Воронков Николай: другие произведения.

Сложить мозаику

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 6.44*136  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Он попал в этот мир не по своей воле, потеряв близких ему людей. Он - "младший бог", и месть его будет страшной. Осталась сущая мелочь - разобраться, кому мстить. И почему он вообще оказался именно в ЭТОМ мире. *версия от 30.05.13* В БЛИЖАЙШЕЕ ВРЕМЯ ПРОДУ НЕ ОБЕЩАЮ


Прошу не забывать, что это - Черновик

Версия от 30.05.13

Сложить мозаику

  
  
   Линк (старший)
  
   Я с напряжённым интересом наблюдал за испытанием Малыша. Несколько раз вздрагивал, когда какая-нибудь особо хитрая ловушка почти пробивала его защиту. Когда он наконец прошёл полигон насквозь, вздохнул с облегчением, но слишком рано. Наверное, в расчёте на такое вот расслабление испытуемого со стороны городка прилетело ещё несколько стрел, и Малыш покатился по земле. Я чуть было не вмешался, стараясь его защитить, но тот вскочил сам и начал крушить всё вокруг, распаляясь всё больше. А вот это он делал зря - источник его энергии, почувствовав свободу и бесконтрольность, пошёл вразнос, энергия пошла сплошным потоком, грозя разорвать всё вокруг. Наступил тот страшный момент, когда я уже ничем не мог помочь - с этим Малыш должен справиться сам. Или погибнуть. Несколько мгновений казалось, что энергия стала неуправляемой и произойдёт катастрофа, но Малыш всё-таки смог её сдержать. Заморозив всё вокруг, он огляделся и вдруг закричал:
   -Ну что, доволен? Всё как ты задумывал, или что-то я ещё не сделал? Раз уж наблюдаешь за мной, так давай, выходи, поговорим! Разрешим мои сомнения раз и навсегда!
   Немного удивило, что он сказал о наблюдении - неужели почувствовал мой взгляд? Но момент был подходящим - сын хочет поговорить, а не драться. Я переместился к нему, но на всякий случай поставил защиту - вреда он мне причинить не сможет, но ударить в запальчивости теперь может очень больно.
   Некоторое время мы молча смотрели друг на друга. Малыш не напал сразу, и я стал медленно убирать свою защиту. Когда он смог разглядеть моё лицо, в глазах появилось узнавание, удивление, нарастающее напряжение, ожидание. Потом он тоже медленно стал ослаблять свою защиту. Это хорошо, значит для него разговор, возможность найти ответы сейчас гораздо важнее.
   Я тихо спросил:
   -Ты готов слушать то, что я скажу? - В глазах у Малыша мелькнуло недоверие, сомнение, но он сдержался и медленно кивнул -Тогда поговорим...
  
   Но долгожданного разговора не получилось. В глазах зарябило, затуманилось, несколько мгновений я чувствовал себя как в невесомости, и вдруг глаза резануло яркое солнце. Я на автомате поставил максимальную защиту, сдвинулся с направления предполагаемого удара, но... Драться было не с кем. Вместо развороченной пустыни полигона меня окружала степь с пожухлой травой, невдалеке виднелся лес, а низко над горизонтом висело яркое солнце, совсем не похожее на солнце Эрии.
   Я уже давно перестал списывать необычные и невероятные события, происходящие со мной, на помутнение рассудка, на чьё-то внушение. И если уж я вижу вокруг другую планету, значит так это и есть.
   Для начала я самым тщательным образом просканировал всё вокруг. Но ничего и никого, кроме небольшой деревушки в десятке километров от себя, не обнаружил. Жили там внешне обычные люди, но с этим разберёмся потом.
   Никто не нападал, и я немного расслабился. Что же произошло? Я ничего не делал, хотел только поговорить. Малыш тоже убрал защиту и тоже хотел поговорить. Почему же я оказался здесь? Или это следствие какого - то необычного эффекта наложения наших защит, наших источников энергии? Но вроде не должно быть такого.
   Ведь так хорошо всё шло! Сын обрёл силу, повзрослел, наконец-то захотел разобраться, позвал меня, осталось только сказать несколько фраз, и всё бы разрешилось к всеобщему удовольствию. Осталось чуть-чуть...
   И вдруг внутри меня появился холод, по телу прошла дрожь. А если... А если мои подозрения о "третьем", невидимом участнике событий всё-таки верны? Я ведь так и не смог разобраться в причинах и побудительных мотивах некоторых особо благоприятных для Малыша поворотов событий. Сомнения были, но я, не найдя явных следов воздействия, немного успокоился, заставил себя закрыть на них глаза. И вдруг, когда Малыш перестал совершать глупости, остались минуты до примирения, эта переброска... Или не вдруг? Именно теперь, когда мы не стали драться, а собрались мириться, это не входило в планы "третьего"? И моя переброска - его рук дело? А Малыш там сейчас один, наедине с неведомым "третьим"?
   Я стал осматриваться в пространстве, ища ориентиры для перемещения назад, на Эрию, но вскоре взвыл от бессильной ярости - всё вокруг было незнакомым! Лихорадочно стал копаться в старых знаниях, доставшихся от других богов, и в новых, что узнал уже я. Но через час вынужден был признать неудачу - ничего, даже отдалённо напоминающего окружающее меня звёздное небо, в моей памяти не было. Я потерялся! Я мог совершать невероятные переходы между звёзд, но сейчас просто не знал, где я и куда же мне надо двигаться.
   Дело становилось очень серьёзным. Если сложить известные мне факты, то игры со мной затеял очень даже не слабый бог. Водить меня за нос, насмехаться, а потом с лёгкостью забросить в неизвестное место. Меня! "Младшего бога"! Но тогда получается, что это очень сильный "младший", а то и "старший" бог. Но в нашей галактике вроде только один такой - Алгус. С ним у меня отношения более-менее, да и не стал бы он заниматься подобными делами - пришёл бы в гости и спокойно поговорили.
   Так какая же тогда цель у неведомого "третьего"? Убить меня и Малыша? Судя по его силе, он мог это сделать в любой момент и легко. Или не захотел себя проявлять, побоялся связываться с Алгусом, хотел сделать это нашими же руками? А когда не получилось, забросил меня подальше, чтобы я не путался под ногами, а сейчас пудрит мозги Малышу?!
   Внутри стала подниматься чернота - я здесь, неведомо где и когда (фокусы со временем тоже исключать нельзя), а неизвестная сволочь там, и будет измываться над Малышом, а может и над моими девочками?!
   Последнее время я расслабился - положение и сила "младшего бога" меня вполне устраивали. А оказывается, для спокойной жизни и этого мало. Нужны новые знания и новые силы. Ну, ничего, время, надёюсь, у меня ещё есть. Я сделаю всё, чтобы обрести новую силу. И я вернусь. И смерть неведомого "третьего" будет страшной. И бесконечно долгой...
  
  
   Всё с начала
  
   Бесился я, наверное, ещё час. Пытки и казни, которые я придумывал для неведомого врага, становились все более страшными, утонченными и продолжительными. Пока в какой-то момент не осознал, что все это - пустое сотрясание воздуха. Чтобы творить подобное, надо сначала узнать врага, найти его, да и неплохо было бы хотя бы сравняться с ним в силе. То, что я даже не понял, каким образом оказался здесь, говорило о многом. Так что на ближайшее время девиз старый - "Учиться, учиться и ещё раз учиться!" Искать новые знания, развивать внутреннюю силу, придумывать новое, позволяющее даже с моим уровнем силы творить более страшные вещи.
   С чего начать? Для начала бы неплохо выяснить, почему я здесь оказался, но без личной встречи с неведомым противником об этом можно только догадываться. Хотел избавиться? Хотел сохранить для каких-то своих целей? Почему я оказался именно на этой планете? Благоустроенная тюрьма? Но тогда неведомый Хмырь (пока назовем его так) здесь уже бывал. Возможно, здесь даже можно найти о нем и его неведомых целях какие-то намеки. Раз бог, то вполне мог засветиться в каких-то легендах, религиях, культах. Вот и первое направление для поисков. А если всё совершенно случайно? Если меня просто выбросили за ненадобностью, как использованный пакет из окна автомашины? Хмырь, поди, уже и забыл про мое существование, а я буду пыжится, стараясь найти смысл даже в том куске грязи, куда я упал. Опять же, сомнительно, что Хмырь может что-то сделать "случайно". Скорее он прикончил бы меня с гарантией, чтобы я не путался под ногами. Но раз я жив, значит игра ещё не закончена, и что-то от меня ему надо? Что?! Что с меня вообще можно взять?! Силу? Так у него своей должно быть выше крыши. Знания? Тоже не верится, если вспомнить, с какой легкостью он обвел меня вокруг пальца. Богатства? Не смешно. Даже для меня они уже давно потеряли всякий ценность. Металлы и кристаллы, имеющие значение для людей, но не для меня. Власть? Какая, интересно? Устраивать такое, чтобы иметь возможность командовать в моей долине? Бред. Власть над планетой? Так я на неё никогда и не претендовал. Просто жил и всё. Конечно, мог и вмешаться, но только если бы это напрямую коснулось меня, долины и Ларг. Но кому и зачем могут понадобиться Ларги? Они являются грозной силой против людей, но против богов они совершенно беспомощны. Если уж нужны преданные бойцы, то проще самому сделать несколько тысяч боевых биороботов. Получается, что я вроде как никоим боком не мог заинтересовать Хмыря. Тогда целью был Малыш? Опять же, у него пока нет ничего такого, что может заинтересовать другого бога. Да и вмешался Хмырь в нашу жизнь, как я подозреваю, задолго до того дурацкого эпизода с книгой. Тогда что, целью был именно я?! Но я вроде уже решил, что цель из меня неинтересная. Тогда ради чего всё это?! Просто поразвлечься?!
   Мысли снова пошли по кругу, и я себя одернул. Хватит! Не имея информации, можно до конца жизни задавать себе одни и те же вопросы, поэтому для начала предположим, что я сюда попал не случайно. Также предположим, что Хмырь здесь уже был, и какие-то следы его пребывания я найти смогу. Ничем не подвержённые домыслы, но иначе все мои действия просто потеряют смысл. Один, неизвестно где и когда... Можно начать жизнь и здесь, всё равно это когда-нибудь придётся делать, но очень уж хочется разобраться в произошедшем и отомстить. Жутко отомстить тому, кто покусился на мою семью...
   Немного успокоившись, начал строить уже более конкретные планы. Что, где и как искать? Хрен его знает что, хрен знает где и хрен знает как. Можно сделать какой-нибудь замок, жить в уединении. Можно вообще сделать личный спутник где-нибудь на орбите этой планеты. Сканировать поверхность, города, память людей, библиотеки, разбираться с местной жизнью, и через пару сотен лет выяснится, что мне нужно было всего лишь одно слово, какая-нибудь мелочь, лежавшая на виду. Значит, уединение отпадает и придётся начинать жизнь на этой планете с привычной роли попаданца. Бог-попаданец... Звучит смешно, но вполне может оказаться, что уровень местных магов окажется таким, что рядом с ними я буду выглядеть бледной тенью. Значит, не расслабляться, смотреть во все глаза, прислушиваться к малейшему шепоту и думать, думать, думать. Может тогда у меня и появится шанс на возвращение...
   А если так ничего и не найду? Если Алгус был прав, и меня ждёт пятьдесят тысяч лет одиночества и подобного ожидания?! Хуже пытки не придумать - чувствовать, да и быть богом, пусть и "младшим", и каждую секунду ожидать нового нападения, бояться каждого шороха?! Может, именно такую пытку для меня и придумали?! Внутри заклокотала такая ярость, что трава вокруг меня стала чернеть и задымилась. Это меня немного отрезвило, и я постарался успокоиться и начать думать спокойно.
   Надо бы придумать для путешествий какую-нибудь легенду, но какую? Каждая легенда всегда создается под конкретную задачу, цель. А какая цель у меня? Найти нечто. Где это нечто и что это такое - не знает наверное никто. Может в королевском замке в сокровищнице, может в храме в глубоком подземелье, может в какой-нибудь лачуге на стеночке висит. Значит придумывать что-то конкретное просто бесмысленно, надежда только на счастливую случайность. Или на случайность, которую для меня приготовит Хмырь. В душе снова забурлила ярость. Убью! Всё равно найду и убью! Потом оживлю и снова буду убивать!
   Ладно, легенда у меня простая - действовать по обстоятельствам, сплошной экспромт, пока не появится хоть какая-то зацепка. Я ведь уже не на одной планете побывал, но там мои путешествия больше походили на развлечение - немножко подглядеть за местными со стороны, сделать себе подходящую одежду, деньги, погулять по достопримечательностям, поглазеть по сторонам. Как только начинало пахнуть "жареным", сразу "прыжок" в другой город, страну. Никаких привязанностей, никаких обязательств. Своеобразный туризм по экзотическим местам. А здесь... Здесь бегать и "прыгать" бессмысленно - так даже моя предположительно длинная жизнь пройдёт впустую. А дома, на Эрии, меня ждёт семья, Лара, девочки. Неизвестно, что с Малышом, так что "попрыгушечки" отменяются, придётся вживаться по-настоящему.
  
   Наверное, я слишком задумался, потому что заметил аборигена только когда он оказался буквально в десяти метрах от меня. На вид - парень лет двадцати пяти. Из одежды - серая обвисшая рубаха, меховая безрукавка. Такие же серые, как и рубаха, штаны из грубой ткани. На ногах кожаные мешки с завязками, исполняющие роль обуви. Через плечо перекинута рукоять кнута и лямка такой же бесформенной сероё сумки. Лицо если не дурака, то не очень умного человека. Чистый, не замутненный мыслями взгляд большого ребенка. Вроде пытается смотреть на меня, но взгляд каждый раз, словно испугавшись, отводит в сторону.
   Наконец абориген пробормотал нечто вроде "Парне мано". Невнятные слова, каждое из которых неожиданно обрывалось непонятным бульканьем, словно парню было тяжело говорить или не хватало дыхания. Язык был незнакомый, и я осторожно коснулся его памяти. Сплошная серая муть, но хотя бы вопрос теперь стал понятен - "Ты кто?" А все эти бульканья были следствием поражения головного мозга. Местный дурачок.
   Ну что ж, будем знакомиться. Губам было трудновато произносить новые звуки, но надо привыкать. Да и телепатией лучше не пользоваться - надо вживаться в новый мир, а не пугать местных необычными способностями. Ещё неизвестно, чем они удивят меня самого, да и цена моим способностям, как показала жизнь, ломанный грош.
   -Линк.
   Абориген несколько раз повторил мое имя, словно пробуя его на вкус.
   -Линк, Линк, Линк. Что тебе здесь надо?
   Естественный и простенький вопрос, на который я не знал ответа.
   -Не знаю. Потерялся.
   Абориген на мгновение задержал на мне взгляд, и снова начал озираться по сторонам.
   -Где потерялся?
   Я показал себе под ноги.
   -Здесь потерялся.
   Теперь абориген уставился на землю у меня под ногами.
   -Здесь потерялся?!
   Снова продолжительное молчание.
   -Чужой! - наконец сделал вывод абориген - Чужого надо вести хозяину!
   Развернулся и, не оглядываясь, пошел в сторону леса. То ли позвал, то ли просто в известность поставил. Можно идти за ним, можно остаться здесь и ждать. Только чего? Знака свыше с подробными инструкциями?
   Вздохнув, я поплелся за аборигеном.
  
   Метров через пятьсот нашлось и объяснение неожиданному появлению аборигена - небольшой овраг, идущий наискосок в сторону леса. Трава чуть позеленее, чем вокруг, и здесь паслись пять тощих коров и десяток коз. Охраняла это стадо маленькая собачонка, которую едва было видно из травы. Затявкала, и тут же спряталась за пастуха, продолжая рычать.
   Пастух с удивлением посмотрел на собаку, потом на меня, и тут же снова забыл про нас. Щелкнул несколько раз кнутом, и издавая время от времени какие-то странные звуки наподобие "Гыр, гыр", погнал стадо в сторону леса.
   Сам лес оказался странным - не то степь с частыми рощами, не то лес с большими полянами, незаметно переходящими одна в другую. Пастух никуда не торопился, коровы- тем более, и до деревни мы добирались пару часов.
   Сама деревня производила гнетущее впечатление - беспорядочно разбросанные избы, большая часть из которых были заброшены. Единственная улица, если можно так назвать, больше походила на пустырь, по которому шла дорога от замка к лесу. Никакого лая, звуков живности. Простоволосые женщины в серых бесформенных платьях уже ждали своих кормилиц, и стадо быстро разбрелось по дворам. На меня косились, но никто не сказал ни слова. Наоборот, женщины старались побыстрее скрыться в глубине дворов, огороженных заборами их жердей. Мужчин вообще не было видно.
   Каких-то двадцать минут, и мы остались вдвоем с пастухом. Теперь можно и к "господину". Замок, когда мы подошли к нему, тоже разочаровал. Стены метров пятнадцати высотой, угловые башни. Сделанный в форме шестиугольника, когда-то, очень давно, он был красивым и грозным, но время его не щадило. Без всяких приборов и суперспособностей можно было разглядеть и следы разрушений, и старую копоть от пожаров. Проломы заделывали, но с каждым разом всё небрежнее. В некоторых местах дыры просто забили досками и засыпали землей. Наглядное пособие на тему "Упадок средневекового хозяйства". Ров вокруг замка давно зарос, цепи подъемного моста исчезли, а полусгнивший настил врос в землю. Стражник у калитки в воротах всё-таки был, но я бы не доверил ему охранять даже сортир на улице. Нескладный увалень с алебардой проводил нас равнодушным взглядом, даже не спросив, кто я такой. Зачем его вообще сюда поставили? Для вида?
   Во внутреннем дворе - все те же признаки запустения. Неприбранный мусор, вдоль стен старые телеги, деревянная рухляль. Людей не видать, хотя кухней пахло очень отчетливо. Над двором возвышалась центральная башня, но пастух повёл меня правее неё вбок, к неприметному зданию. О чем-то поговорил с сидевшим на крылечке парочкой зачуханных крестьян, и минут через десять к нам вышел "господин". Обычный на вид мужчина, разве что одет чуть поприличнее, чем остальные - почти новые камзол, сапоги. Взгляд и в самом деле властный, хоть и чуть мутный от выпитого вина. Оглядел нас.
   -Что надо?
   Пастух сразу закланялся.
   -Чужой, господин!
   Мужик более внимательно присмотрелся ко мне.
   -Кто таков? Откуда?
   Легенду я придумать не успел, но решил, что пьянка людей обычно сближает, и решил сыграть на этом:
   -Зовут Линк, а откуда - не помню. Помню только, что сидели в кабаке, пили много, а больше ничего. Опоили, наверное.
   -Да вижу, что рожа не нашенская. Только где же тебя так опоили, что ты ничего не помнишь? В наших краях таким не балуются. А вот кто тебя повезёт куда подальше? Был бы преступник - просто убили. Для армии - так давно бы уже на плацу руками махал. И с друзьями так не поступают. Остается, что ты кому-то очень крепко насолил, вот тебя и выкинули подальше, чтобы помучился. Но такое только в сказках бывает, так что остается самое нехорошее - соглядатай ты, и всё врёшь. Так что рассказывай, кто послал и зачем.
   Говорилось всё небрежно, спокойно, и я даже слегка ошалел - если не считать любимого бреда про шпионаж, мужик рассуждал весьма логично.
   -Какой уж из меня соглядатай, если я ничего не помню, и даже не знаю где я. Вот это я зря сказал. Мужик вдруг хищно оскалился.
   -Ничего, мы тебя "разгороворим". Эй, Хано, Мук, обыщите его!
   Слуги, до этого спокойно сидевшие на крылечке послушно двинулись ко мне. Здоровые равнодушные мужики, которые с одинаковым послушанием и землю вспашут, и голову, на которую укажут, скрутят. Вот и кончилась моя легенда, даже не начавшись. Во всяком случае, ожидать пыток что-то не хочется. Даже для вживания в местные реалии.
   Вздохнув, дождался, пока мужички протянут ко мне руки, взял протянутые пальцы на излом и сложил мужиков стопочкой. Верхний пытался было вывернуться, но я наступил ему ногой на горло, и он сразу успокоился.
   "Господин" аж побелел лицом от такого поворота. Забегал глазами по сторонам, потом всё-таки взял себя в руки.
   -Ты... Ты... - дальше сказать у него не получалось, а ожидать, пока его прорвёт, было не интересно.
   -Дурак ты - сплюнув, я повернулся и направился к выходу.
   Думал уйти спокойно, но "господин", наконец, нашел нужные слова и довольно громко заорал:
   -Стража! Измена! Взять шпиона!
   Что удивительно, но его услышали, и из неприметной двери у ворот выбежало четверо с мечами в руках. Трое - обычные оболтусы, посчитавших себя солдатами только потому, что в руках у них железные палки. Таких даже бить стыдно. От первого удара я увернулся, а салабон получил пару ударов в печень, по шее и сразу растерял боевой дух, уткнувшись носом в пыль. Забрав его простенький меч, встретил остальных. Двое потеряли свои железки всего лишь от сильных встречных ударов. Получив болезненные удары мечом плашмя, отскочили в стороны и больше задерживать меня не пытались.
   Лишь последний, самый старый, хоть что-то из себя представлял в боевом отношении. Кряжистый, с лицом, по которому явно не один раз попадали чем-то тяжелым, да так, что там появились вмятины, он не торопился. Спокойно смотрел, как я валяю его недорослей, свой меч достал только в последний момент, когда я был уже рядом. Судя по ударам и связкам - старый, битый жизнью кобель, всю жизнь проведший на войне. Никакой суеты, никаких "красивостей", только проверенные чужой смертью удары. К сожалению, я почти всё это знал, и знал, как повернуть это себе на пользу. После десятка ударов обозначил удар в шею (жалко было убивать старика), потом ещё и ещё. После, наверное, пятого он сам отступил, отсалютовал мне мечом, и приложил кулак к груди.
   -Благодарю богов, что мне выпало счастье скрестить меч с таким мастером как вы, господин. Моё имя Танхан, можете полностью располагать мною и моими людьми.
   Очень странный поворот, но Танхан смотрел твёрдо, и я не чувствовал в его словах вранья. Своеобразная солдатская честь, благодарность за сохраненную жизнь? Посомневавшись, я всё-таки ответил:
   -Меня зовут Линк. Я рад, что встретил настоящего солдата.
   Сзади раздался гневный крик.
   -Танхан, ты что, сдурел? Это же шпион, он хотел нас убить!
   Танхан кинул взгляд в сторону крикуна.
   -Заткнись, дурак! Если бы господин Линк действительно этого хотел, мы бы уже все умерли. Не станет мастер марать руки о такую шваль как ты. И шпионом быть ему не позволит собственная честь - снова повернувшись ко мне, он продолжил - Чем я могу служить господину? Есть мыльня, воду согреем быстро. Еда у нас простая, но кусок мяса найдётся. Если желаете отдохнуть несколько дней - замок в вашем распоряжении.
   Я невольно покосился на "крикуна"
   -Кто же у вас здесь командует?
   Танхан тоже покосился.
   -Этот - всего лишь ключник. Гонора и крика много, а толку мало. Я отвечаю за охрану замка. Как скажу, так и будет.
   -Что-то слабая у тебя охрана.
   Танхан помрачнел.
   -Если вам будет интересно, я всё расскажу в подробностях, когда вы отдохнете.
   Ну что ж, узнать обстановку от местного может оказаться очень даже полезным, и я кивнул.
   -Хорошо, так и сделаем - помыться, поесть, отдохнуть.
  
   Мыльня оказалась крохотным полутемным помещением у стены. Несколько лавок, пара деревянных тазов. Воду принесли в вёдрах, даже положили нечто мохнатое (видимо, местную мочалку) и кусочек черного мыла. Даже прикасаться к нему было не очень приятно, но надо привыкать. Матерясь и морщась, "помылся", сполоснулся и снова одел ту же одежду.
   Столовая тоже не радовала - комната рядом с кухней с выходом прямо во двор замка. Десяток грубых деревянных столов, лавки. "Щедрое" угощение для меня состояло из глиняной миски с непонятным варевом, двух кусков хлеба и деревянной кружки с родниковой водой. Я осторожно попробовал и с трудом удержался, чтобы не сплюнуть.
   Танхан, сидевший напротив, заметил, как я скривился.
   -Простите, господин Линк, это всё, что у нас есть.
   -Да ладно, не в моем положении привередничать. Лучше расскажи, где я оказался и что здесь творится - я и в самом деле ничего не знаю. И почему вокруг такой бардак?
   -Бедность, господин Линк - сразу ответил Тахтан - Вы в замке ланци Гарма. Когда-то земли этого рода тянулись на пять дней пути, но... Бесконечные войны, несчастные случаи, эпидемии, стихийные бедствия подкосили род и его мощь. Этот замок и пять деревень - всё что осталось. По уму надо бы бросить замок и жить в обычном доме, но содержать замок хоть в каком-то порядке - главное условие сохранения титула и привилегий. Сюда все деньги и уходят. Стражи набрали всего десяток, да и те... - Тахтан мрачно скривился.
   -А где ланци?
   -В лесах появилась банда, вот он и поехал разбираться. Взял пятерых стражников из тех, что получше, но уже неделю от них нет вестей. И предчувствие у меня очень уж нехорошее.
   -Думаешь погиб?
   -Не такие у нас большие земли, чтобы задерживаться так долго. Ну два, ну три дня, но неделю?!
   -Поедешь искать?
   -Надо бы, но на кого оставить замок? Он хоть и старый, но при закрытых воротах на его стены с наскоку не забраться. А если уеду и я, то замок, считай, что бросили. Любой, кто просто зайдёт сюда и сможет защитить ворота, станет новым ланци - королю без разницы, кто здесь сидит, лишь бы замок держал для него.
   Тахтан говорил с горечью, но мне показалось, что и с некоторым намёком. Я и сам на краткий миг задумался - а что, если это сделаю я? Сразу и титул, и положение. Деньги не проблема - мало ли какой клад в подвале вдруг "отыщется". Но если ещё немножко подумать, то зачем мне это? Сидеть в глуши, заниматься прогрессорством? Завоевывать новые земли? Зачем?! Пустая бессмысленная суета, которая ни на миллиметр не приблизит меня к моему врагу. Может лет через пятьсот, когда одурею от скуки и безделья, меня это ненадолго и развлечёт, а сейчас...
   -Раз уж это у вас так просто, то почему бы тебе самому не стать ланци или не позвать кого-нибудь из соседей себе в хозяева?
   -Можно и самому, - хмыкнул Тахтан - только чем я буду кормить людей?
   -Сейчас же кормитесь?
   -Вам как гостю - лучшее. А соседи... Раньше были и мощные крепости, и гордые властелины, и богатые деревни. Но войны, несчастья, бедствия... Если одна из трёх крепостей в таком же состоянии, как и у нас, так это хорошо. А многие просто бросили. Приходи, селись, живи - желающих только нету, разве что бродяги да разбойники.
   -Всё так плохо?
   -Предсказатели говорят, что будет ещё хуже. Ещё один засушливый неурожайный год, и у всех останется только одна мысль - не умереть с голода.
  
   Тахтан много ещё чего рассказал, но всё сводилось к одному - "Плохо. Всё очень плохо". Может он в чем и сгустил краски, но я его понимал - старый вояка, оставшийся без всяких сбережений, он теперь всю душу вкладывал в этот обветшавший замок. Если и здесь всё развалится, то идти будет просто некуда...
  
   Уже опускались сумерки, и Тахтан повел меня к месту ночлега. На этот раз мы пошли в "господскую" часть. Вот тут я без всяких рассказов почувствовал всю бездну упадка - везде пыль, грязь, затхлость, неубранный мусор. Крысы, паутина, болтающиеся двери. Реально использовались только две комнаты - спальня и кабинет ланци. Для очень редких гостей иногда открывали гостевую, куда вел меня Танхан. Кухарка успела сменить бельё на постели, бегло протерла пыль, но в свете свечей всё равно обстановка выглядела убого. Всё старое, серое, пыльное... Тахтан прекрасно меня понял. Он вообще подчеркнуто относился ко мне как к важному господину, случайно попавшему в непростую ситуацию, и теперь даже виновато развёл руками.
   -Завтра, если господин Линк решит задержаться у нас, мы всё здесь вымоем и вычистим, но мебель в этой комнате - это всё, что у нас есть.
   Я отмахнулся.
   -Крыша над головой есть - и ладно. А завтра видно будет.
  
   Тахнат ушел, а я ещё несколько минут стоял неподвижно, прислушиваясь и сканируя окружающее пространство. Никого и ничего. Никаких признаков магии, срытых ловушек, одна разруха. Такое впечатление, что лет десять в эти комнаты никто не заходил. Старый заброшенный дом, только размерами с замок. В соседних комнатах только мусор на полу - видимо всё деревянное пустили на дрова во время очередной осады, а то, что представляло хоть малейшую ценность, давно продали.
   Просканировав уже всю крепость, обнаружил только семь человек - один стражник неторопливо прогуливался по стене, второй прикорнул у ворот. Ещё трое в караулке, кухарка, управляющий и один из слуг, пытавшихся меня задержать (второй, видимо, был приходящий, из деревни). И всё это на небольшом пятачке у ворот. Остальной замок - мечта археолога или любителя ужастиков - лабиринт каменных коридоров. Я даже не стал особо присматриваться - не очень-то хотелось на ночь глядя наткнуться на свалку скелетов в какой-нибудь дальней зале. А вот посмотреть на комнаты ланци было бы неплохо. Тем более, что никто этого запретить мне не сможет. Прихватив свечи, вышел в коридор. То, что двери в кабинет не заперты, уже не удивило. Спальня ланци выглядела чуть получше моей гостевой - здесь даже было пара сундуков с ветхой одеждой. В кабинете - массивный стол, пара продавленных кресел. На стенах несколько почерневших от времени портретов великих предков. Никаких рыцарских доспехов, коллекции оружия. Голые стены и мусор на полу. Камин, который не разжигали давным-давно. Немного обнадежила небольшая полка с книгами, но тексты оказались на незнакомых языках. Письменность я немного подсмотрел в памяти управляющего, но этих языков он не знал. На всякий случай я скопировал изображение страниц себе в память - мало ли. Будет время, разберусь и с ними.
   Ещё раз более внимательно просканировал стены, пол, потолок, и обнаружил парочку простеньких тайников. Один в углу у окна, другой у камина. В первом оказался небольшой железный ларец с десятком свитков. Что-то вроде генеалогического дерева, указы о назначении ланци, о привилегиях, карта первоначально выделенных земель. Простенький перстень-печатка из серебра с изображением орла, распустившего крылья. Я покрутил перстень в руках. Не знаю, какое место в местной геральдике занимает эта птица, но моё уважение к ланци, которого я, скорее всего, никогда не увижу, резко возросло - в моем понимании, такой герб за просто так не дают.
   Если я правильно понял Танхана, ланци - это что-то вроде наследуемой должности коменданта крепости, которая приравнивалась к дворянству низшего уровня. К замку полагался определённый кусок земель, а дальше - крутись как хочешь - захватывай рабов, заманивай поселенцев, но крепость должна быть в исправном состоянии. Крепость перестала существовать - кончилось и "ланци".
   Хотел положить бумаги на место, но появилась смутная идея - а почему бы мне не стать этим самым ланци на время путешествий? Прикрытие и легенда что надо! Бедный дворянин из захолустья отправился по делам в столицу. Это объяснит и незнание столичных реалий, ошибки в поведении, этикете, одежде, да и дать кому в морду будет гораздо проще. Если не швыряться деньгами, то это объяснит и то, что передвигаюсь один. И цель путешествия вполне прозаичная - попасть на прием к королю. Разумеется, такого приёма можно ждать не один месяц, а за это время я уж что-нибудь придумаю. Тщательно скопировав всё содержимое ларца, сунул всё в свою сумку (потом внимательно прочитаю). Ну что ж, хоть какой-то толк от моего пребывания в этом захолустье уже есть.
   Второй тайник открывался защёлкой в боковой стенке камина, затем отодвигалась дверка в стене, открывая проход в маленькую комнату. Вот здесь я нашел первое более-менее приличное оружие. Кольчуга, шлем, довольной неплохой обоюдоострый меч. Всё покрытое толстым слоем пыли, с пятнами ржавчины. Судя по структуре металла, изготовлено лет двести назад. Толстый слой пыли покрывшая оружие, намекали, что последние лет пятьдесят сюда никто не заходил. Хранили как неприкосновенный запас? Тогда хотя бы следили за оружием, чистили, смазывали. Больше похоже на то, что один из прежних ланци отдал замок совсем не добровольно, а новый о секрете просто не знал. Но для меня это даже лучше - фамильные доспехи всегда вызывают уважение. А кто захочет посмеяться - я крутанул меч, примеряясь к своему новому оружию - тот будет смеяться очень недолго. До банального воровства я, конечно, не опущусь, но в качестве образца реального местного вооружения вполне сойдёт.
   Теперь встал вопрос о деньгах. Уже более целенаправленно стал сканировать замок в поисках хоть какой-нибудь заначки, оставленной прежними хозяевами, и вскоре нашел пару тайников в подвале. Спускаться не стал, просто просмотрел содержимое, чтобы потом использовать как образец, и этим ограничился.
   Была уже глубокая ночь, и я решил, что на сегодня мне уже хватит. Вернулся в свою комнату, сделал приличную лежанку, и, с невольным вздохом вытянувшись, стал перебирать в памяти свои "достижения" - перенос на эту планету, свои метания, планы на ближайшее время. Из плюсов - появилась хоть какая-то определённость. Во всяком случае, я теперь могу зацепиться за местную жизнь. Есть правдоподобная легенда на первое время, документы, оружие, деньги, знание языка. Жаль только, что это даже на миллиметр не приближает меня к основной задаче - понять, почему я здесь, кто такой Хмырь и как его найти и убить. Значит для меня по-прежнему только один путь - искать, искать и искать. Вот уж действительно, как в поговорке: "Пойди туда - не знаю куда, найди то - не знаю что"...
  
   Ночь прошла на удивление спокойно, если не считать постоянного ощущения чужого взгляда. Полная темнота, полная тишина и... ощущение чужого взгляда. Я бессознательно пытаюсь поставить защиту, но невидимый враг просто смещается и начинает наблюдать с другой стороны. Я тоже поворачиваюсь, ставлю всё новые защиты, но враг исчезает только на мгновение и снова появляется уже в другом месте. Снова и снова, снова и снова... Это уже много позже я догадался, что всё-таки могу чувствовать присутствие Хмыря и даже могу хоть немного ему сопротивляться, но в то утро я проснулся мрачным и злым на весь белый свет.
   Развеяв постель, вышел во двор, умылся из ближайшей бочки с дождевой водой, стоявшей под водостоком. Огляделся по сторонам - вроде со вчерашнего дня ничего не изменилось. Сонный стражник у ворот, и больше никого. Зашел на кухню, и стряпуха тут же торопливо наложила мне тарелку вчерашней бурды. Поковырялся ложкой в тарелке, но аппетита совершенно не было. Что я здесь делаю? Что мне здесь надо? Из документов только жалкая кучка книг, которые никто не умеет читать. Религиозностью здесь даже не пахнет - все озабочены только собственным выживанием. Ждать, пока произойдет его величество Случай? Сколько ждать? Год, десять, сто? Внутри всё заклокотало. Не смогу! Мне нужно двигаться, мне нужны толпы людей, мне нужна информация, текущая рекой!
  
   Ничто меня не держало, так что я просто встал и пошел. У ворот, словно ожидая именно меня, стоял Танхан. Он сразу всё понял, и взгляд стал тоскливым.
   -Господин Линк уходит?
   -Да, ухожу.
   -Господин Линк вернётся?
   -Не знаю.
   Взгляд у Танхана совсем потух. Он помолчал, но сказал довольно твердо и, как мне показалось, искренне.
   -Легкой дороги вам, господин Линк!
   На мгновение мне даже стало неловко. Я ничем ему не обязан, но, наверное, он на что-то надеялся. Непонятно на что, но надеялся.
   Я оглянулся по сторонам, и Танхан сразу насторожился.
   -Понимаешь, Танхан, ночью мне было видение... Боги посылают меня в дальний путь - Танхан смотрел настороженно - И ещё они указали мне место в подвале, где одним из прежних ланци была спрятана казна. Если найдётся ломик, то можем сходить проверить...
   Танхан долго молчал, словно пытался понять смысл таких простых слов, потом вдруг улыбнулся.
   -Господин Линк хочет проверить - стоит ли верить богам и собственному предназначению?
   Я тоже улыбнулся.
   -А вдруг обманули, и мне лучше остаться здесь?
   Танхан сразу стал серьёзным.
   -Этим лучше не шутить, а то боги могут и наказать!
   Я тоже помрачнел.
   -Сильнее наказать они уже не смогут - и, стараясь сгладить впечатление от невольно вырвавшихся слов, строго добавил - Так есть ломик или мне уйти просто так?
   Танхан засуетился и через минуту мы уже спускались в подвал замка.
   Как и везде - запустение, грязь, мусор. Когда-то здесь располагались склады, темницы, конюшня, несколько колодцев. Сейчас - летучие мыши, крысы, пауки, слизняки, плесень. Как обычно - строилось в несколько этапов, достраиваясь под текущие нужды. В результате получилась запутанная многоуровневая ловушка, в которой несведущему человеку заблудиться очень просто. Да ещё в нескольких местах коридоры были завалены обвалившимися сводами. Я сам несколько раз сворачивал не на тех поворотах, хотя мог видеть всю схему ходов целиком. Минут через двадцать добрались и до нужного тупика. Я указал факелом на стену.
   -Бей здесь.
   Танхан поудобней перехватил лом, и после нескольких сильных ударов один из камней выпал куда-то внутрь. Ещё несколько ударов, и уже можно протиснуться в небольшую комнату. Я уже знал, что там внутри, а вот для Танхана увиденное стало шоком. Всего-то три полусгнивших сундука, полных золотых и серебряных монет, потемневших о времени. Я уж не стал хвалиться, что девять из десяти монет я сделал сам, на всякий случай, чтобы клад стал более весомым. Наверное, для Танхана хватило бы и прежних, "настоящих", сокровищ, но я не стал мелочиться. Некоторое время Танхан просто смотрел, потом опустился на колени, погрузил подрагивающие руки в золото, и замер. Я тоже молчал, ожидая, что будет дальше.
   Наконец Танхан встал, встряхнулся, словно сбрасывая с себя наваждение.
   -Господин, боги любят вас! - Я только хмыкнул, но Танхан был серьёзен - Когда вы вернётесь, я буду счастлив служить вам как верная собака!
   -Я не знаю, вернусь ли я.
   -Я всё равно буду ждать, господин.
   Неловко было обманывать старого служаку, поэтому я ответил уклончиво.
   - Я и в самом деле не знаю, вернусь ли я и когда это будет. Хорошо, считай, что ты у меня на службе. Деньги есть, так что теперь можно привести замок в порядок. Деньгами-то сможешь распорядиться, или ключник заберёт всё себе?
   Танхан поднял руку и демонстративно сжал кулак. Всё ясно, теперь ключник будет ходить по струночке у нового ланци.
   -Возьми сколько надо на первое время - на продукты, нанять новых стражников, купить оружие и прочее. Пока не будет крепкой охраны, никто не должен знать, что в замке завелись деньги - Танхан согласно кивнул - Ну а потом займёшься хозяйством - скотину прикупить, зерно, инвентарь, людей позвать, мастеров и прочее. Сам сообразишь. Если не суетиться, но и не медлить, думаю, через год замок оживёт.
   Танхан снова кивнул.
   -Ладно, бери деньги и пойдём.
   Танхан деньги взял, но чуть ли не считая каждую монетку, словно я дал их в долг. Я повернулся уходить, но Танхан меня остановил.
   -Господин Линк, а вам?
   -Что мне?
   -Вам ведь в дороге тоже понадобятся деньги!
   Да, странный из меня попаданец - раздаю деньги сундуками, а о себе всё забываю. Но не объяснять же, что деньги мне давно уже не нужны! Но всё-таки пришлось, чтобы не смущать Танхана непонятным поведением, не глядя зачерпнуть горсть монет и ссыпать в карман.
   -Этого мне хватит.
   Танхан только вздохнул от такого равнодушия к деньгам.
   Быстренько заложили вход и отправились назад. Танхан шел уверенно, но на некоторых поворотах поставил метки, ткнув факелом в стену. Ну что ж, если ему этого достаточно, пусть так и будет. В любом случае, зная, что в подвале есть настоящий, а не легендарный клад, он его обязательно найдёт...
  
   Теперь прощались уже совершенно по-другому. Тархан сразу обрёл уверенность - рыкнул на сонного стражника у ворот и даже на меня теперь поглядывал скорее как старый дядюшка на несмышленого племянника.
   -Господин Линк, раз уж мы теперь можем позволить себе траты, то может вы задержитесь на несколько часов? Купим в деревне лошадку, продуктов, запасную одежду и прочие припасы?
   На мгновение я засомневался.
   -Нет, не стоит. У вас и так всё наперечет. Я сыт, несколько дней пешком меня не испугают, а если уж и надо будет что купить, то деньги у меня есть. Удачи тебе!
   Я протянул Танхану руку, и тот насторожился, но всё-таки осторожно пожал.
   -Я сохраню замок для вас, ланци Линк!
   -Сохрани - согласился я. Этот замок мне и даром не нужен, но... мало ли как жизнь повернётся. Даже вариант, что я полностью потеряю свои способности (или мне в этом "помогут"), отвергать нельзя - Но если я не появлюсь через пару лет, то объявляй ланци себя.
   -Как скажете, ланци Линк!
   Танхан знакомым жестом римских легионеров чуть стукнул себя по груди кулаком правой руки и отступил в сторону.
   Ну что ж, вроде немножко помог, никому ничем не обязан. Можно и в дорогу в неизвестность.
   Ещё раз кинув, я вышел за ворота замка.
  
   Через пару часов я решил, что пешие прогулки - это хорошо, но мне предстояло одолеть ещё не одну сотню километров, и желательно позаботиться о транспорте. Свернув с дороги на ближайшую поляну, посидел немного, отдыхая и собираясь с мыслями. Что мне, собственно, понадобится в дороге? В первую очередь - лошадь. Дорога была малолюдная, но пару путников я всё-таки встретил. Местные лошади почти ничем не отличались от привычных мне, разве что шея была очень длинная, делая их похожих на земных лам. Да и "делать" их не так уж сложно. Это только на первый взгляд кажется страшновато, а на самом деле... Даже сложную кривую совсем не обязательно запоминать во всех подробностях - достаточно описать несколькими уравнениями. Даже человек начинается с единственной клетки - вся информация записана в генах. В объеме горошины можно сохранить информацию о живых существах целого мира. А дальше - дело техники и генной инженерии. Подправить нужные кусочки, дать толчок, обеспечить ускоренный рост. Когда знаешь технологию, и имеешь такие возможности, как у меня - никаких проблем. Уже через полчаса гнедой жеребец настороженно оглядывался по сторонам. Теперь наложить матрицу с минимальным интеллектом, программу защиты, боевых навыков, и новый биоробот, во всём послушный мне, готов. Внешне - самая обычная лошадь, а вот по возможностям... Усиленный костяк, модифицированная мышечная система, позволяющая сутками скакать без остановки, шкура, которую не прорубит ни один обычный меч. Конечно, не супер-пупер боевая машина, но как спутник, охранник, средство передвижения, такая "модель" меня вполне устраивала.
   Отпустив Росинанта (а чем плохое имя?) пастись и привыкать к своему новому телу, занялся мелочевкой. Седло, сбруя, седельные сумки.
   Потом пришлось переделать собственную одежду. Я никогда не стремился к выпендрёжу, старался одеваться скромно, но... Как простой человека воспримет то, что "младший" бог считает "скромно"? Светло-серая куртка из тончайшей замши, белая рубашка из лучших сортов хлопка, штаны, сапожки из мягкой кожи, которую, однако, не сможет прокусить даже крокодил. Простенько, без украшательств, драгоценностей, магии, но за такой комплект можно, наверное, купить замок наподобие того, что я только что покинул. Пока никто не сказал мне ни слова, но что, если встретится человек, понимающий в таких в вещах? Как я буду после этого рассказывать о своей нищете? Пришлось переделывать привычную одежду в чуть улучшенный вариант одежды Танхана - темно-коричневая куртка из грубой кожи с черными пятнами потертостей. Костяные пуговицы, воротника нет, рукава крепятся парой петель шнуровки, не затрудняя движений при ударах. Серая застиранная рубаха, такие же грубые штаны, стоптанный сапоги. Из нижнего белья только короткие подштанники. Ощущения... Из нежного, ласкающего кожу белья в заскорузлую, грубую, провонявшую потом робу...
   Вздохнув, принялся за оружие. Форму меча скопировал с увиденного в замке - прямой, чуть сужающийся к концу обоюдоострый клинок. Просто, но даже красиво. Покрутил, чуть подправил центровку под себя. Изменил структуру заготовки - теперь это была многослойная кованная сталь, верхний слой искусственно состарен. Ещё покрыл лезвие мелкой сеткой из мономолекул - ни один анализ её не обнаружит, а вот сломать меч теперь будет невозможно. И точить не надо - кромка всегда толщиной в одну молекулу. Ножны - самые простые, потертые. Скопировал по памяти кольчугу. Главным было сохранить рисунок плетения и верхний слой колец. Внутренний, разумеется, сделал суперпрочным. Боевой нож, пояс, перевязь для меча, всяческая мелочевка, которую уважающий себя путешественник обязан иметь в сумках. Мне это всё и даром бы не надо, но зачем лишние вопросы?
   Через час вроде самое необходимое сделано. Оседлав Росси, собрал свое барахло, уселся в седло. Оглянулся по сторонам - вроде ничего не забыл, особо не наследил. Похлопал лошадь по шее.
   -Ну, что, Росси, тронулись?
   Жеребец покосился на меня, но с места не сдвинулся. Всё правильно - он умный, и если мне не угрожает опасность, он и шагу не сделает без команды. Можно добавить контур мысленного управления, но и это может оказаться лишним поводом для подозрений. Ладно, будем ездить "как все". Я чуть шевельнул поводьями, и Росси сразу стал набирать скорость. Путешествие в никуда началось...
  
   По первым прикидкам прикидкам получалось, что до ближайших более-менее населённых земель надо добираться километров пятьсот. Редкие деревушки, городишки, замки. Редкие полузаросшие дороги. Если принять в среднем километров пятьдесят в день, то дорога растянется минимум на неделю. Хорошо бы прыгнуть сразу далеко-далеко, но... Раз уж развели как лоха, то неча теперь гнуть пальцы веером, будем ездить как все и жить как все. Смотреть вокруг во все глаза, всё запоминать и думать, думать, думать...
  
   Первый день прошел без приключений. Лес напоминал лиственный в районе субтропиков. Непуганые животные, которые периодически появлялись у меня на дороге. Сама дорога скорее была "направлением", едва выделяющимся в окружающем лесу. Если знать, что искать, то заметны были и следы от телег, и места привычных стоянок, но всё такое заросшее, словно несколько лет здесь ездили только случайные путники.
   Уже ближе к вечеру наткнулся и на первую "таверну". Перекрёсток с чуть более наезженной дорогой, полусгнивший забор из бревён. Когда-то здесь стоял отдельный дом для проезжих, жилой дом, конюшня, пристройки для живности. Но люди перестали ездить, и таверна зачахла. Забор сгнил, ворота упали, и их никто не собирался ремонтировать. Таверна то ли сама сгорела, то ли сожгли, а остатки хозяева разобрали на дрова. Хозяин, довольно крепкий старик, мрачно оглядел меня, но даже не пустил в дом, когда я заикнулся, что хотелось бы перекусить и может даже переночевать. Молча указал рукой на небольшой навес, под которым стоял одинокий стол с лавками. Еды, правда, не пожалел - большая миска с куриным супом, целый каравай хлеба и кувшин с домашней бражкой. Забрал в уплату пару медяшек, но разговаривать не захотел и сразу ушел.
   Странно, конечно, но меня сейчас гораздо больше интересовала возможность поесть горячего.
   И только насытившись, снова удивился странностям - судя по горкам лошадиного навоза, народ здесь бывал. Неужели и всех остальных кормят под этим навесом? Или только меня, как чужого? Уж своих-то здесь наверняка всех в лицо знают. Или может в доме тесно? Почему не отстроят таверну заново? Нет смысла? Слишком мало приезжих? Зачем тогда вообще цепляться за это место?
   Хозяин, не дождавшись моего отъезда, снова вышел из дома и подошел ко мне.
   -Что-то ещё?
   Сказано было с такой неприязнью, что проситься на ночлег я даже не стал.
   -Продуктов бы мне в дорогу хотя бы на пару дней.
   -Что надо?
   -Хлеба, крупы какой, копчености возьму, если есть.
   Судя по взгляду, меня беззвучно обматерили - как можно отправиться в дорогу, не взяв припасов. И в разряд подозрительных меня занесли - кто такой? Почему один? Чего ещё ждать?
   Но минут через двадцать хозяин принес мешочек с крупой на пару килограмм, каравай черного хлеба и кусок окорока. Я развязал мешочек - что-то вроде перловки, сойдёт. Хлеб пекли дня три назад, от окорока запашок был тоже не очень свежий, но я не стал привередничать. Выложил серебрушку - хозяин молчком сгрёб её и, не прощаясь, ушел.
   Мда, весело здесь живётся...
  
   Ночь провёл у костерочка, прислушиваясь к новым звукам, запахам, сканируя местность на предмет опасностей. Но никто не нападал, не искал, не интересовался. А утром снова петляющая дорога. Бессмысленное путешествие, в которое я ввязался. Я снова и снова задавал себе вопрос - зачем? Зачем всё это? Пока я вижу только лес и редких путешественников, настороженно косящихся на меня. Зачем мне всё это надо? Я невольно вздохнул, и тут же обматерил себя - вздыхай не вздыхай, но более умного у меня сейчас просто нет.
  
   Прячущихся в лесу вооруженных людей охранная система заметила уже давно, но я не придал этому особого значения - мало ли. Может какие беглые, может чья-то разведка, может отряд местной полиции, занятый поиском преступников. Когда встретимся, тогда и будем разбираться.
   "Встреча" прошла скромно и буднично... На одном из участков дороги, где деревья и кусты стояли почти сплошной стеной, дорогу заступили человек пять. Обычные мужики в мешковатой одежде, разве что у всех в руках что-нибудь тяжёлое или острое. Я остановил коня, ожидая продолжения, и сзади выскочили ещё трое. Ещё парочка таращились на меня из кустов, держа под прицелом луков. Ну что ж, значит без разговора меня не отпустят.
   Старший, не дождавшись моей реакции, насторожился, но решил не отступать. Перебросил саблю из руки в руку, словно желая показать, как ловко он ей владеет, сделал пару шагов по направлению ко мне.
   -Больно уж ты спокоен, путник - протянул он.
   -Чо надо?
   -Ах, так мы из благородных - сделал неожиданный вывод старший и почему-то обрадовался. Сделал знак рукой, и те двое, что сидели в засаде, натянули луки. Снова обретя уверенность, главный уже с усмешкой глядел на меня - Ну что ж, раз ты из благородных, то не откажешься поделиться малой толикой своих богатств с нами, сирыми и убогими?
   Я немного засомневался - это он так издевается или по местным традициям "благородным" сопротивляться не положено? И кто они такие вообще? Обычные грабители или одичавшая дружина какого-нибудь местного барона, зарабатывающая себе на пропитание предоставлением "защиты" на лесных дорогах?
   Противно отдавать деньги непонятно кому и непонятно за что, но и устраивать разборки из-за горсти монет совершенно не интересно. Не глядя, я отцепил свой кошелёк и бросил главному.
   -Держи.
   Старший ловко поймал кошелёк, развязал и удивлённо протянул.
   -А гусь-то нам жирный попался - швыряется золотом как грязью! - Улыбка сразу куда-то исчезла - Неужто ты думаешь, что я поверю, будто это у тебя последнее?! Придётся пощупать тебя получше. Или сам отдашь, если жить хочешь?
   Я только вздохнул - банальный грабёж. Ситуация, в которую я за годы своих путешествий попадал, наверное, сотни раз. И каждый раз одно и то же - если не бросаются сразу, то каждый раз сомнение - как поступить? Убегать, убивать, брать в плен и наказывать по местным законам? Зачем мне всё это? Жили тут без меня и после меня проживут. Против меня сейчас, наверное, ни один маг не сможет устоять, а уж уничтожить этих бандитов - это вообще, как сплюнуть. Но какая в этом радость? Почувствовать себя сильным? Скорее уж мальчишкой, потрошащим кошку ради собственного удовольствия.
   Я сунул руку за пазуху и достал нечто, напоминающее большой кошель. Покачал его, чтобы все обратили на него внимание, но бросил его не главному, а высоко в воздух у себя на головой.
   -Держите!
   Всё взгляды устремились к кошельку, но... В верхней точке кошель (моя вариация на тему светошумовых гранат) вдруг взорвался. Серия ослепительный вспышек и оглушительных взрывов. Меня и лошадь прикрыла защита, а вот бандитов прикрывать было некому. Крики ужаса, и ослеплённые бандиты, бросив оружие, ломанулись в разные стороны, натыкаясь на деревья. Пройдёт не меньше часа, прежде чем они хоть немного придут в себя, а уж об активных действиях в ближайшую неделю они точно забудут. Можно даже посмеяться, но настроения совершенно не было - пришел взрослый дядька и обидел малышей в песочнице. Чем гордиться-то? Можно было просто парализовать всех, усыпить эту братию, почистить им память, чтобы вообще забыли о встрече со мной, но вдруг я пропущу какую мелочь? Вдруг кто-то заинтересуется странностями, захочет провести расследование? Поползут слухи... Это мне надо? А так - шума много, но всегда можно отбрехаться некоей новой разработкой, боевым артефактом, купленным на последние деньги, в конце концов. И убивать никого не пришлось.
   Вздохнув, я тронул поводья.
   -Ладно, Росси, поехали месить грязь дальше.
  
   Настроение было всё-таки испорченно, и через час, заметив подходящую поляну, решил остановиться на ночевку. И рано ещё, и ехать можно ещё с десяток километров, но... не лежит душа. А к своей интуиции я предпочитал прислушиваться. К тому же, поляна оказалось очень удобной - рядом с дорогой, небольшой ручеёк в какой-то сотне метров. Да и судя по многочисленным следам костров, не я один такой умный.
   Хлеб у меня был, свежее мясо добыл, подстрелив из пращи местную "курицу". Можно было, конечно, сделать царский обед по собственному желанию, но при всём моём опыте всегда оставалась толика сомнения - то ли я делаю? Какой-нибудь мелкий ген в ДНК, на который я не обращу должного внимания, может стать причиной больших проблем. На крайний случай - сойдет, но сейчас, когда лес полон живности, тратить силы на такую ерунду как еда? К тому же, мне нужно набираться опыта, привыкать к местным реалиям. А как узнать, как пахнет корочка "курицы", запеченной на углях? Только сделав всё самому, своими ручками. Идеал - он и есть идеал, но кто знает, вдруг из-за какого-нибудь нюанса в составе глины, из-за того, что попалась не молодая, а старая курица, из-за какого-то особого аромата местных деревьев и появится некая особенность во вкусе, которая станет "цимусом", от которого тащатся настоящие гурманы? Пока не попробуешь - не узнаешь.
   Пока прогорали дрова, ощипал и выпотрошил курицу, обмазал глиной. Разворошив угли, положил в центр и тщательно присыпал углями. Теперь только ждать.
   Теперь для меня это самое главное развлечение. Ждать, смотреть по сторонам, снова ждать, думать, подозревать, сомневаться, снова ждать хоть какой-нибудь зацепочки. Осмотрелся по сторонам - самый обычный лес, напоминающий леса Англии. Сразу вспоминаются фильмы про Робин Гуда, поэтому и появление людей с луками и мечами воспринимается как само собой разумеющееся. А так - лес как лес. Заросли, живность. Попадается и весьма экзотического вида, но я давно перестал обращать на это внимание - и на родной Земле при желании можно отыскать ну совершенных страшилищ - природа не скупится на выдумки. Так что у меня теперь правило - пока меня не трогают - я тоже никого не трогаю. А уж какая у этих страшилищ физиология, чем они опасны, чем ценны - это пусть местные биологи разбираются. Всё, что мне надо, я могу сделать и сам.
   Прошел ещё, наверное, час, и я решил, что курица готова. Разворошил угли и палкой выкатил на травку свой ужин. Разломил запекшуюся глину, осторожно принюхался - обалдеть какой аромат! Может проголодался на свежем воздухе, но рот сразу наполнился слюной. Быстренько сделал себе вилку, только подцепил запеченную корочку, и... тут как назло, как специально, на поляну стал заворачивать чей-то обоз. Всего-то шесть больших крытых повозок, с десяток вооруженных мужиков, но я сейчас был совершенно не расположен с кем-либо общаться или решать проблемы на пустом месте. Но мужики повели себя достаточно осмотрительно - не приближаясь ко мне, сразу направились к другому краю поляны и стали обустраиваться на ночевку. Поставили повозки в ряд, распрягли лошадей, начали разводить костер. Вроде обычные путники, и я, поглядывая на них, наконец-то принялся за курицу. Мясо - обалденное - сочное, ароматное... А если ещё и добавить моих любимых специй, то вообще, ум отъесть!
   Я смаковал уже вторую ножку, как от обоза ко мне двинулись двое. Бородатые крепыши среднего роста, в стандартной походной одежде - штаны из грубой ткани, грубые сапоги на толстой подошве, кожаные куртки, короткие мечи. Крупные черты лица, уверенные взгляды. Почти близнецы, разве что у одного на куртке были нашиты металлические пластины для защиты от ударов холодным оружием.
   Подошли, остановились в нескольких шагах и стали бесцеремонно разглядывать. В принципе, я был не против - мало ли кто мной заинтересуется, что ж теперь, каждому глаза завязывать? Не очень вежливо, но может они пришли соли спросить? Так с минуту и разглядывали друг друга - я - продолжая наслаждаться курицей, пришлые - просто так.
   Наконец тот, что без пластин на одежде, немного напряженно спросил:
   -Кто такой и куда путь держишь?
   Грубо, конечно, начинать разговор в таком тоне, но может он какой местный чин, привыкший со всеми разговаривать именно так? Можно назваться ланци, благо все нужные документы у меня есть, но я отъехал от замка всего ничего, и мужик мог знать настоящего ланци в лицо. Поэтому я не стал форсировать события и неопределённо пожал плечами.
   -Линк. Путешествую...
   Мужчина немного помялся.
   -Тут недавно грохот был в лесу. Не слышал?
   Я снова пожал плечами.
   -Да, что-то такое было. Но где-то сзади и я, само собой, возвращаться и разбираться не стал.
   Мужчина вдруг вытянул из-за пояса кошелёк и протянул мне.
   -Твой?
   Я пригляделся - точно, мой! Тот, который я бросил грабителям. Но как он оказался у этих? Как-то связаны между собой? В любом случае светиться мне не стоит.
   -Не, не мой.
   -Точно не твой? - голос у мужчины стал глухим - Мы посмотрели по следам - перед нами проезжал только ты.
   Хочет вернуть потерю? Не похоже. Да и вообще, что ему надо? Не в том я настроении, чтобы загадки разгадывать. Стараясь сдержать нарастающее раздражение, я невольно прищурился.
   -Ты меня в чём-то обвиняешь?
   Наверное, что-то проскользнуло и в голосе, потому что мужик даже попятился и резко сбавил тон.
   -Ехали по дороге, нашли кошелёк с золотом, хотели вернуть - торопливо проговорил он.
   -Не мой - повторил я и снова принялся за курицу.
   Мужики ещё постояли и второй протянул.
   -Завтра придётся ехать через Странный лес.
   -И что?
   -Вместе как-то веселее. Да и спокойнее, когда народа больше.
   -Деньги мне не нужны и охранять вас я не собираюсь.
   -Да мы ничо, спросить только. Но вы не будете против, если мы будем ехать за вами?
   Странная просьба. Неужели мне уже начали подсовывать спутников? Сомнительно. Наблюдать за мной? Мой враг может прекрасно сделать это и сам. Случайность?
   -Едьте куда и когда хотите - мне без разницы - и снова принялся за курицу. Мужчины помялись, но больше настаивать не стали. Вернулись своему обозу, там остановились и начали переговариваться. На всякий случай я "прислушался".
   -Точно тебе говорю, это он и есть! - я сразу насторожился - Подковы у его коня очень уж приметные, таких я раньше никогда не видел. В том месте, где он встретился с бандой, следы сзади затоптаны, а спереди - нет. Банду разогнал и поехал дальше. А больше никто перед нами не проезжал.
   -А я разве спорю? Но нам-то что с того? Ты же сам видел - на золото ему наплевать. Не знаю, какой он воин, но стоило ему сердито глянуть, как я на десять раз пожалел, что подошел к нему. Да и тот бандит, которого мы прикончили, говорил, что он даже меч не доставал - что-то бросил вверх, и все сразу ослепли и оглохли, и страху такого он никогда в жизни не испытывал. Одно дело, если он какой-нибудь боевой артефакт использовал, а если он ещё и маг? Что ещё ему в голову взбредёт? Кого он следующий раз прихлопнет - бандитов или нас? Эх, зря я тебя послушался... Теперь вообще не усну...
   -Да ладно тебе пузыри раньше времени пускать! Кошель с золотом за просто так получил? Получил. До этой поляны доехал спокойно? Спокойно. Этот мужик - явно из благородных и воин не последний. Он ведь, пока разговаривали, на свой меч даже не взглянул, но я нутром чуял - случись что, умерли бы в один момент. Не знаю, как и от чего, но умерли. Ты на его седло внимание обратил? Явно не из наших мест и стоит кучу денег. Мы ему даром не нужны, так что за свой груз можешь не переживать. Главное - глаза не мозолить, и не надоедать. Он вперёд, и мы за ним. Если кто на дороге попадётся, то пусть с ним и разбираются, а мы потихонечку, сзади. Он верхом, по-любому нас обгонит. А если он не справится, так мы успеем приготовиться. И за охрану платить не надо.
   Первый хмыкнул.
   -А если он просто ускачет вперёд?
   -И что? Ты собрался в дорогу, нанял людей сколько хотел, значит, на них и надо рассчитывать. А уж поможет нам кто или нет - на всё воля богов.
   Первый долго молчал, потом снова хмыкнул.
   -И в самом деле, что мне на этого мужика смотреть? Поможет так поможет, нет так нет. Но ты всё равно, охрану сегодня скажи нести строго, а завтра соберёмся быстренько, и за тем мужиком. Пристроимся вслед за ним, может и пронесёт... ладно, пошли, поедим.
   Мужики направились к костру, а я задумался о значении таких незначительных, мелочей. Ведь вроде не маленький, многое повидал, а что выходит? Подковы для коня сделал не задумываясь, как на Эрии, а местные сразу обратили внимание - не нашенские. Не откладывая дело в долгий ящик, скопировал подковы с одного из коней торговцев и поставил Росси. Засомневался и снова сделал прежние, эрийские - будет очень странно выглядеть, если торговцы завтра начнут высматривать следы Росси и обнаружат, что я за ночь непонятно как перековал своего коня. Лучше уж пусть будут прежние, хотя бы до ближайшей деревни или пока не разойдёмся с торговцами путями. С этим разобрались. Второй момент - моя глупая, в данный момент, доброта. Пожалел бандитов, а один из них меня же и сдал, хоть и сам прожил недолго. Получается, что поруби я их в капусту, это вызвало бы гораздо меньше разговоров и подозрений - обычный воин, на которого напали обычные бандиты. Десяток "обоснованных" трупов, и про мага бы никто и не подумал. Следующий раз придётся сразу убивать? Меня передёрнуло от такой перспективы. Обходить такие места? А если это будут одичавшие от лесной жизни стражники, и их проверка - обязательная процедура, и появление в следующем городе без какой-нибудь специальной метки будет воспринято как появление врага? А если для меня будет важен именно кто-то из бандитов? Вопросы, сплошные вопросы. Посомневавшись, мысленно махнул рукой - будем решать проблемы по мере возникновения. И по возможности в местных традициях и самыми грубыми средствами. Известность мага проблем добавить может, а будет ли польза - ещё неизвестно, тем более, что любой встречный мог заинтересуется - как человек без ауры мага может творить заклинания? Сначала надо осмотреться, разобраться, а там видно будет.
   На всякий случай просканировал повозки, но ничего интересного не обнаружил - какие-то меха, кожи, десяток бочонков с маслом, немного оружия, тряпьё. Наверное, для местных они что-то значили, но для меня - ровным счётом ничего. Из магического - только парочка слабеньких амулетов для защиты от прямых ударов оружия у тех двоих, что подходили ко мне. Обычный обоз обычного торговца. Может поэтому они и хотели ехать вместе со мной? Может и так. Сам я к ним напрашиваться не буду, пусть делают что хотят, лишь бы ко мне не лезли.
   Закончив ужин, сварганил себя кружку чая, сигарету и откинулся на седло, разглядывая бескрайнее звёздное небо. Последние дни это стало моим "расслаблением" перед сном, и я снова и снова сверял видимые звёзды с теми картами, что были у меня в памяти. Крутил и так и этак, пытался представить их с разных направлений в надежде найти хоть что-то похожее, но... только снова убеждался - меня забросили в совершенно неизвестное место.
   Уже засыпая, заметил, что от повозок в мою сторону очень внимательно поглядывают. Ну и пусть их. Я повернулся на другой бок и чуть улыбнулся - Росси пощипывал травку в нескольких шагах от меня, и я не завидую тем, кто попытается приблизиться ко мне тайком. Что-что, а создавать боевых биороботов я теперь умею очень даже неплохо...
  
   Ночь прошла спокойно. Торопиться мне было некуда, совесть чиста, попона защищала от утренней свежести, так что спал я как ребёнок, пока не выспался. Солнце уже встало, торговцы готовили завтрак, но тоже никуда не торопились и откровенно косились в мою сторону. Пришлось и самому изображать подготовку к дороге - развести костерок, разогреть остатки курицы, сварить кофе. Кстати, с кофе я опять промахнулся - как только запах поплыл над поляной, торговцы насторожились, стали принюхиваться. Понятное дело, что я приготовил себе самый лучший, самый ароматный из того, что когда-либо пробовал, и в чистом лесном воздухе запах был обалденный, но неужели он настолько отличался от всего, что они в своей жизни нюхали?! Хотя, вполне может быть, что кофе на этой планете просто никогда и не было. Надо учесть это на будущее и жить "как все", пользуя отвар из ароматных трав. В принципе, и это не проблема, но наверное будет лучше изменить свои эрийские привычки хотя бы на время. В том числе и курево. Я прекрасно мог обходиться без этого, и только в последние дни позволил себе слабину, когда всё закрутилось. Но и курево может стать весьма характерной приметой, по которой меня могут опознать. Наверняка у местных есть и свои "легкие" наркотики, кроме вина и пива, и надо лишь добраться до них.
   Я поглядывал на торговцев, те на меня, но с места никто не трогался. Я, наплевав на собственные решения, уже выкурил пару сигарет, но торговцы и не думали сворачивать лагерь. Сидели, болтали, косились на меня, но с места не трогались. В конце концов это стало напрягать. Что происходит?! Трусливые торговцы по лесным дорогам не ездят, так чего они ждут? Где-то впереди что-то реально опасное, и они решили отправить меня вперёд в качестве "пробного шара"? Возможно, но как бы они поступили, не будь меня? Ждали ещё кого, чтобы ехать одним большим обозом? Не проще ли было ждать где-нибудь в селе? Опять же, за последний день я несколько раз видел примыкающие дороги. Может, эта поляна и является таким сборным пунктом?
   В конце концов мне надоело гадать. Собрал небогатые пожитки, оседлал Росси. Торговцы сразу оживились и тоже начали сборы. Не, мужики точно "хитрованы". Усмехнувшись, я сразу пустил коня рысью - догоняйте, ребята, если сможете.
  
   Я и до этого очень внимательно смотрел по сторонам, а теперь и вовсе удвоил осторожность, даже поставил универсальный щит (на всякий пожарный). Но час проходил за часом, а ничего не происходило. Только ближе к обеду сообразил, что лес вокруг и в самом деле становится "странным". Вроде ничего явного, мало ли какие растения здесь растут, но... сумма странностей становилась всё больше, и списать их на особенности местной растительности язык уже не поворачивался. Вроде обычные деревья, обычные кусты, но их словно потрепало сильным ветром, и они так и застыли с переплетёнными во всех направлениях ветками.
   На всякий случай я остановился и снова просканировал окрестности. Людей нет, животных почти нет, птиц тоже немного. Странности только с растениями. Если взглянуть с высоты, то на местности наблюдался почти правильный круг диаметром почти сорок километров, который резко выделялся цветом зелени. Получалось, что я проезжаю как раз через этот круг, и справа, километрах в десяти, в центре круга - небольшое озеро странно правильной круглой формы. Съездить, что ли, посмотреть?
   Проехав ещё немного по дороге, почти случайно заметил едва заметную тропинку, ведущую как раз в нужном направлении. Лес вокруг был не то чтобы совсем непроходимый, но раз есть тропинка, то почему бы ей не воспользоваться? Единственное, что если она "не для всех", то вполне реально угодить в охотничью яму, словить стрелу из самострела, а то и встретиться с местными "лесными братьями". Наверное, мне они сделать ничего не смогут, но очень уж я не люблю, когда на меня кто-то бросается, да ещё и внезапно, из темноты или ветвей. Было несколько очень неприятных случаев, при воспоминании о которых меня до сих пор невольно пробивала дрожь...
   Теперь всё внимание было на тропинку и ближайшие сто метров леса. Да и окружающая растительность настроения не добавляла. К тому моменту, когда добрался до озера, деревья и кусты вокруг уже напоминали огромные комки спутанной проволоки. Голые, почти совсем без листьев, дико искривлённые ветви росли во всех направления, переплетаясь между собой в невообразимое месиво, сквозь которое почти невозможно пробраться. Ещё более странным было то, что берега озера были свободны от кустарника, но покрыты сплошным ковром цветов со светло-синими, почти прозрачными лепестками, испускавшими сладковатый аромат. Болячка, или что там ещё, действует на кусты и деревья, но не трогает траву и цветы?
   Я прикрыл глаза и замер, настраиваясь на окружающую природу. Воздух ни при чём - растения поражены на сравнительно небольшом участке. Состав почвы? Превышения концентрации тех элементов, которые могут дать похожий эффект, тоже вроде нет. Какая-то геомагнитная аномалия, особое излучение? Стал проверять все известные мне диапазоны, но обнаружил только странно дерганное, словно пульсирующее в сложном ритме довольно сильное магнитное поле. Снова странность, но может здесь месторождение железа или какой-нибудь разлом в коре? Полез проверять и эту идею, посмотрел структуру земных пластов, и... охренел...
   Если коротко и в простых понятиях, то кто-то, очень давно, лет пятьсот назад, применил здесь нечто вроде гравитационной бомбы. Суть простая - кратковременное, на несколько секунд, увеличение силы тяжести раз в сто. Для меня сделать подобное тоже не проблема - всего лишь небольшие фокусы с искривлением пространства, но в данном случае, насколько я понял, это было использовано преднамеренно, как своеобразное, но очень действенное и страшное оружие. Несколько секунд, и всё живое, попав под гигантский пресс, превратится в грязную растоптанную тряпку. Земля становится текучей как вода, разливаясь и заполняя все впадины. То-то мне показался странным излишне ровный ландшафт на последних километрах. К тому же, плавно понижающийся к центру... к этому озеру. Именно здесь "взорвали" бомбу, и даже гранит не выдержал, образовался провал в полсотни метров. Что же здесь произошло? Кто-то тренировался, или... с кем-то воевал? Что же это были за противники, если один из них смог создать и ему пришлось применять такое?! Использовать подобное оружие против отдельных людей, даже армий - себя не уважать. Это даже не избиение, это.. это... уничтожение беззащитных. Особо сильные маги может и выживут, но все остальные - однозначно нет.
   Теперь почти всё понятно - и про ландшафт, и про искореженный лес, и про то, почему животные предпочитают здесь не появляться. Наверняка в озере есть и рыба, но смотреть, во что она превратилась в таких условиях, совершенно не хотелось. А вот с цветами - непонятно. Мутировали? Просто приспособились? Почему они такие "жизнерадостные"? Решил пройтись по берегу, и через какую-то сотню метров наткнулся на труп. Казалось, мужчина просто прилёг отдохнуть, но проступившие на коже трупные пятна однозначно показывали, что это не так. Среднего роста, бородатый, в простой одежде. Пояс с кармашками, короткий меч. Одна рука вытянута вперёд, в другой - небольшая склянка. Такое впечатление, что он собирал лепестки, стоя на коленях, и в какой-то момент устало ткнулся лицом в землю и больше не встал. Зачем они ему? Открытых ран нет. Так от чего он умер?
   Прошел ещё немного, и трупы стали попадаться чуть не на каждом шагу. Почти свежие, полуразложившиеся, выбеленные солнцем скелеты. Даже шевельнулось нехорошее подозрение - а не цветочки ли в этом виноваты? Что привлекло всех этих людей именно к этому озеру? Потом обратил внимание, что почти у каждого в руке или рядом - склянки, иногда заполненные уже высохшими лепестками. И, что характерно, на каждой склянке поставлено слабенькое заклятие сохранения. Что такого в этих лепестках и цветах? Местное редкое лекарство? Наркота? Какой-то ингредиент для местных магов? Можно гадать долго, но мне совершенно не понравилось такое количество трупов на таком маленьком участке. Ядовитая пыльца? Что-то ещё? Но раз люди, не смотря на опасность, шли сюда, то может и мне это пригодится?
   Посомневавшись, быстренько сделал себе пару аналогичных емкостей, скопировал заклятие (мало ли там какие особенности, разбираться некогда, а второпях могу пропустить какой-нибудь нюанс). Настороженно прислушиваясь, присел и стал быстро рвать цветы. В одну склянку - только лепестки, в другую - цветы целиком, стараясь не помять. Работа не особо трудная, цветов много, и через двадцать минут обе склянки уже полны. Тщательно закупорил их, убрал в сумку и снова засомневался - что же здесь творится? Почему столько трупов?
   Легкую рябь, побежавшую по цветам, я сначала принял за дуновения ветерка, но когда заметил, что по моим ногам поползли почти незаметные серенькие усики... Вроде ерунда, но я был на взводе, и среагировал на одних рефлексах и древних животных страхах - не задумываясь, ударил огнём, и на полсотни метров вокруг земля почернела, в воздух взметнулся пепел. Меня накрыла волна чужой боли, непонимания, и земля под ногами и вокруг буквально закипела, забурлила, на свет взметнулись сотни совсем уже не тоненьких щупалец, похожих на ожившие корни. Наверное, надо было снова ударить огнём, сбежать, переместиться на другую сторону планеты, наконец, но меня словно сковало чужой волей.. Наверное, можно было обойтись обычной защитой, понаблюдать, но об этом легко рассуждать потом, в спокойной обстановке, а в тот момент я почему-то не мог сдвинуться с места, и это мне жутко не понравилось. И тогда я использовал новое для себя оружие, о котором только что узнал. Несколько мгновений, я сумел создать нужное искривление и на почерневший берег обрушилась невидимая тяжесть. Это было по-настоящему страшно - видеть, как щупальца падают, не в силах сопротивляться, из них течет непонятная жидкость, которая сразу впитывается в плывущую землю. Гравитация уже больше ста "же", и тут меня совсем парализовало диким криком чужой боли, ярости, и уже за границами выжженного круга взметнулся лес бешено извивающихся щупалец. Стараясь не потерять остатки разума, я ещё больше увеличил силу тяжести и стал расширять круг воздействия, накрывая им лезущие из земли всё новые щупальца. Вытерпеть чужую и свою боль, расширить круг и усилить давление, расширить и усилить, снова и снова...
   И вдруг наступила тишина. Может и не тишина, но перед глазами всё плыло, в голове стоял гул, и просто отсутствие чужого крика я воспринял как благословенную тишину. Ещё плохо соображая, только из чувства самосохранения плавно уменьшил тяжесть до нормальной величины. С трудом встал с колен (черт, даже не заметил, в какой момент оказался на карачках), зажал нос, чтобы остановить льющуюся кровь, постоял, приходя в себя. Огляделся вокруг и с трудом поверил глазам - я стоял на дне гладкой каменной чаши с километр диаметром и глубиной метров сто. Озеро вообще куда-то исчезло - возможно, просто стекло по трещинам в глубь земли. Такую чашу я мог сделать без проблем и другими способами, но вот так, буквально раздавив землю?! Поверхность чаши словно вылизана - ровная и гладкая. Наверное, так и должно быть, если учесть, что здесь уже второй раз применили усиленную гравитацию. Растения остались на месте, но... теперь земля вокруг выглядела как мусорная свалка - везде валяются старые мокрые слежавшиеся газеты (всё что осталось от деревьев). От цветов вообще остались только смутные контуры. Спохватившись, оглянулся в поисках Росси, но... Защита прикрывала только меня, и ему досталось по-полной - всё что осталось от коня - плоская раздавленная шкура... Хоть и робот, а всё равно жалко - никто не заслуживает такой смерти.
   С чем же я столкнулся? С мутантом, развившемся из какого-нибудь местного вида плотоядных растений типа росянки? Какое-то специфическое подземное животное с необычными способностями? Может я погорячился? Ведь по сути это я напал, стал жечь и давить, а оно только кричало от боли. Может усики поползли по ноге только для того, чтобы познакомиться со мной? Может и так, вот только от этого "крика" я, "младший бог" со всеми своими хвалеными защитами, теперь едва стою на ногах. И если бы не ударил сразу, то тоже, наверное, лежал бы, уткнувшись носом в такие красивые цветочки? Может и первая гравитационная бомба предназначалась именно для этого существа? Вопрос, конечно, интересный, но выяснять его я не собирался. Сейчас у меня была только одна мысль - поскорее убраться отсюда. Может это чудище появляется из глубин планеты всего лишь раз в пятьсот лет, но пусть с этим разбираются местные. Свою долю "удовольствий" я уже получил.
   Пошатываясь, двинулся обратно, в сторону дороги. Никто не нападал, но я был совершенно не уверен, что неведомое существо погибло. А если оно просто "потеряло сознание"? Да и размеры чаши совсем не радовали - это размеры всего существа или только его "мозга"? Что произойдёт, если оно очухается? Что, если за пределами чаши остались ещё какие-то отростки и сейчас они готовят мне ловушку? Очень хотелось "прыгнуть" куда-нибудь подальше, но я себя пересилил - мне надо вживаться и искать зацепки. Даже в этом нападении есть свои плюсы - ещё раз, и так наглядно убедиться в силе местных и собственной беспомощности - это дорого стоит. Теперь в первую очередь мне надо заняться поиском новых способов защиты собственных мозгов, а то в следующий раз может и не повезти...
   В голове немного прояснилось, и я уже более внимательно присматривался к результатам воздействия своего нового, нечаянно изобретённого оружия. Теорию удара я себе представлял, и первоначальный расчет был на сто "же". А вот что было потом? Что-то я делал, но что? Если судить по глубине провала, времени воздействия, то получается... почти тысяча "же"?! Моя защита могла выдержать и не такое, но самому сотворить подобное - это нечто.
   Теперь я шел как минер - приглядываясь к каждой травинке, каждому корешку на полсотни метров в глубину, но всё обошлось. Лес вокруг словно вымер - ни единого признака живого, ни единого шевеления, кроме чуть заметной дрожи листочков под слабым ветерком. Тоже странность - ведь удар повышенным тяготением был ограниченным и четко отметился по краю образовавшейся чаши. Так что случилось здесь, за несколько километров от места боя?
   Я осторожно пробирался по тропинке, но в первый раз вздохнуть с облегчением позволил себе только выбравшись на дорогу. Долго сидел, приходя в себя. Чтоб я ещё раз проявил любопытство, ещё раз сам, по доброй воле сунулся ещё в какой-нибудь "странный" лес... Никогда в жизни!
   Хотелось лечь и не шевелиться, но я одернул себя. Если уж и позволить себе расслабиться, то где-нибудь подальше отсюда. Значит, снова нужен транспорт, а то пешком я далеко не уйду. Пришлось делать нового Росси, но теперь на это у меня ушло почти два часа - всё время быть настороже, всё время сканировать окружающее пространство, всё время держать защиту, и при этом делать биоробота - та ещё работенка. Но я справился. Стараясь не пускать коня в галоп, отправился в дорогу.
  
   Уже на самом краю Странного леса догнал обоз торговцев. Хотя, "догнал" - это слишком громко сказано. Обоз просто стоял посреди дороги. Лошади лежали, не в силах подняться. Люди тоже сидели или лежали на обочине. У всех лица в крови. Двое уже мертвы, остальные смотрели вокруг мутными глазами. Я сразу включил усиленную защиту - на этих-то кто напал?
   Старший, когда я подъехал и сполз на землю, с трудом поднял голову и даже чуть удивился.
   -Смотри-ка, живой. А мы как заметили, что ты свернул к Мертвому озеру, так сразу решили, что всё, хана тебе. А ты глянь-ка, даже живее нас оказался... - он глухо закашлялся, вроде пытаясь засмеяться.
   -С вами-то что случилось?
   -С нами? - старший снова слабо удивился - А ты что, не слышал Крик?
   -Что-то такое слышал - не стал отпираться я.
   -Что-то такое... - торговец снова закашлялся, вроде как передразнивая меня - А у нас вон видишь... - он обессилено обмяк и завалился набок.
   Я внимательно просканировал его. По внешним признакам - последствия чего-то вроде резкого броска артериального давления, который бывает при гипертоническом кризе. При некоторых видах ментального воздействия такое вполне возможно. Но если меня спасла собственная защита, то торговцев защищать было некому и нечем. И если за двадцать километров от озера у людей так подскочило давление, что кровь текла из глаз, носа, ушей, то какой же уровень пришелся на мою долю?! Может моя защита не так уж и плоха? Может и не плоха, но всё равно недостаточно хорошая, и этим надо будет обязательно заняться.
   Просканировал остальных торговцев - двое уже умерли от обширного кровоизлияния в мозг. У тех, кто ещё был жив, многочисленные повреждения сосудов. Пока не смертельно, но почти гарантированная инвалидность. А в местных условиях - считай, что чуть отсроченная смерть. И что мне теперь делать? Лечить? А кто они для меня, чтобы я о них беспокоился? С другой стороны, вроде как именно я стал косвенной причиной этих смертей, да и было бы неплохо узнать из первых рук и о Странном лесе, и о Мёртвом озере, и о Крике. Наверное, именно этот корыстный интерес и стал решающим аргументом.
   Переходя от одного к другому, убрал тромбы, подлатал особо опасные порывы сосуды. Пошарив в повозках, нашел несколько фляг с водой, добавил туда стимуляторов, лекарств и напоил ещё живых. Ещё раз проверил - вроде опасности больше нет.
   С лошадьми было проще - возможно, воздействие было рассчитано на разумных, и они просто обессилели, как после жестокого теплового удара, и на ближайшее время лучше оставить их в покое. Единственное, что освободил их от ремней упряжи, чтобы они могли лежать. Что ещё? Уже начало темнеть, потянуло свежестью. Если уж ночевать здесь, то потребуется защита от холода и возможного нападения обычных хищников. Срубил несколько сухостоев и развел большей костер прямо посреди дороги. Матерясь сквозь зубы на собственную слабость, перетащил людей поближе к костру. Что ещё? Вроде всё. О живых позаботился, а мертвых пусть хоронят сами по своим верованиям.
   Я и сам ещё толком не пришел в себя, но по сравнения с торговцами выглядел, наверное, бодрым как огурчик. Даже есть захотелось. Пришлось, правда, съездить за пару километров к ближайшему ручью за водой, но это уже мелочи. Наполнил все фляги, какие смог найти, положил перед торговцами, по-прежнему лежавшим без сознания, потом занялся ужином. Собственные припасы остались у озера, и пришлось снова потрошить повозки. Нашелся и почти свежий хлеб, и копченое мясо, и лучок, и вареные яйца, и даже сушеные фрукты. Кружку кипятка, щепотку местного травяного сбора, и можно считать ужин почти царским.
   Просканировал окружающий лес, но на пару километров вокруг - ни единого шевеления. Животные были, но они, как и лошади обоза, лежали обессиленные. Попробовал заглянуть под землю, но увидел только месиво корней. Какие из них могут стать опасными? Когда на меня напали, я ведь так и не понял, чем они отличались от обычных, а возвращаться назад, разбираться, да ещё ночью...
   Ладно, для собственного успокоения предположим, что я оказался самым крутым и всех победил. Но сторожевую сеть поставил особую, объемную, которая должна была среагировать на малейшее движение в радиусе ста метров от меня хоть в воздухе, хоть под землёй.
   Устроившись у колеса телеги, я медленно жевал кусок мяса и пытался собрать мысли в кучу, но ничего не получалось. Слишком тяжелым выдался день, слишком много необычного, непонятного. Уж вроде бы моих знаний должно было хватить разобраться с любым проявлением магии, телепатии, и вдруг выясняется, что для жизни в этом мире я не так уж и силен. Если уж какие-то корни творят подобное, то что могут местные маги?! Может я и в самом деле смогу найти здесь если не самого Хмыря, то хотя бы новые знания и силы, чтобы бороться с ним? Значит, ночью отдохну, а завтра придётся вернуться к Мертвому озеру и всё проверить. Может структуру корней пойму, может какие-то следы ауры, может ещё что. Честно говоря, страшно, но без этого не обойтись. Если переживу ещё и ночь, то завтра обязательно... вот только немного отдохну...
  
   Очнулся я от невнятного бормотания. Осторожно открыл глаза, осмотрелся. Рядом - никого. Костер давно прогорел. Торговцы, что удивительно, уже очнулись, но почему-то не стали разводить его снова, а отошли чуть дальше по дороге и разожгли новый, небольшой. Когда я подошел к ним, они сидели кольцом вокруг костерка. Лица серые, отекшие, взгляды мутные. Им бы недельку отлежаться, но кто будет за ними здесь, в лесу, ухаживать? Меня самого пошатывало, всё тело ныло, словно подцепил какую-нибудь лихорадку. Когда уселся возле костра, никто не сказал ни слова. Посмотрели и всё.
   Я думал, что они просто греются, но старший осторожно вытянул из углей железную кружку с каким-то варевом, размешал содержимое веточкой, сделал пару глоточков и передал мне.
   -Не торопись. Один-два глотка за раз, не больше.
   Я осторожно отпил и еле сдержался, чтобы не сплюнуть густую, черную, вяжущую во рту жижу. Раз другие пьют, значит и мне надо попробовать. Передал кружку соседу и тот так же молча сделал положенные два глотка, передал кружку дальше и снова тупо уставился в костер.
   Так мы и сидели, передавая кружку по кругу.
   Местный чифир оказался весьма действенным - минут через пятнадцать в голове прояснилось, в мир начале возвращаться краски. Судя по порозовевшим лицам остальных, им тоже полегчало. Старший даже сказал одному из мужчин:
   -Хаско, свари похлебку из быстрой каши, нам сейчас горяченького бы в самый раз.
   Мужчина с трудом, но всё-таки встал, покопался в одной из повозок и вскоре вернулся. Установил над костром треногу из сцепленных металлических стержней, подвесил котелок с водой. Остальные по-прежнему молча наблюдали за его действиями. И лишь когда вода закипела, в неё положили небольшой брусок крупы, и поплыл невероятно вкусный запах, немного оживились. Я уже почти полностью восстановился, и счел момент подходящим. Старший как раз начал оглядываться по сторонам, и когда мы встретились взглядами, я негромко спросил:
   -И часто у вас... такое?
   Старший помрачнел.
   -Да на моей памяти, наверное, всего второй случай... чтобы люди, услышав Крик, остались живыми. Обычно находят только трупы.
   -А что это такое - Крик?
   -Никто не знает.
   -И что, вот так и живете? И никто не пытался разобраться что и почему?
   Старший глядел на меня с какой-то грустью.
   -Пытались. Но местные любопытные быстро кончились. Если нашли тело и смогли похоронить, то считай повезло. А чаще всего просто ушли и сгинули.
   -Куда ушли?
   -К Мертвому озеру, куда и ты ходил.
   -А почему его так назвали?
   -Потому что живыми оттуда не возвращаются.
   -Но ведь кто-то же о нем рассказал?
   -Бывали и везунчики - согласился старший.
   -И что люди там ищут? Что их убивает?
   -Да кто ж знает? Но у нас каждому с детства в голову вбивают - услышал в голове хотя бы шепот - бросай всё и беги со всех сил, если жить хочешь. А мы вон даже Крик услышали, и сразу все с ног попадали. Я успел только Онгону помолиться, чтобы моих домашних не оставил, а тут и ты подоспел. Если б не твоя водичка, сейчас бы все там лежали.
   Старший покосился в сторону обочины, где лежали трупы, и надолго замолчал. Потом словно очнулся от своих мыслей.
   - Старики сказывали, что когда-то здесь бились два бога, и один заключил другого в подземную темницу навечно, наложив проклятие охранять его сокровища. С тех пор он и мучается, и стонет, а когда становится совсем плохо, то и кричит. Простые люди не могут этого выдержать и умирают. Бог это всё видит, он плачет, а из его слёз вырастают цветы.
   Кстати, - вдруг оживился он - ты цветы-то на берегу озера видел? Говорят, даже один лепесточек больших денег стоит!
   Меня покоробило такая откровенная корысть, но гораздо больше заинтересовало упоминание богов - как знать, вдруг в этом есть и кусочек правды. А вот желание вернуться и разбираться сразу пропало. Если я и в самом деле стал невольным убийцей такого же пленника этой планеты...
   -Нету там никакого озера и никаких цветов - Я прикрыл глаза, вспоминая увиденное - Огромная каменная чаша, а внутри всё... раздавленное, словно под прессом побывало.
   -Врали что ли люди? - по-детски огорчился старший.
   -Может и не врали, но сейчас там озера нет, и цветов нет.
   -Жалко - насупился старший.
   -Неужто пошел бы собирать? - я с интересом смотрел за перепадами его настроения.
   -Я? - старший на мгновение задумался - Если боги будут милостивы, и доберёмся до людей, то больше ни один из местных в Странный лес ни за какие деньги не войдёт. Можно рискнуть, если от тебя хоть что-то зависит, а вот так - упасть и умереть? Считай, что этой дороги больше нет. Есть другая - ехать на два дня дольше, но там разве что разбойников встретишь. Как-то спокойнее.
   -А почему бы вам магов не позвать? Пусть разберутся что к чему.
   -Так их много уже было. И поодиночке, и группами, и с армией. Все там и остались... Лет сто, наверное, больше никто и не суется. Разве что дурак какой или заплутавший человек - старший немного помолчал, потом скривился, изображая усмешку - Ты теперь можешь до конца жизни не работать - единственный человек на моей памяти, который видел Мертвое озеро, слышал Крик, и остался живым. Всяк тебе стол накроет, чтобы послушать. Если, конечно, в дороге не загнемся и до людей сможем дойти...
   Нам подали чашки с жиденькой похлёбкой, и на время разговор прекратился. Я с наслаждением прихлёбывал варево из крупы, напоминающей пшено, и редких кусочков вяленого мяса. Вроде такая ерунда, а как вкусно! Хорошо местные придумали с этим вариантом каши быстрого приготовления - бросил брусок в кипяток, и через десять минут обед готов.
   Я наслаждался каждым глотком, да и остальные вели себя так же. Глоток из чашки, замрут с закрытыми глазами. Наверное, сейчас каждый давал себе обет перед богами за дарованную жизнь. Было бы у меня имя в этом мире, может и мне перепало немного благодарности. Усмехнувшись, просканировал мужиков - вроде всё обошлось. Неделю будут ходить пошатываясь, но все выправится.
   После еды старший оглядел нас и сразу начал командовать.
   -Значит так, мужики. Богов за свое спасение будем благодарить позже, а сейчас нам надо поскорее убираться отсюда. Хоть на карачках, но побыстрее. Можно бросить товар и уйти пешком, но вряд ли мы решимся вернуться за ним. Лошади уже могут стоять, хоть потихоньку, но тащить повозки смогут. В крайнем случае, будем перепрягать по две, по три сразу. Нам сейчас лишь бы выбраться из Странного леса.
   Один из торговцев покосился на обочину.
   -Что будем делать с Кохо и Манко?
   Старший тоже покосился на обочину.
   -Так валяться не бросим. Но если будем копать могилы сейчас - провозимся до ночи, поэтому заберём с собой, а когда немного очухаемся, тогда и похороним.
   Один из мужиков с сомнением протянул:
   -А не завоняются?
   Старший только вздохнул.
   -На всё воля богов... Давай, собирайтесь.
   Когда остальные ушли, повернулся ко мне.
   -Я не знаю твоих планов, Линк, и не могу просить о помощи. Но сам видишь, что случилось. Если будем вместе, то может и выберемся.
   Я и в самом деле видел. И дикую слабость, шатающуюся походку людей, и обессиленных лошадей. Вряд ли я узнаю от них ещё что-нибудь новое. Бросить? Не по-людски как-то. Да и торопиться мне всё равно некуда.
   -До ближайшего города поеду с вами.
   Старший, как мне показалось, облегченно перевел дух и протянул мне руку.
   -Зови меня Сохо.
  
   Теперь обоз напоминал похоронную процессию. В повозках - трупы, люди и лошади идут с опущенными головами, еле переставляя ноги. Любая кочка, ямка, подъемчик могли стать проблемой. Несколько раз приходилось останавливаться, перепрягать лошадей, чтобы сдвинуть застрявшую повозку - у людей просто не было сил, и даже облепив повозку, они скорее стояли, прислонившись к бортам, чем реально помогали толкать. Двигались до ночи, но одолели от силы с десяток километров. Как только лес неуловимо изменился, показывая границу Странного леса, все, и даже я, облегчено вздохнули.
   У первого же ручья встали прямо на дороге. Напоили лошадей, развели костер. Снова котелок с кашей, а потом люди попадали в забытьи.
   Сохо назначил дежурного, но толку-то. Десять минут он ещё держался, пытался таращиться в темноту, а потом просто потерял сознание. И снова я оказался единственным хоть что-то соображающим.
   Для начала просканировал окрестности и был приятно удивлен появлением в окружающем лесу бодрой живности. Уже привычно поставил объемную охранную сеть. Следующим пунктом программы было всеобщее лечение - я совсем не мать Тереза и не собирался заниматься благотворительностью, но мне совершенно не понравилось тащиться со скоростью двух километров в час. В принципе, ничего для меня сложного. Полчаса на лошадей, час на людей. Возможно, резкое выздоровление вызовет подозрение, возможно, спишут на чудо, возможно на то, что мы уже вышли из Странного леса. В конце концов, какая мне разница? В любой момент могу плюнуть и уехать в одиночку.
   Устроившись у костра, стал перебирать события дня. По сути, Сохо ничего конкретного не сказал, но всё же кое-что можно предположить. Первое - местные маги, во всяком случае, те, что приезжали к Мертвому озеру, оказались не сильнее меня, если погибли. Некрасиво, конечно, но в данном случае чужая смерть стала бальзамом для моей измученной постоянными угрызениями и самоуничижением души. Значит и я чего-то стою. Второй нюанс - упоминание о проклятии, заключении бога в подземную тюрьму. Пару дней назад я в подобное бы просто не поверил. Однако своим "криком" этот заключенный сам приковал меня к месту. А если вспомнить, каким образом я сам оказался здесь, то... Можно, конечно, всё списать на невероятно неудачное стечение обстоятельств, необычное животное, но тогда вообще непонятно, что искать и что делать. Нет врага - теряется весь смысл моих поисков. Никто не виноват, никого наказывать не надо. Ну, случилось и случилось, что ж поделать. Забыть Эрию, Лару, сына, дочерей, и начать всё с чистого листа. Стать местным богом, наслаждаться жизнью на полную катушку. Чем плохо? Несколько минут я привыкал к такой идее и с трудом сдержал приступ дикой ярости. У меня отобрали самое дорогое, а я буду веселиться?! Да я разнесу эту планету по атомам, я буду пытать, выверну наизнанку любого, кого только заподозрю в пособничестве Хмырю, я...
   Успокоиться и взять себя в руки удалось только к утру. Сила внутри бурлила и клокотала как дикий вулкан, по ощущениям её стало в несколько раз больше, но это меня даже испугало. Слишком рано! Я ещё ничего не знаю! Мне нужно будет очень много сил, когда я встречу Хмыря, и вот тогда сдерживать себя я не стану...
  
   Утром было довольно забавно наблюдать за ошалелыми лицами торговцев, когда они поняли, что здоровы как прежде. Словно дети, оказавшиеся в новом теле, сгибали-разгибали руки, наклонялись, хватались поднимать тяжести.
   Весь эффект испортил Сохо:
   -А что вы хотели - заявил он, когда сам немного отошел от шока неожиданного чудесного выздоровления - Ведь мы выбрались из Странного леса, и теперь он не имеет над нами власти!
   Остальных подобное объяснение вполне устроило, и больше вопросов на эту тему не было. Казалось, все торопились поскорее забыть о случившемся.
   На меня после бессонной ночи навалилась сонливость, а вот остальные теперь двигались на повышенных скоростях. Деловито выкопали могилы и без всякого пафоса и громких слов похоронили своих товарищей. Единственное, что поставили над могилами приметные камни.
   Готовка, завтрак, запрячь лошадей, и в путь. Теперь я торговцам был не особо-то нужен, и на меня смотрели как на бесплатное приложение к обозу. Для них всё понятно и привычно, а для меня - только занудная дорога. Особых разговоров нет, разве что на бытовые темы.
   На третий день все уже достаточно пришли в себя, и я начал замечать задумчивость Сохо, когда он смотрел на меня. Начались осторожные расспросы - кто, чего, откуда, зачем. В чем-то меня заподозрил? Немудрено, если в этих глухих местах появляется человек, который может сказать о себе только имя.
   На одной из ночевок я сам решил расспросить его.
   -Сохо, а куда мы вообще идём, и что нас ждёт там? - спросил я его, когда мы остались у костра вдвоем.
   Сохо долго задумчиво разглядывал меня.
   -Странный ты, Линк. Чем больше я на тебя гляжу, тем меньше понимаю.
   Странный ответ, я ведь спросил о дороге, а не его мнение обо мне. Понятное дело, что за несколько дней, проведённых на этой планете, я в принципе не мог настолько приспособиться, чтобы меня все принимали за своего, так что послушать мнение местного будет поучительно.
   -И чем же я тебе не приглянулся?
   -Одежда у тебя простая, но ведёшь ты себя так, словно за спиной у тебя стоит наготове армия в тысячу воинов. Кожа белая и чистая, как у знатного господина, никогда не обременявшего себя трудом, но в тебе сразу чувствуется воин. И герб на твоем мече мне знаком - он принадлежал ланци Гохо, владевшему всеми этими землями больше ста лет назад. Ты смог прогуляться к Мертвому озеру и остался жив. Ты пришел к нам, и мы тоже остались живы. Спрашиваешь куда мы идём, значит пришел из Диких земель, разоренных лет тридцать назад. Так кто же ты? Изгнанник, шпион, наследник, пришедший вернуть себе власть и земли предков?
   Пока Сохо говорил, я мысленно загибал пальцы, запоминая, что нужно будет сделать - затемнить кожу каким-нибудь кремом, не мыться, не стричься и не бриться пару месяцев. Вести себя скромнее? Вот это гораздо труднее - слишком уж я привык к своей абсолютной власти. Никогда не злоупотреблял (надеюсь), но привык. Могу сыграть чужую роль, но я ещё не определился, что же я должен делать.
   -Не боишься задавать такие вопросы? - я нехорошо прищурился.
   Сохо помрачнел, но взгляд не отвел.
   -Ты мог бросить нас умирать в Странном лесу, но не сделал этого. Вроде не занимался лечением, но мне почему-то кажется, что именно благодаря тебе мы остались живы. Не скажу за всех, но на меня ты можешь рассчитывать.
   Я не особо-то и рассчитывал на благодарность, но такие слова немного успокоили.
   -Можешь не волноваться, Сохо, я точно не шпион. Меч достался мне случайно, о ланци Гохо я ничего не знаю, и меня совершенно не интересуют его прежние земли и власть. Я всего лишь путник, волей случая оказавшийся с вами на одной дороге.
   Сохо слушал внимательно.
   -Я рад, что наши пути пересеклись... путник. Наверное, ты и сам можешь рассказать много интересного.
   Я невольно улыбнулся такой наивной хитрости.
   -В те места, о которых я могу рассказать подробно, тебе никогда не добраться, и для тебя это прозвучит как сказка. А когда едешь без всякой цели, то много ли узнаешь и увидишь? Дорога, леса, пустыни, редкие путники, грабители и грязные таверны. Всё как всегда и везде, разве что иногда случайный попутчик расскажет пару занимательных историй. А мне много знать и не нужно, разве что названия мест, да чего опасаться в первую очередь. В Странном лесу мы выжили, но людская злоба и зависть частенько бывает несравнимо страшней.
   Сохо хмыкнул.
   -Бывает и пострашней - согласился он - Так ведь и мне рассказывать особо нечего. Там, где мы встретились, проходит граница между нашим королевством Антари и королевством Ухту. Всё было как положено - крепости, городки, торговля. А лет тридцать назад что-то случилось, и началась война непонятно кого и с кем. Люди в Ухту будто сошли с ума, убивая друг друга. Наши крепости словно смыло волной, и если уцелел один из десяти человек, то считай что повезло. Самое странное и подлое, что армия не стала воевать и ушла без боя. Ещё непонятнее, что люди Ухту не пошли в глубь страны, а уничтожив крепости, вернулись к себе и с тех пор о них ничего не слышно. Так вот мы сейчас и болтаемся, как не знамо что. Армии нет, людей почти нет, власти нет. Кто соберет десяток человек с оружием - тот и хозяин. В Ухту тоже не ходим - по слухам, там какая-то заразная болезнь, от которой они впадают в бешенство и начинают убивать всех вокруг. Добровольно туда никто не пойдёт, и с той стороны тоже никто не идёт. Так вот и живём.
   Сохо надолго замолчал, наверное, вспоминая свои беды.
   -Народ понемногу нарождается. Кормимся лесом, рекой, огородами, но за хорошим железом, стеклом и всякими другими вещами приходится ездить в ближайший город. Семь дней дороги, если ничего не случится. Бандитам здесь кормиться нечем, разве что прячутся от солдат, ну и нас при случае щупают. Дня через два начнут деревни появляться, а ещё через день и до Рандока доберёмся. Городок небольшой, но там уже всё как положено - и власть королевская, и стража, и торговля неплохая. А дальше и совсем хорошо - каждую ночь можно под крышей ночевать. Но мы дальше не ездим, ни к чему нам. У меня в Рандоке родич живет, вот у него и остановимся. Он и товары поможет пристроить, и про цены подскажет, чтоб не обманули. Как расторгуемся, так и домой вернёмся, но уже по другой дороге - мимо Странного леса я сам больше никогда не поеду, и детям своим закажу.
   Пока Сохо рассказывал, я пытался представить себе этот мир, который весь был какой-то странный. Странные войны, странный "пояс безопасности" которым одно государство отгородилось от другого, Странный лес и прочее и прочее. И это я провел здесь всего ничего. А что будет дальше? Я невольно спросил об этом вслух.
   -А что будет дальше, за Рандоком?
   -Как что? Люди живут. Королевство сильное, серьёзных войн давно не было. Дороги хорошие, города многолюдные. Если до столицы доберёшься, то там вообще как в сказке - стены высокие, дома каменные, улицы мощеные, людей с разных государств можно на каждом шагу встретить. Хорошему воину там всегда устроиться можно - или в армию, или в охрану чью. Сам-то куда думаешь податься?
   Хороший вопрос, на который я не знаю ответа. Работать ради денег мне не нужно - сам кого хочешь в золото замурую...
   -Не знаю, Сохо. Куда судьба укажет, туда и поеду.
  
   Следующие дни ничем не отличались, разве что несколько раз проезжали своротки к деревням. Рандок тоже разочаровал - зачуханный городишко с населением от силы тысячи три. Из достопримечательностей - только маленькая крепостишка в центре городка, да несколько каменных зданий местной управы. Десяток магазинчиков, единственная таверна с тройкой комнатушек для постояльцев. Сохо звал к своему родственнику, но я отказался. За пару серебрушек снял комнату, погулял по городку, приглядываясь к людям, прикупил всякую мелочь для дороги, а вечером решил послушать разговоры местных за кружками с вином.
   Народ собирался не спеша. Несколько мастеровых, парочка степенных мужиков походила на торговцев. Ещё трое походили на крестьян, впервые приехавших в город. Этих распирало от сознания собственной значимости. Все неспешно ели, выпивали, но особого шума не было, пока не заявились восемь придурков, увешанных оружием. То ли местные бандюки, то ли братва с большой дороги, решившая отметить удачное дельце. Сначала просто выпивали, потом начали задирать соседей. Местным это не понравилось, и они быстренько рассосались. Я ещё минут двадцать послушал пьяные бредни, но и это надоело. Хотел было уйти, но у мужиков чесались кулаки, а кроме меня никого не осталось. Никаких "дай закурить" или ещё каких вопросов. Двое молча загородили мне дорогу, третий встал за спиной, ещё один потянул нож. У меня и так было не очень хорошее настроение, а тут ещё и эта шушера решила позабавиться. Увернуться, ударить, завернуть руку, подтолкнуть... Сломанная челюсть, рука. Тот, что схватился за нож, теперь пытался достать его из собственного живота. Остальным это очень не понравилось, и на меня бросились уже с саблями. Зря они это сделали... Я на краткий миг позволил своей ярости вырваться наружу, и через минуту комната была завалена обезображенными трупами. Столы и лавки повалены, всё вокруг залито кровью. Кровь на стенах и даже на потолке. Серый от ужаса хозяин глядел на меня, видимо ожидая, что и его сейчас постигнет та же судьба. А я стоял посреди зала и был почти спокоен. Как ни странно, но чужая смерть мне почти понравилась. Наверное, первый раз в жизни я убивал с удовольствием. Конечно, можно было просто переломать кости, но... я хотел именно убивать. Неужели эта планета так действует, и я тоже заразился вирусом безумия?
   Возбуждение спадало, и надо было решать, что делать дальше. Оставить как есть? Убегать? Формально, на меня напали, и я только защищался. А если здесь тоже есть законы о пределах допустимой самообороны? А если кто-то чей-то родственник, и мне начнут мстить только потому, что так "положено"? Зачем мне пустая слава и бесполезные хлопоты? Несколько секунд, и я "развеял" трупы, кровь, и зал снова стал чистеньким и пустым. Подойдя к хозяину, стер у него память о последних минутах и сделал внушение: "Ничего не было! Бандиты пошумели, но потом вспомнили о каком-то срочном деле и ушли. Всё закончилось тихо. Ничего не было!" Выведя хозяина из транса, бросил монету на стойку и сказал уже обычным голосом:
   -А вино-то неплохое! Налей-ка мне ещё кувшинчик.
   Трактирщик заулыбался и сразу пошел за добавкой. Когда минут через пять в зал ввалился десяток местной стражи, то они увидели почти идиллическую картину - пустой чистый зал, хозяин скучает за стойкой, а одинокий посетитель культурно выпивает за столом у стены. Мне очень понравилась растерянность на лицах стражи. Их старший подошел к трактирщику, они негромко переговорили, изредка поглядывая на меня. Хозяин был убедителен - трагическим тоном рассказал, что явились нехорошие ребята, что начали задираться, но потом что-то вспомнили и быстро ушли по своим делам. Ничего не было! Разумеется, он благодарен защитникам, поспешившим ему на помощь, и тут же налил всем по большой кружке вина за счёт заведения. Старший, разумеется, не поверил, но предъявить было нечего - в зале чисто, ничего не сломано, никаких претензий. Единственный подозрительный - я. Я даже почувствовал, как стражник строит логическую цепочку - бандиты не могла уйти просто так, если уж пришли развлечься. Драки вроде не было, значит им приказали, заставили уйти. Хозяин сказал, что никто больше не приходил, значит нужные слова мог сказать только этот подозрительный пришлый. Мне даже стало интересно - решится он меня арестовать и допрашивать, или нет? Стражник не решился. Всё закончилось тихо, мирно, зачем искать неприятности? Если он прав в своих догадках, и я смог несколькими словами разогнать банду, то кто я такой? Ещё более страшный бандит? А может и настоящий маг? Свяжись с таким - сам горя хлебнешь. Ему это надо? Стражник ещё раз покосился на меня, потом, как бы отметая сомнения, залпом выпил вино из кружки.
   -Ну и ладно. Убрались без крови, и то хорошо.
  
  
   Наемник
  
   Я неспешно прогуливался по площади и привычно старался сдержать раздражение. Вообще в последнее время состояние глухого раздражения стало постоянным. Я на этой планете уже полтора месяца, почти две недели болтаюсь по столице, а результат как и прежде - нулевой. Я ничего толком не знаю. В дороге быстро выяснилось, что титул анци для большинства населения - пустой звук. Вроде кто-то что-то слышал, но это где-то далеко, в Диких землях, и к реальной жизни не имеет никакого отношения. После нескольких побитых морд мне надоело объяснять кто я такой, и снова вернулся к привычной роли путешественника-наемника, странствующего в поисках прибыльного дельца. Сразу стало и легче, и тяжелее. Легче, потому что теперь никто не ожидал от меня изысканных манер, утонченных выражений, да и что возьмешь с неграмотного урода, у которого на уме только одно - деньги. Тяжелее, потому что стало больше внимания со стороны властей, да и любой вопрос, не связанный с деньгами, бабами и выпивкой, мог вызвать подозрение.
   Когда добрался до столицы, особо ничего не изменилось. Ну, столица, ну, большая (тысяч триста населения). Центр с королевским дворцом окружен мощной стеной. Районы богатых особняков, районы для мастеровых, трущобы для бедных. Всё, как и в любом большом городе. Несколько университетов с огромными библиотеками, которые мне не просмотреть и за сотню лет. И с богами прокол - оказалось, что тут несколько основных религий, имеющих целые пантеоны богов. И каждый бог чем-то прославился, и у каждого есть храм, да не один, а уж при попытке выспросить, какой из богов сильнее, несколько раз разгорались драки. Целыми днями и ночами бродил по городу, приглядывался, прислушивался, но в итоге только новые трупы при попытках ограбления, мордобой в тавернах, где меня иногда принимали за шпика. Начал обходить храмы, но что особого там узнаешь? Нудные проповеди о славных делах богов? Пробовал искать по концентрации магии, но в тех храмах, где я уже побывал, она была примерно одинакова и не особо сильная. В местной академии магии, мимо которой я как-то проходил, она была несравнимо выше, но это тоже ни о чем не говорило. Можно и там поискать, но знать бы ещё что. Провел как-то вечер в таверне, где гуляли студенты-магики, в надежде услышать хоть что-то интересное, хоть какой-то намёк, но... Самодовольные, самоуверенные болваны, только-только выучившие простейшие заклинания! Через пару часов мне надоело слушать пьяные бредни и я из вредности, да и просто чтобы проверить свои силы, устроил мгновенное протрезвление посетителям. Несколько минут все пытались понять - что произошло, но быстро нашли виноватых - магиков. Чтобы уравнять шансы, я заблокировал студиосам возможность создавать боевые заклинания и с удовольствием понаблюдал, как качественно им начистили физии. Мелкая гадость взрослого дяди, но должен же я был получить хоть какую-то компенсацию за бездарно потерянный вечер? Наверняка после этого случая в Академии проведут свое внутреннее расследование, но вряд ли они что-то обнаружат.
   А больше ничего интересного и не случалось, вот и болтаюсь по городу который день, как цветок в проруби, с нарастающим желанием прибить кого-нибудь.
   Толчок в плечо, отбросивший меня к стене, пришелся как нельзя кстати. Детина, совершивший эту самую большую глупость в своей жизни, даже не оглянулся, расчищая дорогу для какой-то важной персоны. В принципе, подобное здесь было в порядке вещей, но не со мной, и не сейчас. Несколько шагов догнать, удар под колено опорной ноги, и когда детина рухнул на колени, с ноги, со всей силы, по наглой морде... Такого удовольствия я не испытывал давно - наблюдать, как этот урод с окровавленной мордой беззвучно заваливается на мостовую... Отвлек шорох извлекаемой сабли. Оказалось, что детина был не один, и второй охранник бросился на меня с саблей. Шустрый зараза, и техника неплохая. В первую минуту пришлось покрутиться, чтобы разобраться с его слабыми местами. А потом я сделал "ошибку" и сабля даже чуть коснулась куртки у меня на боку. Приятно было видеть, как радость от хорошего удара мгновенно сменилась обреченностью, когда я сдвинулся к противнику и уже он сам ощутил острие моего меча у себя на горле.
   -Ну что, шустрик, хочешь ещё попрыгать, или умрешь сразу? - почти ласково спросил я.
   -Довольно! - раздался сбоку властный мужской голос.
   Я покосился. Среднего роста мужчина в монашеской одежде. Никаких украшений, разве что ряса из очень дорогой ткани. Хозяин этих уродов или просто решил вмешаться, пока никого не убили? Но может он и прав, что-то я увлекся. Если на случайный мордобой обычно никто внимания не обращал, то за убийство "при исполнении" вполне можно загреметь в тюрьму, а то и куда похуже. Для меня это пустой звук, но излишнее внимание всё-таки ни к чему. Я ещё раз оглядел шустрика, и тот напрягся, не зная, чем закончатся для него мои размышления. Но я, держа клинок у его горла, отодвинулся сам, и только потом опустил меч. Бросится или нет? Но шустрик проявил благоразумие, и, тоже покосившись на монаха, убрал саблю в ножны. Может и в самом деле хозяин? Хотя странно, что у монаха такая охрана - обычно они надеются на помощь своего божества. Я даже хмыкнул - в этот раз он ему не помог.
   Инцидент можно было считать исчерпанным, и я тоже убрал меч в ножны. Повернулся уходить, но монах, всё время внимательно разглядывавший меня, вдруг спросил:
   -Не хочешь ко мне в охрану?
   В охрану? К монаху?! Подол рясы за ним таскать? Более глупого предложения мне ещё не делали, и я невольно скривился.
   -Не интересует!
   -А в храмовую стражу?
   Тоже не лучше. Сталкивался я уже с этими разжиревшими оболтусами, способными только стоять у ворот да следить за тем, чтобы воришки не сперли что-нибудь из даров, поэтому ответил немного резче.
   -Тем более.
   Но монах не унимался, взгляд стал хитрым.
   -Три золотых в месяц!
   А вот это уже насторожило. Насколько я успел узнать, храмовая стража обычно получала всего несколько серебряных монет, правда, одежда, оружие и кормежка были за счёт храма. И вдруг такая щедрость! Так понравился монаху или это простенькая приманка для жадины-дурака, чтобы встретиться со мной в более выгодных условиях? Хотя, что я собственно теряю? Если ловушка, то разнесу их халабуду к едреной фене, а если и в самом деле работа, то почему бы и нет? Всё равно болтаться без дела надоело хуже горькой редьки. Начинать что-то конкретное я тоже не решался, боясь ошибиться. А тут персонально приглашают. Может это и есть нужная мне случайность? Может в храме и библиотека какая есть, и вопросы о достоинствах и преимуществах богов возможно воспримут более благосклонно - ведь надо будет убедить собственного охранника в правильности выбора, поэтому о своем божестве выложат самое лучшее, а про остальных - самый гадкий компромат. Может это и к лучшему? Хмыкнув, на всякий случай спросил:
   -А что за храм?
   -Ирис Солнцеликой.
   Я попробовал имя на вкус - никаких ассоциаций, разве что с цветком.
   -И где он?
   Монах тоже улыбнулся.
   -Сразу видно, что ты приезжий - он указал рукой куда-то назад - Там. Любой укажет. Если надумаешь - приходи. Скажешь, что прислал Холхо.
   Холхо так Холхо. Монах вроде не собирался звать городскую стражу, Шустрик стоял смирно, поглядывая больше на монаха, чем на меня, а амбал, которого я вырубил первым, и вовсе лежал без сознания.
   -Может и надумаю.
   Коротко поклонившись, я отступил на несколько шагов и поспешил смешаться с толпой. Сделав круг вокруг квартала, уже с другой стороны площади понаблюдал, как амбала грузили на повозку. Что-то долго он валяется без сознания. Может я погорячился? Может и так, но чужая жизнь для меня сейчас почти ничего не стоила. Если уж готов уничтожить целый мир, то что уж жалеть об одном человеке?
   Меня сейчас гораздо больше интересовало - насколько случайна эта встреча? То, что охрана какого-нибудь высокородного или богатого господина могла запросто толкнуть, ударить, а то и убить зазевавшегося прохожего, я уже здесь видел и не раз. То, что таким "прохожим" оказался я - может и случайность. А вот то, что в тот момент думал как раз о храмах, и тут же, как по заказу, приглашение в конкретный храм - это как объяснить? Неужели Хмырю надоели мои метания, и он решил подтолкнуть меня в нужную сторону? Грубо, конечно, но что я теряю? Конкретных планов у меня всё равно нет, а тут такой подарок - не придётся обходить сотню других храмов. Если, конечно, это намек, а не обычная случайность...
  
   Дорогу мне и в самом деле указал первый же прохожий. Пара километров закоулками, но найти можно. Довольно зажиточный район, а храмовый комплекс занимал почти целый квартал. На всякий случай я обошел его пару раз, присматриваясь к стенам, воротам, охране, людям. Сегодня я, разумеется, наниматься не пойду, но будет интересно завтра сравнить, что изменится в охране.
   Посомневавшись, решил зайти и в храм, посмотреть на свою будущую "нанимательницу". Ничего особенного - храм как храм, которых я уже видел десятки. Колонны, портики, и ощущение дешевого пафоса. В главном зале - трехметровая статуя самой заурядной девушки. Единственное, что отличало её от сотен других - большой стоячий воротник платья, создававший впечатление нимба вокруг головы. На воротник, волосы, лицо не пожалели золота, да ещё и специальная система зеркал фокусировала свет именно на лице, что и создавало впечатление "Солнцеликой". Дешевый фокус для простолюдинов, но через некоторое время появилось ощущение, что за мной наблюдают. Не кто-то конкретный, а так, вообще. Странное, слабое, отстраненное, но внимание.
   Стало немного не по себе, и шутка, которою я задумал, уже не казалась таковой. Опустившись на колено, положил к основанию статуи огромный букет белых роз, который купил по дороге (ну не дарить же богине пошлое золото, которое и для меня и для неё совершенно ничего не значит). Склонив голову, я мысленно обратился к ней.
   -Здравствуй, Солнцеликая! Я чужой в этом мире, и ничего не знаю. Я буду благодарен за любую помощь, которую ты захочешь оказать мне. Я найду и убью тебя, если ты окажешься тем Хмырем, что разлучил меня с семьёй и забросил в этот мир. Надеюсь, ты ни в чем не виновата, и мне не придётся этого делать...
   Я подождал немного, но ответа, разумеется, не было. А жаль. Чем-то девчушка мне понравилась, и я, наверное, был бы не против познакомиться с реальным прототипом статуи. Поклонившись ещё раз, я, не оглядываясь, направился к выходу. Я был честен, нужное сказано. Всё остальное в руках богов. В моем случае это звучало почти как шутка, но уж что есть.
   На выходе потолковал со скучающим охранником, но тот сделал удивленные глаза, когда я заговорил о том, чтобы устроиться сюда на работу.
   -Ты че, сдурел? Да сюда берут только по знакомству! Денег платят немного, зато кормежка от пуза, да ещё и форму дают - он горделиво показал на стилизованное изображение солнца у себя на куртке.
   -Немного? Мне сказали, что три золотых будет.
   На это раз охранник не стал изображать удивление, но как-то враз потерял интерес к разговору.
   -Может кому и платят, но это... сам понимаешь не за просто так. Это тебе надо к мастеру Шинку, только имей в виду, что после разговора с ним многих выносили на носилках, а некоторые и вообще остались калеками. Тебе это надо?
   -За три золотых - почему бы и не поговорить?
   -Смотри сам. Здоровье твое.
   -Это точно. Спасибо, что предупредил.
   Кивнув охраннику, я отправился к себе в таверну. По дороге пытался собраться с мыслями, но единой картины не получалось. Вроде уже убедил себя, что это очередная подстава Хмыря, а вроде получается, что всё гораздо проще? И тот монах не облагодетельствовать меня хотел, а банально отправил на растерзание в местную бойцовскую школу, спрятавшуюся под вывеской охраны храма? Кому надо шепнут, и завтра для разговора со мной выставят заведомо более сильного противника с единственной задачей - прибить? Зачем такие сложности? Можно было позвать стражу, написать кляузу с требованием покарать. Можно нанять профессиональных убийц, чтоб подловили в темном переулке. Зачем откладывать до испытания в храме? Или это только предлог задержать меня в городе и твердо знать место, куда я обязательно приду, а стража и убийцы обязательно будут, и это лишь вопрос времени?
   Будь я обычным человеком, благоразумнее было бы на время исчезнуть из города, про храм и службу в нем забыть. Или это тоже часть испытания для обычного человека? На благоразумие, на смелость, на жадность? Какой уровень надо показать, чтобы не раскрываться полностью, но и не выглядеть слабаком?
   Быстро поужинав, ушел в свою комнату, и занялся приготовлениями. Меч, нож, кольчуга есть. Что ещё может пригодиться предположительно в закрытом помещении при неожиданном нападении нескольких противников? Подумав, сделал пяток метательных ножей, парочку светошумовых гранаты. Чистая химия, никакой магии. Детекторы не обнаружат, а в закрытом помещении они станут весьма неприятным сюрпризом для нападающих.
   Могут использовать банальную сеть, но тут уж остается полагаться только на интуицию. Посомневавшись, сделал ещё простенький магический амулет, способный выдержать с десяток ударов (видел подобные у других наемников). В серьёзной драке толку от него немного, но это добавит к моему образу наемника несколько правдивых черточек. Что ещё? Могут использовать газы, яды, механические ловушки и ещё черт знает что. На все случаи не подстрахуешься. А если уж совсем прижмет, то... За жизнь я цепляться не стану, но утащу с собой всех, до кого смогу дотянуться...
  
   Утром, выспавшийся, отдохнувший, плотно позавтракав, в хорошем настроении, часов в десять я уже был у храма. Не спеша обошел вокруг, но явных признаков усиления охраны, засады не заметно. Стражник у главного входа был другой, и на вопрос о мастере Шинку молча указал на проход между зданий. Поплутав немного, нашел небольшую площадку, на которой несколько голых по пояс мужиков лениво тягали тяжести. Вроде заняты только собой, но, стоило мне остановиться рядом с ними, как один из них сразу среагировал.
   -Чо надо?
   -Наверное, мастера Шинку. Насчет работы.
   Мужик оглядел меня с головы до ног, но на этот раз грубить не стал.
   -Пошли.
   Зашли в соседнее здание, похожее на большой каменный сарай. Сразу за массивной дверью стоял стражник в полном боевом облачении. Мой провожатый перекинулся с ним всего парой слов, но, как мне показалось, чересчур многозначительно.
   -К Шинку. На испытание.
   Стражник внимательно оглядел меня.
   -Проходите.
   В длинный коридор выходило несколько массивных дверей, но мы прошли в самый конец до неприметной двери.
   -Жди здесь.
   Мужик зашел, и через минуту распахнул дверь.
   -Заходи.
   Ну что ж, начинается самое весёлое. Дверь, судя по косякам, имела мощные запоры, но вроде без подлостей. Комната оказалась довольной большой - примерно пять на десять метров, и производила странное впечатление. Два больших окна почему-то закрыты частыми решетками. Большой стол, пара грубых стульев. У одной стены шкаф с книгами, другая увешана всевозможным холодным оружием. Хозяин кабинета, крепкий мужчина лет сорока, одетый достаточно просто, стоял посреди кабинета и разглядывал меня с интересом живодера. Тот, что привел меня, сразу закрыл дверь и встал за моей спиной. Что, решили сразу мочить?
   Хозяин заметил мою настороженность и довольно улыбнулся.
   -И кто ты такой?
   Покосившись на стоящего за спиной, я решил пока не начинать активных действий.
   -Зовут Линк. Холхо сказал, что в храме можно найти работу за три золотых в месяц. Охранник на воротах сказал, что, наверное, мне к мастеру Шинку. Этот - кивок назад - привел сюда. Всё.
   Шинку (если это был он), хмыкнул.
   -Коротко и ясно. Холхо и в самом деле сообщил, что может явиться наглец, которого неплохо бы научить хорошим манерам...
   Почувствовав движение, я, не дожидаясь продолжения, коротко врезал ногой назад, и мужик, стоявший за спиной, загнулся. Ударил я не смертельно, но на сегодня он уже не боец. Шинку почему-то не рассердился и даже улыбнулся. Подойдя к стене, открыл ещё одну неприметную дверь.
   -Путь на волю - через эту дверь. Сможешь пробиться - твое счастье, не сможешь... - и вышел первым.
   Ну что ж, вот и определённость. Вариант, что это приглашение - всего лишь банальная замануха для расправы, был основным, но как же обидно оказаться правым в своих предположениях! Эта работа мне и даром не нужна, но когда вот так ставят перед выбором - или-или... Раз уж ко мне такое отношение, то может и мне плюнуть на приличия и вежливость? Пару гранат в дверь, и пусть благодарят бога (меня), что остались живы?
   Наверное, я бы так и сделал, но взыграло самолюбие - в конце концов, мужик я или кто? Чуток трудностей, и я сразу лапки кверху, а вся надежда только на мое техническое превосходство? Можно и пулемет сделать, и взрывчатку, но много ли чести от таких "подвигов"? Я ведь даже не знаю, что там - за дверью, а уже готов швыряться гранатами. А что будет дальше? Совсем разучусь действовать как обычный мужик?
   Злость сменилась привычным настроем боя, и я осторожно двинулся вперед. Чем же вы меня хотите "приласкать", ребятки? За дверью оказался банальный спортивный зал! Окна на наружной стене тоже забраны решетками. В центре зала шестерка бойцов, выстроившихся клином - один, двойка, тройка. Оружие - от банальных палок у первого до топоров и копья у последних. Шинку и ещё пятеро мужиков, которых я застал за тренировкой на улице, стояли сбоку у глухой стены и внимательно наблюдали за мной. Так вот как они решили меня проучить? Ну, ладно, развлечемся вместе.
   Первый при моем приближении закрутил было палками, и тут же схватился за плечо, куда я вогнал один из метательных ножей. Пара мечников бросилась вперёд, чтобы сократить расстояние, но сделали только хуже - ещё один получил нож в плечо, а второму после нескольких финтов я пропорол бок. С троицей было сложнее - один держал меня на расстоянии копьем с широким лезвием, а двое зашли с боков. Положение стало аховым, но улучив момент, я смог перерубить древко копья, а дальше уже было просто. Пара минут, и троица тоже валялась на полу, зажимая раны.
   Остался Шинку (безоружных в расчет я уже не брал). Увидев, что я убрал меч в ножны, но достаю что-то из кармана, он резко выставил руку.
   -Стой, не торопись!
   Я небрежно подкинул бомбочку и снова поймал.
   -А я и не тороплюсь. Путь свободен или надо завалить ещё и тебя?
   -Это было твое испытание!
   Я снова подкинул бомбочку.
   -Да мне вообще-то без разницы. Если на меня нападают, неважно по каким причинам - я убиваю.
   -Это было только испытание - снова повторил Шинку - Обычно хватает палок. Ты прошел все три уровня, и я могу принять тебя в охрану храма.
   Ответ Шинку немного озадачил.
   -Что же вы такое здесь охраняете, что приходится устраивать такие проверки? На вас каждый день нападают?
   -Со временем узнаешь - не стал уточнять Шинку - Ну так что, не передумал? Золотой в месяц, на всём готовом.
   -Мне говорили о трёх.
   -После окончания испытательного срока будет и три.
   -А выходные будут? - невольно хмыкнул я
   - День в резерве, день в карауле, день можешь отдыхать. Правда, шестерых ты ранил, так что неделю придётся без выходных, пока они не встанут в строй.
   Шинку говорил спокойно, и я снова засомневался. Хочет протянуть время, чтобы сделать ещё какую гадость, или они и в самом деле охраняют что-то настолько важное, что готовы жертвовать более слабыми бойцами? Интуиция молчала, и я не знал на что решиться. Уйти-остаться, уйти-остаться? Что я собственно получу и что потеряю, если запишусь в местную охрану? Время? У меня его предостаточно. А если это пустышка и ничего интересного здесь нет? Даже если и так, кто сможет меня удержать? В любой момент встал и ушел... Посомневавшись, всё-таки убрал бомбочку в карман. Что, в конце концов, я теряю?
   -Ладно, я согласен.
   Шинку неторопливо двинулся ко мне, но остановился, не доходя пары шагов.
   -Я рад, что у меня будет такой боец. Осталось пройти испытание у жреца.
   -И меня снова попытаются убить?
   -Если жрец решит, что ты враг и пришел с подлыми мыслями - так и будет. Неужели ты думал, что можно прийти с улицы, и тебе доверят что-то серьёзное?
   Разумеется, я так не думал.
   -Да пусть проверяет, раз надо. Только предупреди его, чтобы не делал резких движений. Мне ведь без разницы, кому горло резать.
   Наглость и похвальба, но я был в своем праве. Мне ещё ничего не дали, я никому ничем не обязан, а вот убить меня пытались по-настоящему. Шинку среагировал достаточно спокойно.
   -Договорились. И ещё один вопрос - ты убрал меч, но достал из кармана какой-то шарик. Что это?
   Я невольно хмыкнул.
   -От этого не увернуться даже тебе... мастер.
  
   Шику даже не оглянулся на стонущих раненых и повел меня в другое здание. На этот раз дом, куда мы пришли, был больше похож на жилой. Украшенные мозаикой стены коридоров, мраморный пол. Поднялись на второй этаж, и мне пришлось довольно долго ждать, пока Шинку договорится со жрецом. Просканировал на всякий случай ближайшие комнаты, и был приятно удивлён - жрец оказался магом. Средненьким, не выше второго уровня по меркам Эрии, но всё-таки магом. Стены его кабинета, насколько я успел разглядеть, был опутаны охранными и защитными заклинаниями, в столе и сейфе в углу несколько противных подлянок. Ничего серьезного, но появился повод заглянуть в этот кабинет попозже.
   В чём может заключаться проверка у мага? Скорее всего, начнут расспрашивать о моем "трудовом" пути, подкинут неприятные вопросы, наблюдая за реакцией. Возможно, попробуют гипноз. С этим никаких проблем - у меня теперь всегда наготове "запасная личность" с нужными воспоминаниями. Пока шатался по кабакам, у пьяных наемников наслушался всякого, так что ни с реальными названиями, ни именами вопросов не возникнет. А если попробует проверить на мне что-нибудь болезненное, то... на этом жизненный путь жреца и закончится.
   Когда меня, наконец, позвали, я снова был в хорошем настроении. С интересом огляделся в кабинете. Обычный, со столом и книжными полками, разве что на видном месте у стены уменьшенная копия статуи богини Ирис. Жрец - средних лет мужчина с самоуверенным взглядом сверлил меня взглядом, стараясь "задавить авторитетом", но я не стал играть с ним в "гляделки". Тьфу на него! Храм меня чуть-чуть заинтересовал, и я обязательно здесь пороюсь. А уж в роли охранника, вора, или просто своим "третьим" взглядом - какая разница? Жрец и его решение меня теперь совершенно не волновали.
   Жрец это почувствовал, но не вспылил, сдержался. К тому же он прислушался к словам Шинку, и решил не рисковать - одел под одежду легкую кольчугу, да ещё и защитный амулет активировал (кстати, сделанный не им).
   -Как тебя звать? - наконец заговорил жрец.
   -Линк.
   -Шинку сказал, что ты неплохо бьешься. Где научился?
   -Так жизнь была веселая. Там-сям понемногу. Наемник, не умеющий драться, долго не живет.
   Жрец незаметно включил амулет правды, который должен был подавить мою волю, и я также автоматически передал управление запасной личности.
   -Зачем ты сюда пришел? За деньгами?
   -Конечно, за деньгами! Золотые на дороге не валяются.
   -А если тебе предложат больше?
   -Плати - не откажусь - хмыкнул я.
   -Если тебе предложат деньги другие люди, не из храма - поправился жрец.
   -А, вон ты про что... Я не продаюсь. Могу убить, могу уйти, но предателем никогда не был.
   -Что ты имеешь против Ирис Солнцеликой?
   -А что я могу иметь против неё? Я вообще узнал про ваш храм только вчера от Хорхо.
   -И раньше никогда не слышал об Ирис? - жрец сразу заинтересовался недосказанностью, прозвучавшей в моих словах.
   -Да у меня как-то других дел хватало. Не до богов было. Выжить - и то хорошо - улыбнулся я.
   Жрец вроде как в задумчивости начал прохаживаться по кабинету, а между тем продолжал копаться в "моих" воспоминаниях. На здоровье - "липу" я приготовил убедительную, сам тырил из чужих голов. Сплошные драки, пьянки и бабы.
   Через некоторое время маг остановился.
   -Откровенного вранья и вражды я не чувствую. Я возьму тебя охранником внутренней стражи с испытательным сроком. Золотой в месяц. Согласен?
   -Конечно, согласен!
   -Ну и ладно - жрец сделал небрежное движение рукой, заканчивая аудиенцию, и тут только, "случайно", вспомнил - А что это за шарик, который ты достал во время испытания у Шинку?
   -Шарик? Купил в своё время у заезжего фокусника. Убойная вещь! Все живые, но становятся беспомощными как дети.
   -У фокусника? - жрец скривил губы - Может покажешь, как он действует?
   -Пять золотых.
   -Что "пять золотых"?
   -Я заплатил за него пять золотых. Могу и показать, но денежки вперёд!
   Жрец снова скривился, но любопытство всё-таки пересилило. Покопавшись в столе, небрежно бросил мне большую монету, которая приравнивалась к пяти золотым. Накрыв себя и Шинку защитой, снисходительно бросил:
   -Показывай.
   Я невольно улыбнулся - ну, ребята, не жалуйтесь, я вас за язык не тянул. Возможно жрец "купился" на слово "фокусник", может на то, что моя собственная защита была несравнимо слабее, чем у него. Ведь не буду же я показывать нечто такое, от чего могу пострадать и сам?
   Улыбнувшись, я небрежно подбросил шарик, все взгляды, естественно, на него, и в верхней точке он рванул...
   Защита мага была рассчитана на более грубое материальное воздействие, а тут "всего лишь" очень яркий свет и очень громкий хлопок. Одно удовольствие было наблюдать за жрецом и Шинку. Но если мастер после нескольких секунд ступора всё-таки принял оборонительную стойку и замер, готовый биться вслепую, то жреца "повело" и он беспомощно шарил вокруг себя руками. Хорошо ещё, что уперся в стол, а то ведь и от Шинку мог схлопотать...
   Минут через пять мои наниматели немного пришли в себя, а я потешил свое самолюбие и перестал улыбаться. Шинку оценил, что я не сдвинулся с места, и во взгляде даже появилось немного уважения. Видимо, он уже представил, что было бы, если бы я начал испытание в зале с этой бомбочки.
   А вот жрец был зол как собака - такое унижение и от кого? От грязного наемника, пришедшего наниматься на работу?!
   -Почему это не подействовало на тебя?
   -Достаточно вовремя зажмуриться, и закрыть уши.
   Мага передернуло от такого простого объяснения.
   -Ещё есть?
   -Нету. Для меня дорого, так что купил только парочку на самый крайний случай. Одну уже использовал... в трудный момент. Действие второй вы сами испытали.
   Жрец снова просканировал меня, убедился, что я говорю "правду", и задумался уже по-настоящему.
   -Интересная идея - сказал он, наконец - А если сделать такое в темноте, тесноте, то и воздействие будет сильнее.
   Я кивнул.
   -Да, фокусник предупреждал об этом.
   Жрец снова прошелся, и уже почти забыв про меня, бросил Шитку:
   -Поставь его на второй пост и приглядывай внимательно - Шитку кивнул - Всё. Идите.
  
   Когда вышли на улицу, Шнитку почему-то не выглядел довольным. Оглядел меня, словно в первый раз увидел.
   -Больно уж ты смел, Линк.
   Я невольно скривился.
   -Так мне терять нечего.
   -Может быть, может быть - протянул Шнитку - Вот это и начинает меня беспокоить.
   -Тебе достаточно сказать "ты мне не подходишь", я не обижусь.
   Мастер долго молчал, думая о чем-то своем.
   -Ладно, - произнес он, наконец - попробуем. Сегодня можешь гульнуть, а завтра до обеда должен прийти в храм. И запомни - если придешь - шутки кончатся. Приказы не обсуждаются. Тебя могут убить при испытании следующего новенького. За свару с остальными охранниками, а уж тем более за драку, выгоню сразу.
   -Короче, как в армии, только здесь могут выгнать? - снова хмыкнул я. Честно говоря, было непонятно, к чему вся эта таинственность, строгости и несуразность при приеме на должность сторожа при храме. Кто им вообще нужен? Хороший боец, преданный человек или пай-мальчик?
   Шитку остался серьёзным.
   -Как в армии - согласился он - Только выгнать тебя за провинность или вынести вперед ногами - буду решать я.
   Это он что, намекает, что придется выполнять и "особые" поручения? Какая-то секта или местная мафия? Мне это надо - ввязываться в местные разборки?! Совершенно не надо. Но неплохо бы пошариться в тайниках храма, а в роли стражника это сделать будет проще. Может и ещё что интересное узнаю. Так что я чуть поклонился Шитку, стараясь изобразить послушание.
   -За деньги я работаю старательно - а про себя добавил: "Пока мне не начинают угрожать".
   Шитку мое шутовство не обмануло, но он сдержался. Коротко бросил: "Завтра до обеда" и, не прощаясь, ушел.
  
   Наверное, храм и в самом деле был для кого-то важен. Наверное, и поведение Шитку, и нестандартное испытание были чем-то обоснованы, но я всё равно не мог воспринимать их всерьёз. Для меня самым главным был поиск намеков на Хмыря, а всё остальное - такая мелочь! Подумаешь, приду завтра на службу, потолкаюсь день-два, и если ничего интересного не обнаружу, то снова отправлюсь на поиски. Вряд ли храм будет искать беглого сторожа, не отработавшего и пары дней...
   Предстоящая работа не воспринималась всерьёз, так что я сразу выбросил мысли о ней из головы и снова отправился заниматься привычным делом - гулять по городу, слушать и смотреть.
  
   На следующий день, бодрый, сытый, отдохнувший, часов в одиннадцать я всё-таки соизволил посетить место будущей работы. Часовой у двери, завидев меня, сразу заорал:
   -Дежурный!
   Через несколько секунд откуда-то из ниши за спиной часового, как черт из табакерки, выскочил ещё один вояка. Молча оглядел меня, кивнул головой, приглашая за собой и повел в кабинет Шитку. На этот раз обошлось без эксцессов. Дежурный дождался кивка Шитку и сразу испарился. Сам Шитку занимался бумагами, и небрежно бросил один лист мне.
   -Распишись.
   Я покосился на бумагу.
   -Что это?
   -Твой договор на службу в храме. Можешь поставить крест.
   -А что там написано про мои деньги?
   -Один золотой в первый месяц, потом по три.
   -Ну, тогда ладно - облегченно вздохнул я и старательно нацарапал самый кривой крест из всех возможных.
   Шитку внимательно оглядел мое творчество, словно оно могло сказать что важное, и небрежно отодвинул лист в сторону.
   -Ну что ж, с этого момента твоя служба началась - он откинулся на спинку кресла и небрежно бросил - Упал - отжался сто раз.
   Несколько мгновений стояла тишина - Шитку ждал моей реакции, а я пытался понять смысл вроде такой простой команды. Ему что, заняться больше нечем? Хочет меня унизить или это очередная проверка уже на послушание и дисциплину? Может меня отправят ещё и унитазы чистить? Совсем не так я представлял свою службу в охране, но Шитку ждал, ничем не выражая своих эмоций, и я, мысленно матюгнувшись, всё-таки принял позу "упор лежа" и начал отжиматься. С меня не убудет, а вылететь через пять минут после начала службы из-за собственной гордыни было бы наверное глупо.
   Двадцать, сорок, пятьдесят - мысленно считал я, и тут из коридора кто-то вошел и прямо перед носом появились чьи-то грубые сапоги. На мгновение я замер, но только чтобы поставить защиту, и продолжил отжиматься.
   Девяносто, сто. Немного запыхавшись, встал, разглядывая вошедшего. На первый взгляд - ничего особенного. Обычный вояка. Среднего роста, крепенький, но не перекачанный. Куртка с фирменной эмблема храма, короткий меч на боку. Из особых примет разве что седина на висках, да взгляд какой-то усталый.
   Шинку спокойно, словно подобные упражнения были здесь в порядке вещей, кивнул на вошедшего.
   -Линк, это Цинк, командир твоего отделения. Теперь ты в его распоряжении. Идите.
  
   Идти оказалось недалеко - по лестнице на второй этаж, где, как оказалось, разместилась казарма - просторное помещение с тремя рядами аккуратно заправленных коек. На нескольких койках валялись стражники, но Цинк только мельком глянул в их сторону, но ничего не сказал, а повел меня в дальний угол. Повозился с замком на двери, и не оглядываясь, вошел внутрь. Самая банальная кладовая-каптерка, разве что с учетом специфики хранения холодного оружия. Сплошные стеллажи, заваленные мешками, стопками одежды, доспехами, оружием. Цинк прошелся вдоль стеллажей, потом бросил на стол, стоявший в центре, стопку одежды.
   -Переоденься. Свою одежду сложи в мешок.
   В принципе, меня вполне устраивала и собственная одежда, но раз дают... С интересом разобрал стопку. Стандартный набор, но качество одежды вполне приличное. Всё чистое, новое, и почти по размеру. Немного удивил комплект теплого нижнего белья, но Цинк, заметив, мои сомнения, коротко бросил:
   -Одеваем в караул.
   -Так вроде сейчас не зима?
   -Потом поймёшь.
   Пока я переодевался, Цинк принес короткий меч на перевязи, напоминающий меч римских легионеров, легкие доспехи из прессованной многослойной кожи и шлем.
   -Теперь это твое.
   -Так у меня и свое оружие неплохое.
   -Как хочешь - равнодушно бросил Цинк - Но тебя ещё не все знают, а человека в нашей форме, но с чужим оружием, могут принять за шпиона и пристрелить без всяких разговоров. И часовому за это ничего не будет, даже похвалят.
   -Всё так строго? - удивился я.
   -Строго - так же спокойно подтвердил Цинк - Так что первое время лучше носить форму и оружие как у всех.
   -А ножи?
   -Я же говорю - лучше не отличаться от остальных. За сохранность можешь не беспокоиться - воровства у нас нет. И за службу держатся, да и в случае чего разбираться будут маги, а от них, сам понимаешь, ничего не скрыть. Так что решай сам. Заставлять я тебя не буду, но и плакать, если погибнешь по глупости, тоже не стану.
   Лезть со своим уставом в чужой монастырь было глупо, так что я молча покидал свое барахло в мешок, затянул завязки, а Цинк так же молча привязал бирку с номером.
   -Запомни - это теперь твой номер. Двойка - второе отделение. Семерка - твой номер в отделении. Запомнил? - я кивнул - Ну, тогда пойдём, покажу твою кровать.
  
   Искать долго не пришлось - средний ряд, почти в середине. Да ещё и бирка с номером на спинке повешена. Обычная полуторка с деревянным основанием. Матрас, одеяло, подушка в полосатой наволочке. У кровати ящик с крышкой, куда я сгрузил доспехи и шлем. Что удивительно, на спинке в изголовье даже висело полотенце!
   Вполне сносные условия для проживания, если бы не взгляды шестерых мужиков, разлегшихся на кроватях в том же ряду. И только заметив у всех повязки, я запоздало узнал в них ту шестерку, что пытались "проверить" меня на испытании. Судя по биркам на кроватях, они тоже из моего отделения, и черт его знает, какие у нас теперь будут отношения. Врачи и маги их уже подлатали, и дня через три они вполне могут встать в строй, но всё равно я почувствовал себя неловко.
   Цинк, заметив мой взгляд, только чуть заметно вздохнул.
   -Ладно, пойдём за стол, там и поговорим.
   Мы вернулись к большому столу, стоявшему у окна, и уселись напротив друг друга. Помолчали.
   -Ты в настоящей армии служил? - вдруг спросил Цинк.
   -Ну, некоторое время - осторожно ответил я.
   -Тогда проще. Если говорить по-армейски, то у нас здесь взвод охраны. Три отделения по четырнадцать человек. Служба и простая и сложная. Одно отделение в резерве, одно в карауле, одно выходное. Смена караула в шесть вечера и все сдвигаются. В карауле тоже ничего особо сложного - четыре поста, три смены. Я - начальник нашего караула и разводящий. Сутки резерве занимаемся приборкой, тренировками, а в случае чего выдвигаемся на усиление. Так что меч всегда должен быть на расстоянии вытянутой руки. После караула - выходной. Можно бездельничать здесь, но обычно в этот вечер все пьянствуют, а затем расходятся по бабам - кто в бордели, а кто и постоянную завел. Есть даже семейные. Самое главное вернуться на службу к обеду следующего дня. Перед обедом делают перекличку. Кто не явится вовремя, явился пьяным - тех сразу увольняют, и никакие заслуги не помогут. И ещё - не болтай о том, что можешь здесь увидеть. За это вылетишь ещё быстрее - Цинк на мгновение задумался - Что ещё. Туалет и умывальник в подвале, это по лестнице, по которой мы пришли. Вопросы есть?
   -Да вроде всё понятно. На меня сильно обижаются?
   -Кто?
   -Ну, те, кого я поранил?
   Цинк чуть помедлил, потом глухо, но ответил:
   -А на что обижаться? Все мы наемники, и никогда не знаем, кто будет следующим противником и что у него на уме. А раз сам оказался плох... Ты хоть и ранил, но только чтобы вывести из строя и пробиться, а были случаи, что и убивали, да ещё и с особой жестокостью.
   -И как же они после этого здесь служили?
   -А никак - Цинк отвернулся и долго молчал - Такие уроды никому не нужны. Если видели, что это маньяки, то их просто - он выразительно чиркнул пальцем по горлу.
   Я вообще перестал понимать.
   -Слабаки вам не нужны, жестокие вам не нужны, так вы что, идеальных солдат подбираете? Что же такое надо будет охранять?
   Цинк перестал хмуриться и даже улыбнулся.
   -Стенку ты будешь охранять. Две двери и стены. Всё остальное тебя не касается...
  
   Вот так и началась моя "служба". Постепенно подтянулись служаки с моего отделения. Эти степенно здоровались с Цинком, косились на меня, сидящего за столом, но никто ни слова не сказал. Организованно сходили на обед в храмовую столовую, и часа три осталось поваляться на кровати в ожидании начала караула.
   Сборы были короткие - всего лишь надеть доспехи. Построились в шеренгу в коридоре первого этажа и минут десять ждали, пока соизволит явиться маг, принимавший меня на работу. Тот прошелся вдоль шеренги, ненадолго останавливаясь перед каждым наемником. Меня он уже не сканировал, но сделал неожиданный подарок. Протянув небольшой амулет на крепком шнурке, коротко бросил:
   - Пока ты на службе храма - это твой защитный амулет. Носи не снимая.
   Остальных проверил молча, кивнул Цинку, словно разрешая заступить в караул, и так же молча ушел.
   Я уже весь был в ожидании встречи с "особо охраняемым объектом", но мы никуда не пошли. Вместо этого Цинк завернул в закуток за спиной часового у входной двери, и остальные потянулись за ним. Оказалось, что это никакой не закуток, а небольшой г-образный коридор, ведущий в просторную комнату. Вот это и была караулка. В дальнем конце нары для отдыха и большой стол со скамейками для бодрствующей смены. Почему-то стены были очень толстыми, а в них несколько глубоких ниш. В одной из них стойка с десятком больших щитов, в другой стойка с короткими копьями. Остальные ниши пустые.
   Пока мужики перебрасывались приветствиями, Цинк обменялся рукопожатием с предыдущим начкаром и скомандовал:
   -Первая смена, построились!
   Чего там строиться четырем человекам, но порядок есть порядок. Цинк прошелся перед строем, проверяя наше снаряжение, словно что-то могло случиться за прошедшие пятнадцать минут. Первый пост был у входной двери, и его смена заняла меньше минуты. Вернувшись, Цинк почему-то скомандовал персонально мне:
   -Ну всё, двинулись.
   Но сам почему-то пошел к глухой стене. Один из проемов, который я сначала принял за ещё одну нишу для оружия, оказался очередным г-образным коридорчиком. На стене в специальных креплениях с десяток палок с матовыми шарами на одном из концов. Остальные наемники молча разобрали их, а для меня Цинк провел маленький ликбез.
   -Видишь отметину на рукоятке? Коснешься один раз - шар загорится - Он ткнул пальцем, и шар засветился ярким молочным светом - Коснешься ещё раз - погаснет. Ничего сложного.
   Видя мое недоумение, улыбнулся.
   -Не бери в голову. Это магический светильник, но пусть это тебя не волнует. Просто, надежно, не ломается, горит очень-очень долго. Привыкнешь.
   Я и сам видел, что светильник магический, но за каким чертом он простой охране?! Почему не обычные факелы или какие-нибудь масляные лампы?
   Цинк ничего объяснять не стал.
   В конце коридорчика началась лестница куда-то вниз. Я насчитал целых десять лестничных пролетов, и мы оказались в длинном коридоре с высоким сводом.
   -Построились в колонну! Линк, твой пост первый, так что идешь сразу за мной.
   За ним, так за ним. Так и пошли - разводящий прежнего караула с Цинком впереди, за ними я, следом ещё двое из нашей смены. Метров через пятьдесят справа в стене стала заметна мощная дверь, но мы прошли мимо неё не задерживаясь. Метров через двести тупик, но слева в стене обнаружился небольшой проход. Новый коридор, поворот направо, снова направо, налево и опять прямой коридор с ощутимым наклоном вниз. Метров через сто снова налево и почти сразу тупик. Что за черт?
   Только присмотревшись, заметил в стене справа дверь, которая сливалась цветом со стеной. Разводящий показал, чтобы мы оставались на месте, а сам повел себя весьма странно. Подойдя к двери, стукнул в неё два раза с коротким промежутком, после задержки - ещё раз. Повернулся лицом в сторону тупика, поднял светильник повыше, левую руку к плечу (выставив два пальца) и замер. Прошло, наверное, с минуту, прежде чем послышался легкий шум, и дверь мягко ушла вовнутрь.
   Когда зашли в открывшийся проём, то ничего особенного не увидел - только поперечный коридор, теряющийся в темноте. Цинк кивнул подошедшему часовому.
   -Тогос, это новенький, зовут Линк. Объясни ему что к чему, а мы пойдём менять остальных.
   Тогос, внешне смахивающий на китайца, коротко кивнул. Закрыл дверь, через которую мы зашли, покрутил штурвал в её центре, и только после этого открыл вторую дверь метрах в десяти от первой, но на другой стороне коридор. Смена ушла, а Тогос сразу стал объяснять:
   -Смотри, Линк, и запоминай! Это твой пост. В ту сторону - он кивнул - метров двадцать пустого коридора. Там ничего интересного нет, разве что дерьмо от тех часовых, что не смогли вытерпеть до конца смены. Твоя задача - охранять двери и всегда держать их закрытыми.
   Мы подошли к дверному проему, и я даже немного удивился - "дверь" оказалась каменным монолитом сантиметров сорока в толщину, закрепленным на мощных кронштейнах. Несколько запоров управлялись одним штурвалом. Сделано было капитально, и напоминало дверь в бомбоубежище. Тогос показал как дверь открывать-закрывать, потом для тренировки это сделал я. Несмотря на вес, дверь можно было сдвинуть одной рукой, не напрягаясь. Неплохо строители постарались.
   -Так, с дверьми разобрались. Твоя задача - держать их закрытыми. Открывать - только по одной во время смены часовых. В любое другое время открытие двери поднимет тревогу. Можешь гулять, можешь стоять, можешь сидеть вон на той скамейке, но спать - ни в коем случае. И ещё - слушать. Будет очень тихо, поэтому если услышишь хоть какой-нибудь подозрительный шум - сразу поднимай тревогу, свисток у тебя есть.
   -Теперь запоминай, как должна проходить смена - Тогос подошел к тому месту на стене, где была нарисована толстая белая стрелка острием вниз, и ткнул пальцем в стеклянную пластину, вмурованную в стену - посмотри сюда.
   Я посмотрел, но кроме черноты ничего не увидел.
   -Нет там ничего.
   -Всё правильно - кивнул Тогос - Тут система зеркал, через которую видно что творится перед дверьми. Если придёт нормальная смена, то они должны быть с нашими светильниками, в нашей форме и с нашим оружием. Сначала постучат в дверь. Стук запомнил? - я кивнул - Потом разводящий должен поднять светильник над головой и показать три пальца.
   -Вроде ваш показывал два?
   -Это для нашей смены. Для вашей - три. Если уверен, что всё в порядке - открываешь дверь, но держи меч наготове. А если хоть что-то покажется подозрительным... - Тогос поманил меня в проем стены - Здесь сделана амбразура для стрельбы. В нише - арбалет (кстати, проверь тетиву) и сотня болтов. Если хоть что-то покажется подозрительным, бей сразу! Ты можешь открыть дверь только двоим - своему разводящему и мастеру Шинку.
   -А если...
   -Тогда бейся сколько сможешь. Ещё можешь открыть верховной жрице, но только в том случае, если будешь твердо убеждён, что другие уже не придут. Понял?
   -Понял.
   -Ну и ладно, дальше осваивайся сам.
   Тогос прислонился к стене и словно забыл про меня, размышляя о каких-то несравнимо более важных вещах, а я начал "осваиваться". Прогулялся по коридору, но и в самом деле, кроме куч старого дерьма ничего не нашел. Просканировал двери и чуть удивился - камень оказался обманкой. В основе - вполне надежная броневая сталь, а камень - всего лишь тонкий поверхностный слой типа штукатурки. Стены коридора чуть ли не два метра толщиной, но не кирпичные, а сложены из больших каменных блоков, скрепленных для надежности ещё и многочисленными стержнями арматуры и раствором. Ниша в стене оказалась достаточно просторной, и одна из стен была как раз стеной тупика, который меня так удивил. Амбразура на уровне груди. Я ненадолго осветил коридор, пригляделся - получалось весьма удобно - весь коридор до своротка как на ладони. И арбалет весьма удачный, взводится рычагом за одно движение. Не самый мощный, но в данном случае это не так важно - на двадцать-тридцать метров кольчугу пробьет гарантировано. Проверил вторую нишу - то же самое. Амбразура в стене тупика, прекрасный обзор.
   Что-то получалось странновато. Когда шел на пост, думал, что поставят к какой-нибудь двери, которую надо будет охранять от всех. А вот такой бункер я встретил впервые. Разумеется, о подобной организации охраны я читал, но использовали такие сложности только на особо важных объектах, где была опасность применения тяжелого вооружения, атомного оружия и прочих радостей. Здесь тот же принцип - по прямой можно ударить только в глухую стену, а вот дверь под удар не попадала никак. Можно, конечно, подкинуть достаточно мощную взрывчатку или амулет с дистанционным управлением, но в этом случае люди в коридоре почти гарантированно погибнут, да и бесшумной такую операцию уже не назовешь. Всё интереснее и интереснее. К чему такие сложности?
   Дождавшись, пока Цинк со сменой вернётся в караулку (двери открывал уже я со всеми положенными проверками), сразу занялся сканированием. Стало ещё интереснее. Подземелье, которое я охранял, имело форму чуть приплюснутого шара диаметров метров триста. Внешняя стена - двойная, как и на моем посту. А вот внутри... Такое впечатление, что здесь работал безумный архитектор. Ни одного прямого коридора длиной более двадцати метров, лестницы во всех направлениях. Через какое-то время некоторая система всё-таки начала прослеживаться. Если сделать срез этого "шара", то полученный план напоминал бы старую детскую игрушку, в которой концентрические круги были изрезаны неожиданными проходами и ещё более неожиданными тупиками. И вот по этим кругам надо было прокатить шарик, чтобы он попал в центр. В данном случае "шариком" был я. Дело осложнялось тем, что надо было двигаться в трёх плоскостях, но минут через десять я уже разобрался. Подвесив в воздухе перед собой трехмерную модель подземелья, стал крутить её, пытаясь понять - за каким чертом всё это было надо?
   К центру подземелья было только два пути - один из караулки через тоннель, по которому мы пришли. Второй - из здания, где мы разговаривали со жрецом, и там на входе в подземелье такой же пост, как и у меня. От каждого из постов можно было пройти только по одному маршруту, которые пересекались в центре. Здесь снова пост, но уже наружный, у ещё более мощной двери. Предвкушая великую тайну, добраться до которой оказалось так просто, стал просматривать центральные комнаты, и...
   Матерился, я, наверное, минут двадцать. Мать-перемать! Центральная комната метров десяти в диаметре была вся уставлена сундуками, ящиками, шкатулками, но сундуки были полны золота! Слитки, монеты, утварь. Шкатулки на стеллажах у стен забиты драгоценными камнями, ювелирными изделиями. В следующей комнате снова сундуки, но здесь только серебро и ювелирка. В самой дальней, третьей комнате, стеллажи с книгами, но в них только бесконечные ряды непонятных символов, аккуратно занесенных на разлинованные в клеточку страницы. Ничего похожего на слова, предложения, фразы. Такое впечатление, что кто-то просто заполнял пустые клеточки. Наверное, они для чего-то были нужны, ведь не зря же их спрятали так глубоко под землю, но для чего?! И вряд ли кто добровольно расскажет мне об этом.
   Пока же получалось, что меня поставили охранять банальное хранилище с деньгами. Возможно, это хранилище храма, а может и королевское, но провести жизнь в подземелье, охраняя пару десятков тонн пошлого золота?!
   Матерясь, я некоторое время решал что делать - залить к черту всё это подземелье так нелюбимым мной золотом (пусть скребут всё оставшуюся жизнь), или просто плюнуть и уйти заниматься своими поисками в другом месте?
   Единственная причина, по которой я не переместился в тот же миг - это то, что я просто не знал куда и зачем. Ну, прыгнул, а дальше что? Снова ходить по улицам, выискивая непонятно что? Здесь тоже не пойми что, но у меня хотя бы появилась официальная "крыша" и достоверная легенда. К тому же, если подумать, весьма удобная. Для всех я буду стоять на посту, запертый в подземелье, а я в это время могу спокойно обделывать свои дела. Поставить охранные заклинания на случай внезапного посещения, да просто что-нибудь электронное, которого здесь просто нет, и гуляй часа три. Даже если кто-то где-то меня и заметит, то доказать ничего не смогут - на посту стоял, вся охрана подтвердит.
   Повеселев, я решил получше разобраться с самим хранилищем - было в нем что-то неправильное, что я не мог внятно описать словами.
   Первое - зачем нужен такой "шар"? Двести метров в глубь земли - вполне достаточная защита. Сделать один тоннель, поставить хоть десяток дверей, постов охраны и было бы вполне достаточно. А здесь идет два тоннеля. Скорее всего, тот, что идет из дома магов - запасной. Если с одним из часовых что случится, и он не сможет открыть двери, то можно быстро пройти через другой вход. Но зачем лишние сто метров поперечных коридоров, часть из которых были тупиковыми, а большинство вообще превратили в изолированные камеры? Вокруг центра ещё можно понять - так можно обезопаситься от подкопов, но зачем такой толстый "пояс безопасности"?
   Я снова начал сканировать подземелье, и вскоре ситуация немного прояснилась - всё коридоры, за исключением всего двух дорожек для прохода охраны, были буквально нашпигованы сигнальными заклинаниями и ловушками. Чего здесь только не было! Капканы, металлические сети, самострелы, выскакивающие лезвия и пр. и пр. И это только обычная "механика". Разновидностей магических ловушек я насчитал не меньше полусотни. Не очень сильные, но их было множество. Плюс сигнальные, передающие сигнал в центр подземелья и дальше, наверх, к дому магов. Достаточно в запретных зонах упасть камню, и об этом тут же будет известно. Возможно, в этих случаях предусмотрено прибытие дополнительной силовой поддержки. Круто.
   Непонятно только, каким образом маги собирались восстанавливать те участки, куда проникнут грабители? Не полезут же они через собственные ловушки? Поковырявшись немного, нашел и ответ - следы почти двух десятков тоннелей, прорытых к хранилищу со всех сторон в разное время. Древние и совсем свежие, они заканчивались одинаково - кучами костей, усыпавших коридоры. Скорее всего, грабители делали подкоп, начинали пробивать стены и попадали в лабиринт с ловушками. Кто-то готовился получше, брал с собой магов, но и это не спасало. В результате - одни трупы. Охране достаточно было определить направление вторжения, найти вход в подкоп, спуститься под землю и добить тех, кто ещё остался жив. Затем поставить новые ловушки, замуровать проходы и засыпать лаз. И всё - хранилище снова в безопасности. Если я всё правильно понял, то обычным грабителям здесь делать нечего. Можно было бы попробовать хорошему магу, но ведь и маги охраны не просто так здесь сидят - как минимум поднимут тревогу. Получалось, что единственный надежный путь сюда - только через посты охраны. Я даже прикинул, как бы это сделал сам.
   Вход из дома мага наверняка засекречен и нашпигован заклинаниями, так что если нападать, то через мой пост. Сначала перебить охрану в караулке. Переодеться в их форму и во время "настоящей" смены спуститься вниз. Простенький морок с иллюзией лица разводящего, и часовой на моем посту откроет дверь. Закрыть двери, чтобы не сработала сигналка, и можно спокойно идти до самого центра хранилища. Там что-нибудь усыпляюще-парализующее, и можно спокойно вскрывать центральное хранилище. Немного возни со вторым часовым, силовая поддержка на случай тревоги, но в принципе вполне реальный вариант. Но такое возможно только если продастся кто-то из своих. Например из тех, кто уволился не так давно и хорошо знает привычки охраны. Мне никто ничего сделать не сможет, но теперь понятно, почему мне несколько раз повторили: "Открываешь дверь - держи руку на мече".
   Можно сделать ещё проще - отравить еду. Наверняка её проверяют, но ведь можно сделать по бинарному принципу - два безвредных компонента в разные блюда. Проверка ничего не покажет, а вот в желудке получится как раз нужное соединение. Тут главное улучить момент, когда солдаты начнут отключаться. Придёшь раньше или позже, кто-то может поднять тревогу. А дальше уже просто - снять часового на входе, вырезать сонных, добить отравленных, переодеться, а дальше как в первом варианте. Если привлечь сильного мага (или маг соберёт отряд), то может и получиться.
   Единственный вопрос - как грабители узнают что здесь хранится? Судя по пыли, сокровища лежат без движения многие годы. Но раз есть охрана, кто-то её содержит, значит, "кому положено" знает. Значит, есть записи (хотя бы ведомости на зарплату), кто-то из охраны может сболтнуть о подземелье (даже не зная что охраняет), а у кого есть мозги, те сообразят. Раз были подкопы (и не один), то могли быть и прямые нападения на караул. Может, поэтому сюда и стараются подобрать умелых бойцов, чтобы могли отбить нападение или хотя бы успеть поднять тревогу?
  
   Смена пролетела незаметно. Когда Цинк пришел меня менять, я действовал строго по инструкции - дождался стука, внимательно рассмотрел стучавшего, а открыв дверь, держал руку на мече и старался ни к кому не поворачиваться спиной. Цинк это заметил и даже чуть усмехнулся.
   -Всё правильно, Линк, но совсем не обязательно так старательно показывать, что ты никому не доверяешь.
   -Как учили.
   -Правильно учили - вынужден был согласиться Цинк, но может именно из-за этого на смену других постов меня не взял. Тоже правильно - нечего новенькому видеть что не положено. Пришлось ждать на своем посту, переглядываясь с молчаливым сменщиком.
   Ну а дальше - сплошная рутина караульной службы. Перекус остывшей кашей, несколько часов бодрствования, неторопливые разговоры, три часа сна на голых нарах и снова на пост. На этот раз я внимательно проверил комнату, мимо которой проходили по пути на пост. И снова разочарование. Именно там и располагалась настоящая казна храма. Несколько ящиков с рассортированными монетами, на полочках - мешочки с "круглыми" суммами. Стол, отполированный локтями поколений казначеев, обычные счёты, пара табуреток. Весьма умно - и казна под охраной, и хороший отвод глаз для непосвященных. Кто посмеет упрекнуть храм, что он так тщательно охраняет дары прихожан? Никто. И все довольны.
  
   После караула ночь поспать в нормальных условиях, днем тренировка в спортзале. Ничего особенного, разве что проводилась она на макете коридора (действовать в стесненных условиях), а для меня главной проблемой было не показать свой настоящий уровень. Но никто, кстати, его выявить и не пытался - видимо хватило и первого испытания.
   Обед, небольшой сон, и снова караул уже с другим отделением. Своим испытанием я вывел из строя шесть человек, и теперь приходилось тасовать людей, чтобы обеспечить караул. Ну а я, как "крайний" и новичок, должен был отрабатывать свои прегрешения, заступая через день в караул. Но мне это даже нравилось - тихо, спокойно, никто не мешает сосредоточиться и подумать, перебирая в памяти слово за словом, мелочь за мелочью, всё, что я успел увидеть и узнать на этой планете.
   Отношение с остальными наемниками тоже понемногу налаживались. Особой дружбы не намечалось, но они теперь хотя бы не обрывали разговор при моем приближении. Да и что нам делить? Цинк правильно сказал - ещё неизвестно, кого придётся "испытывать" мне.
  
   Цинк порадовал сообщением, что наемники, которых я поранил, уже достаточно восстановились, и после очередного караула меня могут отпустить на выходной. Очень даже своевременная радость! Тишина подземелья помогла мне привести мысли в порядок, но во всём нужна мера. Теперь мне уже не хватало шума города, мельтешащих людских лиц, и даже грабителей я встретил бы почти как родных.
   Вернувшись с поста, поужинал и, сыто откинувшись на спинку скамьи, немножко помечтал, куда же двинусь в первую очередь. Один из наемников, сидевших за столом, с усмешкой прокомментировал мое состояние.
   -Похоже, Линк, тебе у нас нравится.
   Я согласно кивнул.
   -А что ещё надо для счастья? Тихо, чисто, спокойно, работа не бей лежачего. Вовремя напоят, накормят, спать уложат. Вот денежку заплатят - обязательно проставлюсь.
   Мужики заулыбались такой перспективе, но один улыбнулся как-то криво.
   -Ты особо-то не радуйся. Вот услышишь Шепот, так после этого никакие деньги тебя здесь не удержат.
   Видимо, я непроизвольно дернулся, потому что мужик довольно оскалился.
   -Во-во, пойдёшь следующий раз на пост - слушай тишину внимательно. И не такие люди бежали отсюда без оглядки, только заслышав его.
   -Уж не ты ли будешь нашептывать в коридорах специально для меня?
   Мужики, сообразив, на что я намекаю, заржали.
   -А что, Хикин может.
   Хикин побагровел, резко встал из-за стола и через силу улыбнулся.
   -Больно надо.
   Наемники улыбались, а вот мне стало как-то не до шуток - больно уж много было воспоминаний, связанных с таким безобидным словом.
   -А если всерьёз, то о чем Хикин болтал?
   Один из наемников, Талмус, только отмахнулся.
   -Да мало ли кто чего болтает. Темнота, тишина, вот у некоторых крыша и едет. Говорят, что давным давно кому-то даже Ирис Солнцеликая привиделась. Будто ходила кругами вокруг него и присматривалась.
   -Как это? - не понял я.
   -Ну как-как? Вышла из стены, подошла к часовому, и стала смотреть ему прямо в глаза.
   -Уснул, что ли?
   -Ага, так уснул, что поседел и через день сбежал отсюда.
   -Весело...
   -А ты поменьше заморачивайся, придумай себе занятие какое. Вон, некоторые из наших вязать на посту приноровились. Начальство к этому относится с пониманием и не ругает.
   -А что за Шепот?
   -Да кто ж его знает? Про любое подземелье тебе расскажут, что там было что-то страшное, видели привидений, нечисть, ещё какую гадость, а что из этого правда? Будешь себя накручивать - обязательно что-нибудь увидишь или услышишь. Держись за меч, а остальное в руках богов.
  
   Мужики тут же забыли про этот разговор, переключившись на обсуждение баб, затем улеглись подремать перед следующей сменой, а вот у меня сон отшибло напрочь. Все намеки на виденья можно списать на психоз, галлюцинации, местные байки в духе рассказов про Черного Альпиниста, Черного Прапорщика, и прочих "Черных", но упоминание Шепота... После схватки у Мертвого озера к таким словам я стал относиться очень серьёзно. Есть основание для страхов или нет, но надо с этим разобраться. При одной мысли, что где-то там, в подземелье, меня может ждать ещё одно чудовище, меня пробрала дрожь.
   Пока не проверю всё вокруг в радиусе километра на десять раз, спокойно сидеть в тишине я теперь не смогу...
  
   С трудом дождавшись смены, я, только заступив на пост, сразу начал сканировать всё вокруг и через полчаса облегченно перевёл дух - тревога оказалась ложной. В радиусе километра вокруг был только гранит. Можно даже сказать, аномально сплошной гранит. Один огромный кусок без всяких трещин, изломов, которые просто обязаны быть из-за геологических процессов. Но здесь ничего подобного не было. Можно было даже заподозрить, что весь этот гранит - искусственный, но кому и зачем это понадобилось? В чем смысл? Можно предположить, что на месте хранилища раньше была пещера и её просто обустроили, перекрыв лабиринтами. Но для чего нужна пещера, если вокруг сплошной гранит?
   Заново просканировав хранилище, обратил внимание, что из пола пещеры поднимется такая же монолитная каменная игла, верхушка которой оказалась как раз... в центральной комнате, служа ей основанием. В первый раз, среди месива коридоров, я не обратил на это внимания, но теперь это стало приобретать смысл. Ну что ж, пора поближе познакомится с сокровищами местных королей...
   Заблокировав охранные заклинания, переместился в центральную комнату и принялся внимательно, чуть ли не пальчиками, проверять собранные в сокровищнице вещи. Я был очень внимателен, но ни малейшего намека на магию или что-то ещё не обнаружил. Только банальное золото. В комнате с серебром - тоже только побрякушки. В комнате с книгами - только книги. Ни малейшего намека на причину таких жестких мер охраны, на появление слухов о привидениях и шепоте. Опустившись на стул, снова стал осматриваться - что же здесь такого важного или необычного?
   Наверное, только после десятикратного внимательного осмотра мое внимание привлек штатив, стоявший в углу. Самый обычный - массивное основание-плита, вертикальный стержень, на котором можно закрепить горизонтальные держатели. У нас в школе были примерно такие же в химическом кабинете, но на этом почему-то была закреплено увеличительное стекло. Двояковыпуклое, с довольно неплохой геометрией. Вроде ничего особенного, но меня взяло сомнение - а зачем оно здесь? Если просто прочитать или рассмотреть что-то мелкое, то вполне достаточно обычной лупы, да и вряд ли здесь занимались работой с микроскопическими деталями. И высота, на которой было закреплено стекло, какая-то неправильная - сантиметров семьдесят от основания. Если поставить штатив на стол, то смотреть в него сможет только человек с ростом под три метра (стекло закреплено почти горизонтально). Рассматривать что-то на полу? Что? Через некоторое время появилось подозрение - а что, если смотрели не вниз, а вверх? Но тогда новый вопрос - что можно рассматривать на высоте метра, и обязательно снизу? Если предположить, что человек лежал на полу, и учитывая фокус, то нужный предмет должен находиться примерно на высоте метр двадцать. Я внимательно осмотрел столешницу снизу, но ничего, кроме козявок из чьего-то сопливого носа, не обнаружил. Осмотрел стеллажи - тоже ничего. Посомневавшись, перешел в комнату с серебром, но и здесь ничего интересного не нашел. Идти проверять золото? Но там всё массивное, в крепких сундуках, и на нужной высоте ничего нет...
   Наверное, я бы так и ушёл, несолоно хлебавши, но совершенно случайно, боковым зрением, заметил на каменном полу "серебряной" комнаты чуть заметные не то потертости, не то царапины. Вроде ничего особенного - мало ли кто чего здесь двигал за эти годы, но теперь уже целенаправленно проверив пол, обнаружил, что полосы шли от одной из этажерок, на полочках которой на разной высоте стояли четыре шкатулки со всякой мелочью. По высоте подходила третья, и я уже было потянул к ней руки, но вовремя остановился. Возможно, сдвигание этажерки тоже играет какую-то роль. Вроде никаких ловушек, никаких заклинаний, но мало ли. Вдруг имеет роль взаимное расположение предметов, их комбинация или ещё? Поставив защиту, я осторожно, по миллиметрам, стал сдвигать этажерку точно по тем следам, что виднелись на полу. Самое смешное и непонятное, но нужная мне шкатулка не пожелала двигаться вместе с этажеркой, и так же медленно, по миллиметрам, начала сползать с полочки. Затаив дыхание, я наблюдал, как она всё больше сдвигается, вот уже половина повисла в воздухе, три четверти, и вот она вообще висит в воздухе, даже и не думая падать на пол. Уже более смело отодвинув этажерку, я вытер со лба невольный пот - вот тебе и "нет никакой магии"! Самая обычная шкатулка из самого обычного кедра, внутри которой на бархатном основании лежал шар из самого обычного серебра. Никаких заклинаний, никаких энергий из известных мне, и тем не менее шкатулка с шаром висела в воздухе! Ну что ж, будем разбираться.
   Осмотр шкатулки тоже ничего не дал - местами поцарапанное дно, но больше там разглядывать нечего. Возможно, шкатулка с секретом, но я его пока не обнаружил. Осторожно отстегнул застежку, и вдруг крышка резко подпрыгнула вверх, и шкатулка полетела на пол.
   Сердце колотилось как бешенное, словно на пол упала не шкатулка, а чека из гранаты в моих руках. В какой-то мере так и было - шкатулка грохнулась на пол, а вот шар продолжал неподвижно висеть в воздухе, и чего ещё от него ожидать - было непонятно.
   Немного успокоившись, принялся за исследования. В принципе, подвесить металлический шар в воздухе - не проблема, но минут через десять я убедился - никаких из известных мне полей (ни электрических, ни магнитных, ни искаженного гравитационного, ни каких других ) здесь не было. Шар просто висел в воздухе сам по себе. Простенький такой шар, сантиметров двадцати в диаметре, из неизвестного мне изотопа серебра с хаотичными, на первый взгляд, вкраплениями других веществ. Поверхность странная - матово-блестящая, словно рифлёная. Приглядевшись, понял и причину - поверхность была разлинована на квадратики миллиметрового размера, и в каждом словно тончайшим лазером выгравирован свой особый символ. Если вспомнить школьные формулы, то получается примерно сто двадцать тысяч незнакомых символов. Что бы это ни было, но сделано не просто так. Осталось понять - зачем? Явно какая-то информация, но о чем? И как её читать? Как на шаре идеальной формы искать начало текста? Несколько символов начертанием были похожи на латиницу, но подавляющее большинство для меня выглядело как бессмысленные каракули. Возможно это буквы, возможно слова, возможно иероглифы, каждый из которых имеет особое значение, для понимания которого нужны свои, многостраничные пояснения?
   И ещё у меня появилось нехорошее подозрение - если уж шар существует, а я понятия не имею, что это, как он вообще существует, то... кто же его создал? Может я очень молодой, очень глупый младший бог, но я понятия не имею, почему он висит в воздухе. На всякий случай я попробовал царапнуть поверхность шара ногтем, но пальцы только скользили по поверхности, не оставляя следа. Попробовал столкнуть шар с места, но это было всё равно, что толкать скалу. Направил небольшой поток силы, но она прошла сквозь шар как сквозь пустое место. Почти как в детской загадке - "Висит груша, нельзя скушать".
   Оооочень интересный шарик. Использованы неизвестные технологии, которые я пока не знаю. Странно, что использованы обычные символы, когда создатели могли набить шар просто бесконечным объемом информации, но может это только для привлечения внимания? Возможно, сам текст - всего лишь инструкция по использованию? Хотя, мне почему-то кажется, что это скорее своеобразный шифр-ключ к содержимому. А число комбинаций в нем... даже страшно представить. Простым перебором не открыть, только случайно или по наитию. Тогда для чего всё это? Послание более умным потомкам? Привет от других цивилизаций? Как это может мне пригодится и пригодится ли вообще?
   Сплошные вопросы, но теперь мне есть о чем подумать уже конкретно. Во всяком случае, фокус с висящим в воздухе шаром мне понравился, и я не прочь ему научиться...
  
   Прибираться и расставлять всё "как было" я не стал - судя по тонкому слою пыли, покрывавшему всё вокруг, сюда никто не заглядывал лет пять. А если кто и явится, то возможный скандал может даже пойдёт мне на пользу - во всяком случае, сразу будет видно "заинтересованные лица", а это поможет определиться с направлением для новых поисков.
   Неплохо будет ещё на раз проверить собственными ручками каждый предмет в этом странном хранилище, но вряд ли я найду что-то существенное.
  
   Служба как-то враз перестала интересовать, но я себя одернул - не позарься я на три золотых, как знать, через сколько времени я нашел бы этот шар. Может он мне никоим боком и не пригодится, но я лишний раз убедился - секретов здесь хватает. Так что срываться с этого тепленького местечка рано. Посмотрим, послушаем, подумаем... Обычная страшилка про привидения и шепот обернулась неожиданной находкой. Может и ещё какой повод появится?
   В голове вертелись беспорядочные мысли, я непрерывно перебирал в памяти все незначительные мелочи, увиденные в хранилище. Потом вдруг всплывали куски таблицы символов, записанных на поверхности шара. Я не пытался что-то высчитать, найти логические связи, позволив подсознанию самостоятельно разбираться с этой загадкой. Если в моей памяти есть хоть какие-то намеки, я обязательно вспомню. Если мне есть что вспоминать...
   От мельтешения в глазах и мыслях меня отвлек Цинк, весьма бесцеремонно бивший меня по щекам. Несколько мгновений я пытался понять причину такого поведения, потом сработали рефлексы. Перехватив руку Цинка, взял его на болевой, и уже занес руку для удара, но тут обратил внимание на напряженные взгляды наемников, стоявших вокруг. Почему-то мы были уже в караулке. Как я сюда попал? Помню себя в хранилище, помню, что собирался вернуться на пост, а потом только мельтешение в мозгах. Медленно отпустив Цинка, я отступил к стене.
   -Кто-нибудь объяснит что происходит?
   Но наемники молчали. Цинк с гримасой на лице сделал несколько осторожных движений рукой (зацепил я его весьма жестко), затем несколько мгновений вглядывался в меня и вздохнул, как мне показалось, с видимым облегчением.
   -Ну, слава богам, пришел в себя!
   -А я никуда и не уходил! - отрезал я, хотя и с некоторым сомнением.
   -Ты что, ничего не помнишь?
   -А что я должен помнить? Говори толком!
   Цинк сделал успокаивающий жест остальным.
   -С поста ты вернулся какой-то странный. Поел, глядя только в тарелку, затем уселся на лежак и о чем-то задумался. Я тебя не трогал, решив, что ты устал, но когда пришла новая смена, а ты даже не шевельнулся... Начал тебя тормошить, но ты меня словно не слышал. Ну... дал тебе несколько раз по морде, а дальше... ты вскочил и...
   Я чуть успокоился.
   -Извини, наверное устал, вот и ...
   -Или что-то случилось на посту? - взгляд Цинка стал странным - Что-то увидел, услышал?
   Может он что-то подозревает, может спрашивает так, на всякий случай, но я уже окончательно пришел в себя.
   -Да что там может случиться? Двери заперты как положено, стены толстые. Если ты про привидений, то этого точно не было. Может и в самом деле уже тупеть начал от однообразия. Сам знаешь, через день в карауле.
   Цинк долго всматривался в меня, затем сухо бросил:
   -Ладно, будем считать, что просто устал, но если подобное повторится ещё раз... спишем.
   В чем-то он был прав - если бы я впал в транс на посту, то выковыривать меня из-за бронированных дверей было бы весьма проблематично. А вот что он имел в виду под "спишем"? Уволят? Или ножом по горлу, чтобы гарантированно не сболтнул лишнего? Теперь я вполне допускал и такой вариант...
  
   Добавка от 30.05.13
  
  
   Вернувшись в казарму, разделись, умылись, и установилась немного нервозная атмосфера ожидания - нашим не терпелось в столовую, отдохнуть, а дежурная смена ждала разрешения отправиться в увольнительную. Но через полчаса явился Цинк и огорошил всех странным решением:
   -Так, всем внимание! Я поговорил с Шитку, и он переиграл график - наша смена идет отдыхать, а дежурная смена остается ещё на сутки!
   Что интересно, ни радостных, ни гневных воплей не последовало (всё-таки не пацаны здесь подобрались). Лишь один из наемников негромко бросил:
   -Что за хрень, Цинк?
   Тот оглядел выжидательно смотревших на него мужиков и многозначительно произнес:
   -Линк сегодня очень сильно задумался, да и остальным не мешает развеяться. Так что уж сегодня отдохнем мы, а вы в другой раз. Лучше не рисковать.
   После нескольких мгновений задумчивых переглядываний старший второй смены, Турхан, поднялся, и, глядя почему-то на меня, а не на Цинка, бросил:
   -Надо, так надо. Вы уж оттянитесь по-полной и за нас тоже - и уже своим - Ну, чего расселись? Становись, идем на ужин!
  
   В принципе, после выхода за ограду храма каждый наемник из "отдыхающей" смены волен был идти куда угодно и заниматься чем угодно, лишь бы вернулся на следующий день к обеду в сравнительно трезвом и боеспособном состоянии. Но по местной традиции полагалось сначала посидеть в таверне, которую наемники облюбовали для себя.
   Идти оказалось недалеко, каких-то два квартала.
   Таверна, хоть и имела странное название "Укулха", а её вывеска была сделана в виде непонятного кривого кольца, перевитого лентами, оказалась весьма приличной. Большое полуподвальное помещение. Потолок подбирали толстые каменные колонны, переходящие в арки. Пол выложен довольно ровными каменными плитами, местами присыпанными опилками. Много масляных светильников по стенам. Аскетично и немного мрачновато, но после часов, проведенных на посту в подземелье, мне показалось даже уютно. Я начал оглядываться, выбирая подходящее место для застолья, но Цинк (да и остальные) уверенно направился к отдельно стоящему столу у стены. Не успели рассесться, как прибежал хозяин со служанкой, торопливо расставил кружки, пару кувшинов с вином, и, не сказав ни слова про оплату, убежал. Наемники без всякого стеснения разлили вино по кружкам и, не чокаясь, выпили.
   Заметив мое недоумение, Цинк хмыкнул.
   -Не бери в голову, Линк. Хозяин таверны, Таркал, немножко хитрый и делает хорошие подношения храму. Сама таверна недалеко от храма, и каждый вечер сюда приходит отдохнуть очередная смена, сменившаяся с караула. По кружке бесплатного вина каждому, и вот мы уже хотя бы часок сидим здесь. Потом захочется поесть, ещё выпить (за свой счёт, разумеется), и считай весь вечер хозяин имеет почти бесплатную охрану. Чем плохо? Наши почти никогда не буянят, а со скандалистами разбираются на раз - два. И всем хорошо - дураки и дебоширы могут забрести сюда только случайно, у хозяина всегда порядок, а у нас есть место спокойно отдохнуть.
   Пригубив вино, я огляделся, и стали понятны многие мелочи - относительная чистота, спокойные лица посетителей, приветливые улыбчивые служанки, снующие между столами. Не Гранд-отель, конечно, но время здесь и в самом деле можно провести с удовольствием. А если кто и начнет шуметь, то нашего десятка будет более чем достаточно, чтобы навести порядок.
   -Сегодня я угощаю.
   -Так деньги ещё не выдавали?
   -Что ж я, по-твоему, голодранцем к вам пришел?
   Цинк только пожал плечами
   -Дело твое.
  
   Подойдя к стойке, я молча положил перед Таркалом золотой и тот вопросительно вскинул глаза.
   -На наш стол вина самого лучшего, и чтоб не кончалось. Жратвы - от пуза. Ну, сам сообразишь, что подавать - сегодня гуляем. Будет мало денег - скажешь. - Хозяин немного замялся - Ну, что непонятно?
   -Вино у нас есть и хорошее, и очень хорошее, а вот самое лучшее оно... очень дорогое...
   Я молча выложил золотую монету, полученную от мага, и хозяин сразу успокоился, видимо причислив меня к категории к VIP - клиентов. Сгреб монеты и уже на ходу бросил:
   -Щас всё будет!
  
   Только я уселся за стол, как хозяин со слугой притащили пару бочонков на подставках, с уже вбитыми краниками. Цинк заметил знак, выжженный на донышках бочонков, и удивленно покосился на меня.
   -Ничего себе... - протянул он.
   Следом вереницей потянулись служанки, расставляя на столе чашки, тарелки, блюда с горками всякой вкуснятины. Мясо во всех видах - жаркое с овощами, жареные ребрышки, окорок, грудинка, запеченные со специями курицы, ещё что-то. Даже сыр, который я здесь встречал не часто, притащили!
   Через пять минут свободного места на столе просто не осталось. Наемники молча наблюдали за этим волшебством, и наконец один решился спросить.
   -Цинк, это... что?
   Цинк, везде чувствовавший себе хозяином и командиром, небрежно усмехнулся.
   -Линк решил проставиться и отметить начало службы в наших рядах. Так что... налетай, ребята! Поздравим его как следует!
   Мгновение тишины, взгляды на меня, пока каждый решал - выпить за меня или послать нахрен. Я не стремился понравиться, держался сдержанно, но всё-таки был не настолько плохим, чтобы со мной было нельзя иметь дело, и все единодушно про себя решили - отметить - надо! Наемники сразу зашумели, руки потянулись к бочонкам-кружкам-блюдам-тарелкам. Когда кружки наполнили, я привстал, приподнял свою.
   -За начало спокойной и долгой службы!
   Наверное, от меня ждали более длинной и прочувствованной речи, но в этом я не силён. Да и о чем говорить? Это ведь не юбилей, а только самое начало моей недолгой, я думаю, службы в храме. Поэтому просто поднял кружку и выпил до дна. Остальные переглянулись, но решили, что самое главное всё-таки сказано, кружки налиты, закуски полон стол, а что ещё надо? Тоже опрокинули в себя вино (кстати, неплохое) и принялись за еду.
   Ну, а дальше всё просто и обыденно, как наверное на любой спонтанной мужской пьянке - "между первой и второй перерывчик небольшой" и так далее... Через час все уже захорошели, многие ослабили пояса (чтобы было легче дышать), а двоим даже пришлось опираться на стол, чтобы сохранять равновесие. Общий разговор быстро распался на "разговоры по душам" и для того, чтобы выпить, тосты уже не требовались - только руку протянуть до ближайшей кружки. Но никто не переступал грани между хорошим весельем и состоянием "мордой в салат". Может, дорожили работой, на которую надо явиться завтра к обеду, а может люди подобрались достаточно серьезные. Шумят, пытаются петь, заигрывают со всеми женщинами, оказавшимися в зоне видимости, но взгляды достаточно осмысленные.
   Наш загул не остался незамеченным, и потихоньку к нам стали присоединяться "старые" и новые знакомые женского пола. Пришлось даже придвинуть к нашему столу ещё один, хозяин притащил сладкого вина, фруктов, и стало совсем хорошо. Шум, хохот, взвизги... Дошло до того, что и я невольно тоже начал присматривать подружку посимпатичней. Конечно, выбор не ахти, но когда мужик выпил, да ещё у него давно не было женщины...
  
   Раздавшийся сбоку возглас: "И сюда явились... сссуки" покоробил, и я повернулся посмотреть, кто это у нас такой смелый, что решился оскорбить сразу десяток храмовой стражи при оружии. Но "смелый" смотрел не на нас, а куда-то в сторону входа, где стояли два парня лет двадцати. Вполне обычные, в повседневной одежде, но со значками магической академии на груди и ощутимой аурой непонятного напряжения. Потоптались немного, потом заняли столик у стены и сделали заказ подбежавшему хозяину.
   Собутыльник крепыша, позволившего нелестное высказывание, тоже покосился на студентов.
   -И чо ты на них так? Знаешь что ли?
   -Не знаю и знать не хочу! А вот ты знаешь, что пару недель назад в их любимой таверне возле Академии мужики капитально начистили им рожи?
   Второй немного задумался.
   -Ну, что-то такое болтали.
   -Так вот, на пару дней таверну закрыли, потом снова открыли, но теперь там каждый день драки - мужиков мутызят, да ладно бы кулаками, так ещё и колдовство обязательно пользуют! Если одежой обгорелой отделался, так считай что повезло.
   -Ну, обидно им видно стало.
   -Обидно, - согласился крепыш - но ведь они теперь по всему городу расползлись! Ходят вот так, парами, по тавернам и будто специально везде драки устраивают, да не простые, а чтобы заклятья свои испробовать!
   Собутыльник пораженно уставился на крепыша.
   -Так ведь запрет на это!
   -А им плевать!
   -На указы короля?!
   -И на них тоже!
   Крепыш хорошенько приложился к кружке, а у его друга наконец-то включилось критическое мышление, и он с подозрением уставился на собутыльника.
   -А ты-то откуда знаешь? Уж не наговариваешь ли ты на магов?
   -Дружок моего свояка в городской страже служит, так у них только и разговоров об этом. Меж собой, конечно. Ведь людей бьют, указы королевские нарушают, а трогать нельзя - запретили им.
   Второй поражено откинулся.
   -Кто?! Неужто измена?
   -Да кто ж знает? Вот увидишь - посидят немного, потом задираться начнут, а потом заклятьями своим ударят. Убить может и не убьют, но крови будет много. Но если найдётся кто смелый им возразить, то и я в стороне не останусь.
   Мужики (по виду простые мастеровые) снова приложились к кружкам, а я уже с интересом стал присматриваться к студентам. Мне было безразлично, кто и кому бьёт морду в пьяном угаре, но прозвучало нечто интересное - беспредел начался после странной драки, в которой магов измордовали в их собственной любимой таверне. И вроде бы я сам приложил к этому руку, заблокировав студентам возможность создавать заклинания. Было весело, а вот Академия шутку не оценила и взялась за расследование всерьёз. Хотя с чего вдруг такой интерес? Ничего особенного я не делал. Те плетения, которые я успел здесь увидеть, были вполне стандартными, как и в других мирах, значит у местных наверняка должны быть и артефакты, блокирующие магию или забирающие энергию. По идее, местные маги должны были провести скрытное расследование и быстренько это дело замять, чтобы не подрывать собственный авторитет. Но они этого не сделали, позволив слухам расползтись по городу. Мало того, ещё и студенты отправились по городу устраивать драки. Почему?! Первое, что приходит в голову - студенты решили поквитаться за своё унижение. Но это глупость - использовать магию в пьяных драках запрещалось всегда и везде. Достаточно негромкого рыка ректора, и все будут тихонечко сидеть по общагам. Но раз это сделано не было, значит всё происходит с ведома ректора?! Но ему-то это зачем?! Для восстановления авторитета?! В пьяных драках?! Второе, ещё более глупое предположение, что таким образом пытаются выявить причину блокировки магических способностей, повторяя ситуацию. Но это значит, что куча идиотов пытается ловить ещё большего идиота, дожидающегося неприятностей в одной из таверн. Решили, что неведомый враг только и делает, что пьянствует, а свое антимагическое оружие использует только в пьяных драках?! Это что, студиусы вот так и будут ходить по тавернам, устраивая драки и с надеждой получить по морде от неведомой вражины и медаль на грудь от своего ректора?! Глупость несусветная.
   Единственное более-менее разумное объяснение - что кто-то решил использовать драку как удобный предлог для решения своих собственных проблем. Возможно, маги решили показать таким образом кто в доме хозяин, возможно это внешнее проявление каких-то подковёрных разборок местной элиты. Мне это интересно? Нисколечко. Мне это надо - в них встревать? Совершенно не надо. Будь это в другой таверне, я бы с удовольствием посмотрел на бесплатное развлечение, только вот таверна-то - "наша".
   Сейчас мальчишки начнут задираться, и наемники обязательно пойдут наводить порядок. Амулеты, выданные в храме, разрешалось носить только во время караула, да и рассчитаны они были преимущественно на отражение ударов холодного оружия. И если студенты применят даже простенькие огнёвки, то нашим достанется, и даже очень. Мне тоже придётся встрять и тоже получить свою долю "удовольствий". Можно и потерпеть, но чего я этим добьюсь?
   Снова заблокировать магию? Можно и так, но зачем мне пристальное внимание магов? Я, конечно, могу сбежать в любой момент, но зачем? Мне пока и в подземном хранилище неплохо.
   А если попробовать некий третий вариант - чтобы и по морде не получать, и себя как мага не обнаруживать, а внимание столичных магов переключить на храм? Что, если этим студиусам прямо здесь и прямо сейчас сделают что-нибудь нехорошее (без магии и без мордобоя)? Местные сразу сделают вывод - рядом храм Ирис, он большой, интересный, а в таверне постоянно отирается охрана храма. Придут к нашим магам, начнут задавать вопросы, может даже попытаются проникнуть в хранилище. А я посмотрю - кто здесь командует, чем интересуется, и какую пользу я могу извлечь для себя.
   Уже с усмешкой поглядел на студентов - ну, ребята, сегодняшний вечер вы запомните надолго...
  
   А ребята повели себя как мелкие хулиганы - излишне дергано, излишне громко, наигранно, показушно. Поковырявшись для вида в тарелках, один из студентов (с чуть более темными волосами) демонстративно сплюнул, и заорал:
   -Эй, хозяин, ты что за дерьмо нам подсунул?
   Подскочивший Таркал начал было что-то говорить, но студент демонстративно спихнул тарелки со стола.
   -Принеси свежее, и пошевеливайся, пока я не рассердился!
   Таркал, видимо, что-то почувствовал, поэтому не стал спорить, торопливо закивал, рассыпался в извинениях, и через пару минут студентам принесли новое блюдо. Но и с этим получилось не лучше - скандалист с брезгливой гримасой только поднес тарелку к носу, скривился ещё больше и грохнул тарелку об стол.
   -Ты что, сучий потрох, издеваешься? Ты только из дохлых кошек умеешь готовить? Да я тебя самого на отбивные пущу!
   За соседними столами начали оборачиваться, и один из посетителей не выдержал.
   -Ты чо расшумелся? Не нравится готовка - иди в другое место.
   -Тебя не спросил! - В голову сделавшего замечание полетела тарелка.
   Пострадавший ошалело дернул головой, стер с лица брызги соуса, кровь из рассеченного лба, и с матом бросился на обидчика. Правда, поквитаться у него не получилось - пара встречных ударов успокоили его минимум на час. Хоть и троечники, но подготовка боевого факультета всё-таки чувствуется, невольно отметил я.
   Теперь на шум и грохот падения тела обратили внимание все. Цинк кинул взгляд на разгорающуюся драку и начал было вставать, но я его опередил.
   -Сиди, я сам разберусь. Они ведь мою гулянку портят! Да и разомнусь немного.
   Цинк покосился на студентов и чуть усмехнулся.
   -Сильно только не калечь.
   -Ладно.
  
   Студенты отбили первый натиск, на полу валялось несколько тел, но пока всё ограничивалось банальным мордобоем. Дрался "скандалист", а второй только страховал и был больше озабочен наблюдением за состоянием своей магической защиты, чем за дракой. Два сопляка, в которых боролись желание выслужиться и страх перед неизвестным врагом, которого они могли и нечаянно найти. Я не собирался устраивать с ними показательные гладиаторские бои, и весь расчет был на использование простейших, но очень эффективных средств, которые здесь, надеюсь, ещё не очень известны.
   В свое время я потратил очень много времени, чтобы научиться "тяжелому" взгляду для запугивания противников, особой походке, а сегодня решил добавить ещё и инфразвук на частоте, вызывающей панику и страх. Несколько шагов, и в таверне уже гробовая тишина, все взгляды на меня. Ещё несколько шагов, ещё добавить силу звука, и вот уже с моего пути торопливо уходят даже невиновные. Студенты тоже напряглись, но пока ещё не поняли, что им от меня ждать и почему им всё страшнее.
   А я приготовил им ещё один сюрприз из своей "медицинской" серии. Мысленная инъекция в кишечник студентов по несколько миллиграмм убойной смеси из инкапаситанта, окадаиковой кислоты и ещё нескольких секретных ингредиентов. Студенты поставили защиту, но это не играло никакой роли - несколько секунд, и их кишки взбунтуются.
   Ещё несколько шагов, ещё усилить мощность сигнала. В животах студентов громко забурлило, а я для большей театральности сделал резкое движение в их сторону и рыкнул:
   -Урроды! Я вас научу вести себя в приличном месте!
   Парни готовы были драться, даже преодолевая необъяснимый страх, но... Как драться, если животы вдруг скрутило от боли, а из задниц с мерзким запахом и звуками струей булькает дерьмо? И все это видят, слышат, обоняют... Несколько секунд, и студенты, не выдержав унижения, бросились из таверны, оставляя за собой вонючие следы.
   Вот и вся "разборка"...
   Я плавно убрал инфразвук, и в зале начали дышать. В полной тишине вернулся за стол и буркнул, усаживаясь:
   -Они не только уроды, но ещё и засранцы.
   Похоже, я смог удивить даже Цинка. Разглядывая меня со странным выражением, он протянул:
   -Я знал, что ты крут, Линк, но чтобы от одного твоего вида и голоса обосрались даже маги?! - и уже обращаясь к остальным наемникам - Ну, всё, ребята, теперь нам ничто не страшно, если рядом будет Линк. За него!
   На этот раз за меня выпили очень дружно и с чувством.
  
   Драки не были чем-то особенным. Тем более, что зачинщики были показательно наказаны, избитым Тарнак сразу преподнес по кружке вина за счет заведения, и минут через десять про драку почти забыли. Почти. Но время от времени я ловил на себе взгляды посетителей. Странная смесь недоумения, сомнения, старательно скрываемого страха. Всё что угодно, но только не восхищение.
   Ещё я понравился весьма симпатичной дамочке в богатой одежде. Не спрашивая разрешения, та перебралась за наш стол и стала пожирать меня взглядом. Симпатичная зараза, но после того, как она, наверное, в десятый раз повторила с придыханием, что я был великолепен в своей ужасности, что она получила огромное наслаждение от собственного страха перед таким мужчиной, и совсем не против испытать его ещё несколько раз, пришлось поставить на ней крест (как возможной подруге на ночь). Или дура, или мазохистка, а такие меня никогда не интересовали. Даже на одну ночь.
   Ещё немного беспокоила уважительность, появившаяся у Цинка. Вроде я ничего особенного не сделал, даже не ударил никого, но в его отношении ко мне что-то неуловимо изменилось. Может мне не стоило использовать инфразвук? Цинк - хороший вояка, и наверняка задумался - с какой стати ему стало страшно от вида собственного подчиненного, да ещё и идущего на разборку с другими? Есть такие люди, от которых агрессия прёт во все стороны, но я к таким не отношусь. Можно было сделать инфразвук направленным лучом, но как бы тогда остальные посетители поняли что происходит? Не, лучше уж так - все ощутили страх от моего вида, а студиусы, к которым я шел, и вовсе... Теперь этот случай замять просто не получится, разве что перебить всех присутствующих.
  
   А пьянка продолжалась. Надо отдать должное служанкам - объедки на нашем столе не валялись. Тихо, тактично, незаметно, они появлялись из-за спины и быстренько наводили порядок, забирая грязную посуду и расставляя новые блюда.
   Ещё одной приятной неожиданностью стало наличие в таверне и собственной культурной программы - Таркал, стараясь побыстрее загладить впечатление от неприятного инцидента, позвал певичку (весьма крупную жгучую брюнетку, затянутую в корсет). Весьма зрелая дама, но голос оказался неплохим. Подыгрывая себе на мандолине, прошлась по залу, спела несколько фривольных песен, и настроение у посетителей сразу улучшилось. Когда она подошла и к нашему столу, мужики мигом освободили место для неё, налили вина, и начался персональный концерт уже для нашей компании. Сначала несколько сольных песен, затем к ней присоединились женщины, а потом и наши мужики. Судя по лицам, такого хорошего вечера у них давненько не было.
   Мы с Цинком постепенно оказались с края стола и потихоньку цедили вино, больше слушая трёп остальных, чем рассказывая собственные истории. Взрослые мужики, которым не нужно кому-то что-то доказывать. Цинк если и старался что-то узнать из моей жизни, то очень осторожно, исподволь, без нажима. Я был не против, и не торопясь рассказал несколько реальных историй, подсмотренных в чужих головах. А то, что большой разброс по времени и расстояниям, так жизнь меня и в самом деле помотала. Да и моя натура, любопытная до всего нового и необычного. То, что жив до сих пор, вполне можно списать на провидение, а то и на неведомые игры неизвестных мне богов. Я и сам с обычным человеком могу сделать что угодно - вознести до богатства и власти, сбросить в бездну нищеты и ужаса. Только вот кто мне объяснит, что происходит с моей собственной жизнью?
  
   Возвращения студентов я не ждал - им бы отстираться и живот успокоить. А вот если у них был отряд поддержки, то могли появиться и новые гости. Так что я косился на каждого нового посетителя, оценивая его опасность.
   Сгорбленную старуху с клюкой я заметил сразу, как только она вошла в двери таверны, но не придал этому значения - мало ли побирушек болтается в столице. Это уж дело хозяина - выгнать сразу или бросить ей объедки. Но Тарнак почему не сделал ни то, ни другое. Покосился, да, но продолжал заниматься своими делами. Старуха и в самом деле отправилась побираться - не спеша подходила к столам, всматривалась в сидящих. Кто-то бросал ей кусок, и она шла дальше, кто-то просто отворачивался.
   Когда она подошла к нам, всмотрелась в Цинка, и вдруг стукнула палкой по столу прямо перед его носом, Цинк почему-то заторопился. Отхватил от краюхи хлеба ломоть, не жадничая, отпластал большой кусок от окорока, да ещё и налил в кружку вина доверху и протянул старухе. Та отхлебнула вина, закрыла глаза и зачмокала губами, словно настоящий гурман. Смотреть было смешно, но я сдержался. Но когда старуха открыла глаза и снова уставилась на Цинка, тот почему-то торопливо указал пальцем на меня.
   -Это его!
   Теперь пришла моя очередь смотреть в глаза побирушки. Ничего особенного - старая больная женщина, немного сумасшедшая, с красными воспаленными глазами. Подать милостыню такой старухе - любой бог зачтет за благое дело. Я потянулся было дать ей что-нибудь ещё, но старуха цепко схватила мой ладонь, накрыла своей и закатила глаза, словно впадая в транс. Я покосился на Цинка, но тот начал гримасничать, типа, "терпи". Пришлось терпеть. Наверное, через пару минут старуха вдруг забубнила:
  
   Гусеница может бабочкой вернуться.
   Кокон треснул, прошлого не вернуть.
   Путь определен и страшен будет выбор.
   Жизнь на смерть менять не всякому дано.
   И ощутишь тоску, став одинок навеки,
   Когда чужие жизни станут лишь мгновеньем...
  
   Постояла ещё с закрытыми глазами, затем открыла их, оглядела нас, словно видела в первый раз, спокойно допила вино из кружки и ушла, не забыв прихватить хлеб с мясом.
   Я в недоумении повернулся к Цинку.
   -И что это такое было?
   Цинк чуть усмехнулся, но, как мне показалось, с каким-то сомнением и опаской.
   -Горуна это, местная сумасшедшая. Живет где-то в трущобах возле храма, побирается. Некоторые считают, что она блаженная и иногда её устами говорит Ирис Солнцеликая.
   -И что она сейчас, по-твоему, сказала? Свой бред или пророчество Ирис? Какие ещё бабочки и гусеницы?
   Цинк как-то погрустнел и хорошенько приложился к кружке.
   -Не знаю, Линк, не знаю. Но одному из наших она как-то сказала, что о деньгах он может больше не думать. А через неделю его зарезали в переулке.
   Я снова покрутил в голове слова старухи.
   -Ну, мне она скорее бессмертие нагадала. Но при чем здесь бабочка?!
   Цинк снова наполнил кружки и приподнял свою.
   -Вино-то хорошее, а много ли старухе надо? Вот и привиделась всякая ерунда. У тебя-то самого со зрением всё в порядке?
   Я только усмехнулся.
   -Если будем так пить, то не только бабочки, но и человечки с рожками, и белочки появятся. Давай ещё по кружке и пойдем погуляем, проветримся...
   Цинк кивнул, соглашаясь.
   -Ещё по кружке, и гулять!
  
   Предложение было своевременным - наемники уже наелись до отвала, заправились вином по самое горлышко, а их поцелуи с подругами становились всё более затяжными. Услышав волшебное слово "гулять", женщины проявили практичность - с шуточкам и смешочками раскрыли свои сумки и смели туда всё со стола - фрукты, сладости, мясную нарезку, хлеб, бутылки с вином. Короче, всё, что не разольется, а для продолжения приятного вечера очень даже пригодится.
   Вечер встретил прохладной свежестью и тишиной. Здесь вообще было не принято без необходимости шарашиться в темноте, и улицы были пусты. По традиции после посиделок в таверне полагалось сделать круг по улицам вокруг храма, но сегодня о "патрулировании" никто даже и не подумал. Да и какое патрулирование, если у всех только одна мысль - побыстрее добраться до теплых мягких постелей и с ещё большим удовольствием продолжить так хорошо начавшийся вечер. Так что мы с шумом и гамом шли толпой по всей ширине улицы, но очень быстро парочки, помахав на прощание, стали сворачивать в переулки, и вскоре остались только мы с Цинком. У него была постоянная подружка, а я... А я так и не смог преодолеть брезгливость. И здесь попадались очень симпатичные женщина, да что там, по-настоящему красивые, но... Может я ещё не изголодался, может проблемы на время отбили мужские желания, а может я слишком крепко привязался к Ларе...
   Но другим об этом знать не обязательно. Приметив вывеску с тремя переплетёнными кольцами (местный знак публичных домов), я кивнул Цинку.
   -Ладно, я тоже пойду развлекусь.
   -Давай, давай, а то я уже начал сомневаться - мужик ты или нет.
   На всякий случай я решил обидеться.
   -Ты за словами-то следи, а то я не посмотрю, что ты командир.
   Цинк только хмыкнул.
   -К тебе весь вечер такие цыпочки подсаживались, а ты ни одну даже не обнял и не потискал. Что я должен подумать?
   -Не люблю лишние разговоры. Мне бы что попроще - раз-два, и до свидания, без слез. А может сразу двоих-троих захочется.
   Цину заржал.
   -Так ты и в таверне мог всё это сделать! Там и комнаты для этого есть. Бери хоть троих сразу, и наверх - Цинк постарался убрать улыбку - Да ладно, дело твое, с кем и где развлекаться. Кстати, здесь - он кивнул в сторону заведения - можно и с мальчиками, никто слова не скажет. Только плати. И это... не забудь, что завтра к обеду должен быть в храме.
   -Да помню, помню.
   -Ну, тогда развлекайся, а я к своей пошел.
   -До завтра!
   -Пока!
  
   Цинк скрылся в темноте, а я ещё минут пять стоял, прислушиваясь, а потом и сам неспешно двинулся по улицам. Определённой цели не было, но не стоять же на одном месте всю ночь? Прохлада, тишина и... одиночество. Я неторопливо шел по темным улицам, и редкие прохожие старательно обходили меня стороной. Забрел в какой-то глухой район, но и здесь ничего интересного не нашлось. Несколько банд здесь всё-таки промышляли, но им почему-то очень не понравилась моя неспешная гуляющая походка, и они предпочли остаться в переулках. Почти смешно, но... Мне что, вот так и ходить в одиночестве и полагаться на случай? Или отправиться в центр города, посмотреть на гуляющих дворян и богатеев? Забраться в чей-нибудь дворец (спальню) и устроить маленький погромчик? Я почти всерьёз подумал о таком развлечении, но тут легкий хмель окончательно выветрился, и на меня вдруг нахлынуло ощущение одиночества. Не такого, как в подземелье, там были просто пустые коридоры. А вот здесь, посреди города, где в каждом доме, за каждым забором, в каждом переулке обязательно есть хоть кто-то живой, я по-настоящему ощутил свое одиночество. Одиночество среди толпы, которой до тебя нет никакого дела. И на это можно наплевать, если у тебя есть цель, ты знаешь что делаешь и зачем. Но вот на что и ради чего Я убиваю свое время?! Стоило задать себе такой простенький вопрос, и сразу накатила дикая тоска от бессмысленности происходящего. Даже сегодняшний день, вроде бы удачный, оказался нагромождением бессмысленных несуразностей! Дурацкий шар, непонятно для чего висящий посреди подземелья. Дурацкий код на его поверхности, который непонятно как и почему вогнал меня в транс (а может я и сам себя загнал, пытаясь с ходу разгадать его смысл). Бессмысленная жестокая шутка над студентами. Бессмысленная попойка, которая мне и даром бы не нужна. Бессмысленный бред сумасшедшей старухи, хотя быть может, именно она сказала правду, обозвав меня гусеницей, бессмысленно ползущей неизвестно куда и зачем. И про тоску одиночества она сказала правильно. Мне всего-то пятьдесят (по земным меркам), но что-то во мне изменилось, и уже сейчас я воспринимаю людей совершенно по-другому. У меня идеальное здоровье, я практически всемогущ, я могу сделать что угодно с кем угодно. Только вот с собственной судьбой я не могу сделать ничего! Извивающаяся гусеница под сапогом кого-то ещё более могущественного...
   Ко всему можно привыкнуть, приспособиться, но для человека нужен "якорь", который поможет удержаться в этой жизни. Для кого-то это семья, любовь, работа, высокая цель. А у меня здесь не было ничего! Только пустота и бессмысленное шатание по улицам. Мечта отомстить? Кому? А если всему виной только я сам, а всё вокруг - только невероятное стечение обстоятельств, и всё моё барахтанье тоже бессмысленно?
   От таких мыслей стало совсем плохо. Кто-то в такие минуты лезет в петлю, а вот мне очень захотелось кого-нибудь прибить, уничтожить, взорвать, но как назло, улицы словно вымерли и без моей помощи. Даже грабители и те куда-то исчезли. Даже дома и их обитатели, которых раньше я видел в цвете, вдруг превратились в серые тени. На мгновение я даже засомневался в собственном рассудке - схожу с ума или всё вокруг и в самом деле лишь искусная декорация, морок, который мне подсунул Хмырь? Так может все мои проблемы можно решить гораздо прощё? Просто напросто сжечь всё вокруг! Дотла, до кипящей земли, на сотню метров вглубь. Не будет этих декораций, останется только самое важное - я и Хмырь. Даже если Хмыря я только выдумал, и здесь никого нет, то всё равно - остаться одному - это тоже, хоть маленький, но всё-таки конкретный результат. Хоть в чём-то у меня появится определённость и уверенность. И вот прямо сейчас я это и проверю. И может даже решу свои проблемы раз и навсегда...
   И я начал уже сознательно накачивать себя яростью, чтобы одним ударом, раз и навсегда...
  
   От уничтожения город спасла случайность. Маленькая случайная случайность.
   Я брел как в тумане, и задержка была лишь за малым - выбрать, каким именно образом уничтожить этот гигантский морок. И вдруг где-то на краю сознания я уловил что-то непонятное, но очень знакомое, родное, из прошлой жизни. Это было так неожиданно, что я замер, пытаясь понять, что это было. И тут ветерок донес очень слабый, но невероятно родной запах. Я как собака, не разбирая дороги, через какие-то стены, заборы, крыши бросился искать источник. Какой-то запущенный парк или усадьба, и вот я нашел что искал. Встал на колени, не веря глазам. Простенькие такие цветочки, наподобие орхидей, но их запах... Легкий, свежий, он казался простым, но через некоторое время начинал открывать всё новые и новые свои стороны. Онжеры были любимыми цветами Лары, но видел я их только на Эрии. Конечно, каждому цветку свое место, время и ещё какие-то условия, но за годы своих путешествия я ни разу не встретил онжеры за пределами Эрии. И вдруг они здесь?! Как, откуда, почему? Случайность, как встреча двух похожих людей, или намек, что между этим миром и Эрией какая-то связь всё-таки возможна? Или это и есть Эрия, но в каком-то другом времени, другой реальности?! Что это - очередное невероятное совпадение или чей-то намек для меня?
   Забравшись в центр клумбы, я опустился на землю, и долго лежал, впитывая такой родной аромат. Как мало человеку (да и богу) надо! Клумба с цветами, и мысли сделали новый зигзаг. Только что готов был жечь и убивать, а сейчас готов простить почти всё за возможность валяться на земле и вдыхать запах цветочков. Неужели у меня так расшатаны нервы?
   Перевернувшись на спину, снова принялся анализировать звездное небо, и снова не нашел ничего знакомого. Но на этот раз я даже не расстроился. Попробовал настроиться на Лару, но снова не получил никакого отклика. И снова не расстроился. Вообще эти цветы подействовали на меня как глоток свежей родниковой воды на умирающего от жажды путника, дали пока неясную, но надежду. Чтобы бы ни случилось, у меня теперь есть маленькая ниточка, связывающая меня с прежней жизнью и Эрией.
   И сразу обозначились новые направления для поисков:
   -Узнать, кто хозяин особняка и откуда здесь появились онжеры.
   -Очень внимательно разобраться с географией планеты и попытаться найти похожие очертания материков. Возможно, сдвиг континентов подскажет период времени, на которые я провалился (если это и в самом деле Эрия другого времени).
   -А если это она и есть, то тогда я решусь открыть особые разделы памяти, посвященные перемещениям во времени. Там куча побочных эффектов, но теперь риск будет оправдан.
  
   Я даже поспал немного, а утром, разглядывая разоренную клумбу, долго решал, как отблагодарить неведомую хозяйку клумбы (почему-то я решил, что это именно хозяйка, а не хозяин). Восстанавливать онжеры я не решился - это показалось мне своеобразным святотатством. Я даже стал испытывать к этим цветам странный трепет. Но оставлять такой беспорядок некрасиво. Положить какие-нибудь драгоценности? Если хозяйка тонко чувствует, то может воспринять это как оскорбление. Наконец я решил проблему грубо, по-мужски, просто перенеся с предгорий огромный куст, усыпанный распустившимися белыми розами. Конечно, замена неравноценная, но это всё, до чего я додумался.
   Хорошенько запомнил расположение усадьбы с цветами, и даже на всякий случай поставил метку, по которой можно будет переместиться сюда из любой точки планеты. И с хозяйкой познакомиться, да и просто отдохнуть душой, повалявшись на клумбе.
  
   Дальше опять началась обыденность.
   Позавтракал в какой-то забегаловке, погулял по городу, и к обеду был в казарме. Остальные тоже подтянулись довольно дружно, и выглядели вполне довольными жизнью. Старая проверенная истина - под хорошую закусь, в хорошей компании, хорошего вина можно выпить сколько угодно и без последствий. Потрепались немного, вспоминая подробности вчерашнего вечера, с удовольствием отмечая завистливые взгляды мужиков из дежурной смены. Судя по выражению их лиц, сегодня им ничего, кроме "бесплатной" кружки от Таркала, не светит.
   Обед, короткий сон, и снова на пост.
   Стоило чуть расслабиться, и перед глазами сами собой замелькали символы с поверхности шара. Приятно, что подсознание продолжает биться над загадкой, но я старался жестко контролировать себя, чтобы не "задуматься" навсегда. То, что меня могут выгнать, что проблемой будет выковырять с поста - это мелочи. А вот если я сам себя загоню в стазис - это всерьёз и навсегда.
   Сутки пролетели незаметно. Смена караула, выходим в коридор... а тут нас уже ждали. Всё непосредственное начальство (Шатки, маги), и ещё пяток "не наших". Два боевых мага чуть ли не первого уровня, третий похож на профессионального убийцу - морда кирпича просят, и оружие явно не для украшения носит. Четвёртый похож на чиновника - оплывшая фигура, но взгляд умный и властный. Пятый прятался за спинами магов, и был похож на одного из студентов, опозорившихся в таверне. Странная компания, но командовали пока ещё наши - вперед вышел хмурый Шанки и скомандовал:
   -Построиться в шеренгу!
   Мы переглянулись, но построились.
   Вперёд почему-то вышел бандюга и молча пошел вдоль строя. Неспешно так, словно выбирая жертву. Вот от него дикой, необузданной агрессией буквально разило, и все, перед кем он останавливался, напрягались. Без особого страха, но напрягались. А бандюге это очень нравилось и только добавляло уверенности. На мне он "споткнулся", но ничего не сказал. Прошелся до конца строя, и уже целенаправленно вернулся ко мне. Оглядел с ног до головы, прицениваясь, и скривился в отрепетированном оскале.
   -Уж не ты ли тут самый страшный?
   Ответить я не успел. Бандюга стремительно ударил, целясь мне в голову. Удар был великолепен, на пределе человеческих возможностей. Только вот я был не совсем человеком. Чуть уклониться влево, подхватить руку, протянуть её. Бандита развернуло ко мне боком, и я снизу, из под его руки, своей левой прихватил его за кадык. Легонько так, двумя пальчиками, но если он попытается дернуться, то сразу останется без горла. Бандюга это понял и замер. Убивать его пока вроде не за что, а вот в качестве живого щита подойдет вполне.
   При такой скорости остальные увидели только два кадра - сначала мы стоим лицом к лицу, и вот мы уже плечом к плечу.
   Несколько секунд стояла тишина, затем ко мне двинулись маги. Подошли, внимательно оглядели наши замершие фигуры. Старший бросил:
   -Можете отпустить, он больше не будет.
   Я разжал пальцы, и бандит, хватая ртом воздух, отошел в сторону. Маг подозвал студента и кивнул в мою сторону.
   -Этот?
   Студент, глядя на меня с ненавистью, с готовностью кивнул. Маг снова вперил в меня взгляд.
   -Этот - остается. Остальные могут уйти.
   Шанки продублировал команду, и наемники, как мне показалось, излишне торопливо ушли в казарму,
   Маг ещё попугал меня грозным взглядом, но, видя моё спокойствие, всё-таки заговорил.
   -Пару дней назад произошла весьма странная история. Два наших студента зашли посидеть в таверну "Укулха", и там с ними приключалась... неприятность, которая требует самого тщательного расследования. Мы уже проверили таверну, но продукты оказались вполне обычными, как и в большинстве других. А вот студенты связывают свою... неприятность именно с тобой, хотя и не могут это внятно объяснить. Твоя подготовка достойна всяческих похвал, но даже она не объясняет... случившееся. Даже Жантил - маг кивнул в сторону бандита - не сможет похвастаться способностью пугать людей, а тем боле магов, до такой степени. Ты можешь это как-то объяснить?
   -Ну, иногда я бываю очень страшен в гневе.
   -И позавчера был именно такой случай?
   -Возможно.
   -И что же послужило причиной?
   -Мальчишки начали шуметь и испортили мне настроение от праздника.
   -И ты вот так встал, подошел к ним и...
   -Так и было. Я их и пальцем не тронул, это даже не понадобилось.
   -И ты не обратил внимание, что они - маги?
   -Когда я зол, мне на это плевать.
   -А сейчас? - голос мага стал вкрадчивым.
   -Сейчас - тем более!
   -Да знаешь ли ты, мразь, что я могу с тобой сделать?! - сорвался маг.
   Я уже хотел было сказать, что Я могу с ним сделать, но тут вмешался чиновник, до этого молча наблюдавший со стороны.
   -Господа, господа, не надо горячиться! Проведенное расследование показало, что преступного намерения сознательно и преднамеренно оскорбить Академию магии или её конкретных представителей не было! Череда случайностей, совпадений, но не преступление. Думаю, состояние здоровья студентов, вопросы их питания и подготовки - это внутреннее дело Академии, и только её. А храм может гордиться, что у него в охране служат такие смелые и подготовленные ребята. И свои выводы я изложу в докладе... - чиновник многозначительно поднял взгляд к потолку.
   Маг засверкал глазами, но сдержался.
   -Вы правы, господин Сюрмо, это проблема Академии. Мы ещё раз всё тщательно проверим и примем меры, чтобы подобное больше никогда - обещающий взгляд в мою сторону - не повторилось.
   Сюрмо расплылся в радостной улыбке.
   -Как приятно иметь с вами дело, господин маг.
  
   Маги кипели от ярости, но скандалить не стали, и, церемонно поклонившись, ушли. Остальных Сюрмо отпустил небрежным движением руки, но сам остался, продолжая внимательно разглядывать меня. Потом протянул мне медную монету.
   -Возьмите, Линк, возможно это вам пригодится.
   Я покосился на монету.
   -Благодарю, но я не нуждаюсь в деньгах.
   Сюрмо снова заулыбался.
   -Приятно слышать, господин Линк. Но монетка эта не простая. Здесь ещё наложен маячок, аналогичный тому, который стоит на месте наших встреч. Аура у вас как обычного человека, а вот самоуверенность и наглость ну никак не соответствует образу обычного, пусть и очень подготовленного наемника. Да и другие признаки в наличии... Мне кажется, что вы один из нас, только недавно появившийся в этом мире. Ну, а не сможете разобраться - просто выкиньте, это всего лишь металлический кругляш.
   -Что значит "один из нас"?
   Сюрмо откровенно удивился.
   -А вы что, до сих пор не удосужились просканировать планету на предмет себе подобных?!
   "Себе подобные" - земляне? Или... младшие боги? Ещё не веря, я начал сканировать и вздрогнул - передо мной стоял "младший бог", а на планете есть ещё двое! Я стучусь лбом в стены, а тут оказывается...
   Сюрмо заметил мою реакцию и снова заулыбался.
   -Вот видите, как просто! У нас тут по-простому, так что можете заходить в любой момент. Но думаю, будет лучше, если первая встреча будет общей - вы на нас посмотрите, мы на вас. Расскажем всё что знаем, может и новые идеи какие появятся. На главном маяке есть кнопочка. Нажмете на неё, и мы тут же соберёмся.
   Сюрмо помолчал.
   -А о магах не беспокойтесь - после моего доклада они в ближайшие месяцы и носа из своей Академии высунуть не смогут. У них и до вашего появления были проблемы с психологической подготовкой студентов, а уж теперь-то они за это возьмутся очень крепко.
  
   По телу пробегал холодок нервного напряжения, но больше откладывать я не мог. Что бы меня ни ожидало, но это всё-таки лучше, чем бесконечные сомнения и неизвестность.
   Поставив защиту на максимум, я "шагнул" к месту встречи...
  
   В глаза ударил яркий свет, и я невольно зажмурился. Когда глаза немного привыкли, стал оглядываться в поисках возможных врагов, но пока всё было спокойно. Маленький тропический остров посреди океана, огромный потухший вулкан, весь покрытый буйной растительностью. Один склон срезан словно огромным ножом и превратился в зеркально гладкую стену с небольшим отрицательным уклоном. В центре стены небольшая, метров тридцати в диаметре, ниша с идеально гладким полом и сферическим потолком, край ниши огораживала невысокая балюстрада. Очень даже удобно - прекрасный вид, полная защита от солнца и дождя. Несколько минут я наслаждался свежим морским воздухом, и лишь потом подошел к небольшой пирамидке в центре ниши. Простенькая такая четырехгранная пирамидка из черного мрамора в метр высотой, на вершине которой поместили огромный, размером с кулак, рубин. И маяк для перемещения, и "кнопка" экстренного сбора. Просканировав всё вокруг, больше ничего интересного не нашел. Может местные посчитали это место и так достаточно удаленным от случайных гостей, может посчитали, что защищать здесь просто нечего, а может используемая защита мне пока не по зубам. Ну, ничего, разберёмся.
   Я осторожно положил ладонь на рубин и чуть нажал. То, что он меня "понял", проявилось в короткой вспышке в глубине камня, но больше ничего не произошло. Наверное, так и должно быть - сигнал надо получить, закончить свои, возможно срочные дела, а уж потом перемещаться. Я сдвинулся к стене и приготовился ждать.
   Первым, через пару минут, появился Сюрмо. Одетый как придворный вельможа в расшитый золотом камзол, тоже замер, привыкая к яркому свету. Потом огляделся, заметил меня, но подходить не стал, лишь кивнул. Ещё через пару минут появился чернявый мужчина среднего роста, похожий на испанца, в одежде офицера, и женщина, выглядевшая лет на сорок, чуть ли не в домашнем халате. Этим к яркому свету привыкать было не надо, и они сразу уставились на меня. Не очень приятный момент, когда не знаешь что и от кого ждать.
   Сюрмо, нацепив на лицо улыбку, поманил меня, и когда я настороженно подошел, заулыбался ещё больше.
   -Господа, позвольте представить вам Линка. Он у нас новенький. Это - он указал на испанца - господин Тахас, а это госпожа Лирель.
   Мы почти одновременно чуть склонили головы в приветствии.
   -Вот и ладненько! У нас здесь по-простому, так что можно без титулов, которые для нас всё равно ничего не значат. Прошу - Сюрмо как гостеприимный хозяин протянул руку в сторону небольшого столика, материализовавшегося невдалеке от балюстрады.
   - Сегодня я угощу вас вином из своих личных запасов - одновременно со словами на столике появилась бутылка из синего стекла, ваза с фруктами и четыре высоких хрустальных фужера - Ну а стульчики - Сюрмо вдруг хихикнул - как обычно, сами, по своему настроению и вкусу.
   Может это был местной шуткой, а может и первым испытанием для меня. Сюрмо создал для себя громоздкий стул с высокой прямой спинкой, и, нимало не смущаясь диким несоответствием стула окружающей обстановке, уселся, поглядывая на нас. Тахас сделал обычную табуретку и сел так, словно готовился в любой момент вскочить и броситься в бой. Лирель уселась в плетёное кресло-качалку. Я ограничился простеньким офисным стулом с подлокотниками. Сюрмо, внимательно наблюдавший за нами, удовлетворенно кивнул.
   -Ну что ж, значит все свои.
   "Свои"? Возможно это не только шутка (проверка способностей), но и своеобразный пароль (создавать только свой тип кресла), а может и показатель настроения, намерений? Значит к такой "мелочи" надо относиться повнимательней.
   Между тем Сюрмо наполнил фужеры белым вином и приподнял свой.
   -За встречу!
   Все приподняли фужеры, но вино только пригубили. Я на всякий случай тоже только смочил губы, хотя вино было великолепным, и поставил фужер на столик. Остальные поступили так же.
   Сюрмо прекрасно видел общую настороженность, поэтому согнал улыбку с лица, сразу постарев лет на двадцать, и откинувшись на спинку кресла, сложил руки на животе.
   -Ну что ж, давайте поговорим серьезно.
   Задумчиво оглядев нас, он помолчал, словно собираясь с мыслями.
   -Если коротко, то для всех нас этот мир, который местные называют Мица - не родной. Я - с Турнука, Тахас с Чаролина, Лирель - с Боназа. Сколько мы ни бились, но не смогли найти ни единой ниточки, хоть каким-то образом связующей наши миры. Скорее всего, и ваш мир, Линк, нам неизвестен. На каких планетах вы уже побывали?
   -Земля, Эрия... - я назвал ещё с десяток названий, но мои собеседники, переглянувшись, только отрицательно покачали головами - Но вы хотя бы знаете, где мы находимся?
   -Я же говорил - Мица.
   -А какие миры есть рядом?
   -Никаких.
   -Что значит "никаких"?
   -А то и значит - Сюрмо помрачнел - Когда я попал сюда пятьсот лет назад, то метался и громил всё вокруг. Потом десять лет прыгал от звезды к звезде, пытаясь найти хоть что-то знакомое, хоть какую-то зацепку...
   Сюрмо надолго замолчал, и я не выдержал.
   -И?
   -А никакого "И"! Ничего знакомого или отдаленно похожего. И ни единой планеты хотя бы с примитивной формой жизни в радиусе десяти лет непрерывных прыжков. Тахас, который появился через триста лет, мне не поверил, и тоже годами искал выход. Лирель здесь недолго, всего лет сто, и тоже потратила почти двадцать лет на поиски между звездами. И тоже ничего.
   -Получается...
   -Получается, что мы где-то невероятно далеко от своих миров, в самом глухом месте вселенной.
   -Но как мы здесь оказались?
   -Тебя интересует причина или способ?
   -И то и другое!
   -Про способ - не знаю. А причина... Много лет назад ко мне явился старик и предложил отдать ему все мои знания в обмен на обещание, что меня и моих близких оставят жить и не будут преследовать. Старик не обладал ни аурой мага, ни бога, и я только посмеялся над его угрозами. Хотел превратить его в урода, и был очень неприятно удивлен, когда у меня ничего не получилось. Понимаешь, он стоял и смеялся мне в лицо, наблюдая за моими попытками уничтожить его. Он ушел сам, но пообещал, что все, кто дорог мне, умрут в страшных мучениях, и это будет продолжаться до тех пор, пока я не передам ему все свои знания. А после этого начался бесконечный кошмар. Все вокруг словно сошли с ума - всё самое плохое, что есть в людях, выплеснулось черной пеной. Алчность, предательство, убийства за пару медных монет, войны. Я не спал неделями, пытаясь найти невидимого врага, я перерыл все свои знания, стараясь понять причину его неуязвимости, но... Через пару лет вокруг меня осталась только выжженная земля. Старик снова пришел, и снова потребовал знания. Я снова отказался, снова пытался убить его, и снова видел только насмешливую улыбку. Насладившись моей беспомощностью, старик предупредил, что мои мучения не кончатся никогда, и я оказался здесь.
   -Так у него всё-таки есть лицо и физическое тело?
   -Наверняка есть, но сомневаюсь, что мы видели истинное. К Тахасу приходило человекообразное чудище с рогами и хвостом, а к Лирель явился мальчишка лет двенадцати. В остальном события были те же - требование отдать знания, угрозы, ужас убийств и мучений, а в итоге - этот мир. Лица разные, но кто поверит, что все это разные существа? В разных мирах, в разных обликах, но с одинаковыми способностями и одинаковыми требованиями? К тебе-то он в каком виде приходил?
   -Ко мне? Ко мне никто приходил.
   -Никто?! И вот так, ни с того, ни с сего и ты оказался здесь?!
   -Ну, странности были. Можно сказать, что началось со случайности, а потом их стало слишком много. Случайно подвернувшаяся под руку сына книга, случайные попутчики, ставшие причиной случайного поступления в Академию магии, случайные встречи, необъяснимая доброжелательность магов и королей. Но чем дальше, тем больше зрело подозрение, что кто-то невидимый готовит моего сына для одной цели - убить меня. Обретение невероятной силы, и наконец сын сам позвал меня ... поговорить.
   Все внимательно слушали меня.
   -Но как только мы убрали свою защиту, сказали всего одну фразу, у меня вдруг потемнело в глазах, и я оказался здесь. Тоже готов был уничтожить весь мир, но так и не понял смысла произошедшего. Никто не ставил нам условий, никто ничего не требовал. Убить кого-то из нас? Судя по всему, Хмырь мог это сделать легко и в любой момент. Так зачем всё это? Развлечение? Но зачем тогда переносить меня сюда?
   Сюрмо в задумчиво прикрыл глаза.
   -Действительно, выглядит странно. Хотя... Когда ты больше беспокоился за сына - год назад или сейчас?
   -Конечно, сейчас! Я тут, он там, и неизвестно, что там происходит.
   -Возможно, это и есть твой "крючок". Наверное, и семья есть... - я молча кивнул - Значит будь готов, что к тебе в любой момент может прийти некто, который расскажет об ужасах, творящихся в твоем мире. Наверное, даже изображения покажет. И тогда у тебя потребуют...
   У меня пересохло в горле.
   -А если я откажусь?
   -Значит, ужасы будут продолжаться. Любой человек, к которому ты будешь испытывать хоть малейшие теплые чувства, будет умирать страшной смертью. А тебе каждый раз будут напоминать, что всему причиной - именно твоя несговорчивость.
   -А если я соглашусь?
   Сюрмо устало ссутулился.
   -Я не знаю, Линк. Мы много обсуждали это, сопоставляли факты, и обнаружили, что за последнюю тысячу лет перед перемещением в наших мирах исчезло до десятка богов нашего уровня. Просто исчезли. Согласились ли они отдать свои знания и их убили уже как бесполезные пустышки, или они смогли оказать достойное сопротивление и были убиты в бою, мы не знаем. Как поступили с нами - ты уже знаешь. Кстати, возможно главной целью был не ты, а именно твой сын.
   -Почему? У него не было ничего, кроме чистой силы, и всё, что он делал, было на чистой интуиции!
   -И много ты знаешь таких "интуитивных"? Я, например, вообще первый раз слышу, чтобы дети унаследовали или превзошли в силе своих родителей-богов. Может заполучить такого мальчишку и было главной целью?
   -Зачем? Использовать как батарейку?
   -Ну, мало ли. Может для опытов. А тебя забросили сюда на всякий случай, чтобы при случае шантажировать сына. Ты беспокоишься за него, он за тебя, вам рассказывают всякие ужасы, и вы как послушные собачки будете прыгать на задних лапках...
   Сюрмо высказывал только предположения, но он переборщил. Я не вскочил, не замахал руками, но внутри бушевал такой ураган, что у меня через кожу стал сочиться какой-то новый вид энергии - прозрачный и искрящийся, словно вода из горного ручья.
   А вот Сюрмо, видимо, знал, что это такое. Напрягся, и, стараясь не смотреть на меня, глухим голосом произнес:
   -Линк, это только предположения. Но тебе надо свыкнуться с мыслью, что когда-то это может стать и реальностью...
   Он был прав. Я сам уже сотни раз думал и таком варианте. Мозгами я это понимал, а вот в душе...
   -Мы все через это прошли. Гнев, ярость, ненависть... Но в борьбе с нашим неведомым противником это становится лишь помехой.
   Я с трудом загнал свои чувства вглубь.
   -И ничего нельзя сделать?
   Сюрмо взглядом указал на остальных.
   -Как видишь, все мы по-прежнему здесь.
   -И вы не пытались объединить силы, что-то придумать?
   -Мы до сих пор даже не знаем, с кем имеем дело. Каждый из нас после многих лет попыток вырваться, пытался начать жизнь уже в этом мире, но как только у нас появлялись какие-то привязанности, кто-то становился нам дорог, всё начиналось с начала. Страшные эпидемии, войны, кровавые культы, невероятной силы маги, обуреваемые жаждой власти. И каждый раз нам напоминали - всё это - из-за вашей несговорчивости. Сейчас осталась только империя, а на всей остальной территории планеты сплошная разруха и безумие.
   -Значит скоро начнется и здесь?
   -Нет, мы решили ни во что не вмешиваться, отказались от малейшей привязанности. Сплошные переезды, нигде не задерживаемся. Как только нам кто-то начинает нравиться, мы немедленно удаляем его из своего окружения или уходим сами. Мне уже двенадцать тысяч лет, но я всё ещё человек. И меня лишили самой большой радости - радости простого человеческого общения и участия. Мы как путники, изнывающие от жажды, перед которыми держат стакан с прохладной водой. Но мы сами вынуждены от него отказываться...
   Сюрмо говорил негромко, но за каждым словом чувствовались десятки, если не сотни тысяч смертей, которые он видел собственными глазами. И знать, что за каждую виноват именно ты... Мне словно самому на плечи положили гигантскую глыбу...
   -Зачем этому Хмырю ваши знания? Он и так сильнее любого из нас.
   -Как знать... даже у дикаря могут быть случайные крохи знаний, значения которых он не понимает сам, но для других они могут имеет огромное значение. Каждый из нас получал не просто базовые знания, но и опыт, и открытия бесконечного числа других богов. И у каждого этот набор знаний теперь уникален. Да и вы, наверное, уже добавили к этому что-то свое, новое.
   Я невольно смутился.
   -Ну...
   Сюрмо улыбнулся.
   -Можете не рассказывать, я не собираюсь выпытывать ваши тайны.
   -Да особых тайн нет, так, некоторые мелочи... Но если вы правы, и Хмырь получил свою силу, заставляя других богов отдавать свои знания, то почему бы нам самим не попытаться сравняться с ним в силе, объединив свои знания добровольно?
   Сюрмо хмыкнул.
   -Ты меня плохо слушал? Любое существо, встреченное тобой, может оказаться Хмырем (как ты его называешь). Повторяю - любое! И ты в том числе. И любой из нас. И ты хочешь, что бы я отдал свои знания после того что пережил?
   Сюрмо был абсолютно прав, и я на несколько минут задумался, пытаясь сформулировать неясную идею, которая крутилась в голове.
   -А... А если мы сделаем передачу знаний маленькими порциями и не кому-то конкретно, а... случайным образом, как в рулетке? Каждый передаст часть знаний на носитель, мы их перемешаем, и снова раздадим. Возможно, каждый получит обратно свои собственные знания, но даже если среди нас и Хмырь, то и ему придется отдать свой кусочек. Для первого раза можно обменяться чем-нибудь простым - например знаниями о письменности, языках.
   Слушали меня внимательно, но как только я упомянул письменность, Сюрмо вдруг заулыбался, и многозначительно сказал остальным:
   -Линк сейчас служит в охране храма Ирис Солнцеликой - и остальные тоже заулыбались.
   Я невольно напрягся.
   -Я сказал что-то смешное?
   -Да нет, ты сказал всё правильно, только... Если целью твоего предложения было только разобраться с шаром, хранящимся в сокровищнице храма, то мы все там уже побывали, - я снова напрягся - но ни у кого из нас ничего не получилось. Скажу больше - на планете в разных местах есть ещё пять аналогичных шаров с точно такими же текстами на поверхности. Но для чего они здесь, мы так и не поняли. Разбросаны они хаотично, и главная их особенность - их невозможно сдвинуть с места. Наверное, даже если уничтожить планету, они останутся висеть в пустоте в прежнем порядке. Возможно это наследие какой-то древней цивилизации, возможно, это какая-то система координат для непонятных целей, но на Хранителей знаний они не похожи. Мало того, мы нашли ещё парочку плит из гранита, на поверхности которых только по одному отпечатку правой ладони. И их тоже невозможно сдвинуть или разрушить. Но и назначение непонятно.
   Я почувствовал себя малолетним ребенком.
   -Считаете, что всё это зря и прочитать текст невозможно?
   -Ну, почему же - улыбнулся Сюрмо - Лично я потратил на расшифровку значков лет тридцать, но вы молоды, горячи, и совершенно не обязаны верить старику на слово. Как знать, может именно ваша молодость и свежесть восприятия позволит найти ключ к загадке этих шариков.
   Он снова задумался, разглядывая нас по очереди, и несколько раз повторил:
   -Как знать, как знать...
   Потом словно что-то решил для себя.
   -А почему бы и нет? В конце концов, письменность - это такая мелочь. Начнем с малого, а там видно будет. Наверное, я уже готов на что угодно, лишь бы отомстить. Я согласен!
   Он на несколько секунд замер, перед ним на столе возник серенький шарик, напоминающий теннисный, и покатился к центру стола.
   -Напоминаю - только обезличенные знания. Только письменность.
   Мы переглянулись, и ещё три шарика покатились к центру стола. Наступил весьма напряженный момент - кто и что получит? Но Сюрмо решил проблему просто - шарики приподнялись в воздух и оказались в простеньком лототроне, в которых у нас на Земле разыгрывали Спортлото. Несколько оборотов, и в мою сторону покатился один из шариков. Ещё несколько оборотов, и шарики покатились к Таско и Лирель. Последний шарик Сюрмо оставил себе. С замиранием сердца я впитал знания из шарика и облегченно вздохнул - не мои, и очень даже богатые. Судя по лицам остальных - они тоже не прогадали.
   -Ну что ж, - подвел итог Сюрмо - мнениями и знаниями мы обменялись, теперь можно спокойно всё обдумать. Желающие - он улыбнулся - могут с новыми силами взяться за расшифровку текстов шаров. Думаю, на сегодня пока хватит?
   Таско и Лирел, не сказавшие за всю встречу ни слова, кивнули и так же без единого прощального слова исчезли. То ли они общались между собой с помощью телепатии, то ли за сотни лет обговорили всё на тысячу раз, но эта встреча для них, похоже, была рутинной и бесполезной. Только Сюрмо ободряюще улыбнулся и тоже исчез.
   Оставшись один, я долго сидел, бездумно глядя на океан. Вот и поговорили. Вот и думай теперь что хочешь. Легче стало или лучше бы я оставался в неведении? Вроде подбодрили, вроде теперь я не один, но почему же на душе такая чернота...
  

Оценка: 6.44*136  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Попаданцы в другие миры) | | О.Алексеева "Принеси-ка мне удачу" (Современный любовный роман) | | Л.Миленина "Не единственная" (Любовные романы) | | Н.Любимка "Рисующая ночь" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Летняя "Проклятый ректор" (Магический детектив) | | Д.Коуст "Золушка в поисках доминанта. Остаться собой" (Романтическая проза) | | С.Елена "Невеста из мести" (Приключенческое фэнтези) | | А.Енодина "Не ради любви" (Попаданцы в другие миры) | | М.Кистяева "Кроша. Книга вторая" (Современный любовный роман) | | Т.Мирная "Чёрная смородина" (Фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"