него.
   - Каков подлец! - возмутился Ферранте. - Негодяй!
   - И вы не представляете, какой негодяй! - патетично продолжила Изабелла. - Когда я ему сказала, что это совершенно невозможно, так как сердце мое отдано навеки вам, он нагло начал меня домогаться. А ведь я всегда так хорошо к нему относилась. Кто бы мог подумать, что за его располагающей внешностью скрывается такое грубое животное. И если бы не доблестные солдаты, стоящие на страже у наших покоев, еще неизвестно, чем бы это могло закончиться.
   - Я вызову этого щенка на дуэль и убью, как паршивую собаку, - побелев от ярости, заорал Ферранте. - Прямо в гарнизонной тюрьме! Или его отвели в городскую?
   - О, мой герой, - закатила в экстазе глазки девушка. - Отец посадил его под домашний арест в доме капитана Санторо.
   - Я убью его и буду достоин вашей любви, - твердо сказал капитан.
   "Самый лучший вариант - это, если вы поубиваете друг друга," - подумала Изабелла. - "Но если суждено будет выжить кому-то одному, то пусть это будет Франческо. Отомстить ему я смогу и позже, но зато от ненужного жениха избавлюсь." Но вслух сказала, ласково улыбаясь:
   - Счастье мое, идите, я не сомневаюсь в вашей победе.
   Капитан Ферранте бежал по улице, распаляя себя все больше и больше. Отстранив охраняющих вход в дом солдат, он ворвался в гостиную, где как раз Роберто, от души хохоча, говорил:
   - Значит, ты у нас теперь насильник, Чино? И как тебе понравились прелести полковничьей дочки?
   - Ты будешь вторым, - прорычал капитан. - После того, как я убью этого недоразвитого щенка. Я вызываю вас на дуэль. Обоих. Но сначала - его.
  
  Глава 37
   - Инор капитан, - испуганно сказала Франческа, - я не могу с вами драться. Это ненормально.
   - Ты умрешь либо с клинком в руке, либо без. И это единственный выбор, который я тебе предоставлю, - ненавидяще сказал Ферранте. - Так обойтись с этой чудесной девушкой, которая к тебе всегда так ласково относилась!
   - Капитан Ферранте, да она солгала!
   Губы Энрико превратились в тонкую ниточку, почти слившуюся с его побелевшим от ярости лицом, и он, более ни слова не говоря, потянул саблю из ножен.
   - Капитан Ферранте, - попытался заступить ему дорогу Роберто, - Франческа - девушка, и она никак не могла сделать то, о чем говорит Изабелла.
   - Ты думаешь, что сможешь так легко меня обмануть? - зло скривил губы в подобии улыбки Энрико. - Я убью его, даже если он натянет на себя платье, не будь я Энрико Ферранте!
   - Тино, беги за Винченцо, - торопливо сказала девушка. - Нам с тобой его не остановить.
   - Но я не могу тебя с ним оставить, - запротестовал Роберто. - Видишь, как его понесло.
   - Да беги же скорей. Сколько-то я против него продержусь, - она решительно взяла саблю в руки. - Капитан Ферранте, может, мы пройдем в сад? А то здесь пострадает мебель капитана Санторо.
   - Ты прав, - нехотя процедил Энрико, не сводя ненавидящего взгляда с соперника. - Пойдем.
   На выходе из дома путь им преградили солдаты.
   - Инор капитан, парню запрещено покидать дом.
   - Охраняете его, значит. Ну, ничего, далеко мы не уйдем, только в сад. И я вам обещаю, что он никуда уже не сбежит.
   - Инор капитан, инор полковник будет недоволен. Он ведь вообще хотел парня отпустить.
   - Я его тоже отпущу, - зло выплюнул капитан. - Вот только убью сначала.
   - Инор капитан...
   - А ну, с дороги! Как вы смеете так себя вести с офицером? Пошли вон!
   Солдаты нехотя отошли, пропуская Франческу. Она отстраненно заметила, что несколько минут уже выиграно, и, может быть, Винченцо успеет прийти до того, как его друг ее убьет. Умирать совершенно не хотелось. И, как назло, день такой замечательный, солнечный, в такой день надо жизни радоваться, гулять по городу, цветочки всякие нюхать. Может, удастся уговорить противника убивать не до конца?
   - Инор капитан, давайте договоримся драться до первой крови, - неуверенно предложила девушка. - На мне действительно никакой вины нет.
   - До смерти, - отрезал Ферранте, делая первый выпад в ее сторону.
   Франческа с легкостью, удивившей ее саму, парировала. Отбив еще пару выпадов, она приободрилась и поняла, что смерть пока откладывается. Оказывается, капитан Ферранте владел оружием намного хуже своего друга. Более того, девушка с изумлением обнаружила, что вполне может его победить - все же занятия с Винченцо не прошли даром. Только вот убивать бестолкового капитана ей совсем не хотелось, а как еще можно завершить этот нелепый поединок, она не знала. Так что она пока просто уходила от ударов противника и размышляла, не попробовать ли его убедить в своей невиновности.
   - Инор капитан, - начала она, - я не знаю, что вам сказала инорита Изабелла, но она явно сказала неправду.
   - Вот как! Ты даже не знаешь, что она сказала, а уже обвиняешь ее во лжи. Какой же ты подлец, - пропыхтел Ферранте, дыхание которого начало уже сбиваться. - Возводить поклеп на такую изумительную девушку.
   - Давайте остановимся и попробуем поговорить, - предложила Франческа. - Может быть, вы и не захотите меня больше убивать.
   - Я обещал ей, что я тебя убью, - непримиримо прорычал капитан, - значит, так оно и будет. Вот если бы ты еще немного постоял на месте, а то прыгаешь, как блоха. Запомни, так ты только оттягиваешь свою смерть, но она все равно придет.
   - Инор капитан, клянусь, я пальцем к ней не притронулся, она сама себе платье порвала, - сказала девушка, совершенно игнорируя просьбу постоять на месте.
   - Парень, ты не завирайся так уж, - послышался голос усача, вместе с напарником наблюдавшего за их поединком. - Чтобы девушка, да сама себе платье порвала, быть того не может.
   - Да она сказала, что хочет за меня замуж, - отчаянно отбиваясь от звереющего на глазах капитана, попыталась прояснить ситуацию Франческа. - А когда я ответил, что это совершенно невозможно, разозлилась, порвала платье и начала орать. Да вы же сами видели, когда вбежали, я от нее далеко стоял.
   - Да пока мы добежали, ты и отскочить мог, - резонно возразил солдат, но по голосу стало заметно, что он начал сомневаться.
   - Неубедительно врешь, - заключил Ферранте, вытирая вспотевший лоб. От бледности его не осталось и следа. Напротив, лицо было настолько красным, что девушка начала опасаться, не случиться ли с ним чего нехорошего.
   - Немедленно прекратили! - раздался яростный голос Винченцо. - Что за безобразие вы устраиваете в моем саду?
   - Инор капитан, я здесь совсем не при чем, это ваш друг начал, - радостно ответила Франческа, опуская оружие и поворачиваясь к своему начальнику.
   Только вот ее противник совершенно не собирался останавливаться. Воспользовавшись тем, что ординарец друга отвернулся от него, капитан Ферранте нанес удар прямо в спину. Точнее попытался. В самый последний момент Винченцо успел рвануть девушку на себя и вывести ее из-под основного удара. Но самый кончик сабли капитана Ферранте все же достиг своей цели. От неожиданности Франческа взвизгнула и подпрыгнула на месте. Потрогав место укола, она обнаружила дырку на штанах и кровь на руке. Вероломное поведение противника возмутило ее до глубины души и привело в ярость. Развернувшись, она пошла в атаку, уже не обращая никакого внимания на то, чтобы не нанести урона сопернику. Первый же ее выпад достиг цели - правая рука капитана Ферранте повисла плетью. Но добить подлеца ей не дали - сильные руки обхватили ее поперек тела, заблокировав всякое движение.
   - Пустите меня немедленно! - начала вырываться девушка. - Я убью этого гада!
   - Неблагородно добивать раненого, - успокаивающе произнес у нее над ухом голос Винченцо. - Он и так уже наказан.
   Повернувшись к солдатам, пораженным происшедшим, капитан Санторо сказал:
   - Помогите капитану Ферранте добраться до лекаря.
   - Но инор полковник поставил нас охранять вашего ординарца, - возразил все тот же усач.
   - С охраной своего ординарца я справлюсь сам, с инором полковником этот вопрос будет решен. А вы выполняйте то, что вам было сказано.
   - Не вовремя ты пришел, - прошипел раненый, зажимая руку. - Еще немного, и я избавил бы тебя от необходимости присматривать за этим молокососом. Разве что за его могилкой, при желании.
   - Еще немного, и нам пришлось бы присматривать за твоей могилкой, - возразил Винченцо. - И, Ферранте, вспомни-ка наш разговор по поводу дуэлей. Как поправишься, придется тебе драться со мной.
   - Я никак не мог спустить ему то, что он оскорбил честь моей невесты, - гордо вскинул голову Энрике.
   - Нельзя оскорбить то, чего нет, - зло сказала Франческа. Боевой запал прошел, и теперь она боялась даже думать, что там у нее сзади, и с откровенной ненавистью посматривала на противника, который сделал было шаг в ее сторону, но был остановлен сопровождающими теперь уже его солдатами.
   - Франческо, успокойся, - сказал Винченцо, продолжая ее удерживать. - Не надо разбрасываться подобными словами. Они оскорбительны не только для инориты Изабеллы, но и для ее жениха.
   - Вы что, ей верите? - пораженно спросила девушка, выкручивая шею, чтобы увидеть выражение лица капитана.
   - Я верю тебе, - успокаивающе произнес Винченцо. - Помощь лекаря нужна и тебе тоже. Роберто сейчас за ним сбегает.
   - Нет, - испуганно сказала девушка. - Я сам.
   - Понимаешь, тебя ранили так неудобно, что самостоятельно обработать рану ты не сможешь. А сделать это необходимо. Возможно, даже швы придется накладывать.
   - Швы? Это что получается, у меня там шрам будет? - в ужасе сказала Франческа.
   - А что ты хочешь? - участливо сказал Роберто. - Если уж хочешь сабелькой махать, то будь готов к тому, что шрамы появятся. Так что тебе еще повезло - ты же его даже увидеть не сможешь.
   - Вот уйдешь ненадолго и сразу безобразия начинаются у вас в доме, инор капитан, - раздался голос иноры Кавалли. - Что это у вас такого случилось, что капитан Ферранте с разрезанной рукой идет, а вы обнимаетесь со своим ординарцем?
   - Я его не обнимаю, а удерживаю, - резко отдернул руки Винченцо. - Они подрались на дуэли из-за инориты Изабеллы.
   - Вот уж нашли из-за кого драться, - неодобрительно покачала головой кухарка. - Инор полковник так избаловал эту девицу, что ее будущему мужу можно только посочувствовать. Судя по виду капитана Ферранте, победителем из дуэли не он вышел? Надеюсь, Чино не придется жениться на инорите Изабелле?
   Франческа испуганно вздрогнула, припомнив, что что-то такое брат рассказывал про последствия дуэлей.
   - Нет, - успокоил ее и кухарку Винченцо. - Энрико просил руки Изабеллы и получил согласие как полковника, так и его дочери. Но, инора Кавалли, у нас другая проблема - Чино отказывается от услуг лекаря, а ведь у него тоже есть рана.
   - Так вас же учили несложные раны обрабатывать, вот и займитесь, - заявила кухарка, вогнав в ступор всех окружающих. - У Франческо рана-то явно простая, вон как глазками сверкает, попу придерживая.
   - Я? - опешил Винченцо.
   - Ну, а кто же? - удивилась кухарка. - Другие-то военных или лекарских заведений не оканчивали.
   - Инора Кавалли, а можно вас попросить посмотреть? - умоляюще сказала Франческа, поняв, что от посторонней помощи отказаться не получится. - А то я им не доверяю.
   - Делать мне нечего, как мужские задницы разглядывать, - отрезала инора Кавалли. - Инора капитана этому учили, он в любом случае лучше, чем я, сделает. Да и аптечка у него есть специальная с магическими и немагическими средствами.
   - Может, я лучше? - неуверенно сказал Роберто.
   - Еще чего, - отрезала кухарка. - Это тебе не сухарики грызть, это дело тонкое. А после твоего вмешательства Чино даже сидеть не сможет, не то что ходить.
   - Давайте тогда лекаря позовем, - сдалась девушка.
   - Да чего там лекарю делать-то? Ранку обработать, да магическим пластырем заклеить, это и инор капитан сможет. Пойдемте в комнату Чино, я вам тазик с теплой водой выдам.
   Франческа жарко покраснела при мысли о том, что придется демонстрировать раненое место кому бы то ни было, а Роберто еще подлил масла в огонь, безапелляционно заявив:
   - Я буду присутствовать при перевязке.
   - Ну уж нет! - в сердцах сказала Ческа. - Слишком большое количество созерцателей я точно не вынесу.
   - Но я же должен, - продолжал настаивать жених.
   - Вовсе ты ничего не должен, - пробурчала девушка. - Вот чего интересного смотреть на чужую попу с раной?
   - Не скажи, - хохотнул парень. - На некоторые попы я бы с удовольствием полюбовался.
   - Если уж совсем невмоготу, можешь взять зеркало и на свою любоваться, - заявила инора Кавалли, - пока твой брат перевязку дружку сделает. Нечего его смущать, и так вон красный, как девица на выданье.
   От этих слов Франческа покраснела еще сильнее, но, увлекаемая властной кухаркиной рукой, безропотно направилась в свою комнату, тем более, что пострадавшее место болело все больше. Винченцо захватил по дороге аптечку. Инора Кавалли выдала небольшой таз с теплой водой и, отстранив Роберто, твердо закрыла перед его носом дверь со словами:
   - Нечего тебе там делать. Иди вон в гостиную. Я сейчас чай приготовлю, и попьёте все.
   Франческа неуверенно стояла около кровати, бросая испуганные взгляды на капитана. Тот тоже был смущен, но старался этого не показывать.
   - Ну что, Чино, начнем? - бодро спросил он. - Ложись и показывай, что там натворил этот несчастный жених Изабеллы.
   - А почему несчастный? - спросила Ческа в попытке оттянуть как можно дальше начало своего позора.
   - С такой женой счастья ему точно не видать. Давай займемся твоей раной, а то еще кровью истечешь. Роберто меня тогда не простит, - попытался пошутить капитан.
   - Там все так плохо? - не оценив его шутки, испуганно спросила девушка. - Он, что, что-то мне отрезал?
   - Как только я увижу твою рану, сразу смогу сказать, насколько там все плохо. Ложись на кровать и спускай штаны.
   - Полностью? - в ужасе пролепетала девушка.
   - Думаю, достаточно будет только с поврежденной стороны, - успокоил ее Винченцо.
   Ческа, шипя от боли, попыталась спустить штаны наискосок, и капитан наконец увидел пораненное место. Протерев бинтом, намоченном в тазике иноры Кавалли, он убедился, что ничего ужасного не случилось - правую ягодицу пересекал тонкий, еще слегка кровоточащий порез. Но выглядело это на нежной коже так негармонично, что Винченцо невольно огорченно вздохнул.
   - Что там? - встревожилась Франческа, выкручиваясь и вытягивая шею в попытке увидеть рану. - Все так ужасно? Он меня изуродовал, да?
   - Да ничего страшного нет, - начал успокаивать ее капитан, дезинфицируя рану порошком из своей аптечки. Порошок щипал невыносимо, и Франческа еле удержала стон, со свистом втягивая в себя воздух.
   - Больно? - участливо спросил Винченцо и хотел было подуть на обрабатываемое место, но смутился и решил, что это будет не очень прилично, поэтому просто начал помахивать рукой над раной.
   - Терпимо, - выдавила сквозь зубы девушка, еле удерживая подступающие слезы. - А там точно ничего страшного нет?
   - Я сейчас заклею пластырем с магической составляющей, и завтра должен остаться только тонкий шрам, - пояснил Винченцо, испытывая все большую неловкость. - Рана неглубокая, ровная и чистая. Даже швы накладывать не надо. Так что, можно сказать, тебе повезло.
   - И все равно ваш капитан Ферранте - сволочь, - заявила Франческа, торопливо подтягивая штаны после приклеивания пластыря и вытирая слезы, выступившие в уголках глаз. - Бить в спину - это отвратительно.
   - Ну, положим, не совсем в спину, - усмехнулся в усы капитан. - Но согласен, это отвратительно. Сидеть тебе пока не стоит - пластырь может отойти, и разойдутся края раны. Лучше вообще сегодня лежи побольше.
  Они еще о чем-то говорили, смущаясь все больше, и Винченцо внезапно подумал, как же, в сущности, жаль, что ему никогда не увидеть этот шрам, который останется Франческе на память о выигранной дуэли.
  
  Глава 38
   Когда полковнику Вальсекки доложили о дуэли между капитаном Ферранте и ординарцем капитана Санторо и о ее результатах, он пришел в ярость.
   - Безобразие! - орал он. - Нарушить мой прямой запрет на дуэли! Да еще и проиграть поединок де...денщику!
   - Парень все-таки не денщик, а ординарец, - заметил все тот же разговорчивый усач. - И дерется он здорово, видать, капитан Санторо его поднатаскал. Если бы его не отвлек приход командира, то на нем и царапинки бы не было.
   - А что, его тоже ранили? - схватился за голову начальник гарнизона. - Сильно?
   - Да, вроде, не очень, - неуверенно ответил солдат.
   - Ферранте сейчас где? - обманчиво тихо спросил полковник.
   - У лекаря.
   - Его тоже под арест. Приду - разберусь.
   Полковник в самом мрачном расположении духа отправился прямиком в дом капитана Санторо. Все же его подчиненный нанес урон девушке, а это могло иметь серьезные последствия. Капитана Ферранте, конечно, оправдывало то, что он был совершенно не в курсе половой принадлежности своего соперника, но вот то, что кадровый офицер проиграл поединок, было из рук вон плохо и говорило о необходимости подтянуть подготовку в гарнизоне.
   В доме подчиненного начальник гарнизона был встречен инорой Кавалли, которая тут же ему заявила:
   - Ну и распустили вы свою дочь, инор полковник! Где же это видано, натравливать офицера на нашего Чино!
   - Капитан Ферранте просто приревновал свою невесту, - начал оправдываться полковник.
   - А я про что говорю? Разве у него могли возникнуть основания для ревности, если бы ваша дочь имела соответствующее воспитание? А то она вешается на нашего мальчика, а потом ваши капитаны прибегают сюда, саблями размахивая. Да еще в спину бьют!
   - В спину? - поразился Вальсекки. - Да быть того не может! Капитан Ферранте имеет представление об офицерской чести и никогда бы не совершил столь бесчестного поступка!
   - Именно в спину, - подтвердил вышедший на звук голосов Винченцо. - Если бы я не успел рвануть своего ординарца за руку, то Энрике разрубил бы его. А так Франческо отделался незначительным порезом.
   - Точно незначительным? - подозрительно поинтересовался полковник. - А то мне донесли, что ваш ординарец тоже пострадал.
   - Да порез уже почти не кровоточил, когда я его обрабатывал, - отчитался капитан Санторо. - Инор полковник, я хотел бы заметить, что капитан Ферранте в настоящий момент не может отвечать за свои поступки.
   - Да помню я это, - проворчал начальник гарнизона. - Я и хотел с вами поговорить, чтобы ваш ординарец не предъявлял претензий к Ферранте.
   - И вы это все просто так собираетесь оставить? - с возмущением поинтересовалась кухарка. - Что, если он женится на вашей дочери, так теперь и неподсуден? А если бы он Чино убил?
   - Так ведь не убил же, - начал оправдываться полковник. - Понимаете, инора Кавалли, в этой ситуации не столько Ферранте виноват, сколько моя дочь.
   - Да уж, - неодобрительно поджала губы кухарка, - вы слишком мало внимания уделяли ее воспитанию, позволяли ей все, что можно. И глядите, к чему это все привело.
   - Видите ли, она осталась сиротой совсем малюткой, и мне всегда так было жалко мою дочурку.
   - Вот и вылезла ей боком эта ваша жалость, - непреклонно заявила инора Кавалли. - И капитан Ферранте еще с ней наплачется.
   - Инора Кавалли, вот если бы вы взялись за ее воспитание, - проникновенным тоном сказал Вальсекки. - Быть может, вы смогли бы за оставшееся до свадьбы время исправить то, что было настолько испорчено мной.
   - Да с чего она будет меня слушать? - удивленно спросила кухарка. - Я же ей человек совсем посторонний.
   - Инора Кавалли, я считаю, что вам просто необходимо прямо сейчас, в ближайшем храме стать инорой Вальсекки, - заявил полковник. - Если не из любви ко мне, то хотя бы из жалости к тому положению, в которое меня поставила эта гадкая девчонка. Тогда ее воспитанием вы будете заниматься на законных основаниях.
   - Это вы, что, мне руку предлагаете? - поразилась кухарка.
   - И сердце, - склонил голову полковник. - Я не встречал более удивительной женщины, моя дорогая. Могу ли я вас так называть? Принимаете ли вы мое предложение?
   - Можете, - покраснела от удовольствия инора Кавалли. - Принимаю. Правда, это все так быстро произошло. Так неожиданно.
   - Я же вам не какой-то там штатский, - довольно ответил полковник. - У нас, военных, быстрота и натиск - отличительные признаки. Я не буду ходить кругами вокруг полюбившейся мне женщины.
   Братья Санторо только удивленно переглядывались во время решения столь важных вопросов для начальника гарнизона, но когда полковник, подхватив инору Кавалли под руку, повлек ее на выход из дома, Роберто возмущенно поинтересовался:
   - А как же ужин?
   - Ты же не думаешь, что моя жена будет работать на какого-то там капитана? - снисходительно поинтересовался полковник. - Ужин с этих пор она готовит только для своей семьи.
   - Но мы...
   - А вам придется решать свои вопросы самостоятельно, - отрезал Вальсекки. - И да, капитан, я оставлю охрану вашему ординарцу на все то время, что пройдет до отъезда новобрачных. Я хотел отправить их сразу после свадьбы, но к Изабелле приезжает подруга, так что чета Ферранте немного задержится. И я не хочу никаких инцидентов в это время. Охраняющим будут даны четкие указания не пропускать капитана Ферранте в ваш дом. Пойдемте, моя дорогая Леонция.
   "Дорогая Леонция" все же решила не покидать дом без дополнительных указаний:
   - Роберто, я там в маленьком чайничке Чино травку заварила, успокаивающую и немного обезболивающую. И ужин у меня почти готов, ты просто последи, чтобы не пригорело.
   И жестом собственника положив свои пальцы на руку жениха, кухарка навсегда покинула место службы.
   - Нет, ну это форменное безобразие, - начал возмущаться Санторо-младший. - А довести дело до конца? Что я вам, кухарка, помешиванием заниматься? Что, они с браком хотя бы до завтра потерпеть не могли?
   - Положим, у полковника нашего ситуация в доме полностью из-под контроля вышла, ему медлить никак нельзя, - заметил Винченцо.
   - Не завидую я Изабелле, - хохотнул Роберто. - Хотел бы я посмотреть, как ее воспитывать будут. Чувствую, потребует дочь нашего полковника назначить дату собственной свадьбы как можно скорее, ибо она будет не в силах выдерживать расставание с предметом своей страсти.
   - Да уж, бедный Энрико.
   - Что-то я в этой ситуации не совсем понимаю, - задумчиво сказал Роберто. - Другу твоему Изабелла нравилась, но ведь не настолько, чтобы так срочно под венец ее тащить. Или это у вас в гарнизоне такое моровое поветрие, и мне стоит ждать скоро и твоей свадьбы? А уж то, что Изабелла согласится за него выйти, для меня вообще сюрпризом оказалось. Она же терпеть этого Ферранте не могла.
   - Отнеси-ка ты Франческо отвара, заваренного инорой Кавалли, и спроси, будет ли он ужинать, - капитан Санторо совершенно не собирался выдавать секреты, доверенные ему полковником.
   - Ага, значит, действительно что-то там такое есть, но ты не скажешь, - разочарованно сказал Роберто, отправляясь на кухню.
   Вернулся он оттуда через несколько минут:
   - На ужин опять рагу, оно уже готово. Будем есть?
   - А Франческо?
   - Спит на животе. Перенервничал, наверно. У твоего Ферранте такие глаза были бешеные, что я даже испугался. Он, между прочим, меня тоже вызвал.
   - Я думаю, через несколько дней он остынет, и ваша дуэль не состоится. А вот со мной ему придется драться. Я же его предупреждал, чтобы не трогал Франческо.
   - Кстати, о Франческо, - протянул младший брат. - Я правильно понимаю, что ты в курсе, кем он является?
   - Да, я в курсе, кем она является, - несколько настороженно сказал Винченцо.
   - И давно?
   - Да практически с самого начала. А ты?
   - Ченцо, - возмущенно сказал брат, - вот скажи, ты серьезно думаешь, что я мог бы сбежать с собственной свадьбы? Да я, садясь в дилижанс, знал, с кем рядом ехать буду.
   - И зачем это тебе надо было? - удивился брат. - Не лучше ли было пресечь этот побег сразу?
   - Понимаешь, Ченцо, я влюбился в нее, как только увидел, и понадеялся на то, что за то время, что мы проведем вместе, она тоже меня полюбит. И ведь я все вроде бы как нужно делал, раньше всегда срабатывало, но...
   - Но?
   - Но когда я ей открылся, она совсем не обрадовалась. И теперь просит меня отказаться от свадьбы, твердит, что хуже, чем брак со мной, для нее только брак с тобой, и просит помочь ей с поступлением в университет. Прямо мания у нее какая-то в этом вопросе. Я ей даже пообещал, что она сможет там учиться после нашей свадьбы.
   - Ты в самом деле на это согласен? - удивился Винченцо.
   - Нет, конечно, - ответил Роберто. - Но нужно же ее на правильный лад настроить. А там, после свадьбы, и забудутся все эти глупые идеи с учебой. Только вот как-то не настраивается она.
   - Да, - согласился Винченцо, - счастливой Франческа не выглядит. А ты не думал, что лучше будет тебе действительно от нее отказаться?
   - Это чтобы ты на ней женился? - подозрительно поинтересовался брат. - Думаешь, я не замечаю, как ты на нее смотришь?
   - Не думаю, что со мной она была бы более счастлива, чем с тобой, - грустно усмехнулся капитан. - С чего это ты взял, что я бросаю на нее какие-то взгляды? Ты решил пример с Ферранте брать? Так его ревность вон куда завела.
   - Извини, - смутился Роберто. - Я действительно ее ко всем ревную. Хотя она и сказала, что ни в кого не влюблена, но мне кажется, что это не так. Иначе она не избегала бы меня с таким маниакальным упорством.
   - Мне казалось, что у вас вполне дружеские отношения, - немного удивленно сказал Винченцо.
   - Вот именно, дружеские, - грустно сказал Санторо-младший. - А разве я этого добивался? Теперь вот думаю, а не зря ли я это затеял? Ведь она уже целый месяц была бы моей, и мне не пришлось бы изображать из себя охранника и все время бояться, что она сбежит. Я думаю, прекращать все это нужно. Ведь чем дольше мы живем в одном доме, тем более вероятно возникновение разнообразных сплетен. А она этого совершенно не заслуживает. Так что вызывать надо ее родителей да и организовывать нашу свадьбу завтра-послезавтра.
   У Винченцо в груди что-то сжалось от незнакомой ему доселе боли, но он нашел в себе силы сказать:
   - Наверно, ты прав. Только со свадьбой лучше не торопиться, все-таки у нее рана на таком неудобном месте. Пусть заживет сначала.
   - Как-то я об этом не подумал, - с досадой сказал Роберто. - И долго заживать будет?
   - Неделю, - покривил душой капитан.
   - Не знаю, как я выдержу эту неделю, - мрачно сказал Роберто. - Черт бы побрал этого твоего Ферранте!
  
  Глава 39
   Утром рана Франчески все же побаливала, так что она решила не отлеплять пластырь. Возникшую было идею взять зеркало и посмотреть на дело рук Ферранте, она сразу отмела - было страшно увидеть результат. Девушка вышла на кухню и очень удивилась, не обнаружив там иноры Кавалли. Обычно в это время кухарка уже вовсю колдовала на кухне. "Неужели заболела?" - подумала Ческа. - "А вчера такой здоровой и бодрой выглядела. А Винченцо наверняка рассчитывал, что его покормят завтраком. Да... А ведь это моя обязанность, как ординарца." И девушка решила сделать блинчики с мясом. А что? Принцип приготовления блинов она поняла, а обжарить фарш, заготовленный инорой Кавалли, ей вполне по силам. А главное, все это можно сделать достаточно быстро.
   Первый блин порвался совершенно безобразным образом. Франческа расстроено отложила его в сторону и решила, что если и дальше так дело пойдет, то она попросту порежет блины на узкие ленточки и перемешает с фаршем. Блины устыдились и дальше выпекались уже так, как надо. Фарш, щедро сдобренный луком, бодро скворчал на сковородке, но девушку не отпускала мысль, что она что-то забыла. Соль! Соль и специи. Вспоминая приготовление своего первого супа, она решила не рисковать и добавлять все буквально по щепоточке. Так что когда на пороге кухни возник зевающий Роберто, Франческа как раз снимала пробу.
   - О, - довольно протянул парень, - нас кормить будут. Пахнет вкусно.
   - Не знаешь, почему инора Кавалли до сих пор не подошла?
   - А нет больше иноры Кавалли, - подпустив в голос трагизма, сказал Роберто.
   - Как это нет? - Франческа в ужасе прижала к себе ложку. - Как это могло случиться?
   - Так это нет, - сказал Санторо-младший, довольный ее реакцией. - Теперь есть инора Вальсекки. Они с полковником вчера в брак вступили.
   - Шутишь? - неуверенно спросила девушка.
   - Да какие там шутки! Он ее чуть ли не со слезами на глазах умолял выйти за него и заняться воспитанием Изабеллы.
   - А она?
   - Все здесь бросила, даже не доделав, - пожаловался Роберто. - Пришлось мне завершать. И уплыла с инором полковником. Хотел бы я посмотреть, как это Изабелла восприняла.
   - Да уж, дела, - протянула Франческа и начала фаршировать блины. - Думаешь, инора Кава... Вальсекки не побоится падчерицы? Все же та магичка...
   - Против скалки никакая магия не потянет, - авторитетно заявил парень. - Вот стукнут Изабеллу пару раз по голове, она и забудет все, чему учили.
   - У нее и так в голове мало чего есть, - поморщилась девушка.
   - Ну, значит, ненужное выбьет, нужное - забьет, - заявил Роберто и попытался снять пробу, за что тут же получил ложкой. - Дорогая, я есть хочу.
   - До завтрака потерпишь, - отрезала Франческа. - И прекрати мне мешать.
   - Я смотрю, общение с нашей кухаркой не прошло для тебя даром, - обиженно заявил жених. - Тебе бы еще немного поправиться, и вас вообще не отличить будет. Она меня хоть ложкой не била.
   - А я могу не только ложкой, - угрожающе сказала девушка. - Лучше помоги на стол накрыть.
   На время завтрака Франческа решила все же не присаживаться, что сразу было замечено Винченцо:
   - Рана сильно болит?
   - Не очень, - поморщилась девушка, которой эта тема была совсем неприятна. - Инор капитан, мне Роберто рассказал про инору Кавалли. Я не уверен, что смогу ее заменить в плане готовки.
   - Да это и не надо, - ответил капитан. - Поедим пока в трактире, а через неделю вы все равно уезжаете.
   - Почему уезжаем? - испуганно спросила девушка.
   - А Роберто разве не сказал? - удивился Винченцо. - Мы с ним вчера вечером поговорили и решили, что с вашей свадьбой больше тянуть нельзя.
   От неожиданности у Франчески подкосились ноги и она еле успела сесть на стул, даже не обратив внимания на резкую боль от раны.
   - Вы все знаете? - жалобно спросила она. - Давно?
   - Давно, - не поднимая на нее глаз, ответил Винченцо.
   - Инор капитан, вы должны мне помочь, - твердо сказала девушка. - Я не хочу выходить за вашего брата.
   - Это не мне решать, - покачал он головой. - Но в сложившейся ситуации разумнее всего как можно скорее устраивать свадьбу.
   - В сложившейся ситуации разумнее всего помочь мне добраться до университета. Ведь вы же должны понимать, что из нашего брака ничего хорошего не получится.
   - Почему? - Винченцо посмотрел на нее. - У вас очень хорошие дружеские отношения, и брат мой тебя любит.
   - Но я его не люблю.
   - Франческа, я уверен, что полюбишь, - заявил Роберто. - Вот увидишь, нам будет хорошо вместе.
   - Да что вы, с ума посходили? - в отчаянье воскликнула девушка. - Как я могу выйти замуж за человека, брат которого убил моего брата? Между нашими семьями вражда длится более двухсот лет. Вы что, думаете, можно просто так взять и все это забыть?
   - Твои родители именно так и думают, - заметил Роберто. - Ведь предложение о брачном союзе исходило от них.
   - Как они могли такое предложить? - возмущенно поинтересовалась девушка. - Особенно после того, как Винченцо убил Беннардо.
   - Обсуждать это бессмысленно, - сказал капитан Санторо, чувствуя себя очень виноватым перед девушкой. - Есть предложение твоих родителей, с которым наша семья согласилась. Мы не можем отказаться от взятых обязательств, тем более, если учесть сколько времени ты прожила в этом доме.
   Франческа переводила умоляющий взгляд с одного брата на другого, но ни в ком не находила понимания.
   - Дорогая, не переживай ты так, - сказал Роберто. - Все у нас с тобой будет хорошо. Ведь я же тебя люблю.
   - Любишь? - зло сказала девушка. - Что-то я очень в этом сомневаюсь. Ты не любишь, а наслаждаешься своей властью надо мной. Ты играешь, как кот играет с мышкой. Когда мышка чувствует свободу, ее, хоп, и придавливают мягкой лапкой. И это, по-твоему, любовь?
   - Франческа, ты преувеличиваешь, - поморщился Роберто, смутить которого было не так уж просто. - Я просто слежу, чтобы ты глупостей не наделала.
   - Думаю, вам просто надо поговорить и во всем разобраться, тем более, что мне уже пора, - сказал Винченцо, поднимаясь из-за стола.
   Чувствовал он себя предателем, умоляющий взгляд девушки преследовал его по пятам. Но что он мог сделать в такой ситуации? Даже помочь ей бежать он не в силах, ведь сам же предложил оставить пост перед университетом. Да и попытка подобного не найдет понимания ни в семье Санторо, ни в семье Сангинетти. Для Франчески действительно лучше всего было бы выйти замуж как можно скорее, тогда и разговоры о ее побеге очень быстро утихнут.
   А между тем Роберто разливался соловьем, расписывая невесте перспективы счастливой семейной жизни. Невеста не впечатлялась и смотрела на него все с таким же возмущением.
   - Ну неужели тебе самой не надоело так одеваться? - использовал парень чуть ли не последний свой довод. - Сейчас ведь уже все знают, что ты девушка, можешь опять платья носить. Мне бы так приятно было.
   - Я вот только и думаю целыми днями, как бы тебе чего поприятней сделать, - язвительно сказала девушка. - Не собираюсь я платье одевать, в нем на разминку ходить неудобно.
   - Так тебе же все равно нельзя на разминку, - нашелся Роберто. - Шов должен зажить. Винченцо сказал, что на заживление неделя потребуется. Иначе я бы тебя в храм уже сегодня повел.
   Франческа немного удивилась, ведь капитан ей сказал, что уже сегодня на месте раны будет только тонкий шрам, да и поврежденное место, нельзя сказать, чтобы сильно болело, так, только при резких движениях. Но рассказывать это жениху было не в ее интересах, поэтому она сказала:
   - Зажить, конечно, должен, но ведь можно что-то делать, что не будет тревожить рану.
   - Я против, - твердо сказал жених. - Еще заживать будет плохо или воспалится. Никаких нагрузок.
   - Хорошо, - смирилась девушка, - давай хоть просто в сад выйдем, а то я себя уже заключенной чувствую.
   Но в сад им выйти не удалось. Выход преградил караулящий дверь солдат:
   - Приказ инора полковника не выпускать ординарца капитана Санторо из дома.
   - Но позвольте, - возмутился Роберто. - Полковник же вчера говорил, что просто будет охрана от капитана Ферранте.
   - Мне были даны именно такие указания.
   - Мы просто хотели в сад пройти, - просительно сказала девушка.
   - Нельзя. Это будет нарушение приказа.
   - Так, - зло фыркнул Роберто, - я сейчас пойду к полковнику и разберусь, почему он такие неправильные приказы отдает.
   - Боюсь, что полковнику не до тебя будет, - сказала Франческа. - Он же вчера женился.
   При этих словах караульный поморщился, как от зубной боли, что сразу же было отмечено Санторо-младшим:
   - Что, брат, - хохотнул он. - Похоже, у вас начальство сменилось?
   - Да сразу порядки свои начала устанавливать, - пожаловался солдат. - Устроила вчера банно-постирочный вечер, а то, видите ли, ей в казарме воняет. И сегодня с утра уже гоняет всех по уборке. Пыталась и инориту Изабеллу привлечь, только дочка инора полковника заперлась у жениха ейного и твердит, что должна за раненым ухаживать.
   - Да, наша Леонция, она такая, - гордо сказал Роберто, как будто лично занимался воспитанием кухарки брата и был очень доволен полученными результатами. - Но поскольку она занята наведением порядка в одном отдельно взятом гарнизоне, то инор полковник точно свободен.
   Роберто направился получать письменный приказ полковника Вальсекки. Франческа грустно вернулась в дом и задумалась, что же ей делать. Она была благодарна Винченцо за предоставленную отсрочку, только вот, к её глубокому сожалению, рана не могла заживать хотя бы год. Так что нужно было срочно что-нибудь придумать. Но покинуть дом незаметно от охраны было невозможно, поэтому воспользоваться отсутствием жениха не получалось. От метаний по дому разболелась рана, и Франческа легла на кровать, в отчаянии обхватив голову руками.
   Жених в это время уже находился на территории гарнизона, пытаясь найти брата, ибо идти напрямую к полковнику казалось ему неразумным. Кто знает, где сейчас новоиспеченная инора Вальсекки, а ведь она явно недолюбливает брата капитана Санторо. Но Винченцо оказался совершенно неуловим. Наконец Роберто обнаружил его на стрельбище, где капитан с мрачным лицом наблюдал за тем, как его подчиненные красят мишени в красивенький зеленый цвет.
   - Чем это вы тут занимаетесь? - недоуменно поинтересовался Роберто.
   - Приказ иноры Вальсекки - "чтобы никаких облезлостей не было", - с интонациями бывшей кухарки сказал брат. - И то, что это всё великолепие после начала тренировок по стрельбе моментально облетит, её совершенно не волнует. А ты зачем сюда пришел? Уверен, если попадешься на глаза жене полковника, самое меньшее, что тебя ждет - метла в руки.
   - Я же не подчиненный ее мужа, - неуверенно сказал Роберто, внутренне содрогнувшись. - А вот подчиненные ее мужа не выпускают Франческу из дома даже в сад. Вот я и подумал, что полковник должен дать распоряжение, что ей можно выходить в сопровождении меня или тебя.
   Винченцо согласился с братом, и они направились к начальнику гарнизона. Пару раз, заслышав голос бывшей иноры Кавалли, братья, не сговариваясь, дружно поворачивали, стремясь обойти опасное место. Когда они дошли до кабинета полковника Вальсекки, то обнаружили там его в состоянии умиротворения над тарелкой с мясным пирогом.
   - Как удачно, что вы зашли, - вместо приветствия сказал полковник. - Изабелле не терпится выйти замуж, и свадьба назначена на послезавтра. Нужно договориться с градоначальником, чтобы он предоставил свой особняк. Дочь у меня единственная, - на этих словах он о чем-то задумался и мечтательно заулыбался. - Хм... А казарма - недостаточно подходящее место для проведения такого торжества. Всю остальную подготовку берет на себя моя дорогая Леонция. А вам, капитан Санторо, нужно сходить к инору Морини. Он к вам с большим уважением относится после происшествия с орками и не откажет в такой малости.
   - Будет сделано, инор полковник. Прямо из вашего кабинета и отправлюсь к градоначальнику. Но мы к вам по другому вопросу. Вы отправили солдат охранять моего ординарца, а они не позволяют ему выйти даже в сад. Вот Роберто и решил, что необходим ваш приказ о том, что Франческо можно выпускать, если его сопровождаю я или мой брат.
   - А вы уверены? - недовольно поинтересовался Вальсекки. - Охранять человека, сидящего в одном месте, гораздо легче, чем если он будет свободно перемещаться по городу. Этак и до телепорта доперемещаться можно, если вы понимаете, о чем я говорю.
   - Собственно, дело в том, что у нас тоже свадьба намечается, - пояснил Винченцо. - Все равно придется выходить за покупками. И я думаю, что жених вряд ли будет гулять с невестой около телепорта.
   - Судя по тому, что от охраны вы не отказываетесь, невеста не стремится в храм, - заметил полковник.
   Роберто поморщился, но промолчал, а начальник гарнизона великодушно решил не развивать дальше эту тему.
   - Ладно, дам я вам приказ, - сказал он, придвинул к себе чистый лист бумаги и начал неторопливо на нем писать.
   - Инор полковник, - заглянул в дверь адъютант, - приехал из штаба майор Капеллетти. С женой.
   - Вот только жены нам здесь не хватало, - недовольно, но очень тихо сказал полковник. - Пригласите его в кабинет. Хотя это очень странно - ездить с женами по военным гарнизонам.
   - Добрый день, инор полковник, - неторопливо зашел в кабинет майор. - Я прекрасно понимаю, что брать такой нежный цветок, как моя жена, в дальние поездки не стоит. Но мы так недавно поженились, что просто не можем друг с другом расстаться.
   - Да вы приглашайте свою жену в кабинет, что она там будет в приемной маяться, - сказал Вальсекки, растроганный таким отношением к супруге. - Покажете свою красавицу.
   - Лаура, дорогая, инор полковник хочет с тобой познакомиться.
   Шелестя юбками, в кабинет начальника гарнизона уверенно зашла жена проверяющего из штаба. Была она молода и довольно привлекательна. При виде ее капитан Санторо нервно кашлянул и сказал начальнику:
   - Инор полковник, не буду вас больше отвлекать. Я немедленно отправляюсь выполнять ваше поручение.
   - О, Винченцо, - нежным голосом пропела бывшая невеста капитана, - так неожиданно тебя здесь встретить.
   - Почему неожиданно? - вместо брата ответил Роберто. - Тебе было прекрасно известно, куда его направили.
   - Когда я познакомилась с моим милым Валентино, все остальное перестало для меня существовать, - проворковала Лаура, бросая нежный взгляд в сторону мужа. - Мне, право, неловко, что все так получилось. Но я надеюсь, что ты простил меня?
   Винченцо смотрел на нее и не мог понять, почему он был так влюблен в эту женщину. Куда пропали все эти чувства, делавшие его жизнь такой насыщенной, такой яркой последние несколько лет? И почему сейчас он не чувствует к ней ничего такого? Только легкую неловкость от столь несвоевременной встречи.
   - Конечно, дорогая, - спокойно ответил он. - Разве можно тебя не простить? Считай, что я уже все забыл.
   Лаура выглядела одновременно озадаченной и недовольной. Она ожидала упреков в непостоянстве, признания в неугасимой любви и ярко выраженных страданий на его лице. Ведь все это давало возможность продемонстрировать мужу, какое сокровище он приобрел. Внезапно она "догадалась".
   - Ты опять влюбился, да? И опять безответно, - с еле уловимым ехидством сказала она. - Не везет тебе в любви, дорогой.
   - Почему это безответно? - Роберто был искренне возмущен таким отношением к брату. - Думаешь, если ты его бросила, так он никому больше и не понадобится? Что в него и влюбиться никто уже не может?
   - Я буду просто счастлива познакомиться с твоей избранницей, Винченцо, - теперь ехидства в голосе Лауры хватило бы на стаю гиен и еще немного осталось бы. - Думаю, свадьба Изабеллы Вальсекки вполне достойный повод для ее представления. Я буду ждать.
   - Ты так уверена, что тебя туда пригласят? - агрессивно спросил Роберто.
   - Меня туда уже пригласили, - высокомерно улыбнулась Лаура. - Ведь Изабелла - моя близкая подруга.
  
  Глава 40
   - Ну, и зачем ты все это устроил? - недовольно спросил Винченцо брата.
   - Просто она меня всегда так злит, а сегодня особенно, - ответил Роберто. - Ты же видел этого ее мужа. И о какой внезапно вспыхнувшей любви с ее стороны может идти речь? Он тебя лет на десять старше и пузат, как любимый чайник иноры Кавалли!
   - А вдруг ей просто нравятся такие солидные мужчины? Тино, ты не уходи от ответа. Ты понимаешь, в какое положение меня поставил перед бывшей невестой? Что она будет говорить на свадьбе Изабеллы, когда я приду без пары?
   - А почему это ты вдруг придешь без пары? Попросишь Франческу. Я уверен, что она тебе не откажет.
   - Вы с полковником сговорились? По-вашему, мне никто отказать не сможет? - разозлился Винченцо. - С чего тебе такая идея дикая в голову пришла?
   - Да я ее никак уговорить не могу на женскую одежду перейти, - невозмутимо ответил брат. - Вот я и подумал, пока Франческа твою невесту изображать будет, я все штаны у нее заберу. А ты просто не представляешь, насколько она хороша в женской одежде, твоя бывшая невеста от зависти все локти сгрызет.
   - И ты серьезно думаешь, что никто в ней не признает моего ординарца? - уже начал сдаваться Винченцо.
   - Кто на ординарцев внимание обращает? Её и не видел никто почти в этом городе из тех, кто на свадьбе будет. Разве что Изабелла, но ей точно не до разглядывания твоей невесты будет.
   - Роберто, но ты же понимаешь, что, когда Лаура встретит в следующий раз Франческу в качестве твоей жены, у нее непременно возникнут вопросы. И что ты тогда скажешь?
   - Скажу, что она просто опять все перепутала, - усмехнулся Роберто. - Постараюсь сделать это в присутствии ее мужа и намекнуть, что у нее постоянные провалы в памяти. И не надо на меня так возмущенно смотреть. Вот такой я нехороший и мстительный. Я не люблю, когда кого-то из моей семьи унижают.
   - Мне кажется, что Франческа на это не согласится, - немного подумав, сказал Винченцо. - У нее нет никаких причин помогать нам.
   - Она тебя уважает, - уверенно заявил Санторо-младший. - Так что уговорить ее сыграть роль твоей невесты на свадьбе Изабеллы будет очень просто.
   Они шли по мощеной улице к дому градоначальника, и яркий солнечный день совсем не соответствовал грустным капитанским мыслям. Винченцо размышлял, почему, ну, почему он тогда не удержал руку. Ведь можно было, наверно, просто оглушить парня. И эта нелепая смерть не оказалась бы еще одной бусиной на ожерелье кровной мести. И Франческа не страдала бы так из-за смерти любимого брата и более благосклонно отнеслась бы к браку с Роберто. Только вот представить девушку чужой женой капитан никак не мог.
   Инор Морини был очень рад оказать услугу начальнику гарнизона, тем более, что от него самого требовалось только предоставление помещения, которое обычно пустовало. Выполнив поручение полковника, братья зашли в трактир заказать обед с доставкой и направились домой, убеждать Франческу принять участие в реализации идеи Санторо-младшего.
   - Франческа, - радостно сказал Роберто, - мы принесли приказ инора полковника. Теперь ты можешь выходить из дома со мной или с Винченцо.
   - А говорил, что себя в роли надсмотрщика не представляешь, - без всякого воодушевления ответила девушка. - А очень похоже, что именно к этому вас и готовили с самого раннего детства.
   - Инор полковник беспокоится, чтобы Ферранте опять на тебя не напал, - пояснил капитан, чувствуя себя крайне неуютно от сравнения с надсмотрщиком. - Когда чета Ферранте уедет, караул будет снят.
   Франческа очень выразительно посмотрела в его сторону:
   - И когда они уедут?
   - Свадьба послезавтра, но они сразу уезжать не собираются, - виновато ответил капитан.
   - Кстати, о свадьбе, - торжественно сказал Роберто. - У нас к тебе очень большая просьба.
   - Нет, - твердо ответила девушка, - никаких ваших просьб я выполнять не буду.
   - Тогда из-за тебя Винченцо попадет в очень глупое положение, - пригрозил жених.
   - А при чем тут инор капитан?
   - Видишь ли, Франческа, мы сегодня встретили его бывшую невесту, и она стала говорить моему брату, что его участь - несчастная любовь. Это меня так разозлило, что я совершенно случайно сказал, что у него есть невеста, с которой он придет на свадьбу Изабеллы.
   - И вы хотите, чтобы с ним пошла я? - уточнила девушка.
   - Именно, - подтвердил ее жених. - Мы тебе купим какое-нибудь красивое платье, и эта поганка на твоем фоне совсем побледнеет.
   - Одним платьем здесь не отделаешься, - рассудительно заметила Франческа, которую неожиданно заинтересовало предложение Роберто. - Вы хоть представляете, сколько будет стоить превращение меня в девушку?
   - А сколько? - удивился Роберто. - Одно платье не так уж и разорит брата.
   - А из-под платья будут выглядывать сапоги для верховой езды и мужские штаны? - ехидно поинтересовалась девушка. - Нужно платье, туфли, белье, накладные волосы - ведь не могу же я на балу появиться с такой прической? Что же еще? А, косметика!
   - Благородные девушки не красятся, - уверенно заявил Роберто.
   - Это тебе сами благородные девушки сказали? - ехидно поинтересовалась Франческа. - Не думала я, что ты настолько наивен.
   - Это же видно, - уже с сомнением в голосе сказал Санторо-младший.
   - Если видно, тогда - да, явно не благородная, - с насмешкой ответила его невеста. - Вот ты серьезно думаешь, что все эти нежные румянцы, розовые губки, черные ресницы и бровки - естественного происхождения?
   - А разве нет? - поразился парень. - Ты же не хочешь сказать, что ты сейчас накрашена, а твои ресницы вполне черные и длинные.
   - А может, я магию использовала, - коварно усмехнулась девушка. - И на самом деле у меня ресницы короткие, светлые и жидкие.
   - Правда?
   - Полнейшая, - решила закрепить успех Франческа, заметив колебания на лице жениха. - С моей внешностью без магической корректировки никак нельзя, а то люди пугаются. Все-таки настолько перекошенное лицо и кривой нос не каждый в состоянии выдержать.
   С каждым ее словом лицо Роберто вытягивалось и вытягивалось, и девушка уже практически праздновала победу, когда Винченцо вдруг громко захохотал. Роберто вздрогнул и с подозрением уставился на невесту.
   - Мне такие шутки совсем не нравятся, - обиженно сказал он.
   - Да какие уж там шутки, - притворно вздохнула девушка. - Всю жизнь страдаю, как на себя в зеркало посмотрю. Ты бы отказался от меня, пока не поздно.
   - Поздно уже, дорогая, я тебя всякую любить буду, - засиял улыбкой Роберто. - Так ты согласна? Тем более, что оплачивает все Винченцо. Это же какая экономия для нашего семейного бюджета.
   - У нас с тобой никакого семейного бюджета нет и не будет! - вспылила Франческа и искренне пожалела, что не умеет она накладывать иллюзии, а то бы показала такую невесту, от которой жених бежал бы без остановок до соседнего государства. - И нет, я не согласна!
   - Винченцо, ну скажи же ей! - возмущенно возопил Санторо-младший.
   - Что сказать? - недоуменно поинтересовался капитан.
   - Она же твой ординарец, ты можешь ей попросту приказать, - заявил Роберто.
   - Приказать ординарцу переодеться в женское платье? - уточнила девушка. - Мне кажется, это будет явным нарушением устава, не так ли, инор капитан?
   - Я не могу приказать тебе сделать это, - согласился Винченцо. - Я могу только попросить. Но если ты считаешь это для себя невозможным, я пойму и не обижусь.
   Франческа пристально смотрела на него, пытаясь понять что-то очень важное для себя, и не отвечала. Винченцо тоже молчал.
   - Дорогая, я понимаю, что тебе очень тяжело находиться рядом с моим братом, - нарушил тишину Роберто, - Но я тебя очень прошу. Я чувствую такую вину перед ним за то, что не сдержался и наговорил глупостей этой Лауре.
   - Хорошо, - тихо сказала Ческа. - Я пойду послезавтра с вами, инор капитан.
   - Если ты будешь обращаться к нему "инор капитан", - сказал Санторо-младший, обрадованный тем, что все идет по намеченному пути, - то никто не поверит в то, что вы жених и невеста. На "ты" и побольше нежности в словах и взглядах.
   - А ты не слишком много от меня хочешь? - недовольно спросила Франческа.
   - Хорошо, можно без нежности, - покладисто согласился Роберто, - пусть считают, что вы поругались. Вот что еще надо обсудить...
   Конец обсуждениям положил курьер из трактира. Обед прошел в молчании, лишь изредка прерываемом восклицаниями Санторо-младшего, которому в голову приходила очередная гениальная идея, и он спешил ее озвучить. Но его абсолютно никто не слушал. Франческа недоумевала, что же заставило ее согласиться, ведь она была так уверена, что для семьи Санторо ничего и никогда делать не будет. Винченцо тоже был в размышлениях, не глупость ли они совершают, пытаясь выдать его и невесту брата за будущую семейную пару. Но договоренность уже достигнута и отступать поздно...
   - Вот деньги, - Винченцо протянул кошелек Франческе, игнорируя протянутую руку брата. - Если не хватит, я добавлю.
   - Думаю, мы вместе с тобой выйдем, - недовольно сказал Роберто. - И будет лучше, если кошелек будет у меня. Надежней.
   - Ну уж нет, - усмехнулся брат. - Я же помню, как свое жалование мой ординарец смог у тебя забрать только после вмешательства иноры Кавалли, а она больше у меня не работает. Ты еще решишь опять на чем-нибудь сэкономить, и будет у меня не невеста, а пугало огородное. Девушке лучше знать, на что тратить.
   - Так она все и спустит тут же, - возмутился Роберто. - Ты вот ей зачем-то еще и добавить пообещал. Я ведь сейчас исключительно о твоих финансах беспокоюсь.
   - Ничего, я не сильно обеднею. Тебя больше должны волновать не мои финансы, а успех твоей затеи.
   - С таким исходным материалом моя затея обречена на успех, - гордо заявил Санторо-младший.
   - Даже бриллиант можно испортить неправильной огранкой, - подколола его Франческа. - А с твоими советами неправильная огранка гарантирована. Плохо, что платье без примерки придется брать.
   - Почему без примерки? - удивился Винченцо.
   - А вы представьте, что подумают про вашего ординарца, если он с ворохом платьев отправится за ширму. Но ничего, я обычно в выборе не ошибаюсь.
   - Мне кажется или ты уже решила, что будешь покупать?
   - Да, - кивнула головой девушка, - то самое платье, в которое тогда пыталась влезть Изабелла.
   - Да ты что! - поперхнулся Роберто. - Оно же очень дорогое!
   - Тино, прекрати считать мои деньги, - недовольно сказал Винченцо. - Тебе, наоборот, радоваться нужно, что так удачно гардероб невесты пополняешь.
   - А ты оказывается скупердяй, - фыркнула Франческа на жениха.
   - Вовсе нет, - обиженно сказал тот. - Просто я считаю неразумным на постановочное действие тратить такую сумму.
   - Так платье же не на один раз покупается, - выговорила ему девушка. - И, инор капитан, мне нужны будут украшения. Думаю, местный ювелир не откажется вам их дать напрокат.
   - А что именно нужно? - уточнил капитан. - И Тино прав - "инор капитан" нехорошо звучит.
   - Минимальный набор - колье и серьги, Винченцо, - после небольшой паузы сказала Франческа.
   - Правильно, тренируйся, - одобрил Роберто. - И еще так ручку ему на плечо и нежным голоском, как ты мне тогда, помнишь? У тебя это здорово получается.
   - Может, мне тогда сразу Лауре ручку на плечико класть? - ехидно спросила Франческа. - Мы кого убеждать будем - ее или твоего брата?
   - Каюсь, с плечом не продумал, - пошел на попятную жених. - Действительно, это уже совсем лишнее. Ну что, идем?
   Они дружно вышли из дому, но направились в разные стороны. Винченцо пошел спасать своих подчиненных, а то после выполнение ими работ должно было остаться столько зеленой краски, что иноре Вальсекки вполне могло прийти в голову ради приезда штабного проверяющего покрасить траву на территории гарнизона. Тонкой кисточкой. Отдельные травинки. Чтобы незаметно было. А Франческа с Роберто пошли покупать ЕГО, то самое платье, в которое инорита Вальсекки влезала, влезала, да не влезла...
   - Может, ты не будешь со мной заходить? - поинтересовалась Франческа перед дверью лавки. - Мне все же придется нижнее белье покупать.
   - Я, значит, буду тебя ждать у этой двери, а ты спокойненько выйдешь через задний ход? - уточнил Санторо-младший.
   - Неужели ты думаешь, что я убегу с чужими деньгами? - возмутилась девушка.
   - Деньги можно и хозяину лавки оставить с просьбой вернуть Винченцо. Нет, дорогая, я не настолько наивен.
   Так что все время, проведенное за покупками, Роберто невозмутимо простоял рядом. В этой ситуации Франческу радовало только одно - он не комментировал стоимость ее покупок. Недовольно он засопел только один раз - когда девушка покупала набор косметики и духи. К тому времени выданные ей деньги уже закончились, так что она, помня обещание капитана возместить, оплатила покупку из своих средств. "Все равно до свадьбы убежать не удастся," - подумала она, покосившись на жениха. - "А Винченцо обещал все вернуть."
   Вот только капитан Санторо и в этот, и на следующий день не приходил домой из казармы. Появился он только за час до начала мероприятий, связанных со свадьбой. Похоже, свежеиспеченная инора Вальсекки вовсю пользовалась данной ей в руки властью, и хорошо, если дело обошлось одной только покраской травы. И Винченцо выглядел настолько измотанным, что Франческе даже в голову не пришло поднимать вопрос о возврате денег.
  
  Глава 41
   - Вы почему ещё не готовы? - спросил Винченцо. - Нам выходить скоро, а никто из вас еще не одет.
   - Ты уверен, что мне нужно там быть? - с явным сомнением в голосе сказал Роберто. - Мне кажется, вашему Ферранте не стоит давать повод устраивать скандал.
   - Полковник ясно выразился, что твое присутствие желательно, - возразил капитан. - Да и Энрико должен был поостыть немного после той вспышки. Но мой вопрос больше относился к Франческе. Ведь женщинам требуется больше времени на подготовку.
   - Инор капитан, - бодро ответила Франческа. - Я всегда собираюсь очень быстро. Сейчас закончу приводить руки в порядок и буду одеваться. Очень много времени ушло на сведение мозолей от оружия, да и ногти требовали внимания. Надо было перчатки купить, а я об этом совсем не подумала.
   - Франческа, ну сколько можно? - с досадой сказал Роберто. - Мы же договорились, не "инор капитан", а "Винченцо". Вот скажешь такое при Лауре, и все наша подготовка окажется напрасной.
   - Сейчас ее здесь все равно нет, так что нечего возмущаться - ответила девушка и, с явным желанием досадить жениху, добавила. - Инор капитан, я вам парадную форму приготовила.
   С этими словами она вышла из комнаты, Винченцо еле успел сказать ей спасибо, но совсем не был уверен, что она это услышала. Франческа выглядела взвинченной и погруженной в собственные мысли.
   - Она со мной почти не разговаривала, пока тебя не было, - пожаловался Роберто. - Выходить куда-либо, кроме как тогда за покупкой одежды, отказалась. И, главное, в комнату свою стала дверь запирать.
   - А что ты забыл в ее комнате? - холодно спросил Винченцо. - Она тебе пока не жена. Так что незачем тебе туда ходить.
   - Так с нее станется и в первую брачную ночь закрыть дверь перед моим носом, - обиженно сказал брат. - Она меня вообще игнорирует! Думаешь, мне так легко рядом с ней находиться и не получать не то чтобы поцелуя, но даже ласкового слова? Вот в который раз убеждаюсь, что c женщинами честно нельзя. До того, как я ей сказал, что все знаю, отношения у нас были лучше некуда, после - "ты мне не друг". А я все это время рядом с ней, беспокоюсь, как бы чего плохого не случилось, помогаю во всем, а она так ко мне относится. Вот где справедливость?
   - Если бы ты действительно о ней беспокоился, - заметил Винченцо, - то пресек ее побег еще на этапе посадки в дилижанс. Тогда эту историю с побегом удалось бы замять, и она никак не отразилась бы на репутации девушки.
   - Но я же хотел, как лучше будет для нее, - начал было Роберто, но, заметив скептическое выражение лица брата, замолчал.
   Винченцо сходил в душ, что придало ему бодрости, и надел одежду, так заботливо подготовленную Франческой. Форма выглядела абсолютно новой и отутюженной. Роберто уже переоделся и ходил взад-вперед по гостиной, демонстрируя нетерпение.
   - Вот говорил же ей задолго до твоего прихода идти одеваться, - недовольно проворчал он. - И сколько нам теперь ее ждать? Все-таки пунктуальность и женщины - вещи абсолютно несовместимые.
   - В самом деле? - послышался от двери холодный голос.
   Братья повернулись и замерли в восхищении. Да, теперь Винченцо вполне мог понять, почему Роберто так желал, чтобы Франческа одела платье. Богиня, как же была она хороша! Синие глаза под черными стрелами бровей казались глубже и загадочней. Сложная прическа из переплетений косичек подчеркивала безупречный овал лица. Золотистое кружево на корсаже привлекало внимание к возникшей казалось бы ниоткуда груди. А талия, как можно было спрятать такую тонкую талию, задавался вопросом капитан и не находил на него ответа. Чувство восхищения заполнило его, казалось, полностью, но тонкая горьковатая нотка сожаления не давала забыть о действительности. Сожаления о том, чего нет и быть не может.
   - Мы сегодня идем куда-нибудь, или я переодевалась исключительно для того, чтобы вы мной полюбоваться могли? - ворвался в его размышления ехидный голос.
   - Идем. В храм. И женимся прямо сейчас, - выдавил потрясенный Роберто. - И черт с ней, с этой Лаурой. Пусть она тоже порадуется жизни.
   Франческа пренебрежительно фыркнула, подошла к Винченцо и взяла его под руку.
   - Пойдемте, инор капитан. Пусть ваш брат немного поостынет в одиночестве.
   - Ну нет, вдвоем без присмотра я вас никуда не отпущу, - пришел в себя Санторо-младший. - И не "инор капитан", а "Винченцо".
   - Винченцо, дорогой, - защебетала девушка, насмешливо косясь в сторону жениха, - Я попыталась предусмотреть все моменты, кроме одного. К сожалению, у меня ногти немного короче, чем положено благородной девице.
   - Зато у них безупречная форма, - галантно ответил капитан, борясь с внезапно возникшим желанием поцеловать тонкие пальчики. - К сожалению, до ювелира я не добрался, да честно говоря, я и не уверен, что смог бы подобрать там что-нибудь подобающее твоей красоте.
   - Эй, вы особенно-то не увлекайтесь, - возмутился Роберто. - Сейчас здесь нет никакой Лауры, и значит, никакой необходимости во флирте и комплиментах нет.
   - Ты же сам говорил, что нам надо тренироваться, - насмешливо сказала Франческа.
   - Можешь тренироваться со мной, я не возражаю.
   - Мне кажется, что времени на это просто нет, - заметил Винченцо. - Нам пора выходить, если мы хотим успеть на церемонию в храм.
   - Может быть, сразу пойдем в дом градоначальника? - предложил Роберто. - Все равно ничего интересного в храме не будет. Ведь нельзя же ожидать, что кто-нибудь из них забьется в истерике и убежит прямо оттуда с воплями.
   - А я-то думала, почему это ты так хочешь на мне жениться. А оказалось, что ты просто мечтаешь, чтобы твоя свадьба прошла ярко и интересно. Что ж, в случае, если ты не отказываешься от брака со мной, обещаю выдать весь набор полагающихся воплей. А сейчас я хочу посмотреть на нормальную свадьбу. Так что ты можешь идти в дом градоначальника, а мы с Винченцо пойдем в храм.
   Винченцо промолчал, но подумал, что вряд ли намечающееся мероприятие можно назвать нормальной свадьбой ввиду того, что для невесты брак был вынужден, а жених был попросту приворожен. В конце концов, последние несколько дней невеста так явно рвалась вступить в брак, что упрекать ее в нежелании данного союза не было никакой возможности. А уж влюбленность жениха просто бросалась в глаза всем окружающим. Да и сам жених иногда бросался. На окружающих.
   - Ну уж нет, - возмутился Роберто, - чтобы я отпустил тебя без присмотра в храм с другим мужчиной? Ни за что! Это ведь неизвестно, чем может закончиться.
   Так что в храм они направились втроем. Франческа весело постукивала каблучками по мостовой и наслаждалась мужским вниманием, чувствуя себя в юбке так непривычно, но уютно. Рука ее лежащая на жестком мундирном сукне, чувствовала тепло и поддержку со стороны капитана. И все это вызывало в ней какое-то солнечное чувство, угнездившееся мягким комком в груди и делающее жизнь такой прекрасной. Роберто шутил, но как-то неуверенно, он удивленно смотрел на невесту, точно силясь понять, действительно ли именно с этой девушкой прожил под одной крышей целый месяц. Винченцо пытался поддерживать непринужденный разговор, постоянно ощущая ее руку на своей, и с ужасом понимал, что брак брата окажется для него серьезным испытанием. Он вспоминал слова Роберто "она твердит, что хуже, чем брак со мной, для нее только брак с тобой". Да, некоторые битвы проигрываются, еще не начавшись. Но ведь ему совсем не обязательно будет часто встречаться с невесткой.
   Церемония действительно прошла неинтересно. Брачующиеся ответили "да" чуть ли не раньше, чем их спросили. Полковник выглядел растроганным и цеплялся за инору Вальсекки как за последнюю соломинку, тем более, что габариты жены позволяли это делать без страха ее переломить. Достопочтенная инора выглядела весьма довольной как своим новым статусом, так и происходящей церемонией. Лаура, находящаяся очень близко к невесте, тем не менее заметила бывшего жениха, оценила внешний вид девушки, пришедшей с ним, и все это привело ее весьма в плохое настроение. Она улыбалась на реплики своего мужа, но делала это так кисло, что у Роберто, с интересом за ней наблюдавшего, несколько раз сводило скулы.
   - Я так понимаю, что эта ваша Лаура стоит рядом с Изабеллой, - тихо сказала Франческа, передергивая плечами. - Могу сказать, Роберто, что твой план явно удался. Она во мне скоро дырку прожжёт своими взглядами.
   - Да мне кажется, что она скоро сама от злости задымится, - фыркнул парень. - Предлагаю для предотвращения пожара выйти на свежий воздух.
   - Тогда нам и к градоначальнику идти не стоит, - выходя из храма, улыбнулась Франческа. - Дом инора Морини может и не выдержать силы эмоций твоей бывшей невесты, Винченцо.
   - Увы, дорогая, там мы точно должны появиться, хотя бы ненадолго, - ответил капитан. - Но мы постараемся свести наше пребывание там до необходимого минимума.
   - Как это до минимума? - не согласился Роберто. - Я лично собираюсь получить удовольствие от приема - понаблюдать за Лаурой, потанцевать с Франческой...
   - Я с тобой танцевать не буду, - твердо сказала девушка. - Тем более, что я и не должна танцевать с братом жениха. Так что можешь смело ограничивать свое удовольствие одними наблюдениями.
   - Одними наблюдениями неинтересно, - обиженно сказал Роберто. - Я пошел на такие жертвы - одолжил тебя на один день брату...
   - Я тебе не вещь, чтобы меня одалживать! - вспылила Франческа. Солнечное настроение, сопровождавшее ее после выхода из дома, истаяло, не оставив после себя даже легкой дымки воспоминания.
   - Извини, - пошел на попятную жених, - я не совсем точно выразил свою мысль.
   Но Франческа даже не повернула голову в его сторону. Всю дорогу до дома градоначальника она хмуро молчала и предавалась размышлениям о том, что если в ближайшее время ей не удастся что-либо придумать, то вскоре она окажется замужем за этим вот "одалживателем".
   - Думаю, близко к новобрачным нам все же подходить не стоит, - прервал молчание Винченцо, когда компания вошла в зал, стараниями иноры Вальсекки украшенную несколько аляповато, но довольно торжественно. - И Энрико может при виде Тино что-либо учудить, и Изабелла может узнать Франческу.
   На взгляд Франчески, капитан Ферранте казался полностью увлеченной своей женой, и ни на что, кроме нее, внимания не обращал совершенно, так что Роберто мог пройти в двух шагах, и на него не обратили бы ни малейшего внимания. Но вот со стороны Изабеллы ожидать разоблачения вполне можно было. Улыбаясь весьма дежурной улыбкой, она скользила взглядом по залу, ни на ком, правда, особо не задерживаясь. Как раз в этот момент к ней подошла Лаура с мужем, и если бы наша компания услышала их разговор, то он бы им совсем не понравился.
   - Ты же мне писала, что у Винченцо здесь никого нет, - недовольно сказала Лаура, в то время как ее муж начал вести пространную беседу с новобрачным о недостатках, обнаруженных им в гарнизоне.
   - Не поверишь, я ничего не знала о наличии у него невесты, - оправдывалась Изабелла. - Возможно, он просто попросил прийти кого-нибудь из местных девушек.
   - Тогда ты должна ее знать, - заметила Лаура. - Вон они стоят у третьей слева колонны. Братья Санторо и девушка.
   - Нет, она точно не отсюда, - уверенно сказала новобрачная. - Но вот что-то мне в ней чудится знакомое... Нет! Не может быть! Это же...
   Она наклонилась к уху подруги и, еле сдерживая смех, что-то быстро ей зашептала.
   - Так, значит, - зло усмехнулась жена проверяющего. - Пошутить они решили, как это любит Роберто. Но если шутишь, будь готов к тому, что и над тобой посмеются.
   - Что ты задумала? - блестя глазками, поинтересовалась Изабелла.
   - Узнаешь, - усмехнулась Лаура. - После этого дорогому Винченцо вовек не отмыться.
   Она направилась в сторону бывшего жениха, но не успела подойти, как Винченцо предложил руку Франческе, и они отправились танцевать. Лаура недовольно фыркнула и вернулась к подруге. Развлекать Роберто в ее планы не входило, тем более, что того отловил инор Морини и начал о чем-то расспрашивать, активно жестикулируя.
   - А они неплохо держатся, - заметила Изабелла. - Поди, никто и не догадается, что это парень. Его же здесь никто не знает.
   - Не догадается - подскажем, - нетерпелива стуча туфелькой по полу, сказала ее подруга. - Но двигаются они все равно достаточно скованно.
   - Не скажи, никакой скованности нет, со стороны они очень даже похожи на влюбленную пару. Такая нежность в движениях... Слушай, может, они и правда увлечены друг другом? То-то отец тогда сказал, что Франческо на мне не женится, да и сам он никогда интереса ко мне не проявлял, хотя и было несколько достаточно пикантных ситуаций.
   - Я никогда ничего такого за Винченцо не замечала, - задумчиво сказала Лаура. - Но музыка заканчивается, вот сейчас можно все и выяснить.
   Обсуждаемая пара как раз вышла из круга, и Винченцо преподнес улыбающейся, раскрасневшейся девушке бокал лимонада, взятый у разносившего напитки лакея. Девушка благодарно кивнула и поднесла бокал ко рту.
   - Я так рада тебя видеть, дорогой, - Лаура подошла незаметно, но была неотвратима как стихийное бедствие. - Ты познакомишь меня со своей... избранницей?
   - Франческа, познакомься. Это Лаура. Она была моей невестой.
   - В самом деле? - холодно сказала Ческа, чуть заметно наклонив голову.
   - Да, дорогая, он такой непостоянный. Не успел со мной расстаться и уже завел новый роман.
   Возникшее у Франчески чувство острой неприязни было, казалось, ничем не объяснимо, но, рассматривая соперницу, она все больше убеждалась, что та вызывает у нее какое-то чувство брезгливости, как гадкая помойная крыса. Это узенькое личико, этот остренький носик - все в Лауре вызывало чувство отторжения и протеста.
   - Насколько мне помнится, это вы вышли замуж, не успел Винченцо уехать из столицы, - непримиримо сказала Франческа.
   - Вы его так защищаете - наверно, сильно в него влюблены? - игнорируя намек на собственное непостоянство, сказала Лаура. - Я так рада, что у него все хорошо. Вы не представляете, насколько мне мучительно было думать, что он страдает.
   Почему Франческа была уверена, что бывшая невеста капитана лжет, она и сама ответить не смогла бы. Но эта уверенность росла с каждым жестом, с каждым словом Лауры.
   - В самом деле? - все же смогла выдавить из себя девушка, как никогда понимая Роберто и чувствуя в себе единственное желание - делать все наперекор этой весьма неприятной особе.
   - Вы не поверите, - продолжала жена проверяющего, - он такой ранимый. В отношениях с женщинами Винченцо так в себе не уверен. Могу поспорить, что он даже ни разу не попытался вас поцеловать.
   - Почему вы так решили? - разыгрывая удивление, сказала Франческа. - Винченцо очень нежен, и целуется он просто замечательно.
   - Знаете, - насмешливо сказала Лаура, - я не поверю, что он вас целовал, пока не увижу это собственными глазами.
   - Мы не собираемся удовлетворять твое любопытство, - холодно сказал Винченцо.
   - И не удивительно - ведь вы же никогда не целовались.
   В груди Франчески поднялась волна возмущения. Да что она себе позволяет, эта женщина? Бросила несчастного капитана, а теперь издевается! Почему это она считает, что он недостоин ничьей любви? Девушка решительно повернулась к Винченцо и потянулась к его губам. В момент, когда их губы соприкоснулись, для них все перестало иметь значение. Было важно только то, что они чувствовали в тот момент. А что может чувствовать усталый путник, весь день без капли воды прошагавший по пустыне, а к вечеру вышедший к долгожданному источнику? Только желание утолить жажду. Именно этой чистой родниковой водой оказался поцелуй для Франчески и Винченцо, и они не могли оторваться друг от друга до тех пор, пока в их мир ужасной какофонией звуков не ворвался голос Лауры.
   - Надо же, Винченцо, мы столько с тобой встречались, а я и не подозревала о таких наклонностях с твоей стороны, - бывшая невеста была шокирована и не скрывала этого. Она вцепилась в рукав капитана с такой силой, что, казалось, еще немного - и рукав начнет свое собственное путешествие вниз по руке.
   Франческа, приникшая было после поцелуя к груди Винченцо, подняла на него глаза, и ужасное понимание случившегося вихрем ворвалось в ее душу. Она целовалась с человеком, убившим ее брата. Она целовалась с ним, и ей было хорошо. И это было ужасно, отвратительно, неправильно! Она отшатнулась от капитана и бросилась бежать из дома градоначальника. "Куда угодно, лишь бы подальше отсюда," - билась в ее голове единственная мысль.
   - Франческа, подожди, - рванулся было за ней Винченцо, но цепкий якорь в лице Лауры быстрому бегу не способствовал, а та не собиралась отпускать добычу.
   - Хватит играть роль влюбленного, - заявила она. - Уж я-то знаю, что ты целовался со своим ординарцем. Такого я от тебя никак не ожидала, дорогой. Может, вы и спите вместе?
   - Не смей оскорблять девушку! - вспылил капитан, пытаясь отодрать ее руку от себя. - Ты не стоишь даже ее ногтя. Не знаю, что ты там себе навыдумывала, но мне сейчас нужно ее найти и успокоить.
   - Что у вас здесь произошло? - послышался встревоженный голос Роберто. - Где Франческа?
   - И этот туда же, - пренебрежительно фыркнула Лаура. - Я так понимаю, что это была твоя идея - выдать парня за невесту брата? Так вот, должна тебе сказать, что она была не очень хорошей.
   - Да отпусти же меня, дура! - не выдержал Винченцо. - Не знаю, кто тебе вбил в голову эту глупость, но Франческа - девушка, и если сейчас с ней что-нибудь случится, то я тебе никогда этого не прощу.
   - Девушка? - растеряно переспросила Лаура. - Но Изабелла сказала...
   - Сразу видно, что вы подруги, - ехидно заметил Роберто. - У вас очень много общего. Особенно заметно полное отсутствие мозгов.
   Хватка Лауры ослабела, Винченцо наконец удалось стряхнуть ее руку, и он бросился догонять Франческу. Роберто ринулся за ним, на ходу выясняя, что же случилось в зале.
   А девушка к этому времени была уже дома. Понимая, что у нее совсем нет времени, она решила не переодеваться. Схватив мешок Беннардо, она прижала его к груди и стала быстро осматривать комнатку, не забыла ли она здесь чего необходимого. Тут она вспомнила о том, что денег на телепорт ей не хватает, и чуть было не зарыдала от отчаяния. Но внезапно ей пришла в голову спасительная мысль, а вдруг в мешке брата, с которым она бежала из дома, есть какие-нибудь монеты. Ведь ей не так много не хватает...
   Франческа решительно вытряхнула содержимое на кровать и начала его просматривать. В карманах штанов и куртки не было даже мелкой монетки. Остальные вещи тоже ничем не порадовали. Девушка еще раз встряхнула мешок в надежде, что в его складках завалялось хоть что-нибудь, и у нее возникло ощущение того, что мешок отнюдь не пуст. При тщательном прощупывании был найден практически незаметный внутренний карман, в котором лежала небольшая книжка для записей в кожаном переплете.
  
  Глава 42
   Открыв находку, Франческа с удивлением обнаружила строки, написанные рукой брата. Нет, Беннардо не вел дневник в полном смысле этого слова, просто он пытался выразить на бумаге суть того, что занимало его в тот или иной момент жизни.
   "Кровная месть - это отвратительный пережиток прошлого. Она отравляет душу и превращает человека в настоящее чудовище. Наша бабушка недрогнувшей рукой отправила на алтарь ложной чести своего мужа и двоих старших детей, а теперь пытается сделать то же самое с внуками. Я смотрю на ее портрет в молодости и не понимаю, как из такой красивой девушки, весь вид которой говорит о любви и счастье, получилась эта сухая, ненавидящая все и вся старуха. Она сама, своими руками разрушила собственную жизнь и теперь пытается сделать то же самое с нашей. А самое отвратительное, что семья Санторо давно уже не является инициатором этих стычек, они поняли, что некоторые вещи должны быть похоронены временем.
   Я не буду продолжать дело бабушки, но Франческа и Альдо... Альдо еще мал, а вот сестра, она ненавидит Санторо со всем своим полудетским пылом, хотя и не знает никого из них. Эта отрава настолько крепко въелась в ее душу, что я боюсь, не станет ли следующим мстителем мой братишка, который так любит Франческу и верит всем ее словам. Я говорил с отцом, он тоже считает, что эта вражда давно должна быть забыта. Мое предложение выдать сестру за представителя рода Санторо его удивило, но после некоторого раздумья он согласился, что это было бы неплохим выходом из создавшейся ситуации.
   Возможно, сестра будет на меня в большой обиде за подобное решение ее судьбы, но я уверен, что рано или поздно признает мою правоту и сможет быть счастливой, победив свою ненависть."
   В изумлении Франческа села на кровать и перечитала еще раз. Несомненно, это писал ее брат, почерк Беннардо она бы не смогла перепутать с чужим. Но то, что она узнала, было настолько неожиданно, что никак не хотело встраиваться в ее картину мира. Брат хотел раз и навсегда покончить с кровной местью, считал такие вещи неприемлемыми для себя. Но ведь он же сам напал на Винченцо? Напал со спины, как утверждают свидетели, самым подлым образом. И был убит. Слезы заструились по щекам девушки, она прижала записную книжку брата к груди и прошептала:
   - Как же так, Беннардо? Как же это могло случиться?
   В таком состоянии и застали ее братья Санторо, ворвавшиеся в комнату даже без стука.
   - Вот видишь, моя невеста уже раскаивается, что с тобой целовалась, - сказал Роберто с явным облегчением в голосе.
   Франческа, всхлипывая, нашла взглядом Винченцо и, поднявшись каким-то рваным, совершенно несвойственным ей движением, сделала два шага к двери.
   - Я ничего не понимаю. Беннардо хотел прекратить кровную месть. Он не мог на тебя напасть, - глотая слезы, проговорила она. - Вот смотри, он пишет, что считает кровную месть пережитком прошлого.
   Девушка вцепилась в лацканы мундира Винченцо и зарыдала, прижавшись к его груди. Капитан, растерянно глядя на брата, приобнял ее одной рукой.
   - И что это значит? - зло поинтересовался Роберто. - Винченцо, немедленно отойди от моей невесты. Франческа, отпусти брата, это уже просто неприлично выглядит.
   - Тино, как ты не понимаешь, - поморщившись, начал говорить капитан.
   - Все я прекрасно понимаю. Ты был прав, Винченцо, когда говорил, что я должен был пресечь ее побег с самого начала. Я этого не сделал. Но положить конец творящемуся здесь безобразию вполне в моих силах. Франческа, мы немедленно идем в храм.
   Но девушка только крепче ухватилась за капитана и отрицательно замотала головой.
   - Я не хочу быть твоей женой. И ты не сможешь меня заставить.
   - Ты в этом так уверена? - холодный голос Роберто совершенно не подходил к его обычной манере общения. - Я немедленно сообщаю о случившемся родителям. Свадьба будет завтра.
   Простучали быстрые шаги по дощатому полу, резко хлопнула входная дверь. Франческа вздрогнула и подняла глаза на Винченцо:
   - Я не могу за него выйти. Я теперь этого не вынесу. Ты же понимаешь.
   - Да, - просто сказал он. - Но ты можешь выйти за меня, - и удерживая отшатнувшуюся в ужасе девушку, продолжил. - Выслушай меня до конца. Брак будет фиктивным. Я понимаю, что для тебя отвратительна даже мысль быть моей женой. Но когда ты поступишь в университет, в который так рвешься, мы сможем развестись. А в отпуск, положенный мне по случаю женитьбы, мы постараемся выяснить, что же так повлияло на твоего брата.
   Франческа вытерла слезы, решительно протянула ему руку, и они направились в тот самый храм, где не так давно обрела свое семейное счастье Изабелла. Церемония была довольно короткой, и вскоре Франческа уже с интересом изучала брачную татуировку на своей руке, нанесенную магическим способом.
   - Сейчас мы пойдем на постоялый двор и снимем там комнату, - сказал Винченцо. - Нам нужны свидетели того, что брак состоялся, чтобы у наших родных не было возможности его аннулировать.
   Пожилая улыбчивая семейная пара содержателей лучшего в Алерпо постоялого двора была очень рада предложить комнату для первой брачной ночи капитану и леди Санторо.
   - Что ж вы без вещей-то совсем, - укоризненно глядя на новобрачного, сказала хозяйка. - Я понимаю, что дело молодое, и вам невтерпеж совсем, но ведь жене вашей и халат, и ночная сорочка понадобятся, не говоря уже о таких мелочах, как зубная щетка и расческа.
   - А не могли бы вы за дополнительную плату предоставить нам все необходимое? - спросил Винченцо. - Мы действительно совсем про это не подумали.
   - Конечно, через несколько минут занесу. Ужинать вы будете? Или у вас голод только другого рода? - выразительно подмигнула новобрачным хозяйка.
   Франческа покраснела и посмотрела на мужа. В ее голову закралась мысль, не совершила ли она самую большую глупость в своей жизни. Да, Винченцо еще ни разу не давал повод усомниться в своей честности, но ведь, в сущности, она так мало его знает.
   - Мы будем ужинать, - спокойно ответил капитан. - Что вы посоветуете из того, что у вас есть?
   - Очень хорош сегодня пирог со свининой, - с готовностью ответила хозяйка. - Жаркое с грибами в горшочках. Из сладкого - корзиночки со сливками, есть с клубникой, вишней и малиной.
   Винченцо вопросительно посмотрел на Франческу. Девушка смущенно пожала плечами:
   - Мне все равно. Я есть совсем не хочу.
   - А надо бы поесть, вы ведь с Роберто и не обедали сегодня, - заметил капитан и, повернувшись к хозяйке, сказал. - Мы будем жаркое и корзиночки с клубникой.
   Комната, выделенная чете Санторо, была большой, но довольно уютной. Неприметная дверка в углу вела в санузел с настоящей ванной, которая тут же была занята Франческой. Девушка уже не помнила, когда она последний раз нежилась в ароматной пене, так хорошо снимающей все тревоги дня и успокаивающей нервы. Но в этот раз тревога никуда не уходила и только усиливалась с каждой минутой, проведенной в теплой воде. Ночная сорочка, предоставленная хозяйкой гостиницы, как нельзя лучше подошла бы для новобрачной - кружевная, с глубоким вырезом, она совсем не оставляла места воображению, так что Франческа, перед тем как выйти, поплотнее запахнула халат, который выглядел намного скромнее.
   Винченцо ужинать без нее не стал. Жаркое немного остыло, но тем не менее было очень вкусным. Франческа только сейчас поняла, насколько она голодна. Она ела, заставляя себя не торопиться, и бросала короткие тревожные взгляды на мужа.
   - Франческа, чего ты так боишься? - наконец не выдержал он.
   - Я не боюсь, - соврала она, никого этим не обманув. - Просто все это так странно. И неожиданно.
   - Я просмотрел записную книжку твоего брата, - задумчиво сказал Винченцо. - Он действительно негативно относился к самой идее кровной мести. И я не нашел ничего, что бы указывало на то, почему он решил изменить своим принципам. Кстати, он очень плохо отзывался об Изабелле, похоже, что она ему проходу не давала. Я думаю, нужно поговорить с этой девушкой, соседкой Изабеллы, она может что-то знать.
   - Её зовут Тереза, как нашу маму, - встрепенулась Франческа, отвлекшись наконец от столь тяготивших ее мыслей. - Изабелла говорила, что брат к ней очень плохо относился.
   - Положим, инорите Изабелле не свойственно говорить правду, в чем мы с тобой убедились. Возникает вопрос, врет ли она потому, что это неотъемлемая часть ее натуры, или потому, что что-то пытается скрыть. Мне кажется, с ней тоже придется поговорить, но сначала нам надо будет найти Терезу. Думаю, в ректорате университета должен быть ее домашний адрес.
   За обсуждением совместных действий ужин незаметно прошел. Франческа неуверенно посмотрела в сторону огромной двуспальной кровати. Винченцо перехватил ее взгляд и грустно улыбнулся.
   - Ну что, приступим к имитации бурной ночи? - сказал он, вынимая кинжал из ножен. - Звукоизоляция здесь хорошая, так что страстные вопли издавать бессмысленно, а вот простыню придется испачкать.
   - Зачем? - удивилась Франческа.
   - Если утром на постели не будет крови, то подумают плохо либо о тебе, либо обо мне, - смущенно пояснил Винченцо. - Мне оба варианта не очень нравятся.
   Из пореза, расположенного чуть выше брачной татуировки, заструилась кровь, обильно орошая ткань простыни. Франческа заворожено наблюдала за этим действием, внутренне испытывая жесточайшее противоречие между облегчением и разочарованием. Да, Винченцо был хозяином своего слова, но, Богиня, как же это оказалось обидно!
   Девушка думала, что после всего происшедшего за день уснуть ей не удастся, но глаза ее закрылись, едва только голова коснулась подушки, измученное сознание попыталось найти покой, хотя бы временный, ведь завтра предстоял очень сложный день. Винченцо поправил край одеяла, оголившего плечо жены, и нежно провел кончиками пальцев по ее щеке, вглядываясь в измученное лицо. Возможно, он сегодня был неправ, предложив такое решение. Но видеть, как Франческа страдает, для него это было бы непереносимо. А так, у нее будет время успокоиться, найти свое место в жизни. Кто знает, может она еще сможет быть счастливой? Капитан Санторо вздохнул, снял форму и аккуратно повесил ее на стул. Размеры кровати позволяли выспаться на ней с удобством и куда большему количеству человек. Второго одеяла не было, но его с успехом заменило покрывало, под ним, конечно, было довольно прохладно, но Винченцо мог спать и в не таких, относительно комфортных, условиях.
   Утром он проснулся первым и долго лежал, рассматривая тихо посапывающую девушку. Ни следа от вчерашней усталости на ее лице уже не было - тени под глазами были только от длинных ресниц, ушла бледность, на щеках заиграл легкий румянец, короткие волосы разметались по подушке. Франческа резко открыла глаза, застав его врасплох.
   - Почему ты так на меня смотришь? - смущенно спросила она.
   - Думаю, не жалко ли тебе было срезать волосы, - улыбнулся ей Винченцо.
   - Очень жалко, - честно призналась девушка, вспоминая свои тогдашние муки. - Я долго себя на это настраивала. Отвернись, пожалуйста, я встану.
   Они позавтракали в общем зале, смущаясь от шуточек хозяина и привыкая к роли семейной пары. Франческа старательно размазывала по тарелке заказанную кашу, стараясь как можно больше оттянуть встречу с родными. Жаль, но бесконечно это делать было нельзя.
   - Пойдем сдаваться? - Винченцо замечал все ее ухищрения. - Не думаю, что ты будешь доедать это. Каша настолько застыла, что твоя ложка в ней уже застревает.
   - Я только чай допью, - сказала девушка. - А, может, мы сразу в столицу поедем?
   - Если ты так боишься, то можешь подождать меня здесь, - предложил капитан.
   - Нет, это будет неправильно, - не согласилась Франческа. - все равно мне придется с родителями встретиться. И с Роберто.
   - Дуэли с капитаном Ферранте не побоялась, так что теперь тебе ничего уже и не страшно, - улыбнулся Винченцо.
   - Просто со своими страхами лучше сразу бороться, - вздохнула девушка. - Ладно, пойдем сдаваться.
   В доме капитана их ждал мрачный Роберто в компании родителей и графа Сангинетти. Франческа с некоторым облегчение в душе восприняла отсутствие своей матери. Присутствующие сразу заметили тонкую полоску магической татуировки. Роберто, собирающийся разразиться обличительной речью, осунулся буквально на глазах. Некоторое время в комнате стояла тишина, которую никто не решался нарушить.
   - Франческа, зачем ты это сделала? - наконец прервал молчание Сангинетти.
   - Почему вы мне не сказали, что идея этого брака исходила от Беннардо? - вопросом на вопрос ответила девушка, сжавшая пальцы на рукаве мужа с такой силой, что они побелели. Винченцо успокаивающе накрыл ее ладонь своей.
   - А ты бы поверила? Беннардо сам хотел с тобой по этому вопросу переговорить, но не успел. К его словам ты бы могла прислушаться, но не к нашим. А когда он так нелепо погиб, мы даже думали отказаться от этой идеи.
   - Но не отказались.
   - Не отказались. Потому что в этой истории пора было поставить точку. Я не хотел, чтобы ты воспитала Альдо в традициях своей бабушки. И мы решили не отказываться от предложения Беннардо. Но мне даже в самом страшном сне не могло присниться, что ты выйдешь за его убийцу. Как ты могла это сделать? Хуже наказания для себя ты не могла выбрать.
   - Думаете, вы будете счастливы? - глухо спросил Роберто. - Винченцо, а ты знаешь, что она ехала сюда по твою душу и убила бы, не испытывая ни малейшего угрызения совести? А ты, Франческа, ты ведь никогда не сможешь забыть того, что именно он убил твоего брата. Вы не сможете быть вместе! А я, я же люблю тебя. Как ты могла так поступить со мной?
   - Нет, ты меня не любишь, - неожиданно твердо ответила девушка. - Ты просто привык считать меня своей собственностью. Но ведь я не вещь, Роберто.
   - Но почему он, Франческа? - с мукой в голосе спросил Санторо-младший. - Это самая страшная месть, которую только ты могла придумать, - встать между двумя братьями.
   - Роберто, постарайся нас понять, - тихо сказал Винченцо. - Может быть, тогда ты сможешь принять случившееся, и это не будет для тебя такой трагедией. И хватит винить во всем Франческу. Если кто и должен отвечать за случившееся, то только я.
   - И это так, - подтвердил граф Санторо. - От тебя такого никто не ожидал. Не думал я, что мне придется краснеть за поведение старшего сына. Ты был так убедителен, когда предлагал дать время жениху и невесте узнать друг друга, а получилось, что ты увел девушку у собственного брата.
   - Ты не прав, Доменико, - внезапно сказала Маргерита Санторо. - Не могу объяснить, но чувствую, что наш сын поступил правильно.
   - Конечно, женские предчувствия - это именно то, на что мы должны опираться в своей жизни, - язвительно сказал граф Санторо. - Не надо выгораживать сына. Его поступок гадок.
   - Время покажет, - невозмутимо ответила графиня. - Винченцо, насколько я знаю, тебе положен отпуск. Я хочу, чтобы вы провели его в нашем поместье.
   - Мне очень жаль, мама, но нам надо в столицу, - возразил сын. - У нас возник вопрос, требующий немедленного разрешения.
   - В столицу? - в глазах Роберто возникла тень понимания и облегчения. - Вот, значит, как обстоят дела. Я еду с вами.
   - Но, Тино, - удивленно сказала Маргерита, - твоя идея мне кажется очень странной. Ты только что бросался обвинениями, а теперь собираешься ехать с новобрачными.
   Но Роберто не ответил матери, глядя в глаза Франческе, он тихо, так что слышала только она и Винченцо, сказал:
   - Я догадываюсь, что ваш брак не настоящий. Винченцо просто проявил благородство, пришел на помощь девушке, попавшей, по его мнению, в тяжелое положение. Вы собираетесь выяснять, что случилось с Беннардо, так? Франческа, дай мне шанс доказать, что ты для меня значишь больше, чем ты думаешь. Шанс заслужить твою любовь.
   - Роберто, я думаю, тебе лучше про это забыть, - твердо сказала девушка.
   - Не отказывайся от моей помощи, - прервал ее парень. - Мы ведь друзья, правда?
   - Не знаю, - помедлив, ответила девушка. - Я считала тебя другом, а ты в последнее время вел себя как хозяин.
   - Я был неправ, - серьезно сказал Роберто. - Но прошу тебя, не лишай меня надежды.
  
  Глава 43
   Полковник Вальсекки был очень недоволен тем, что сразу два офицера уходят в отпуск по случаю женитьбы. Но закон есть закон. Немного его успокаивало только то, что дочь пока не хотела уезжать из Алерпо, а значит отпуск капитану Ферранте можно было выделить и попозже, тем более, что зять нашел общие интересы с майором Капелетти, так некстати приехавшим из штаба. К сожалению, интересы пока ограничивались исключительно выпивкой, но начальник гарнизона вполне мог в этом вопросе зятем гордиться - майору не удалось перепить капитана. Так, в день свадьбы Ферранте ушел самостоятельно, а вот Капелетти пришлось уносить...
   - Постарайтесь завершить свои дела побыстрее, - проворчал полковник. - И как это вас угораздило жениться вместо Роберто?
   - Во всяком случае, девочка сделала правильный выбор, - безапелляционно заявила его жена, присутствовавшая при разговоре. - Ваш брат, инор капитан, - тот еще тип.
   - Только не говорите, что и вы обо всем знали, - удивленно сказал Винченцо.
   - Если бы я знала, то вы давно были бы уже женаты, - недовольно сказала инора Вальсекки. - Ишь чего удумали, девушек в ординарцы брать. Будто вам парней не хватает. Может, это и удобно, только совершенно неприлично.
   - Вы не подумайте плохо про Франческу, - горячо начал защищать жену капитан. - Она ничего такого себе не позволяла и даже пыталась нас с братом женить.
   - Что ж, - довольно хохотнул полковник, - ей удалось наполовину выполнить поставленную задачу.
   - А ведь брат ваш к ней приставал, - задумчиво сказала инора Вальсекки, - а меня пытался убедить в том, что они прием отрабатывают. Я еще тогда обратила внимание, что ваш ординарец явно напуган был. Позволяла или не позволяла, а только девушке в армии не место. Так что все вы правильно сделали. И брата от жены держите подальше - никакой веры у меня этому вашему Роберто нет.
   - Брат-то как отнесся к происшедшему? - поинтересовался полковник.
   - Страдает, - лаконично ответил Винченцо, чувствуя свою вину.
   - Ничего, ему полезно, - сказала инора Вальсекки. - Пострадает, может и поймет чего. Хотя лично я в этом сомневаюсь. У него еще ветер в голове гуляет, вот все правильные мысли и выдуваются. И мой вам совет - не оставляйте свою жену с братцем наедине. Она, поди, себя виноватой перед ним чувствует?
   - Да, - не стал скрывать капитан.
   - А он очень умело на таких вещах играет. Так что жену под руку и подальше от брата.
   Винченцо не стал говорить о том, что в столицу они едут вместе с Роберто, его бы явно не поняли ни полковник, ни его супруга. Так что он просто получил разрешение на отпуск, поблагодарил заботливую семейную пару за советы и отправился забирать Франческу из лавки, где та собиралась купить себе несколько платьев. Все-таки одежда для бала не совсем подходит для повседневной жизни. К приходу мужа Франческа уже закончила с покупками и пила чай, предложенный хозяйкой лавки. На ней было довольно скромное платье в мелкую клеточку, но она и в нем была настолько хороша, что Винченцо даже замер на пороге, любуясь женой. Из глаз ее исчезло то затравленное, ожесточенное выражение, что было ее постоянным спутником в последние дни, лицо смягчилось и было, если не счастливым, то уж, во всяком случае, спокойным. Капитан с большим трудом прогнал все мысли о том, что могло бы быть, но не будет, подошел к жене и, нежно поцеловав ее руку, спросил:
   - Едем?
   - Отпустили? - радостно сказала Франческа. - Едем.
   В столицу было решено отправляться телепортом - хоть это и было существенно дороже, но потратить много времени на дорогу искатели истины позволить себе не могли, ведь отпуск Винченцо был не так уж и велик. Решено было поговорить в первую очередь со следователем, который вел это дело, так что к нему и отправились по прибытии, лишь оставив вещи на постоялом дворе. Роберто был непривычно задумчив и мрачноват, казалось, он постоянно что-то высчитывает про себя, и результаты ему совсем не нравились.
   - Мне бы отлучиться где-то на полчаса, - наконец прервал молчание Санторо-младший. - Может быть, к следователю вы без меня сходите? Все равно он ничего интересного не скажет.
   - Почему ты так уверен? - спросила Франческа.
   - Если бы он нашел что-то странное, то Винченцо об этом бы точно знал, - пояснил свою позицию Роберто. - Подождете меня в сквере около здания Сыскного отдела? Я ненадолго.
   - Иди, конечно, - сказал Винченцо, которого присутствие брата очень тяготило. Причем он даже сам не мог сказать из-за чего больше - от того, что чувствовал свою вину перед Роберто, или от того, что брат не оставил намерений добиваться Франчески.
   Следователь, молоденький лейтенант, был удивлен их визитом и не скрывал этого.
   - Дело ведь давно закрыто, - сказал он. - Чего вам вдруг понадобилось ворошить прошлое? Ничего там особенного не было, очередной ненормальный, свихнувшийся на идее кровной мести.
   - Видите ли, - спокойно ответил ему Винченцо, подавая записную книжку Беннардо, - выяснилось, что юноша был противником самой идеи кровной мести, следовательно, причина его нападения кроется совсем в другом.
   - А не все ли вам равно, в чем причина? - несколько грубовато спросил следователь, даже не глядя на то, что было написано погибшим. - Он умер. Дело закрыто. К вам никаких претензий нет. Нужно все забыть и жить дальше.
   - Вы проводили исследования на наличие магического вмешательства? - холодно спросил капитан.
   - В этом не было никакой необходимости. Повторяю, дело-то совершенно ясное, - поморщился лейтенант.
   - Я настаиваю, чтобы все необходимые проверки были сделаны. Это мое право, - твердо сказал Винченцо. - Мне лично все это теперь не кажется таким уж ясным.
   - Пишите заявление, - наконец сдался следователь, - без вашего заявления я не смогу возобновить расследование и получить разрешение на проверки.
   Франческа промолчала все время, что присутствовала в кабинете, сдерживая слезы и пытаясь выглядеть спокойной. Винченцо отпустил ее руку, только когда писал заявление, и это ощущение постоянной поддержки с его стороны было для нее очень важным. У следователя они провели значительно больше времени, чем рассчитывали, так что когда они вышли из здания, то обнаружили Роберто, нетерпеливо шагающего взад-вперед перед входом.
   - Что-то вы долго, - жизнерадостно заявил он. - Неужели все же что-то новое узнали?
   - Нет, - покачала головой Франческа, - просто Винченцо пришлось заявление писать. Дело-то давно закрыто. И следователь был очень недоволен.
   - Еще бы ему быть довольным, - заметил капитан Санторо, - если его ткнули носом в плохо проделанную работу. Он обязан был сделать все проверки.
   - Идем в Университет? - поинтересовался Роберто.
   - Нет, мы идем к магам, занимающимся косметическими процедурами, - Винченцо улыбнулся жене. - Будем восстанавливать утраченные Франческой волосы.
   - Я прекрасно обхожусь и накладными, - запротестовала девушка. - У нас не так много времени, чтобы тратить его на такую ерунду. Тем более, что они и сами отрастут когда-нибудь.
   - Не думаю, что это займет много времени, - поддержал брата Роберто. - Зато ты будешь чувствовать себя уверенней. Уж я-то помню, как ты на меня разозлилась только за идею побрить налысо.
   Когда маг озвучил сумму, которую он желает получить за свои услуги, Франческа от возмущения дар речи потеряла и собиралась уже гордо покинуть помещение, но Винченцо спокойно оплатил запрошенное и оставил ее наедине с наглым вымогателем.
   - Убираете все лишнее с головы, - начал командовать маг. - Выпиваете вот этот раствор и тихо лежите с закрытыми глазами до тех пор пока я не скажу вставать.
   - А это долго будет? - смирилась с неизбежным девушка.
   - Минут двадцать. Ваши спутники даже соскучиться не успеют.
   Винченцо с Роберто сидели в очень удобных креслах и пили чай, принесенный улыбчивой девушкой.
   - При такой стоимости услуг могли бы к чаю хотя бы печенье добавить, - проворчал Роберто. - Это ж сколько они за день зарабатывают?
   - Кто знает? - пожал плечами капитан. - Клиентов у них не очень много. Лучше расскажи, куда это ты так срочно отправился по прибытии в столицу?
   - Консультацию получать, - усмехнулся брат. - Должен же был я понять, что сделал неправильно и как теперь все это исправить можно. Хорошо, что инор Гратти уже из отпуска вернулся. Раскритиковал он меня, конечно, но зато у меня теперь есть план, как вернуть Франческу.
   - Послушай, - возмущенно сказал Винченцо, - по-твоему, это нормально, планировать увести жену у брата?
   - А, по-твоему, нормально было увести у меня невесту? - парировал Роберто. - Я хоть с тобой честен. Даже могу сказать, что собираюсь вызвать ее ревность, ухаживая за другой женщиной. Ведь она все равно, хоть и не сознает это, считает меня своей собственностью и не захочет делиться.
   - Я не хочу, чтобы ты проводил свои глупые эксперименты на моей жене, - разозлился Винченцо. - И я не планировал на ней жениться, все произошло совершенно случайно.
   - Да ты просто боишься, что у меня все получится, - высокомерно заявил брат. - Вот увидишь, после вашего развода она выйдет за меня. Кстати, когда вы собираетесь разводиться?
   - А с чего ты взял, что мы собираемся разводиться? Может, ты свои расчеты сразу на неверной базе строишь?
   - Я вас слишком хорошо знаю, - усмехнулся Роберто. - Это в первую минуту я растерялся, а потом понял, что она никогда бы не согласилась навсегда связать свою жизнь с убийцей брата. Скажешь, я неправ?
   - Я скажу, что у тебя ничего не выйдет, - мрачно ответил Винченцо.
   - Спорим?
   - Я не заключаю пари на подобные вещи. И Франческа права - будет лучше, если ты перестанешь о ней думать.
   Но Роберто только уверенно улыбнулся, ничего не ответил брату и, откинувшись на спинку кресла, вполголоса стал напевать старинный романс о неприступной красавице, чье сердце было так сложно растопить. А Винченцо внезапно понял, что очень злится на брата, злится, но боится, что у того получится привлечь внимание девушки.
   Франческа вышла из кабинета с сияющими глазами. Ее волосы, теперь уже безо всякого сомнения собственные, были просто закручены на затылке в тугой узел, видно, она не собиралась больше терять здесь ни минуты.
   - Мы идем? -спросила девушка.
   - Да, дорогая, - Роберто подскочил и галантно подал ей руку. Но Франческа лишь настороженно на него посмотрела и взялась за локоть мужа. Санторо-младшему не удалось скрыть своего разочарования, а старший подумал, что ему лично не так уж много нужно для счастья, только пусть бы она всегда шла рядом, держась за руку.
   В ректорате университета было тихо. Из нескольких столов был занят только один. Там сидела молоденькая девушка, явно студентка одного из начальных курсов, и запоем читала толстенький томик, на обложке которого знойная красавица пребывала в растерянности выбора между таким красивым, стройным, но чересчур длинноухим, эльфом и рельефным, привлекательным в дикости черт, но почему-то ярко-зеленым, орком. Осторожное покашливание никак не отразилось на готовности девушки предоставить справку.
   - Инорита, я мог бы любоваться вашей красотой часами, - громко сказал Роберто. - Но, к сожалению, у моих спутников неотложное дело.
   - И какое у вас дело? - польщенная девушка не только порозовела от комплимента, но и захлопнула книгу, даже не заложив место, на котором остановилась.
   - Нам нужен адрес студентки, которая жила в одной комнате с Изабеллой Вальсекки. Ее зовут Тереза, - пояснил Винченцо.
   Девушка внимательно посмотрела теперь уже на капитана, нахмурилась, как будто пытаясь, что-то вспомнить, а затем ее лицо разгладилось, и она зло сказала:
   - Тереза не станет разговаривать с человеком, который убил Беннардо Сангинетти, да еще и заявил, что тот на него сам напал.
   - Но все так и было, - растерялся Винченцо.
   - Рассказывайте это кому-нибудь другому. Я Беннардо знала достаточно хорошо, о своем отношении к кровной мести он говорил очень ясно. Он вообще был на редкость миролюбив, и я никогда не поверю в то, что он мог на кого-то напасть.
   - Я сестра Беннардо, - дрогнувшим голосом сказала Франческа. - И я уверена, что капитан Санторо говорит правду. Мы хотим выяснить, почему Беннардо это сделал. Мы думаем, что Тереза может что-нибудь знать, что прольет свет на смерть брата.
   - Да не мог Беннардо напасть в тот день на этого капитана! - горячо сказала девушка. - Я сама слышала, как он говорил Терезе, что взял билеты в театр на вечер. Они такими счастливыми выглядели. Не надо было Терезе просить, чтобы он помог Изабелле. Не пошел бы он никуда, глядишь, ничего бы и не случилось.
   - Стоп, - серьезно сказал Роберто. - Инорита, вы говорите, что в тот вечер он ушел с Изабеллой. Изабеллой Вальсекки?
   - Ну да, - подтвердила девушка, - Изабелла же ее соседка по комнате.
   Троица переглянулась.
   - Все-таки Изабелла, - задумчиво протянул Роберто. - Инорита, могу я пригласить вас поужинать, чтобы вы рассказали все о том дне? Я так понимаю, что вы знаете не меньше, чем Тереза.
   - Но мы же совсем незнакомы, - растерялась девушка.
   - Это легко исправить. Моего брата Винченцо вы узнали, я - Роберто Санторо, Франческа - сестра Беннардо. Могу я узнать ваше имя?
   - Бьянка Лоренци.
   - Прекрасное имя для прекрасной девушки, - восхищенно сказал Роберто.
   - У меня еще час до конца рабочего дня, - решилась Бьянка. - А потом я могу с вами пойти.
   - Я думал, вы студентка, - удивленно сказал Санторо-младший.
   - Это так, - улыбнулась ему девушка, явно кокетничая, - но я решила немного подработать на каникулах.
   - Трудолюбие - это такая редкая черта у красивых девушек, - галантно сказал Роберто.
   - Кажется, она нравится твоему брату, - шепнула Франческа на ухо мужу. - Я так этому рада.
  Винченцо тоже был рад, но не тому, что Роберто так явно ухаживает за этой студенткой, а тому, что Франческа не показывала ни малейших признаков ревности. Видимо, она все же не считала бывшего жениха своей собственностью. План Роберто разваливался прямо на глазах.
  
  Глава 44
   В ожидании инориты Бьянки наша компания сидела на скамейке около входа в университет. Несмотря на то, что день уже плавно двигался к вечеру, солнце припекало довольно сильно, так что тень от дерева, раскорячившего свои ветви самым причудливым образом, была очень кстати.
   - Эта Изабелла мне сразу не понравилась, - заявил Роберто. - Как только увидел. Глупая она и мстительная. Видимо, отверг ее парень, вот она и решила с ним счеты свести.
   - Знаешь, Роберто, не складывается у меня что-то, - задумчиво сказал Винченцо. - Ведь Изабелла до встречи в Алерпо меня не знала. Зачем ей было натравливать на меня Беннардо?
   - Скорее всего, она хотела именно его смерти, а ты подвернулся в качестве подходящего исполнителя, - предположил Санторо-младший.
   - Да нет, хотели не его смерти, а моей. Яд, если ты помнишь, был с магической составляющей. Если бы порез был более глубок, то, скорее всего, спасти меня не удалось бы даже при несмертельной ране. И нападение было настолько неожиданное, что я с трудом успел отреагировать. Предполагалось, что погибну я. И возникает вопрос - а зачем это нужно Изабелле?
   - А ведь, пожалуй, ты прав, - удивленно сказал Роберто. - Но, как мы недавно узнали, она была подругой Лауры. Возможно, она Лауре завидовала? И хотела расстроить ее брак?
   - Глупо это как-то из зависти к подруге убивать ее жениха, - заметила Франческа. - Мне кажется больше в духе Изабеллы было бы прийти к Винченцо и наговорить гадостей про Лауру. И потом, когда она натравила на меня капитана Ферранте, он пришел на дуэль вызывать и отнюдь не молчал при этом, и яда у него никакого не было, - при этих словах девушка невольно покосилась на Винченцо.
   - Не было, - подтвердил тот. - Рана была совершенно чистая, да и зажила уже.
   - Тогда она могла, наоборот, помочь обиженной подруге, - выдвинул гипотезу Роберто. - Вспомни, ты Лауру ничем не обидел?
   - Настолько, что она меня решила убить столь изощренным способом? - язвительно поинтересовался Винченцо. - Тино, ты бы подумал сначала.
   - У меня хотя бы идеи есть, - обиделся брат. - А вы ничего предложить не можете и только меня критикуете. Ты вот серьезно до сих пор считаешь, что эта Лаура - ангел безгрешный? Она ведь на любую пакость способна.
   - Винченцо прав, - сказала Франческа. - Пакость - это не убийство. Я думаю, расторгнуть помолвку можно было и менее экстравагантным способом. Для того чтобы убить, должен быть мотив, и серьезный. А твой брат, как мне кажется, обидеть настолько просто не способен.
   - Да таким, как Лаура, не требуется много, чтобы обидеться, - запротестовал Роберто. - Их девиз - высосать проблему из пальца и раздуть.
   - Пока все, что мы знаем, это то, что Беннардо в тот день ходил куда-то вместе с Изабеллой, - остудил пыл брата Винченцо. - Возможно даже, она никакого отношения к этой истории не имеет. А уж приплетать сюда Лауру...
   - Да, данных маловато, - согласился брат. - Подытожим, что мы знаем. Беннардо действительно был противником кровной мести, значит, напасть по этой причине не мог. В тот день он собирался с девушкой в театр, но вместо этого напал на кровника. А перед нападением он ходил куда-то с Изабеллой. Ченцо, он точно ничего не сказал перед тем, как броситься?
   Винченцо, помедлив с ответом, посмотрел на Франческу. Та сцепила руки на коленях и смотрела на них так, как будто видела впервые.
   - Он ничего не говорил, - ответил капитан. - Но знаешь, я сейчас подумал, лицо у него было очень странное. Как будто маска. Маска ненависти. Которая и после смерти никуда не пропала.
   - Да, у Беннардо лицо было искажено, даже магу ничего не удалось сделать, - глухо сказала Франческа. - Это что-то может значить?
   - Не знаю, - ответил Винченцо. - Обычно после смерти лицо разглаживается. Можно предположить магическое вмешательство. Если бы следователь провел все необходимые процедуры, то мы сейчас могли бы более определенно говорить.
   Они молчали, думая каждый о своем. Винченцо - том, как же, наверно, больно девушке находиться рядом с ним. А Франческа - о том, как унизительно быть влюбленной в мужчину, которого должна ненавидеть и который и помогает-то из жалости. О чем думал Роберто, прикрыв глаза, наверно, не мог сказать и он сам. В голове его теснились, прыгали, ввинчивались через малейшие отверстия совершенно взаимоисключающие идеи, и ему никак не удавалось не то чтобы вычленить нужное, но даже как-то структурировать свои мысли.
   Наконец их ожидание завершилось. Разрумянившаяся инорита Бьянка вышла из здания университета. Франческа машинально отметила, что девушка сменила прическу и над лицом явно поработала. Да, Роберто явно удалось произвести на нее впечатление.
   - Инорита, вы ослепительны, - восхищенно сказал Роберто, предлагая даме руку. - Вы как прекрасная благоухающая роза.
   На этих словах Франческа еле удержалась от смеха - подруга Терезы действительно благоухала, явно вылив на себя весь флакон духов, который у нее был с собой, ну, или хотя бы половину. Находиться с ней в закрытом помещении было чревато отравлением. Похоже, Винченцо тоже подумал об этом, поэтому он предложил поужинать на свежем воздухе. Ведь намного легче, когда столь тяжелый аромат доносится лишь с порывами ветра, а не висит душным облаком рядом с тобой.
   - Замечательная идея! - поддержал его Роберто. - Такой прекрасный летний день нужно заканчивать, любуясь заходом солнца.
   - Ты думаешь, что мы так долго будем есть? - иронично спросил Винченцо. - До захода солнца еще ой как далеко.
   - А мы никуда не торопимся, - важно ответил ему Роберто. - Нам же не только поужинать надо, но и порасспрашивать девушку обо всем, что она знает.
   Только вот девушка и не знала почти ничего, кроме того, что уже было сказано в ректорате. Единственное, что удалось уточнить, это то, что Беннардо согласился помочь не Изабелле, а ее подруге. Роберто выразительно посмотрел на Винченцо, но тот только попробовал уточнить имя нуждавшейся в помощи. Инорита Бьянка этого не помнила, да и, похоже, вспоминать не хотела, так как история эта ее уже не очень интересовала. Она вовсю кокетничала с Роберто, и ее поведение настолько походило на поведение дочери полковника, что Франческа невольно задумалась, не является ли это отличительной чертой всех магичек. В чем именно заключалась помощь, так необходимая подруге Изабеллы, узнать также не удалось.
   - Получается, мы ничего и не выяснили за весь день, - грустно сказала Франческа.
   - Почему? Мы нашли подтверждение тому, что нападение было странным. Узнали, что следователь не проводил никаких экспертиз, посчитав их лишними. Заставили его возобновить дело. А это уже немало, - ободряюще сказал Винченцо. - Завтра мы навестим следователя, возможно, у него уже будут какие-то новости.
   Роберто изредка косился на свою бывшую невесту, интересуясь ее реакцией на "соперницу", но основное его внимание было уделено Бьянке. Эта парочка уже давно прекратила обсуждения событий последнего дня Беннардо, найдя темы намного более интересные для обоих. У них неожиданно оказались общие вкусы по многим вопросам. Франческа краем уха слышала их беседу, касающуюся литературы и искусства, но это было ей не столь интересно, как обсуждение с Винченцо планов на завтра, поэтому она была очень удивлена, когда Бьянка с Роберто начали спорить настолько громко и агрессивно, что это было уже на грани ссоры.
   - Ченцо, вот скажи ей, что у нас в поместье никаких потайных ходов нет, - наконец привлек брата Роберто.
   - У нас действительно нет ничего подобного, - подтвердил Винченцо, удивленный тем, что такой простой вопрос мог привести спорящих в исступление.
   - А я говорю, что он у вас обязан быть, - непримиримо сказала Бьянка. - Вы просто про него не знаете. В то время, к которому относится ваш дом, потайной ход был обязательным элементом. Мой отец - архитектор, и я разбираюсь в таких вещах лучше вас.
   - Ну да, - усмехнулся Роберто, - мы там всю жизнь прожили и не знаем. Это даже не смешно.
   - Если бы потайной ход можно было легко обнаружить, то он не был бы потайным, - парировала Бьянка. - Так что да, вы могли и больше там прожить, даже не догадываясь о том, что он есть. А вот я бы его точно нашла.
   - Может быть, инорита согласна заключить пари? - вкрадчиво поинтересовался Роберто. - Или вы боитесь оказаться некомпетентной?
   - Пари? - несколько ошеломленно сказала Бьянка. - А на каких условиях? Что получает выигравшая сторона?
   - Если потайной ход будет найден, то вы выигрываете, если нет - я, - уверенно начал говорить Роберто. - А приз... - выполнение желания выигравшего проигравшим, - при этих словах он выразительно посмотрел на губы оппонентки, давая понять, какое именно у него будет желание.
   - Я даже не знаю, - растерялась студентка. - Желания могут быть такими разными. Мне кажется, нужно все же оговорить условия более точно.
   - Не затрагивающее чести и достоинства проигравшего, - уточнил Санторо-младший. - Итак? Или вы боитесь проиграть?
   - Я? - возмущенно сказала Бьянка. - Да мне не больше часа потребуется на то, чтобы найти ваш потайной ход. Только ведь не совсем прилично будет, если я туда с вами поеду.
   - Вы можете поехать в качестве подруги Франчески, - предложил Роберто, отрезав тем самым все возможные пути к отступлению. - Следовательно, вы едете с ней, а не со мной.
   - Но я никого из вас совсем не знаю...
   - Да бросьте, - насмешливо сказал САнторо-младший. - Скажите прямо, что боитесь проиграть, и закончим на этом.
   - Вовсе я не боюсь, - взвилась Бьянка. - Спорим, а то вы меня в трусости обвинять будете. Только раньше выходных я все равно никуда не поеду.
   - Да у нас тоже дела, - сказал Винченцо, явно недовольный поведением брата. - И, Тино, ты подумал, что скажут родители?
   - А что они скажут? Мама настаивала, чтобы вы с Франческой к ним приехали, так что она будет только рада. Отец если и пошумит, то только на тебя. Но он тебе уже все в Алерпо высказал. Так что в пятницу вечером выезжаем. Все равно на выходных мы сделать ничего не сможем.
   - Но мы хотели поговорить с Терезой, - возразила Франческа.
   - Она все равно не скажет больше, чем инорита Бьянка, - отмахнулся Роберто. - К кому Изабелла отвела Беннардо, знает только Изабелла, но мне кажется, что знанием она делиться не захочет. Чтобы ее припереть к стенке надо что-то более существенное, чем подозрения непонятно в чем. А так она опять наврет чего-нибудь, и все на этом закончится.
   - Да, Изабелла часто врет, - подтвердила Бьянка. - Что уж говорить, Терезе очень не повезло с соседкой. Изабелла пыталась у подруги даже Беннардо отбить, но того это только раздражало. Он бы совсем не стал с ней общаться, не будь она терезиной соседкой.
   - Время уже позднее, - наконец решил Винченцо. - Роберто, я думаю ты проводишь девушку и обговоришь с ней вопросы поездки, а мы направимся на постоялый двор. Франческе надо отдохнуть.
   Роберто предложение брата встретил без восторга. Все же его целью было вызвать ревность жены брата, а делать это в ее отсутствие достаточно сложно. Но тут ему пришло в голову, что на Бьянке вполне можно проверить методики, не сработавшие на невесте, и поручение брата не показалось уже ему таким бесперспективным. Правда, было очень похоже, что девушка и без всяких методик согласна была влюбляться, что делало задачу слишком простой и неинтересной. С другой стороны, решил Роберто, когда Франческа увидит, насколько в него влюблена посторонняя девица, она никак не сможет остаться равнодушной. Так что Санторо-младший ушел почти счастливым.
   Санторо-старший и Франческа медленно шли по вечернему городу. Вечером жизнь в столице не замирала. Улицы были достаточно оживлены, слышались громкие разговоры, то и дело раздавался смех.
   - Инор капитан, я, наверно, все ваши планы нарушила, - прервала молчание Франческа.
   - Слышали бы нас сейчас родители, - усмехнулся Винченцо. - Они были бы очень удивлены, что жена обращается к мужу по званию.
   - Я подумала, что вам неприятно, когда я вас по имени называю, а сейчас ведь все равно никто не слышит, - смутилась девушка.
   - Я слышу. И мне приятно, когда ты обращаешься ко мне по имени и на "ты".
   - Мне кажется, нам не надо к этому привыкать, - тихо сказала Франческа. - Все равно ведь это ненадолго.
   - Да, - вздохнул капитан, - к сожалению, ненадолго.
   - К сожалению?
   - Я бы все отдал, чтобы наш брак стал настоящим, - внезапно пылко сказал Винченцо. - Твой поцелуй в доме инора Морини, он перевернул всю мою душу, он наполнил мою жизнь такими красками, о которых я никогда и не подозревал. И когда я думаю о том, что ты навсегда уйдешь из моей жизни, мне становится страшно. Я не смогу без тебя.
   - Инор капитан, не надо так говорить, - взволнованно сказала Франческа. - Вы же забыли Лауру, и меня забудете, просто должно пройти время.
   - Ты думаешь, я настолько непостоянен? - грустно сказал Винченцо. - Но боюсь, что забыть тебя я не смогу никогда. То, что я к тебе чувствую, совсем не похоже на то, что было у меня к Лауре. Но к чему мечтать о несбыточном, Роберто прав - ты никогда не сможешь мне простить смерть брата. Да, не надо было мне этого говорить. Но ты не волнуйся, я вполне в состоянии держать себя в руках и не нарушу своего обещания.
   - Я совсем не об этом волнуюсь, - дрожащим голосом сказала девушка. - И прошу вас никогда больше об этом не говорить.
   - Да, извини меня, если сможешь, - покаянно сказал капитан.
   Франческа была в ужасе. Она еле удержалась от того, чтобы броситься на шею Винченцо и сказать о своих чувствах. Но ведь это было бы предательством! Бедный Беннардо, только подумать, сестра влюбилась в убийцу брата и даже не думает о мести. Внезапно девушке пришла в голову мысль, что Беннардо сам хотел выдать ее замуж в семью Санторо и, возможно, его отношение к данной ситуации было бы совсем другим. Ох, если бы на месте Винченцо был Роберто, тогда бы это ужасное чувство вины не жгло душу, как будто бы туда плеснули кислотой...
   Утром Винченцо с Франческой старательно пытались не встречаться друг с другом взглядами, что, несомненно было бы отмечено, Роберто, не будь тот так занят собственными довольно приятными мыслями, не имеющими никакого отношения к происходящему в собственной семье. По всей видимости, вчерашняя проверка методик показала результаты намного выше запланированных. Завтрак проходил на фоне коротких вежливых реплик, не затрагивающих никого из беседующих. После завтрака решено было отправиться к следователю, возможно, тому уже удалось что-то выяснить.
   Лейтенант при их виде скривился так, как будто отведал очень зеленого незрелого яблока.
   - Ничего не могу вам сказать, - недовольно заявил он. - В связи с результатами проведенных вчера исследований дело у меня забрали. Теперь его ведет майор Гранини из Второго отдела. К нему и обращайтесь. Он, кстати, тоже горит желанием с вами пообщаться. Третий этаж, кабинет тридцать восемь.
   - Но позвольте, - удивленно сказал Роберто. - Второй отдел - это ведь разведка?
   - Да, - подтвердил следователь и, не удержавшись, добавил, - не нужно вам было поднимать эту историю. И я за халатность уже выговор получил, и вас теперь затаскают.
   - Нужно было сразу честно выполнить свою работу, - возразил Винченцо. - Так что же вам удалось выяснить такого, что дело у вас сразу забрали?
   - Не могу вам ответить, - буркнул лейтенант. - С меня подписку о неразглашении взяли. Идите к майору Гранини, он вам расскажет все, что посчитает нужным. Правда, он больше вопросы задавать любит.
   Майор Гранини, добродушный толстячок с отвисшими щечками, никак не был похож на работника столь серьезного отдела. Он буквально расцвел при виде пришедших к нему с вопросами.
   - Капитан Санторо, кому это вы так насолили? - радостно он поинтересовался вместо приветствия. - Такие усилия были затрачены на ваше устранение, что просто чудо какое-то, что вы выжили. С тех пор вас никто не пытался убить?
   - Нет, - Винченцо был весьма удивлен таким вопросом.
   - Жалость-то какая, - расстроенно сказал майор, - вот никаких зацепок у нас нет. Парня-то явно втемную сыграли.
   - Так что же вы нашли? - холодно спросил капитан, абсолютно не жалея о том, что покушений на него больше не было.
   - А нашли мы очень интересные вещи, - абсолютно не смущаясь своей бестактности, сказал майор. - Хорошо, что следователь не успел вернуть семье имущество нападавшего. На клинке яд-то оказался орочий. Мы сразу и отправили запрос в отделение, ближайшее к месту захоронения, на безотлагательную эксгумацию. И экспертиза показала наличие орочьего зелья полного подчинения.
   - И что? - недоуменно спросил Роберто. - Это, скорее, к контрабанде относится, для разведки слишком мелко.
   - О, да вы про него ничего не знаете? - оживился следователь. - Дело тут даже не в том, что оно относится к полностью запрещенным на нашей территории, а в том, что орки никогда не продают это зелье посторонним - либо используют сами, либо выдают своим агентам. Вот так.
  
  Глава 45
   - Следовательно, покушение на вас было проведено при непосредственном участии орочьего агента. У нас есть информация, что на территории нашей страны их несколько, причем один из них - женщина.
   - Я же говорил - Изабелла! - воскликнул Роберто. - Беннардо в тот день с ней ушел. С орками она вон постоянно общается, они ей даже подарки дарят. Осталось найти только причину, по которой она это сделала.
   - Ну-ка, ну-ка, - заинтересовался майор. - Это вы про Изабеллу Вальсекки сейчас говорите? К ней уже направился офицер для снятия показаний.
   - Точнее про Изабеллу Ферранте, - уточнил Винченцо. - Она недавно замуж вышла. Но ведь она меня до моего приезда в Алерпо не знала и по всем имеющимся у нас сведениям была влюблена в Беннардо. Если бы она имела доступ к орочьим зельям, то скорее всего использовала бы приворотное зелье, а не зелье подчинения. Но она действительно в тот день ушла вместе с Беннардо.
   - А вы уверены, что нигде раньше с ней не пересекались? - уточнил следователь.
   - Если и пересекались, то я об этом не помню, - ответил Винченцо. - Но теоретически видеть ее мог, поскольку, как недавно выяснилось, она является подругой моей бывшей невесты.
   - А как невесту-то зовут? - оживился Гранини.
   - Лаура Капеллетти. Она замужем за майором из Генштаба.
   - Что-то припоминаю. Недавно поженились, - задумался на некоторое время майор, - и их уже на его работе называют парочкой неразлучников, так как она все время проводит с ним. Эта его скоропалительная женитьба многих удивила. Но вот если у девушки был доступ к орочьим зельям... Да, тогда все складывается.
   - То есть вы считаете, что меня пыталась убить бывшая невеста? - пораженно сказал Винченцо. - Но зачем?
   - Вы могли что-то увидеть или услышать, сами даже не придали этому значения, а девушка испугалась.
   - Знаете, мне не очень верится, что Лаура могла шпионить на орков, - заявил Роберто. - Она постоянно демонстрировала, какая она тонкая натура. А орки - они же такие грубые существа.
   - Даже тонким натурам нужно что-то есть, - заметил следователь.
   - Но ведь мы собирались пожениться, значит денежный вопрос не стоял перед ней так остро, - сказал недоверчиво Винченцо.
   - Вы просто не представляете, сколько платят своим агентам орки. Если она занималась этим несколько лет, то имела такой доход, какой вы никогда бы не смогли бы ей обеспечить. Ведь, строго говоря, у вас, кроме титула и офицерского жалованья, мало чего есть.
   - Я же говорил, что это Лаура! - важно заметил Роберто. - Она мне всегда не нравилась.
   - Пять минут назад ты был уверен, что это Изабелла, - недовольно сказал Винченцо. - Да и про Лауру инор майор говорит совсем неуверенно. Это лишь предположение, не более.
   На ящике магической почты загорелся красный огонек. Майор Гранини достал довольно тонкий пакет, вскрыл его и углубился в чтение, не обращая внимания на сидящих рядом с ним людей.
   - О как, - протянул он, окончив чтение, - сбежала, зараза. Вот чтоб вам раньше прийти, такого бы точно не случилось. А так, пока Изабеллу разговорили, подружка ее - фьють. Степь-то рядом. Сейчас выясняется, не использовалось ли зелье приворота на ее муже.
   - Знаешь, Ченцо, если вспомнить, как ты резко проникся к ней чувствами, то, получается, что она вполне могла и тебя опоить, - серьезно сказал Роберто. - Мне казались странными некоторые твои поступки, но я их списывал на влюбленность.
   - От орочьего приворота невозможно избавиться, - майор внимательно посмотрел на Винченцо. - Никакие магические вмешательства не помогут. Человек может освободиться только сам, если встретит свою судьбу. А вы влюбленным в Лауру не выглядите.
   - Наверно, потому, что я встретил свою судьбу, - спокойно ответил капитан.
   - Тогда наличие приворота, скорее всего, и послужило причиной покушения на вас. Я так понимаю, что к тому времени Лаура уже познакомилась со своим нынешнем мужем, а его семья - одна из богатейших в стране. Здесь даже получаемые ею доходы от орков меркли. Но просто бросить вас она не могла, так как привороженные, лишаясь контакта с объектом страсти, начинали вести себя непредсказуемым образом и часто сходили с ума. А все это могло навести на подозрения.
   - Но ведь вопрос с Беннардо Сангинетти так и остался невыясненным. Если Лауру его судьба абсолютно не волновала, то Изабелла была в него влюблена. И как она могла согласиться на такое?
   - А она не могла не согласиться. Дело-то вот в чем. Изабелла случайно обнаружила у своей подруги набор зелий явно орочьего происхождения и стала ее шантажировать в надежде получить зелье приворота. Но у Лауры такого на тот момент не было, или же она решила использовать выпавший ей шанс. Ваша бывшая невеста сказала Изабелле, что вы ей постоянно угрожаете, чтобы принудить к замужеству, поэтому единственным выходом из сложившейся ситуации может быть только ваша смерть.
   - Но я никогда ей не угрожал! - возмутился Винченцо. - Изабелла лжет.
   - Скорее, ей соврали, - успокаивающе сказал следователь. - Лаура предложила использовать зелье подчинения. Беннардо женится на Изабелле и оказывается к ней привязанным, ведь брак расторгнуть можно только при обоюдном согласии. За это ваша бывшая невеста потребовала использовать бедного юношу для вашего устранения. Оно в этом случае казалось вполне естественным - сбрендивший на почве кровной мести наносит смертельный удар, а несчастная невеста рыдает над телом жениха, ни у кого не вызывая ни малейших подозрений, ведь следы зелья подчинения за несколько дней покинули бы организм естественным путем. Женить Беннардо на Изабелле удалось без проблем, но вот со второй частью плана у них ничего не вышло - вам удалось избежать смерти. Чтобы вы не терзались угрызениями совести, могу сказать, что остановить его, не убивая, вы бы не смогли. Зелье, под воздействием которого находился Беннардо Сангинетти, не только заставляло его действовать в соответствии с чужой злой волей, но и ускоряло реакцию и увеличивало силу.
   - Но ведь если бы их план удался, то получается, что Изабелла отправляла в тюрьму собственного мужа, - удивленно сказал Роберто.
   - Король Марко, конечно, очень плохо относится к поединкам, возникшим в результате кровной мести, но законодательство наше к таким вещам достаточно лояльно. Парень получил бы несколько лет, а в заключении его навещали бы только члены семьи. Изабелла очень рассчитывала на то, что он к ней привяжется за это время. Ну, или у Лауры найдется любовное зелье для подруги.
   - Но ведь он не мог не возмутиться своей внезапной женитьбой.
   - Так они рассчитывали внушить ему, что у него было небольшое помрачнение рассудка. Ведь в нормальном состоянии Беннардо Сангинетти не стал бы ни жениться на Изабелле, ни убивать кровника. Честно говоря, обе эти дамочки мне не кажутся светочами разума. Просто удивительно, что эту Лауру не поймали раньше.
   - Если бы ее поймали раньше, то мой брат остался бы жив, - голос Франчески, молча просидевшей все это время, был совершенно безжизненным. - Да и сейчас вы не смогли ее задержать.
   - Мы постоянно отлавливаем различных шпионов, - возразил ей майор. - Мы делаем все, что от нас зависит, но мы не всесильны и не всеведущи. Если бы у нас были малейшие подозрения, мы бы ее тут же задержали. Теперь придется проверять все ее связи - ведь отправляла же она через кого-то всю получаемую ей информацию. И надо сказать, что помолвка с вами, капитан, не только помогала ей проникнуть туда, где раньше вход для нее был закрыт, но и отводила от нее подозрение.
   Франческа отвернулась к окну, вступать в беседу с этим самодовольным типом у нее не было ни малейшего желания. Да, выяснилась правда по поводу покушения на Беннардо, но кому теперь от этого легче? Узнать, что брат погиб исключительно из-за чужой глупости, оказалось очень тяжело.
   - Ладно, Лаура сбежала, но Изабелла-то должна ответить за то, что сделала, - сказал Роберто.
   - Магию ей точно заблокируют, - Гранини особо не интересовала судьба этой девицы, что он и не пытался скрыть. - А в остальном, будет очень зависеть от ее вовлеченности в дела подруги.
   Майор довольно долго расспрашивал Винченцо в надежде обнаружить вероятные связи бывшей невесты, но капитан мало чем мог ему помочь. По всему выходило, что если Лаура и встречалась регулярно с орочьим почтальоном, то считала это слишком интимным занятием и жениха с собой туда не брала. Под конец разговора следователь выглядел весьма недовольным, да и троица совсем не в радужном настроении покинула управление.
   - Пойдемте пообедаем? - Роберто попытался внести жизнеутверждающую нотку. - А то у меня от этих разговоров такой зверский аппетит проснулся.
   - Я совсем не хочу есть, - покачала головой девушка. - Извините, но я хочу побыть одна.
   Братья проводили Франческу до гостиницы и все же решили пойти пообедать, хотя Винченцо тоже был расстроен и молчалив. А вот Роберто молча сидеть и ждать заказанную еду был не способен.
   - Ченцо, ты когда говорил, что встретил свою судьбу, ты кого имел в виду? - с ходу поинтересовался он.
   - А то ты не понял.
   - Ну, подозрения-то у меня были, - гордо сказал Роберто. - А она как к тебе относится?
   Винченцо только вздохнул.
   - И ты все равно собираешься с ней расставаться, - поразился брат. - Ченцо, ты неправ.
   - Тино, ты забываешь, я слово дал, - ответил Винченцо. - И даже не это главное для меня. Я не мог бы видеть ее несчастной.
   - Так в твоих силах сделать ее счастливой, - заявил Роберто. - Только не надо сидеть сложа руки.
   - Ты же собирался сам на ней жениться, - удивился капитан Санторо. - А теперь пытаешься меня убедить не расторгать брак.
   - Видишь ли, - Роберто был несколько смущен, - я вчера вечером понял, что должен быть тебе благодарен за то, что ты расстроил мою свадьбу. Ведь было бы ужасно, если бы я женился на Франческе, а потом встретил Бьянку.
   - Как-то ты слишком быстро изменил свои чувства.
   - А когда долго тянешь, то всегда находятся такие, которые - раз - и уведут твою девушку, - ехидно заметил Санторо-младший. - Но ты не волнуйся, я не злопамятный. Я лично займусь устройством твоего счастья. Вот увидишь, все будет хорошо. Здесь главное - подойти с нужной стороны.
   - Ты меня пугаешь. Как-то в последнее время, эффект от твоих действий получался обратный тому, который ты запланировал.
   - Ну, не преувеличивай, - Роберто совсем нелегко было смутить. - Вон Ферранте мы на Изабелле женили же.
   - Боюсь, что твои действия на этом никак не отразились, - заметил Винченцо. - Прошу тебя, Тино, не надо пытаться повлиять на Франческу. Ты можешь сделать только хуже. Она нас сейчас хотя бы не ненавидит.
   - И заметь, именно я это сделал, - гордо сказал Санторо-младший. - Правда, инор Гратти мне объяснил, что было ошибкой именно вырабатывание дружеских чувств у девушки, от которой хочешь добиться совсем другого. То есть, с самого начала я действовал не совсем правильно. Из дружбы в любовь чувства сложнее перевести. А к тебе мы сразу любовь вырабатывать будем, значит, все пойдет, как надо. Ведь не могла же она не увидеть, какой ты у нас замечательный?
   - Значит, так, Роберто, - жестко сказал Винченцо. - оставь мою жену в покое. Если тебе так уж жизненно необходимо проверять свои знания, экспериментируй на Бьянке, тем более, что она, похоже, совсем не против этого.
   - Так я на ней и без твоего разрешения проверял те методики, которые на Франческе не пошли. И заметь, у Бьянки реакция совершенно правильная, не то что у некоторых.
   - Ох, Тино, - вздохнул Винченцо. - Боюсь, что и влюблен ты в ее реакцию, а отнюдь не в саму девушку.
   - Думаешь? - Роберто несколько смутился.
   - Да и к Франческе у тебя, похоже, интерес был тоже чисто исследовательский. Как же, изменить отношение от ненависти до любви - это ведь так интересно, да? Живые люди - это тебе не фишки для игры, которые можно двигать, как тебе заблагорассудится. Подумай об этом, пока не поздно. Права инора Вальсекки, в голове у тебя ветер гуляет.
   От окончательного добивания Роберто спас так вовремя принесенный обед. Юноша сделал вид, что он настолько поглощен наполнением собственного желудка, что все остальные вопросы волнуют его крайне мало.
   - Нужно было все же уговорить Франческу с нами пообедать, - благодушно сказал он, доедая десерт. - А то на голодный желудок страдать хорошо, а вот думать - не очень. Давай возьмем ей парочку вот этих пирогов с ягодами? И у тебя будет лишний повод к ней зайти. Выведи ее прогуляться хотя бы. А я пока пойду к Бьянке и мешать вам не буду.
   - Да как я к ней сейчас пойду? Она же из-за брата переживает, в смерти которого виноват я.
   - Ты это брось, - твердо сказал Роберто. - В его смерти виноваты исключительно две эти дуры. И ты меня прости, конечно, но если вопрос стоял ты или он, я лично рад, что в живых остался ты.
   - Но она так не думает.
   - Главное, не дать ей в эти мысли полностью погрузиться, - авторитетно сказал Санторо-младший. - Ничего хорошего из этого точно не выйдет. Нужно сделать все, чтобы она прекратила постоянно вспоминать про мертвого брата.
   - Но это получится, что я убиваю его второй раз, пытаясь заставить ее забыть.
   - Да ничего подобного. Пусть она про него помнит. Но пусть эта память не мешает жить ни ей, ни тебе. Она ведь тоже к тебе тянется, я это еще в Алерпо заметил. Значит так. На сегодняшний вечер я беру билеты в театр. Пойдем вчетвером. Если она заупрямится, скажешь, что Бьянка считает неприличным идти только с мужчинами. Эх, жаль, что мы Франческе волосы вчера удлинили - такие вещи хорошо отвлекают, помнишь, как она обрадовалась. Да... Не ногти же ей отращивать теперь, в самом-то деле? Эффект не тот будет. Может, просто к парикмахеру сходите? Или платье новое купите? Думай, Винченцо, думай.
  
  Глава 46
   Франческа открыла дверь сразу. Как будто стояла рядом с ней в ожидании. Лицо у нее было несчастным, а покрасневшие глаза явно указывали на то, чем она занималась в одиночестве. Винченцо подумал, что не нужно было оставлять ее один на один с собственными мыслями.
   - Я собиралась пройтись по городу, - сказала она. - Не могу больше здесь сидеть. Эти стены, они буквально давят на меня.
   - Я хотел предложить тебе пройтись в Королевский парк, - сказал капитан, подавая руку жене. - Одно из самых красивых мест в Ровене. И думаю, гулять мы будем до самого позднего вечера.
   - Почему до позднего? - удивленно спросила девушка.
   - Видишь ли, мне неприятно об этом говорить, но предупредить я тебя просто обязан. Роберто решил заняться устройством нашей семейной жизни. Он полон планов и энтузиазма. А как он это делает, ты, наверно, уже успела заметить.
   - Ну да, - фыркнула Франческа. - Он, скорее всего, скажет, что в моем возрасте просто неприлично быть не замужем, а мне так повезло - у меня уже и муж есть, да еще такой замечательный.
   - Именно это он и планирует делать, - подтвердил Винченцо, обрадованный тем, что на лице девушки появилась улыбка. - А поскольку тебе придется терпеть меня еще некоторое время, то будет лучше держаться от Роберто подальше.
   - А сейчас он где?
   - Пошел к Бьянке. А на вечер он собирается брать билеты в театр.
   - Наверно, в театр можно и сходить, - неуверенно сказала девушка. - Все же во время представления зрители обычно молчат, так что твой брат просто не успеет развернуть свою деятельность.
   - А антракт? А дорога к театру и обратно? Ты явно недооцениваешь Роберто. Я вот помню, как перекашивалось лицо Изабеллы только при упоминании Ферранте, и совсем не хочу, чтобы ты так же реагировала на меня.
   - Но ведь Изабелла вышла же замуж за капитана Ферранте? Значит, он ей все-таки нравился.
   - Хм, - растерянно сказал Винченцо. - Все равно, скорее всего это всплывет во время расследования. Но я все же попрошу тебя об этом никому не рассказывать. Все же полковник Вальсекки - мой непосредственный командир. Дело в том, что Изабелла его приворожила. Энрике выпил чай с орочьим зельем, вот полковник и заставил ее выйти замуж.
   - И зачем ей было его привораживать? - удивилась Франческа.
   - А она и не собиралась. Помнишь тот день, когда она заваривала у нас чай? Ферранте выпил то, что предназначалось тебе. Она хотела приворожить тебя.
   - Меня? Ой, мамочки! - девушка в ужасе уставилась на Винченцо. - Ужас какой! Я бы влюбилась в Изабеллу?
   - Вот про это я ничего сказать не могу - не разбираюсь я в результатах применения орочьих зелий.
   - Вот гадина! - с ненавистью сказала Франческа. - Брата моего ей мало было. Да таких в тюрьму пожизненно садить надо. Я вот все спросить хотела, а почему она не рассказала никому о том, что стала женой Беннардо?
   - Думаю, она очень испугалась того, что случилось. Если бы всплыла информация об этом браке, ей пришлось бы отвечать на крайне неприятные для себя вопросы, а положительных сторон в своем браке она не видела. Ей же был важен не статус замужней женщины, а сам Беннардо.
   - Жаль, что нельзя вызвать ее на дуэль и убить, - кровожадно сказала Франческа. - Или хотя бы дырок в ней наделать. Вот по ее вине у меня шрам есть, а она вообще никакой ответственности не несет.
   - Думаю, отец позволял ей слишком много, вот она и привыкла делать то, что хочет, и получать то, на что взгляд упадет. Она совершенно не думает о последствиях своих поступков.
   - Скорее ей просто все равно, как они отражаются на других, лишь бы она получила то, что хочет. И Лаура эта твоя такая же, - с неприкрытой ненавистью в голосе сказала Франческа.
   - Она не моя. И, как ты помнишь, она вообще-то хотела меня убить.
   - Лучше бы она сама убилась, крыса мерзкая. Это кем же надо быть, чтобы торговать своей страной? Хорошо бы, чтоб орки ее какой-нибудь тринадцатой женой сделали, если уж перед нашим судом она не предстанет.
   Винченцо смотрел на распаляющуюся Франческу, и в душе его зажигался крохотный нежный огонек надежды. Ведь девушка теперь не его обвиняла в смерти брата, а двух этих подружек, для определения действий которых у него самого не было ни одного цензурного слова.
   - Знаешь, Винченцо, - продолжила Франческа, даже не догадываясь, какие мысли она порождает в душе мужа, - я тебе очень благодарна за то, что с моего брата снято клеймо подлеца. К жизни это, конечно, его не вернет, - при этих словах она тихо вздохнула, - но хотя бы память его не будет грязной.
   Винченцо сжал ее руку, пытаясь передать сочувствие, показать, что он рядом и готов помочь и поддержать. Франческа руку не отдернула, но и взгляд на него не подняла. Так они и шли, молча, но очень близко к друг другу, очень обостренно чувствуя присутствие второго. И Франческе первый раз подумалось, что ведь она тоже не сможет без него, и как же теперь ей жить, когда душа и сердце принадлежат тому, кто явился причиной смерти Беннардо? А ведь между ними стояла не только смерть брата, но и многолетняя семейная вражда...
   Королевский парк действительно был очень красив. Работа садовников при поддержке магов позволяла выращивать вместе растения, которые в естественных условиях никогда бы не росли вместе - у них были совершенно разные требования. Но как же интересно смотрелся практически безлиственный куст из пустыни, обвитый лианой с цветами, похожими на яркие звездочки. Поражало огромное количество цветущих растений. Воздух был буквально напоен сладким ароматом, но не приторным, как духи Бьянки, а очень нежным, наполненным солнцем, радостью жизни и счастьем. Франческа сама не заметила, как в ее душу вошел покой, и перестало дергать шрам на сердце в память о брате. Винченцо уговорил ее посидеть в кафе под открытым воздухом. И там был такой изумительно вкусный грушевый десерт, что, хотя девушке после разговора со следователем казалось, что она ничего не сможет в себя впихнуть, в креманке очень быстро ничего не осталось.
   В театр они все-таки решили пойти. Франческа сказала, что не стоит расстраивать Роберто, у него и так в последнее время одни огорчения. А вдруг Бьянка действительно не пойдет туда только с ним? Санторо-младший взял билеты на легкую музыкальную комедию, позволившую забыть на время все проблемы и огорчения. Его новая девушка, видимо, прошлый раз истратила все запасы духов, а новые еще не купила, так что с ее стороны не было никакого намека на очередную газовую атаку. А главное, она так успешно отвлекала своего кавалера, что тот и упомянул-то про выдающиеся достоинства своего брата всего раз десять. Франческу это совершенно не злило, чего так опасался Винченцо, она воспринимала все это исключительно как продолжение спектакля. И неважно, что Роберто не был профессиональным актером, развлекать компанию у него получалось просто отлично.
   А на следующий день они вчетвером поехали в поместье Санторо. Ведь спор-то так и остался нерешенным, а Бьянка никак не могла поехать только вместе с Роберто, хотя он бы, наверно, и не возражал, ведь перспектива получить свой выигрыш с так нравящейся ему девушки буквально окрыляла.
   - Я так рада, что вы приехали, - Маргерита Санторо, казалось, была совершенно счастлива. - Только мы не успели подготовить комнату для Франчески рядом с твоей, Ченцо. Ведь предполагалось, что она выйдет за Тино, вот мы и занимались комнатой, соседней с его спальней. Может быть, вы временно обменяетесь комнатами?
   - Ну уж нет, - ехидно глядя на брата, заявил Роберто, - свою комнату я никому не отдам. В конце концов, они недавно поженились, друг без друга им прямо-таки тяжело, так что вполне могут обойтись и спальней Ченцо.
   - В самом деле, - поддержал его отец, - если уж они полюбили друг друга настолько, что решили пренебречь договоренностями, существовавшими между нашими семьями, одна спальня им будет только в радость.
   Франческа мрачно посмотрела на бывшего жениха, испытывая страстное желание подержать в руках любимую скалку бывшей иноры Кавалли, но тот только радостно ей улыбался, демонстрируя полное отсутствие совести. Если уж Роберто за что-то брался, то это что-то просто обязано было сдаться. И как можно быстрее. Во избежание несчастных случаев. Винченцо тоже не мог возразить родителям, не признавшись в фиктивности брака, так что они с женой отправились осваивать его комнату. Вещей у Франчески было немного, а места в шкафу - предостаточно. Да, шкаф был просто огромный, а вот кровать, она была значительно меньше той, но которой прошла первая совместная ночь новой семьи Санторо. Не сказать, чтобы совсем узкая, но спать придется очень близко друг к другу. Винченцо проследил за взглядом жены и сказал:
   - Собственно, я могу и на полу ночь провести, ничего страшного не случится.
   - Ну уж нет, - запротестовала Франческа. - Это уж совсем нечестно получится. Ты и так из-за меня столько проблем получил, а я тебе и помочь-то ничем не могу.
   - Как же? - улыбнулся Винченцо. - У меня есть замечательная маскировочная рубашка для времени цветения одуванчиков. Не думаю, что кто-нибудь из моих сослуживцев может таким похвастаться.
   - Никогда раньше не чувствовала себя такой дурой, как тогда, - смутилась девушка. - Ведь я всего-то собиралась дырочку заштопать. На меня затмение какое-то нашло.
   - Зато у меня останется такая замечательная вещь на память о тебе.
   - Нас, наверно, уже ждут, - попыталась Франческа перевести тему разговора, чувствуя, как возникает некая напряженность между ними, одновременно притягательная и пугающая.
   Они вернулись в гостиную, где Роберто как раз заканчивал рассказ о результатах возобновленного расследования. Маргерита взволнованно ахала, Дамиано был явно расстроен.
   - Вот что нам стоило обратить внимание на все странности, касающиеся помолвки, - наконец сказал он. - Ведь всем она не нравилась, все замечали в поведении Винченцо черты, ранее ему несвойственные. Но считали, что так на него повлияла влюбленность. А вскройся это ранее, и Лауру бы задержали, и Сангинетти бы этот жив остался.
   - Не хотел бы тебя расстраивать, папа, - заметил Роберто, - но если бы Лауру арестовали раньше, то Винченцо с нами бы не сидел. Приворот орков снять нельзя, а привороженный, разлученный с объектом приворота, постепенно сходит с ума. Что и случилось бы, если бы он не встретил Франческу. Приворот рассыпается, если человек встретил свою судьбу.
   - Вот как? - удивленно сказал граф. - Но в таком случае, Винченцо, вы должны были нам все рассказать, а не устраивать это представление с скоропалительной женитьбой. Неужели ты думаешь, что мы бы вас не осознали и не пошли бы навстречу? Ведь даже Роберто отнесся к вам с пониманием, заслужив наше уважение.
   - Я думаю, что они об этом и не догадывались, пока следователь не сказал, - довольно сказал Роберто.
   Франческа, которая раньше и не вспоминала про слова того майора, удивленно смотрела на мужа. Это что же получается, когда он говорил о том, что встретил свою судьбу, он имел в виду именно ее? А вдруг, когда они расстанутся, приворот опять вернется? Представив Винченцо, сходящего с ума от отсутствия рядом Лауры, девушка испугалась. Она схватила мужа за руку, желая убедиться, что вот он, рядом, жив-здоров, и ничего страшного с ним не случилось.
   - А этот приворот, он может вернуться? - взволнованно спросила она.
   - Конечно, - важно сказал Роберто, умевший моментально просчитать выгодные стороны ситуации. - Поэтому тебе нельзя далеко от Ченцо находиться.
   - Тино, не говори ерунды, - поморщился Винченцо. - Если уж приворот сброшен, то вернуться он никак не может.
   Франческа облегченно вздохнула и укоризненно посмотрела на Роберто. Но того устыдить было совсем непросто.
   - Кто знает, какие секреты таит орочья магия, - продолжил было он развивать тему, но не найдя ни в ком поддержки, сказал, - но сейчас нас больше интересует наша. Инорита Бьянка, подруга Франчески, утверждала, что ей потребуется не больше часа, чтобы найти магическими методами наш потайной ход.
   - Но у нас нет никакого потайного хода, - удивленно сказал граф Санторо.
   - Я ей говорил то же самое, - с довольной улыбкой продолжил Роберто, - но девушка так настаивала, что я просто вынужден был заключить с ней пари. Итак, инорита, приступим к поиску несуществующего, или вы сразу признаете поражение?
   - Поражение придется признавать вам, Роберто, - с видом кошки, наевшейся парного мяса, сказала Бьянка. - Потому что сам ход я уже нашла. Он идет от комнаты, которая вторая направо отсюда.
   - Это мой кабинет, - настороженно сказал граф.
   - Возможно, - согласилась девушка. - Второй выход где-то далеко за домом, я даже проследить не могу. Осталось только определить, как туда попасть, но это лучше делать непосредственно у входа.
   - И когда это ты все успела, - подозрительно спросил Роберто.
   - Пока ты пересказывал своим родителям разговор со следователем, я просканировала стены на предмет пустот.
   - И откуда такие знания? Только не говори мне, что это программа первого курса - не поверю.
   - Роберто, я же говорила, что мой отец архитектор. Уж его профессиональные заклинания я очень хорошо знаю, - снисходительно ответила Бьянка. - Ну что, пойдем искать вход?
   - Пойдем, - недовольно ответил Роберто. - Пока я своими глазами не увижу этот потайной ход, не поверю.
   В кабинете Бьянка прикрыла глаза, добиваясь полного сосредоточения, и попросила не шуметь. Все завороженно наблюдали за ее действиями, заключавшимися в странных пассах руками под аккомпанемент совершенно непонятных слов, звучавших как полная бессмыслица. На лице Роберто появилось скептическое выражение, он уже уверился, что дальше этого представления дело не пойдет. Но тут магичка открыла глаза, уверенно подошла к камину и с силой нажала на один из изразцов, одновременно наклоняя подсвечник. Кусок стены нехотя начал поворачиваться, роняя куски штукатурки и приоткрывая вход в темное пространство, откуда пахнуло сыростью и затхлостью веков.
   - Пойдем искать выход? - насмешливо спросила Бьянка у остолбеневшего Роберто. - Или ты и так признаешь, что проиграл.
   - Но как? - выдавил из себя парень. - Мы столько лет прожили и не знали. И маги у нас в гостях бывали неоднократно, и ведь никто никогда даже не намекнул на то, что тут есть.
   - Просканировать такие толстые каменные стены не каждому магу под силу. Я с этим с трудом справилась, - пояснила девушка. - К тому же, надо знать, что искать и как.
   - Но мы все равно пройдем до конца, - решительно сказал Роберто. - Может этот ход совсем не потайной, а просто запасной для похода в подвал с вином.
   - Но позвольте, - возмутилась Бьянка, - даже в этом случае он будет потайным. И, как я уже сказала, он выходит за пределы дома.
   - Вот мы сейчас и проверим, - твердо ответил Роберто, отправляя слугу принести пару магических светильников.
   - Уж посветить вам я и сама смогу, - ехидно заметила магичка, - можно и не оттягивать подтверждение твоего проигрыша.
   - Мы будем использовать разные источники света, - заявил Санторо-младший. - А то ты увидишь мышку, упадешь в обморок, а мы останемся в темноте и не заметим, как к нам подкрадется что-нибудь более страшное.
   - Крыса, например, - Бьянка была довольна победой и не собиралась щадить ничьи чувства.
   Светильники были принесены, и обе пары направились в темноту, манящую загадками ушедших веков. Прямо от места выхода начиналась лестница, очень крутая, с небольшими площадками. Ступени были скользкими от покрывавшей их плесени, частично разрушены, так что спускаться приходилось очень медленно и осторожно. Магический светлячок Бьянки был очень ярким, попросту делая ненужными все остальные источники света.
   - А здесь могут быть тайники? - Роберто восторженно вертел головой, жалея только о том, что вся его предыдущая жизнь прошла в незнании таких интересных архитектурных особенностей родного дома.
   - Не знаю, - пожала плечами магичка. - Можно потом поискать. Но я ни разу еще не слышала, чтобы в таких ходах делали тайники. Тем более, что у вас здесь слишком влажно - в таких условиях хранить что-либо ценное не будут.
   - А золото и драгоценные камни во влажной среде не портятся, - возразил Роберто.
   - Тино, откуда они возьмутся? - остудил пыл брата Винченцо. - В нашей семье не сохранилось никаких историй о внезапно пропавших семейных ценностях.
   - Ну это же не значит, что их нет, - оптимистично заметил младший брат. - Бьянка, смотри, вот этот камушек так подозрительно выступает...
   - Тебе бы следователем быть, - проворчал старший. - Он уже и камни подозревает.
   - Да нет там ничего, - снизошла Бьянка к просьбе Роберто. - Возможно, он просто больше остальных, или грунт его выдавил.
   - А почему именно его, - Санторо-младший, начал выцарапывать остатки раствора и попытался вытащить камень. - Нужно проверить.
   Невольно увлекшись Винченцо, Франческа и Бьянка окружили Роберто в ожидании, к чему же приведет его деятельность. Камень в упорстве вполне мог поспорить с Санторо-младшим и долго не хотел покидать уютное место в окружении друзей. Парень уже и ругался на него, даже пару раз стукнул кинжалом, видимо, надеясь устрашить. Но камень был не из пугливых.
   - Инорита Бьянка, вы не знаете заклинаний, которые могли бы помочь брату? - Винченцо надоело стоять в ожидании того, как брат прекратит свою исследовательскую деятельность.
   - Можно, конечно, этот камень захватить магическим щупом и потянуть, - ответила девушка. - Но за ним действительно ничего нет, а я не люблю делать бессмысленные действия.
   - Это действие будет наполнено глубоким смыслом, - пропыхтел Роберто. - Мы увидим, что там что-то есть и пойдем дальше. Я даже уже согласен поделиться находкой.
   - Нет уж, своих червяков будешь есть сам, - насмешливо сказала магичка. - А больше там ничего нет. Ладно, помогу. Отодвинься в сторону.
   Со стороны это выглядело, как будто бы камень наконец одумался и решительно полез из так давно обжитого местечка, немного завис в воздухе и аккуратно опустился на площадку.
   - Да что ж мне так сегодня не везет! - в сердцах сказал Роберто, когда обследовал и камень и дыру от него и убедился в полном отсутствии сокровищ. - Хотя во всем можно найти положительные стороны.
   - Например? - кокетливо стрельнула глазами в его сторону Бьянка, явно напрашиваясь на комплемент.
   - Например, что мы там обнаружили только червяков, а не скелет злодейски убитого предка, - развил свою мысль Роберто, начиная спускаться вниз и внимательно осматривая стены в поисках других перспективных камушков.
   - Это какой у тебя предок должен был быть, что его скелет может поместиться в такую дырку? - насмешливо спросила магичка.
   - А вдруг там было бы окно в потайную камеру, - не сдавался парень. - А через такое окно много можно чего увидеть.
   - Скелет, - внезапно охрипшим голосом сказала Франческа.
   - Можно и скелет, - Роберто сегодня был на удивление покладист.
   - Под лестницей лежит скелет, - попыталась все же донести свою мысль до остальных Франческа.
   Теперь уже и другие заметили у подножия лестницы человеческие останки, одетые в полуистлевшее женское платье.
  
  Глава 47
   - Только ничего не трогай, - остановил Винченцо брата, направившегося было вниз. - Нужно вызывать стражу.
   - Зачем? - удивился Роьерто. - Видно же, что она умерла давным-давно.
   - Во влажной среде тела намного быстрее разлагаются, - ответил капитан. - И ты не сможешь определить, когда наступила смерть, не будучи специалистом.
   - Да и от чего, - нервно сказала побледневшая Бьянка. - Может, там внизу ядовитый газ скопился.
   - Да ты что! - запротестовал Роберто. - Стали бы наши предки заполнять свой потайной ход всякой гадостью?
   - Он мог скопиться от естественных причин, - поддержал магичку Винченцо. - Поэтому сейчас мы аккуратно поднимаемся вверх - ступеньки очень скользкие, поэтому можете оказаться рядом со скелетом вопреки собственному желанию, да еще и с переломом.
   Вверх поднимались намного быстрее. Девушки стремились оказаться как можно дальше от столь неприятного зрелища. Роберто понял, что обследовать удастся ход дальше только после того, как этот непонятный скелет найдет место упокоения, отличное от нынешнего, и тоже не отставал от них, даже не пытаясь продолжить обследовать стены на предмет тайников. Стены-то уже никуда не денутся. Завершал процессию Винченцо, внимательно следивший за тем, чтобы успеть подхватить того, кто поскользнется.
   - Как-то вы слишком быстро вернулись, - отметил граф Санторо. - Неужели наш семейный потайной ход такой короткий?
   - Представляешь, папа, мы там под лестницей скелет нашли, - возбужденно заговорил Роберто. - А Винченцо запретил к нему подходить и сказал, что нужно вызывать стражу. Но скелет-то очень старый, на мой взгляд, да и не пропадал в этом доме в последнее время никто, насколько я помню.
   - Строго говоря, пропадал, - заметил граф. - Лет семь назад свеженанятый лакей вместе с серебряными ложками.
   - Теоретически он мог в женское платье переодеться, - неуверенно сказал Роберто, вопросительно глядя на брата. - Но никаких ложек рядом со скелетом я не заметил.
   - Тино, эта дверь была заштукатурена и закрашена уже много лет тому назад, - укоризненно сказал Винченцо. - Еще до твоего рождения. Так что там никак не мог лежать похититель ложек.
   - Значит, нужно выяснить, когда ее закрасили, и выяснять, кто пропал до этого времени.
   - С момента постройки до момента закраски могло пройти слишком много лет, - заметил Винченцо.
   - Мне кажется, имеет смысл дождаться стражи, - заметил граф. - Они точно определят, когда наступила смерть. Тогда можно будет поднять записи того времени, а просто перечитывать все записи за прошедшие года достаточно бессмысленное занятие.
   - И что? Мы будем просто так сидеть? - не сдержал своего возмущения Роберто.
   - Зачем же просто так? Мы будем обедать, - совершенно невозмутимо сказала графиня. -Пока стража до нас доберется, времени много пройдет.
   - Бьянка, а у нас в стенах больше ничего интересного нет? - не терял надежды Роберто.
   - Чтобы искать мелкие полости, надо находиться очень близко к стене, - ответила магичка. - Только не проси меня обходить все ваши помещения. Вдруг там еще что-нибудь подобное обнаружится, а вы еще с этим скелетом не разобрались.
   - Но ведь в маленьких полостях большого скелета быть не может, - просительно сказал Роберто. - А ради мышиного никто стражу звать не будет. Ну, может, хоть в моей комнате проверишь?
   - Роберто! - графиня была явно шокирована словами сына. - Что ты предлагаешь девушке? Что она подумает о тебе и о нас?
   - А что такого страшного? - состроил удивленное лицо Санторо-младший. - Я прошу специалиста проверить стены моей комнаты.
   "Специалист" даже не стала ничего говорить, только выразительно посмотрела на несостоявшегося "работодателя".
   - Можно еще парк проверить, - предложил Винченцо, - там в деревьях вполне могут быть дупла, а в них - залежи драгоценностей. И клады под клумбами. Вперед, Тино! Ты войдешь в историю нашей семьи как Роберто "Искатель Сокровищ".
   Роберто промолчал, но явно обиделся, так как весь обед просидел с мрачным лицом, что, впрочем, совсем не мешало ему требовать добавки понравившегося блюда. Ведь какие-то жалкие семейные скелеты никак не могли испортить ему аппетита. В самом деле, ведь, будучи чрезмерно впечатлительным, вполне можно остаться голодным, а там и щеки ввалятся, и кости торчать начнут...
   Стража прибыла довольно быстро - Санторо-младший так и не успел доесть десерт. Маг-криминалист, довольно возрастной мужчина, неторопливо спустился вниз, неторопливо проделал все необходимые процедуры, полностью игнорируя все вопросы Роберто, неторопливо поднялся и вынес свой вердикт:
   - Смерть не насильственная. Из повреждений - только перелом ноги. Скорее всего, получила его при падении с лестницы. Является родственницей хозяев дома. Смерть наступила около двухсот десяти лет тому назад.
   - Так от чего же она умерла? - удивленно спросил Роберто. - Ведь перелом ноги - травма не смертельная.
   - Жажда, голод, воспаление места перелома, - довольно равнодушно ответил маг. - Самостоятельно подняться по лестнице она не могла, а на помощь ей никто не пришел.
   - Лорд Санторо, давайте быстро выясним, кто в вашей семье пропал в это время, дело будем считать закрытым, и вы сможете достойно похоронить вашу родственницу, - следователь был явно доволен, что никаких неприятных неожиданностей не возникло.
   - Семейные архивы у нас находятся в библиотеке, - сказал граф, явно пытаясь припомнить, кого же умудрились потерять предки двести лет тому назад.
   Роберто сорвался с места с такой скоростью, какую Франческа у него и предположить не могла, помня их совместные пробежки вокруг дома. К тому времени, когда подошли в библиотеку остальные, он уже не только нашел нужный том, но и добрался до периода, ограниченного магом.
   - Арианна! - гордо сказал он. - Как раз двести одиннадцать лет тому назад Арианна Санторо сбежала из дома.
   - Ну вот и замечательно, - обратился следователь к графу. - Давайте вернемся в ваш кабинет и заполним все необходимые бумаги, чтобы мы вас больше не обременяли своим присутствием.
   - Роберто, а почему она сбежала? - спросила Франческа, которой почему-то показалось очень важным это узнать.
   - Здесь немного раньше говорится о ее помолвке, - ответил Санторо-младший. - Наверно, любила другого, вот и сбежала от ненавистного брака.
   - Но неужели никто не пытался ее найти у ее любимого? - недоумевающе спросила девушка. - Как же так - сбежала и уже никому не нужна? Почему ее никто не искал - ни семья, ни ее избранник?
   Роберто углубился в чтение записей двухсотлетней давности. По мере того, как он читал, брови его поднимались все выше и выше.
   - Вы только представьте, - возбужденно заговорил он. - Она хотела сбежать с Лоренцо Сангинетти. Когда тот ее не дождался в условленном месте, то, видимо, решил, что она испугалась и передумала, и вернулся домой. Но братья девушки нашли ее записку и отправились к нему. Не найдя там сестры и решив, что Лоренцо передумал жениться, они устроили драку, в результате которой Сангинетти убил одного их братьев любимой, а второй убил его. По всему выходит, что эта девушка и была причиной возникновения вражды между нашими семьями.
   - Получается, - дрогнувшим голосом сказала Франческа, - что она там внизу умирала, а они наверху убивали друг друга? И никто так и не пришел ей на помощь...
   Девушку начало трясти, как от холода, и она прижалась к Винченцо. Тот помедлив немного, обнял ее и сказал:
   - Это все уже в далеком прошлом. Мы все равно не в силах сейчас изменить что-либо.
   - Но ведь простое непонимание привело сразу к трем смертям, а сколько их еще было потом? Как же это все отвратительно! А ведь бабушка всегда говорила, что причиной вражды была подлость одного из Санторо. Но это оказалось совсем не так.
   - Да какая теперь разница, что там было двести лет назад. Меня вот больше интересует, почему она знала про потайной ход, а остальные члены семьи - нет, - сказал Роберто.
   - Возможно про наличие потайного хода знали не все, а те, кто знали, погибли, - предположил Винченцо. - Это все же не та информация, которая рассказывается всем подряд. Но, думаю, этого мы тоже не узнаем.
   Он обнимал Франческу, чувствуя тот немного горьковатый запах, который стал для него родным и нужным, и мечтал только об одном - чтобы это тянулось целую вечность. И она не отстранялась, она была рядом, как будто он тоже что-то значил для нее.
   - Бьянка, а давай я тебе покажу наш парк, - нарушил возникшую было тишину Роберто. - Клады я не обещаю, правда. Но от этого он не станет более красивым. А Франческа с Винченцо поставят все на место.
   Франческа вздрогнула и отошла от мужа, бросив на него удивленно-испуганный взгляд.
   - Ну ведь так хорошо стояли, - расстроился Роберто. - Ченцо, ну зачем ты ее отпустил?
   - Тино, ты кажется, собирался инорите показывать наш парк? Вот и занимайся этим, а мы как-нибудь и без твоей помощи разберемся, - недовольно сказал Винченцо, не без основания полагавший, что помолчи еще брат, и Франческа никуда бы не убежала. Какая же это оказывается мука - быть рядом, но не вместе.
   - Роберто, - лукаво улыбнулась Бьянка. - А ты не забыл, что с тебя исполнение моего желания?
   - Почему это с меня?
   - Ну как же? Ты ведь проиграл...
   - Вот именно. Я проиграл и получил моральную травму, значит, это ты должна выполнить мое желание, - нахально сказал Роберто, вытаскивая за руку Бьянку их библиотеки. Девушка так растерялась от его заявления, что безропотно вышла в коридор, и уже оттуда ее голос, полный искреннего возмущения, донесся в библиотеку.
   - Что-то мне подсказывает, что желание Роберто будет исполнено, - улыбнулась Франческа, скрывая неловкость. - Твой брат удивительно настойчив в достижении своих целей.
   - Положим, Бьянка тоже на смирную овечку совсем не похожа, - ответил ее Винченцо, пытаясь расставить по порядку тома, выдернутые Роберто с их места на полках. - У нее в арсенале куча магических способов, как можно проучить чересчур навязчивого кавалера.
   - Он ей совсем не кажется навязчивым, - заметила Франческа. - Если бы он ей не нравился, она не поехала бы сюда.
   - А вдруг она мечтала посмотреть наш дом? Или парк? У нас действительно очень красивый парк. Может, мы тоже туда пойдем? В сторону, противоположную Роберто...
   Франческа задумчиво на него посмотрела и согласилась. Они гуляли по парку и разговаривали на разные темы, избегая упоминания о том, что случилось сегодня. Но Франческа не могла об этом не размышлять. Она представляла эту несчастную девушку, которая ждала того, кто придет ей на помощь, но так и не дождалась, медленно умирая внизу лестницы. Могла ли Арианна Санторо тогда представить, что ее побег приведет не только к ее смерти, но и к череде кровавых убийств в ее семье и в семье ее избранника? А ведь она всего лишь хотела быть счастливой. И Франческа чувствовала внутри себе холод и пустоту. Стоит ли идти на поводу своих чувств, если это приводит к таким последствиям? Она искоса посмотрела на Винченцо и внезапно поняла, да, стоит, ведь иначе это будет не жизнь, а вечное прозябание где-то на ее обочине. Вечная пустота и вечный холод. И это понимание странным образом ее успокоило.
   Ужин проходил довольно скованно. Граф Санторо, которому пришлось заниматься подписанием кучи документов, а потом наблюдать за захоронением в семейном склепе давно усопшей родственницы, был рассеян и мрачен. Покинул он столовую довольно быстро. Его супруга, сославшись на головную боль, к ужину вообще не вышла. Франческо и Винченцо молчали, каждый думая о чем-то своем. Роберто несколько раз пытался завести разговор, но его поддерживала только Бьянка. Вот эти двое вполне были довольны жизнью. Девушка и парень перебрасывались фразами, содержащими только им одним понятные намеки, и смеялись.
   - Так кто же выполнял чужое желание? - поинтересовался Винченцо, когда они после ужина перешли в гостиную. - А то вы так страстно спорили, когда уходили. Я думал, что поругаетесь.
   - Понимаешь, Ченцо, - сказал Роберто, хитро блеснув глазами в сторону Бьянки, - вышло так, что наши желания совпали, значит, и спорить оказалось не о чем. И ругаться незачем.
   - Да? - заинтересовалась Франческа. - И какое же такое у вас общее желание было?
   Магичка скромно потупилась, улыбаясь краем рта.
   - А это наш секрет, - сообщил присутствующим Роберто. - А его мы кому попало рассказывать не будем.
   - Это мы - кто попало? - возмутился Винченцо. - Ну знаешь, брат, от тебя я такого не ожидал.
   - Я хотел сказать "никому", - немного смутился Роберто. - Могут у нас с Бьянкой быть секреты? У вас же с Франческой секреты есть.
   - Но они не касаются никаких споров, - заметил Винченцо.
   - А зря, - парировал его брат. - Выигрывать спор бывает так интересно. Да и проигрывать. Не хотите попробовать?
   - Как у тебя все просто, - не удержалась Франческа.
   - Так я же не вы. Это вам обязательно нужно все усложнять, - ехидно сказал Роберто. - Создаете проблему на пустом месте и страдаете. А жизнь - она проста и прекрасна. И принимать ее нужно именно такой.
   - Да ты философ, - восхитилась Бьянка.
   - Да, я такой, - гордо ответил ей парень. - Дорогая, только ты меня понимаешь. Давай перейдем в библиотеку, у нас там такие философские книжки есть...
   - С картинками, - усмехнулся Винченцо. - Другие ты читать не умеешь.
   - А я очень люблю книжки с картинками, - сказала Бьянка. - Пойдем, Роберто.
   - А все же интересно, какое у них было желание, что оно оказалось общим? - проводив парочку глазами, спросила Франческа.
   Винченцо наклонил к ней голову и, как будто заразившись бесшабашным весельем брата, сказал:
   - Знаю, но не скажу. Только показать могу, если уж так интересно.
   - Так покажи, - выдохнула девушка, нервно облизнув верхнюю губу. - Ты знаешь, мне так интересно.
   Они целовались, сидя на диване, и, казалось, устрой рядом свои военные пляски с бубнами и барабанами орочьи шаманы, даже они не смогли бы оторвать наших героев от столь занимательного действия. Но это запросто сделал Роберто, постучав брата по плечу.
   - Вы что, с ума сошли? - возмущенно заговорил он. - И они еще упрекали меня в отсутствии серьезности. Здесь же постоянно кто-нибудь да ходит.
   - А что мы такого делали? - не смутился Винченцо. - Я что, не имею права поцеловать собственную жену?
   - Если бы ты себя видел со стороны, то не задавал бы таких глупых вопросов, - проворчал Роберто. - В конце концов, у вас есть замечательная комната, где вас никто не будет видеть, и вы никого не будете шокировать своим поведением.
   Франческа, выходя из гостиной, оглянулась и поймала взгляд Роберто, полный скрытой боли. Санторо-младшему хорошо удавалось скрывать свои чувства, поэтому девушка только сейчас поняла, чего же ему стоило отказаться от нее, да не просто отказаться, но еще и делать все, чтобы они с Винченцо смогли стать счастливыми.
   В спальне Франческа повернулась к мужу, но тот только покачал головой:
   - Боюсь, мы здесь можем увлечься и зайти куда дальше, чем ты хочешь.
   - Значит, так оно и будет, - ответила девушка, прямо глядя в глаза Винченцо.
   - Но не будешь ли ты потом жалеть?
   - Нет. Беннардо был прав. Нельзя отравлять свою жизнь ненавистью.
   - Но ведь твой брат был убит...
   - Я считаю, что его убила Лаура, - твердо ответила Франческа. - Так же, как если бы она собственноручно заколола его кинжалом. И я думаю, что он сам бы хотел, чтобы я осталась с тобой. Или ты меня больше не любишь?
   Вместо ответа Винченцо ее поцеловал. Ведь иной раз поступки говорят намного больше, чем самые прекрасные слова.
  Эпилог
   Прошло пять лет.
   Лауру вернуть в Лорию так и не удалось. На все требования лорийских дипломатов Верховный шаман невозмутимо отвечал, что жен своих орки никому не выдают. Да, именно жен. Когда Лаура пришла с требованием защиты, Верховный шаман, вспомнив о неудаче Хишнака Азадаша с выкупом, вызвал его и потребовал взять пятнадцатую жену. Хишнак был очень недоволен. Да, он хотел жениться на человеческой женщине, но не на этом же убожище. Но, как известно, с начальством не спорят. Понравилось ли это Лауре, кто знает. У нее это спросить уже никогда не удастся. Но чистя до блеска очередной котел или получая оплеуху от старшей жены за грубость и нерасторопность, она, наверно, не раз пожалела, что находится не в тюрьме.
   Подруга ее отделалась только блокировкой магии, но и это оказалось для нее таким ударом, что Изабелла разделила главное увлечение мужа, который, в результате, после женитьбы пить стал намного больше. Полковник Вальсекки борется с этим явлением в семье дочери, но безуспешно. О карьерном росте зятя речь уже не идет, главное теперь - чтобы его совсем не выгнали. Несколько его утешает вторая дочь. Уж она-то точно будет воспитана как подобает. В этом никаких сомнений нет, стоит только посмотреть, как гордо инорита Орнелла Вальсекки восседает на горшке под бдительным присмотром матери. Кстати, когда у четы Вальсекки родилась дочь, гарнизон вздохнул с огромным облегчением, ведь все свои силы жена полковника теперь тратила на воспитание дочери, а не на неусыпное наблюдение за подчиненными мужа.
   В Магический университет Франческа так и не попала. Поговорив с Бьянкой, она пришла к выводу, что делать ей там нечего - слишком слабый дар. Но это не сделало ее несчастной, ведь у нее был Винченцо. Мужа ее, в связи с новыми открывшимися фактами, вернули в столицу, на прежнее место службы. У них родился сын, которого было решено назвать Беннардо.
   Роберто с Бьянкой не остался. После Бьянки была Мария, после Марии - Эугения, а потом Франческа уже перестала запоминать имена тех девушек, что приводил знакомиться брат мужа. Радовало только то, что никто из временных подружек Роберто не считал себя обиженной и несчастной, ему удавалось сохранить со всеми очень хорошие отношения. Но Франческа уверена, что он обязательно встретит ту, которая станет для него единственной. Ведь главное, это правильно себя настроить, не так ли?
  

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"