Высоцкая Кристина: другие произведения.

Хранитель. Сны ледяного мира

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обложка Хранитель

    Скованный Вечной Зимой Иллерэ спит неестественным, рожденным злой магией беспробудным сном, и даже сами Боги не знаю, найдется ли тот, кто разобьет колдовское заклятье. Кем для опустевшего мира станет юное создание по имени Снеженика, чьим верным спутником отныне и навсегда станет Хранитель? Сумеет ли оправдать отчаянные надежды обреченных на отсроченную гибель соплеменников и отыскать в безжизненном мире того, кто отогреет мятежное сердце?.. Вопросы, на которые нет простых ответов, и ответы, рождающие новые вопросы...

  Аннотация
  
  Скованный Вечной Зимой Иллерэ спит неестественным, рожденным злой магией беспробудным сном, и даже сами Боги не знаю, найдется ли тот, кто разобьет колдовское заклятье. Кем для опустевшего мира станет юное создание по имени Снеженика, чьим верным спутником отныне и навсегда станет Хранитель? Сумеет ли оправдать отчаянные надежды обреченных на отсроченную гибель соплеменников и отыскать в безжизненном мире того, кто отогреет мятежное сердце?.. Вопросы, на которые нет простых ответов, и ответы, рождающие новые вопросы...
  Пролог
  
  Суровые северные ветра, выдувая из глубоких расщелин суховатые снежинки, глухо стонали в дрожащих от холода камнях, во всеуслышание предупреждая - грядет Великая Зима...
  Медленной, неотвратимой поступью Царица Льдов и Буранов шагала по некогда цветущей, а теперь покрытой первой слюдяной наледью земле, окутывая морозным дыханием засыпающие сады, сдающиеся под натиском вьюг леса и древние города, чьи шумные улицы отныне пугали неестественной тишиной.
  Мир погружался в сон... Мертвый, как хрустящая корочка льда на застывшем озере...
  Глава 1. Снеженика
  
  
  'Неугомонная девчонка! Ну почему с ней все время что-то случается?!' - белый волк, сливаясь со снегом, стремглав мчался в ту сторону, откуда, стократ отражаясь от высоких скал насмешливым эхом, раздавались громкие детские крики.
  Сильные лапы легко ступали по глубоким сугробам, оставляя почти незаметные глазу следы. В белоснежной, отливающей холодным серебром шерсти под ледяными лучами зимнего солнца бледно вспыхивали синевато-стальные полоски постоянно меняющегося узора.
  - А́льдо! - при появлении над провалом ушастой головы надрывные крики затихли, и из глубокой трещины в ледяном панцире горы на Хранителя уставились широко распахнутые голубые глаза Сне́жинки. - Вытащи меня отсюда!
  Оскалившись в угрюмой усмешке, исказившей приоткрытую пасть с внушительными клыками, волк повернул голову и посмотрел вверх, туда, где изломанная стена еще хранила отчетливые следы сорвавшейся с горы снеговой шапки, снесшей неугомонную девчонку в старую расщелину.
  'Чем я прогневил Богов? Что ни день, то новые неприятности', - с досадой тряхнув головой, Альдо окинул отвесную поверхность внимательным взглядом, выискивая возможность спуститься к Сне́жке, но стена была абсолютно гладкой, словно отполированной, а до маленькой хозяйки было не меньше двух метров.
  Коротко, предупреждающе рыкнув, Альдо попятился от края и, развернувшись хвостом к расщелине, со всех лап помчался к замку.
  'Недалеко. Приведу людей, пусть справляются сами. Не успеет замерзнуть. А успеет, так и поделом, может, хоть простуда ненадолго удержит ее в замке', - раздражение вырвалось из волчьей глотки глухим рычанием.
  Послушный воле Богов Хранитель уже два месяца провел рядом с девочкой, и не было ни дня, чтобы Сне́жинка не попала в неприятности. Стоит вспомнить, как шерсть на загривке встает дыбом. Перед глазами Хранителя мелькнули перевернутые библиотечные полки - в тот день неуемное любопытство заставило юную искательницу приключений, проигнорировав надежную стремянку, упрямо лезть на верхнюю полку за непредназначенной для детских глаз книгой. В итоге - ободранные до слез локти, ушибленные ребра, синяки и ссадины от тяжелых, посыпавшихся на голову книг и целая секция опрокинутых как костяшки домино высоких стеллажей. Замковые библиотекари, качая седовласыми головами, до сих пор восстанавливают первоначальный порядок, вполголоса ругая маленькую хозяйку. Конечно, так, чтобы их недовольство не достигло ее вездесущих ушек. А то мало ли...
  Только разве это единственная неприятность?.. Следом за разгромом старинной библиотеки последовали прыжки из окна угловой башни в огромную гору пуховых подушек (ну кто... кто мог надоумить девчонку так рисковать?!), которые - естественно - не уберегли ее от сломанного запястья. И старенький лекарь долго и занудно ворчал, сращивая кость, что однажды Снежка свернет себе изящную шейку, если не прекратит искать неприятностей на свою... голову.
  Увы. И на этом приключения тоже не закончились. Альдо прекрасно помнил, как обжигающий холод никогда не замерзающего озера проникал сквозь толстую шкуру, вымораживая до самых костей. Ну зачем... зачем Снежка, сбежав из-под присмотра нянек, полезла кататься на утлой лодчонке в полном одиночестве? Хранитель едва успел, а все тот же лекарь только молча закатывал глаза, готовя лекарственные зелья и микстуры. О, это была самая спокойная неделя! Пока Снежинка лежала в постели с воспалением легких, Альдо отдыхал от ее проделок.
  Да разве все их упомнишь?
  А теперь? Ну, вот что за сила заставила юную непоседу карабкаться в неприступные горы? Неужели от скуки? Не доглядел... не уберег... И Снежка, рискуя погибнуть, скатилась вниз вместе с потревоженной неосторожным движением снеговой шапкой, неуправляемой лавиной снесшей ее в старую, оставшуюся от незапамятных времен расщелину. Говорят, тогда Альдоран не был покрыт вечными снегами...
  Магия Хранителя многое может, но и она не всесильна.
  'Боги! За что вы меня так наказали?!'
  Не успеваешь отойти от одной выходки, как девчонка снова придумывает что-то новое. А все потому, что никто не решается ей перечить. Родители? Так нет их, родителей-то. Минуло два года с тех пор, как королевская чета Альдорана отправилась на охоту да там и сгинула. Десятки поисковых отрядов, посланных на их поиски, не смогли обнаружить ни малейшего следа. Лишь вьюжный ветер еще до приезда первых всадников на когтистых рамингах* почти занес походный шатер...
  Девочку, лишенную родительской ласки, окружили заботой и любовью, но справиться с неугомонным созданием ни многочисленным слугам, ни верным нянюшкам, ни мудрым магам было не под силу. Вот и послали Боги весть одному из немногих оставшихся в мире Хранителей с наказом - оберегать. Да только нельзя Хранителям раскрывать свой истинный лик. И выбрал Альдо близкий ему по духу образ...
  ...А книгу ту Снежка все-таки отыскала в огромной куче обрушившихся на голову томов. И зачем, скажите на милость, этому ребенку потребовался 'Измышления карнейских* философов о снижении популяции каменных мурглов* под влиянием магии саргов*'?
  
  Аринейские* скалы бережно сомкнули морщинистые ладони вокруг маленькой, затерянной на краю света долины крошечного королевства Альдоран. Свинцово-серое море, облизывая прибрежные камни ртутно-тягучим языком, когда-то давно было единственным путем, по которому купцы и редкие путешественники попадали в сказочно прекрасное место, где, врастая спиной в неприступные горы, возвышался выращенный изо льда замок. Хрустально-прозрачные башенки с ажурными кружевами балюстрад и узкими проемами окон стекали к замковым, окружавшим просторный двор стенам, в которых, гостеприимно распахнутый, зиял широченный арочный вход.
  Именно к нему, едва касаясь мощными лапами твердого наста, мчался Хранитель.
  Стремительным вихрем преодолев двор, он затормозил возле гладко отполированных ступеней и, закрыв переливающиеся всеми оттенками лазури глаза, принюхался. Суетившаяся во дворе челядь, проводив волка опасливо-почтительными взглядами, снова вернулась к повседневным обязанностям, а Альдо, отыскав в цветных запахах тот единственный, с темно-лиловой нотой, помчался вдоль тоненькой, дымчато-зыбкой нити...
  Чуткий нюх уверенно вел Хранителя сквозь анфилады комнат и освещенных холодным огнем коридоров к огромной двери, за которой, пронзая скалу насквозь, располагался вход в кратер огромного, уснувшего в незапамятные времена вулкана.
  Глава 2. Ладияр
  
  Скрытый на дне давно потухшего вулкана городок обрамлял линзовидный кратер узорчатыми, выступающими из ледяных фасадов балкончиками. Широкие винтовые лестницы с прозрачно-слюдяными ступенями, подсвеченными изнутри бледно-голубым светом магического огня, вели к нижнему уровню, на котором, увитые снежными цветами, располагались входы в просторные, соединенные между собой извилистыми коридорами и общими залами жилые пещеры.
  На дне каменистой чаши, припорошенной мелким снежком, в самом ее центре находилась святая святых маленького Альдорана - величественный, выложенный из сверкающих слитков звездного аллюрита* алтарь, в центре которого вечно горело холодное, не согревающее пламя. Арочные колонны, свитые из ледяных жгутов, соединяясь между собой в ажурные цепи, тремя рядами окружали святилище.
  Именно туда, к источнику невиданной мощи, питающей магические силы жителей крохотного королевства, привела Хранителя аметистовая нить.
  - Альдо? - почувствовав приближение волка, Ладияр резко обернулся. Высокий, статный, с могучим разворотом плеч и короткой, аккуратно стриженой бородкой, бывший воевода ничуть не походил на древнего старца, хоть и минуло уже полтора века с тех пор, как мир Альдорана приветствовал новорожденного мага. - Что случилось? Опять Снежинка?
  Глухое ворчание волка, согласно тряхнувшего белоснежной головой, заставило Ладияра тяжело вздохнуть. Подхватив с алтаря заряженные кристаллы, воевода махнул рукой:
  - Веди, - подхватив полы длинной, развевающейся на ветру меховой мантии, он стремительным вихрем понесся вслед за Альдо.
  
  - Ох, Снеженика*, ты опять за свое, - выпуская на свободу тонкую плеть и подхватывая прочной петлей промерзшую до костей егозу, покачал головой Ладияр. - Старик Марлус* вновь станет ругаться.
  - Ну, дядя, я же не специально, - невинно распахнув огромные глазищи, насупилась Снежка. Посиневшие от холода губы обиженно надулись, - это все Филька* виноват.
  Закутав благополучно извлеченную со дна расщелины девочку в толстую медвежью шкуру и усадив на прихваченные из замка сани, воевода укоризненно покачал головой:
  - Не сваливай все на Филора*, - потрепав за ухом высунувшегося из широкого капюшона Снежинки голубого горностая, Ладияр улыбнулся сердито фыркнувшему зверьку, - лучше расскажи, зачем ты очередной раз удрала от няни? Она там, небось, от беспокойства с ума сходит.
  - А вот и нет, - по разрумянившемуся личику девчушки расплылась по-лисьи хитрая улыбка, - я там та-акой морок сотворила! Марута* ни за что не догадается! Еще часа три продержится.
  - Научилась-таки, - усмехнулся воевода. - Но от наказания, юная леди, это тебя не спасет. Вот запру под замок, и будешь сидеть, пока не поумнеешь.
  - Ну, дядя, в замке же так скучно! - пряча нос в пахнущий морозом мех, протянула Снеженика.
  - Ох, нет на тебя управы. Разбаловали. Ничего, завтра же поговорю с Краем*, пусть найдет тебе занятие.
  Глава 3. Нянюшкины сказки
  
  Но ни завтра, ни послезавтра Ладияр не смог исполнить полушутливую угрозу. Просидев в ледяной ловушке не меньше двух клотов*, Снежка серьезно простудилась. Старый Марлус, тяжело вздыхая, отпаивал девочку горячим отваром и обкладывал грелками, сетуя на то, что с приходом Вечной Зимы исчезли пчелы, а с ними и целебный мед.
  Альдо, устроившись в ногах Снеженики, время от времени поднимал тяжелую голову и пристально вглядывался в бледное лицо. Многое может магия, но и она не в силах прогнать из легких злобную хворь.
  
  - Нянюшка, расскажи мне сказку.
  - Какую, моя хорошая? Я ж тебе уже все пересказала.
  - Про весну...
  - Ох, милая, - в поблекших глазах Маруты блеснули слезы, - разве ж это сказка? Я тогда совсем маленькой была. Вот как ты сейчас... Зима не была столь безжалостна, и вслед за ней наступала весна. Стелились по лугам шелковые травы, зеленее которых не видывал никто на свете. Расцветали яркие, прекрасные цветы, а над ними, словно крошечные танцоры, кружились разноцветные бабочки. И так тепло было... как будто весь мир греется у большого камина.
  - Тепло... - поерзав на постели, Снежинка прижала покрепче протестующе пискнувшего Фильку и, задумчиво пожевав кончик белоснежной косы, с недетским любопытством посмотрела на старую нянюшку. - А почему сейчас все время холодно? Я бы так хотела увидеть хоть один... ну хоть самый крошечный цветочек!
  - Нет среди зимы лютой места цветам. Так и быть, расскажу я тебе легенду, что вот уже семьдесят витков* передается из уст в уста...
  
  'Это случилось тогда, когда мир Иллерэ* делился на большие и малые королевства, самым величайшим из которых был знойный Лоагун*. Магия в том... старом... мире лилась свободной рекой, и черпать из нее мог каждый. Но кому-то и ложки вдоволь, а другому ведрами лей - все мало. Да только есть в каждом из нас такое тайное местечко, где магия собирается. У кого-то оно крохотное, еле теплится, только на слабые заклинания и хватает, а у кого-то, как у нашего Ладиярушки, словно Лэйдэ горит.
  Жил в те счастливые времена один молодой, но дюже хитрый книжник. Магии у него - с макову росинку, а желаний стать богатым да девушкам лю́бым - на целый город хватит. Случилось ему отыскать в далеких землях древний полуистершийся свиток. Бился он над ним день и ночь, да только никак тайну забытого языка разгадать не мог, пока однажды не повезло, и не наткнулся книгочей на чудом сохранившийся текст на том самом языке да еще с переводом! Перевод, правда, был на том наречии, что давно не в ходу, да разве ж пытливый ум этим остановишь? Не один месяц ушел на расшифровку, но то, что открылось юноше, всколыхнуло бурей тихое озеро его надежд на полную благости жизнь.
  Описывался в том свитке запретный ритуал... темный... Богам противный. Но разве ж могла остановить книжника такая малость? Ну и что, что часть слов невозвратимо стерлась? Где догадался, где додумал... Заучил на зубок да и сжег, чтобы другим сокровенное знание не досталось. А сам собрал все необходимое, закрыл лавку и отправился в Аринейские горы... Ах, да, было в том свитке описание, как вобрать в себя столько магии, что никто на свете сравниться Силою не сможет. Вот только жертва кровавая треба. Человеческая.
  И выбрал он для мерзкого жертвоприношения дитя, сироту безродную. Трех виточков от роду. Выкрал из приюта. Но о том уж много после узнали...
  Но во время ритуала того что-то пошло не так. Не то подзабылось что, не то в перевод ошибка какая вкралась, но вместо того, чтобы собраться внутри слабого тела книжника, напитанная болью умирающей в муках девчушки магия вырвалась наружу. Да так вырвалась, что волны ее, остудив золотые лучи Лэйдэ, в считанные мгновения пронеслись по Иллерэ. Один за другим цветущие города погружались в мертвый, скованный льдами сон... Во всем ранее благодатном мире не осталось никого и ничего, кроме крошечного, затерянного на краю света королевства, которое и королевством-то не было. Все, кто смог выжить в разбушевавшихся волнах магической мощи, собрались в этом месте, оставшемся единственным оплотом и надеждой...'
  - Нянюшка, - завороженная странной, чуточку пугающей сказкой, Снеженика растерянно моргнула и подтянула повыше толстое одеяло, - если это правда, то почему Альдоран не погиб вместе со всеми?
  - А случилось так потому, что на земле нашей бьет сильный Источник, и Сила его столь велика, что погасила несущиеся к королевству волны.
  - Значит, во всем Иллерэ не осталось совсем-совсем никого?
  - Совсем, деточка, - Марута ласково убрала упавший на глаза Снежки локон, - но ты не расстраивайся, нам и здесь хорошо, ведь правда?
  - А я бы хотела увидеть мир, - в льдисто-голубых глазах сверкнул мечтательный огонек. - Неужели нельзя ничего сделать?
  - Да что ж тут поделаешь? Море с тех пор даже щепочки не держит, не плыть по нему больше гордым кораблям.
  - А что такое - 'кораблям'?
  - Завтра покажу тебе книжку, сама прочитаешь. А теперь спи, тебе отдыхать нужно.
  - Ну, нянюшка, у меня столько вопросов, - умоляюще коснувшись морщинистой руки, протянула Снежинка.
  - Поздно уже. Вот поправишься, и на все свои вопросы найдешь ответы, - поднявшись с постели, на краешке которой просидела все это время, Марута подоткнула теплое одеяло, поцеловала Снеженику и, притушив ночник, вышла.
  - Альдо, - убедившись, что нянюшка не вернется, шепотом позвала девочка, - Альдушка, ты сердишься? Ну, я же чувствую, что сердишься, - выбравшись из-под тяжелого меха, Снеженика, стараясь не потревожить свернувшегося калачиком Фильку, подползла к замершему в ногах волку и зарылась пальчиками в густую шерсть. - Я правда не хотела снова попадать в неприятности, но... Хочешь, расскажу, зачем убежала? - прижавшись к теплому боку Хранителя, Снежка обвила руками мощную шею. - Я маму найти хотела. И папу...
  Детские ручонки изо всех сил прижимали к себе огромного зверя, а по бледным, тронутым лихорадкой щекам ползли горючие слезинки. Дернув ушами, Хранитель повернул морду и осторожно слизнул соленую влагу. Ласковое ворчание, похожее на далекий рокот потревоженных гор, родилось глубоко внутри и, выдавая волчью тревогу, вырвалось наружу.
  - Я их обязательно найду, вот увидишь... - устав от слез, Снежка уткнулась носом в пахнущую теплом шкуру и незаметно задремала.
  'Найдешь ли...' - в мерцающих синим пламенем глазах Альдо вспыхнула нечеловеческая тоска. Захлебнувшись рождающимся в груди воем, Хранитель опустил голову на лапы и забылся тяжелым сном.
  Глава 4. Первые уроки
  
  На следующий день Марута, как и обещала, принесла Снежке толстую, потемневшую от старости книгу. Небрежно начертанные на кожаной обложке узоры складывались в полустершееся изображение огромного, окруженного барашками волн парусника. Тонкие листы пожелтели от времени, и переворачивала их Снежинка с неведомым ранее трепетом.
  Ох, и чего только не было в выписанных четким почерком строках! А стоило нянюшке заглянуть к воспитаннице со свежезаваренным отваром да присланным Марлусом зельем, как девочка набросилась на нее с нескончаемыми вопросами:
  - Нянюшка, милая, а что это?.. А это?.. А это как выглядит? - так и мучила бы Маруту, да помешал жестокий, надсадный кашель.
  Убрав на старую, облупленную тумбу, накрытую чистым полотном, выпавший из рук Снеженики тяжелый том, няня с нежностью погладила растрепанную головку воспитанницы:
  - Узнаешь, егоза, все узнаешь, только поправляйся скорее. А пока спи почаще да кушай побольше. Быстро на ножки встанешь. Ладияр уже и с Краем поговорил, тот обещал пристроить тебя к делу. Вот он-то о многом рассказать сможет.
  Но разве ж удержишь любопытство? Снежка и не пыталась. И Марута, не желая расстраивать любимицу, приносила ей все новые и новые книги.
  
  Шли дни, и Снежинка крепла. Лихорадка отступила, кашель, раздиравший опаленные холодом легкие полную седьмицу, наконец-то исчез. И только Альдо, неотлучно находившийся рядом, удерживал непоседу в тепле замковых комнат.
  На восьмой день старый Марлус разрешил девочке покинуть надоевшую спальню и вернуться к учебе, и Снежка, изнывающая от вынужденных ограничений, с огромной радостью помчалась в замковую библиотеку. Именно здесь, собирая вокруг себя малочисленную ребятню, каждый из жителей Альдорана хоть понемногу, но учил их всему, что умел.
  И только от одного оберегали взрослые своих детей - от правды. Да и как, глядя в пытливые, светящиеся живым интересом глазенки, сказать, что мир их обречен на медленное умирание? Что наступит день - не останется в их затерянном во льдах королевстве ни пищи, ни воды, что иссякнут бьющие в глубоких пещерах родники, остынут горячие ключи, опустеют оранжереи... И все они - от мала до велика - погибнут от голода и болезней. Ведь магия может многое, но не все... далеко не все. Не вырастет на пустом месте яблоня, если не было в земле семечка, не распустится на камнях первоцвет...
  Скрывали сородичи правду, но Снеженика все чаще вспоминала рассказанную нянюшкой легенду, и все чаще задумывалась о далеких, скованных беспробудным сном землях. Впервые шалунью не тянуло на веселые проказы и смешные проделки, а манили к себе старые, сохранившиеся с давних времен фолианты.
  
  - Вот ты где! - оторвав девочку от очередной книги, в библиотеке появился Ладияр. - А я тебя везде ищу.
  Подняв чуть затуманенный взгляд, Снежка рассеянно посмотрела на склонившегося над столом дядю:
  - Разве няня не сказала? - бездумно опустив ладонь на загривок лежащего у ног Альдо, она запустила пальчики в длинную, шелковистую шерсть. Терпеливо снося невольную ласку, Хранитель прикрыл сияющие лазурью глаза и навострил уши. - Я все время здесь.
  - Сказала, - тепло улыбнулся воевода, - да только это на тебя не похоже. Раньше ни дня на месте усидеть не могла, а теперь словно в тень превратилась. Не видно, не слышно. Ты ли это?
  - Не шути, лучше скажи, зачем искал? - бросив нетерпеливый взгляд на недочитанную книжицу, досадливо нахмурилась Снеженика.
  - Тебя Край ждет, - удивленно посмотрев на непривычно серьезную племянницу, ответил Ладияр. - Сама отыщешь его или проводить?
  - Альдо проводит, дядюшка, - виновато покраснела от своей случайной резкости Снежка. - Я только книжку дочитаю.
  - Поторопись, милая, Крайган* ждать не любит. Я с трудом уговорил его взять тебя в ученицы. Не верит, что ты справишься да не станешь отлынивать.
  - А вот и не стану, - голубые глаза Снеженики сердито сузились. - Или он меня за маленькую считает?!
  - А ты у меня уж больно взрослая?! - смешливо прищурился маг.
  - Дядя, мне уже десять! Другие, вон, по второму витку в учениках, одну меня как стеклянный сосуд берегут. Разве это справедливо?!
  Ласковое фырканье овившегося вкруг шеи Филора взъерошило выбившуюся из косы прядь белоснежных волос. Почувствовав обиженное возмущение хозяйки, горностай ткнулся прохладным носом в горящую румянцем щеку.
  От пронзившей неокрепшую душу горечи шерсть на загривке Хранителя встопорщилась, а из оскаленной пасти вырвался грозный рык. Разум, заключенный в тело хищника, погрузился в мерцающую тьму, выталкивая наружу разбуженные инстинкты - защитить... любой ценой.
  На миг оцепенев от странной, невиданной ранее реакции зверя, Снеженика, не думая об опасности, соскользнула со стула и бесстрашно обвила напрягшегося волка истончившимися в болезни руками:
  - Альдо, остановись! Слышишь?! Альдо, Альдушка!
  Кровавый туман медленно рассеялся, открыв погасшему взору Хранителя испуганное лицо Снежки и удивленно-встревоженное - воеводы. Вздрогнув всем телом, он осторожно повернул голову и, лизнув Снежку в заострившийся нос, шумно выдохнул.
  - Дядя, что это было? Что с Альдо? - не отпуская успокоившегося волка, девочка с затаенным страхом посмотрела в сумрачное лицо воеводы.
  -А это мы сейчас узнаем, - медленно подходя к понуро прижавшему уши зверю и опускаясь перед ним на корточки, покачал головой Ладияр.
  Сильные ладони крепко сжали покорно опущенную морду, и платиново-серый взгляд с пронизывающей силой вонзился в кобальтовую синь. Мог... мог Хранитель, отгородившись звериным духом, запечатать истинную суть, но зачем? Не понять магу, кто именно прячется под волчьей шкурой, но страх за племянницу успокоить надо. Пусть Ладияр убедиться, что нет в нем угрозы для любимицы...
  - Видать, нешуточная обида в твоей душе бушует, коль зверь почувствовал, - успокоено отпуская хищника, покачал головой воевода. - Прости меня, милая, - он с сожалением коснулся прильнувшей к шелковистой шерсти беловолосой головки, - это я виноват. Берег тебя, да не подумал, что забота не хуже веревки душить может. И от чего берег, старый дурень? От забот да обязанностей. А ты у меня совсем взрослая, лучше меня все понимаешь.
  - Дядюшка, ну что ты! - порывисто вскочив на ноги, бросилась на шею воеводы Снежка. - Это я глупая! Думала, коль в ученицы никто не берет, значит, не гожусь ни на что. Вот и надумала себе...
  - А ты не думай, моя умница. Только, - Ладияр с весомой тревогой посмотрел в запрокинутое лицо племянницы, - придется тебе учиться сдерживать свои чувства, не то беда случится.
  - Почему?
  - Скажи, - не отвечая на вопрос, он пристально посмотрел на Снежку, - как давно Альдо стал твоей тенью?
  - Ну... - Снеженика ненадолго задумалась. - Сейчас, когда ты спросил... Мне кажется, он с рождения был рядом, но ведь это не так, правда? - в глазах девочки промелькнуло легкое сомнение. Зыбкие, словно спрятанные за туманной дымкой воспоминания рвались на поверхность, но никак не могли преодолеть непрочную грань, оставляя смутное волнение.
  - Именно. Могу ручаться, если спросить любого в замке, каждый будет уверен, что Альдо был здесь всегда. Слышал я о таком, да самому встречать не доводилась, а тут, поди ж ты, столкнулся. Но ты не переживай, тебе волчара вреда не причинит, скорее, наоборот.
  - Дядюшка, ты что-то скрываешь?
  - Не моя это тайна. Будет на то воля Богов, узнаешь, а нет - так и не надобно. Просто знай, что есть у тебя защитник, каких поискать. И доверяй ему, слушайся. Да помни - боль твою, обиду или страх Альдо как свои воспринимает и реагирует соответственно.
  - Я постараюсь.
  - Вот и славно. А теперь беги скорее к Краю, не то сердиться будет.
  - Уже, дядюшка, - вставая на цыпочки и дотягиваясь до тронутой морщинами щеки, Снеженика поцеловала воеводу и, потянув Альда за пушистый загривок, помчалась к двери. Филька, голубой молнией метнувшись с нагретого кресла, унесся следом.
  
  Тонкий нюх Хранителя безошибочно отыскал в переплетении запахов тот, что отчетливо мерцал ярко-изумрудной зеленью и, рассекая дно кратера, терялся в глубинах изрезавших отвесные стены вулкана необъятных пещер. Приноровив бег к небольшим шагам Снежинки, подхватившей обижено цокающего горностая на руки, он уверенно нырнул в извилистый коридор.
  Жилые, наполненные запахами готовящейся в огромных котлах пищи и сдержанным гулом голосов помещения, в одном из которых Снежка поспешно сбросила верхнюю одежду, остались далеко позади, а каменный ход, освещенный холодным, голубоватым пламенем магических фонарей, все тянулся и тянулся вглубь хребта, пока не разлился в невероятной величины пещеру. Дальний ее край, едва различимый с того места, где вынырнули Снеженика с верными спутниками, терялся в белесо-оранжевой дымке, а высокий, украшенный радужными сосульками сталактитов потолок возвышался гигантской аркой над выровненной площадкой очищенного от сталагмитов и каменного крошева пола. Под его сводом, разливая по пещере рыжевато-золотистый свет, сияла удерживаемая магическими сетями сфера искусственного Лэйдэ. В центре этого подземного дворца, в выложенной зеленовато-желтыми плитами чаше, бил горячий, исходящий паром источник, а вокруг него, полупрозрачными куполами раскинулись три ряда ячеистых климатронов*.
  К одному из них Альдо и привел изумленно озирающуюся Снежку.
  Стоило девочке сделать шаг к широкой, вырезанной из полупрозрачной пластины ладенита* двери, как та распахнулась, и из нее, едва не сбив ученицу с ног заваленной инструментами тележкой, неторопливо вышел высокий, сухопарый мужчина в неброской, запачканной земляными пятнами одежде.
  - Ой, - отпрыгнув в сторону и больно ударившись о стоящие в несколько рядов стопки плетеных ящичков, Снеженика едва успела увернуться от падающей груды.
  Прозрачно-голубые льдинки глаз испуганно уставились в светящиеся насмешкой сангиновые* глаза Края:
  - Я случайно!
  - Вижу, - окинув взглядом разбросанные вокруг застывшей троицы корзины, вздохнул Крайган, - но собрать все это безобразие придется. Я рад, что ты наконец-то здесь, - откатив тележку в сторону, он без упреков принялся помогать Снежке разбирать невольный завал.
  Альдо, на спине которого удобно устроился Филька, не остался в стороне и, подхватывая плетенки зубами, подтаскивал их к дружно работающим Краю и Снеженике. Когда порядок был восстановлен, Крайган потер ноющую поясницу и, одернув сбившуюся на бок темно-зеленую тунику, махнул в сторону двери, из которой вышел не так давно:
  - Идем, сначала покажу тебе все, а уж потом начнем учиться. Альдо, останься тут, нечего вам с Филькой внутри делать, - шутливо погрозив волку длинным узловатым пальцем, он легонько подтолкнул Снеженику в нужном направлении.
  Проводив внимательным взглядом скрывшиеся внутри фигуры, Хранитель спокойно улегся на прогретый подземным источником пол и, прикрыв сверкнувшие сапфировым блеском глаза, приготовился терпеливо ждать. Филор, зарывшись белой с голубыми разводами мордочкой в шерсть старшего друга, свернулся в пушистый комочек и, фырча от удовольствия, тихо засопел.
  А Снежка, шагнув вслед за Краем в неведомый мир климатрона, застыла в немом изумлении.
  Состоящий из шестигранных ячеек купол оранжереи был невероятно огромен и вместе с тем являл собой всего лишь ничтожный по площади осколок погибшего мира. В рукотворном хаосе цвели и плодоносили десятки деревьев, раскидистых кустов, вьющихся по крепким стволам лиан и приземистых кустиков, а от густых трав поднимался головокружительный пряный аромат. Прогретый до зыбкого дрожания воздух мгновенно забрался под тонкую рубаху, поверх которой Снежинка привычно набросила полотняную тунику, под собранные у щиколоток мягкие брючки, и, отогревая озябшие в каменных недрах плечи, окутал девочку влажным теплом.
  Поманив Снеженику за собой, Край ступил на выложенную каменной плиткой дорожку, разрезавшую красновато-зеленые заросли на аккуратные сектора, и уверенно направился к невидимой цели.
  Снежка торопливо шла следом, во все глаза разглядывая незнакомые растения, изредка узнавая в их путанице те, что время от времени появлялись в не слишком разнообразном меню. Медовые груши, сквозь тонкую кожицу которых просвечивала сочная мякоть, тяжело свисали с тонких, прогнувшихся под их весом ветвей, на соседних деревьях зрели зеленовато-желтые ламионы*, на низеньких кустиках жарко горели алые ягоды каленики*... Но большая часть собранных под куполом растений печально покачивали пустыми лапами.
  Свернув к скрытому за высокими кустами с редкими каплеобразными плодами полупустому сектору, Крайган остановился возле поникшего дерева. На морщинистой мраморно-серой коре тускло блестели капли мутноватого сока, крупные, окантованные сухой каймой листья свернулись в тугие, грязно-бурые трубочки, а выглядывающие из почвы корни бессильно съежились.
  С болезненной жалостью, исказившей узкое лицо, Край коснулся изогнутого ствола:
  - Это орратри*. Если я не найду правильного решения, он погибнет, а наш народ лишится еще одного источника пищи.
  - Что с ним? - не решаясь притронуться к умирающему растению, на котором еще висели скудные мясистые плоды, Снеженика расстроенно прикусила губу.
  - Не знаю, но то, что его убивает, уже уничтожило большую часть ресурсов Альдорана.
  - Большую часть? - не осознавая всей глубины катастрофы, медленно подкрадывающейся к затерянному уголку Иллирэ, Снежка недоуменно нахмурилась. - А как же другие оранжереи? Я же видела, как их много.
  - Но только треть из них дает все, что мы имеем. Остальные пусты, - вишневый взгляд Края потемнел от внутренней боли.
  - А что будет, когда... когда все растения погибнут? - запнувшись от неясного предчувствия, девочка с притаившимся в душе страхом взглянула в лицо наставника.
  - Болезни... голод... - с трудом протолкнув два коротких, полных безнадежности слова, Крайган отвернулся, машинально поглаживая плачущий орратри.
  - Но что-то же можно сделать?! - всем существом ощущая подкрадывающийся ужас, Снеженика с надеждой посмотрела на сгорбившегося старика.
  - Идем, - жалея о недавней слабости, Крайган решительно взял маленькую ладошку.
  'Старый тупица!', - ведя ученицу по запутанному лабиринту тропинок к выходу, маг с досадой ругал себя за слабость. - 'Она же совсем дитя, а я выплеснул на нее все свои тревоги! Ну что стоило сдержаться? Разве для этого Ладияр отправил ее сюда?.. Слишком привык быть один, разучился видеть грань...' - разозлившись на собственную неосторожность, Край вывел Снеженику из климатрона и, жестом остановив готового вскочить волка, потянул к соседней оранжерее.
  Здесь все так же вились каменные змейки дорожек, разбивая округлое пространство на ровные сектора, но вместо деревьев и разномастных кустов колыхались на неощутимом кожей ветру травы, ползли по арочным подпоркам тонкие плети вьющихся стебельков, усыпанных мелкими, малахитовыми листочками... Распахнув вспыхнувшие восторгом глаза, Снежка едва сдерживалась, чтобы не броситься к ярким, похожим на виденные в выцветших книгах рисунки цветам. Розовато-сиреневая россыпь мыльнянки, желтовато-белые метелки чемерицы, яркие колючки синеголовника, лиловая пуршина*, хрупкие бутончики ретанга*...
  Далеко не сразу бросились в жадно вбирающие неведомое зрелище глаза бурые проплешины все расползающейся болезни, мелкий крап на едва заметно подрагивающих листьях да сизая, осыпающаяся рваными хлопьями плесень.
  - Здесь мы берем все, что нужно для приготовления лекарственных зелий, душистых отваров и сильнейших эликсиров, - охватив широким жестом немалое пространство климатрона, грустно улыбнулся Край.
  Прикоснувшись пальчиком к огненно-красному бутону аргелии*, Снежинка растерла просыпавшуюся пыльцу и глубоко вдохнула сладковатый аромат.
  - А это растение я знаю! Дядюшка Марлус добавляет его в горячий взвар от простуды! - Отряхнув перепачканную руку, девочка огляделась и заинтересованно шагнула к изящно раскинувшейся сети тончайших лиан, усыпанных мелкими бусинами цветов, - ой, какая красота!
  - Не тронь! - перехватив протянутую ладошку, Крайган оттащил любопытную ученицу подальше от безобидного с виду растения. - Жемчанник невероятно ядовит, и дотрагиваться до его плодов без специальных перчаток нельзя.
  - Зачем он здесь? - удивленно нахмурилась Снежка.
  - Узнаешь немного позже, а сейчас идем, я покажу тебе нечто особенное.
  Пропустив две оранжереи, Крайган остановился перед третьей и, не спеша распахивать дверь, обернулся к девочке:
  - Ничего не бойся, они совершенно безобидны.
  Не дожидаясь вопросов, он приоткрыл небольшую щель и осторожно проскользнул внутрь. Последовав за ним, Снежинка завороженно замерла на пороге.
  В кажущемся хаосе буйно разросшейся зелени царил свой... особый порядок. От самого входа к изумрудной чаше искусственного прудика, расположенного в центре климатрона, вел неширокий, ажурный мостик, огороженный низкими перильцами. В подвижной воде, распуская и вновь свивая тугие кольца длинных корней, плескались странные, желтовато-бурые кляксы с мясистыми, покачивающимися на упругих усиках шарами. В двух локтях* от присыпанного мелкой каменной крошкой берега, расползаясь широкими кругами, шелестели листвой... растения?
  Застыв от испуга, когда щиколотки коснулось и поползло вверх что-то живое, Снеженика медленно опустила глаза и, забыв о предупреждении Края, невольно вскрикнула - тонкая плеть, покрытая мелкими, резными листочками, стремительно пробиралась все выше, опутывая ногу до самого бедра, бледно-бирюзовым поясом обхватила тоненькую талию и, скользнув по груди, коснулась побелевшей щеки.
  - Край! - осипшим от страха голосом, Снежка, боясь пошевелиться, окликнула склонившегося над усыпанным грушевидными плодами кустом наставника. - Помоги мне!
  - Ох, ты ж! - Несколькими прыжками преодолев разделяющее их пространство, Крайган осторожно распутал сопротивляющуюся лиану и, опустив подрагивающие кольца на серебристую траву, с тревогой заглянул в расширенные глаза ученицы, - сильно испугалась?
  - Они что, живые? - не отрывая взгляда от шевелящейся массы растений, заполнившей все обозримое пространство оранжереи, Снежка обхватила руками мелко дрожащие плечи.
  - Полурастения-полуживотные. Разума почти никакого, а любопытства хоть отбавляй. Ничего, ты быстро привыкнешь.
  -
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Замосковная "Иномирянка для министра" (Попаданцы в другие миры) | | Е.Кариди "Навязанная жена" (Любовное фэнтези) | | Н.Волгина "Незваный гость лучше любовника" (Короткий любовный роман) | | Ю.Чернышева "Судьба из комнаты напротив" (Молодежная проза) | | С.Вайнштейн "Украденная служанка" (Любовное фэнтези) | | С.Шавлюк "Угадай суженого" (Попаданцы в другие миры) | | С.Фокси "Телохранитель по обстоятельствам" (Фэнтези) | | К.Кострова "Отчим" (Романтическая проза) | | Зак "Великая Игра 2." (ЛитРПГ) | | А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"