Высоцкий Михаил: другие произведения.

Перехитрить богов

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 4.32*26  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Нет ничего проще, чем положиться на судьбу, превратившись в игрушку всесильных богов. Сложнее доблестно погибнуть, сражаясь со всемогущими богами. Но Михаил Алистин, киевский маг и чародей, волею судьбы ставший игрушкой высших сил, не ищет простых решений. Его не остановят вампиры и маги, правители земные, небесные и даже сама Смерть. Начинается игра без правил, где выиграть можно, лишь перехитрив богов! Полная версия, как она вышла в бумажном виде. Политкорректная.


   ВЫСОЦКИЙ МИХАИЛ
  
   Перехитрить богов.
   ПОМОГИТЕ НАЙТИ
  
  
   ***
  
   "Помогите найти!
  
  
   В среду, 14 сентября 2005 г. в 16 часов ушел из дома и не вернулся Алистин Михаил Михайлович. На вид 25-30 лет, рост 174 см., телосложение плотное. Был одет в оранжевую рубашку, фиолетовую куртку, салатовые..."
  
   ***
  
   ...куртку, салатовые штаны - более дурацкого прикида свет не видывал. Я, конечно, понимаю, форма есть форма, но того, кто все это придумал - прибил бы. Однозначно! Это же надо, додуматься в качестве обязательной формы предложить нечто столь бездарно-попугаистое! Если бы еще хоть какая-то гармония между цветами, ну там оранжевое с синим, как недавно по телеку показали, или желтое с голубым, как на любимом флаге... Так нет же - надо было надеть именно оранжевую рубашку и салатовые штаны! Тихий ужас!
   Я достал из кармана свою мобилу и посмотрел на экран. С высококонтрастного экрана с разрешением 176 на 220 точек на меня смотрели часы с календарем, уверяя, что сегодня 14 сентября, 16 часов и 2 минуты. Надпись в углу уверяла, что я сейчас нахожусь на станции метро Шулявская. Впрочем, я это прекрасно знал и без дополнительного напоминания - уже не первый десяток лет тут катаюсь.
   Когда поезд довез меня до Крещатика, на часах было всего 16 минут пятого, а значит времени у меня было вагон и еще маленькая тележка. Короткий переход на Майдан как всегда в это время не работал, и я привычно пошел через длинный, влившись в вечно спешащую куда-то толпу.
   И тут меня как будто током ударило. Или холодом прошибло, как кому больше нравиться. Что-то было не так, и, привычно погрузившись в Сумрак*, я очень быстро понял, в чем тут дело. Прелестная молодая пара, в обнимочку идущая рядом со мной и так и норовящая прямо тут поцеловаться, была вампирами! Ух, как я ненавижу этих кровососов! Вампиры - это зло. Об этом и в человеческих книжках писалось, и в наших. Правда, в человеческих куча бреда была, и про чеснок, и про осину, и про зеркала, крест, летучую мышь, а главное - про солнце... Не боялись его вампиры, по крайней мере те, кого я знал. Они, кровопийцы, вообще ничего не боятся. И живут до тех пор, пока их кто-нибудь не убьет. Вот и эта парочка, на человеческий взгляд лет восемнадцать девушке и двадцать парню, а на мой взгляд - так они еще князя Владимира могут спокойно помнить. Осоенно вампирша, судя по ауре - она уже близка к тому, чтобы получить титул Высшей, а Высшими, как известно, становятся только те из них, кому за тысячу лет перевалило.
  
   ** *Всех писателей, чьи идеи и реалии встречаются на страницах романа, автор горячо благодарит в конце книги
  
  
   Заметив, что я разглядел ее истинную сущность, "девушка" мне улыбнулась и нежно так подмигнула. Так "нежно", что у меня моментально холодный пот выступил. Я, конечно, Инший (інший (укр.) - другой, иной, не такой) не из последних, и магию знаю неплохо, но против нее мне и десяти секунд не выстоять. Выпьет, высушит, прямо тут, да так, что ни один человек ничего и не заметит... И ничего ей никто не сделает - метро у нас в Киеве такое, что и от атомного удара спасет, и магию так экранирует, что на поверхности моей смерти никто и не заметит. Молясь всем богам, в коих на моем месте любой бы уверовал, я наконец дошел до Майдана. Вампирша со своим парнем сели в стоящий на платформе поезд и поехали в сторону Лыбедской, приветливо помахав мне на прощание рукой, и я облегченно вздохнул.
   На часах было 19 минут пятого, а это значит, что у меня оставалось еще сорок одна минута. Попасть мне надо было на Труханов остров, и я мог или проехать одну остановку на метро и там немного пройтись вдоль дороги, или подняться наверх и идти туда от Майдана. Решив, что приходить раньше срока все равно нет никакого смысла, я пошел в сторону эскалатора.
   Когда эскалатор кончился, я вышел из трубы, поднялся на сам Майдан и пошел в сторону Европейской площади. И тут как раз мне на глаза попались две девушки... Как бы сказал тут какой-нибудь романтик, красоты неземной.
   Да-а, вампиров я ненавижу, а девушек я люблю. Правда, не всегда это чувство было ответным, и бросали меня иногда, всякое случалось, но вот тут я всегда предпочитал обходиться без магии, считая использование своих способностей Иншого для завоевания девичьих сердец ниже собственного достоинства. А потому и сейчас, хоть мог элементарно набросить на этих двух красоток Сеть Мура, после чего они бы обе моментально прыгнули мне на шею, я предпочел просто пройти рядом, проводив их своим восторженным взглядом. Причем одна из этих двух девушек показалась мне смутно знакомой. В отличие от большинства книжных героев, которые бы выкинули ее из головы, за что потом обязательно бы поплатились, я честно до самой Европейской площади пытался вспомнить, откуда же все-таки я мог ее знать. Впрочем, должен признать, что мне это, увы, не удалось. Зафиксировав на всякий случай с помощью заклинания Мемори ее образ в своей памяти, я прошел возле бывшего музея Ленина, а ныне выставочного центра, перешел улицу и начал спускаться вниз. Там в сторону Труханового острова спускалась некогда очень популярная, а ныне совершенно забытая даже киевлянами тропа, по которой я и начал свой спуск.
  
   ** Сеть Мура - заклинание второго уровня, видоизмененное и усовершенствованное заклинание Сеть Амура, заставляет человека, на которого наложено, влюбиться в того, кто его наложил, на срок от недели до месяца в зависимости от силы заклинающего.
  
   А шел я, собственно говоря, не просто куда-то и зачем-то, а на ответственное служебное мероприятие - встречу наших Инших с Иными левого берега. Это у людей граница между нами и Россией проходила где-то там, далеко на востоке. А у нас еще с казацких времен как стал Днепр границей, так да сих пор и оставался, и весь восток Украины принадлежал московским Иным. А острова на Днепре были тем местом, за которое мы то воевали, то торговались, а в последнее мирное время стали там устраивать ежегодные встречи, куда я по долгу своей службы должен был ходить. Собственно говоря, и попугаем я оделся как раз ради такого события, там нас, попугаев, должно было по пятьдесят человек с каждой стороны быть. Хорошо хоть всю эту гульбу будет Полог Силенса закрывать, и хоть сейчас Труханов не сильно людный, но не хотелось бы, чтоб разные зеваки на нас пялились... Когда-то главным местом встреч была Хортица, кстати очень долго, до середины двадцатого века. Потом стал Гидропарк, в последние же годы решили перейти именно на Труханов, даже для удобства заставили киевскую власть мост сюда построить, чтоб удобней доезжать было.
  
  
   ** Полог Силенса - заклинание третьего уровня, полностью скрывает от людей область пространства диаметром от десяти до ста метров в зависимости от силы заклинающего.
  
   Однако не успел я пройти и ста метров, как меня по голове ударило что-то тяжелое, и я погрузился во тьму.
  
   Когда я очнулся, то вокруг меня была пустыня, на мне были кандалы и ошейник, с неба светило зеленое солнце и какой-то бедуин тыкал меня какой-то палкой, оказавшейся копьем. Естественно, что я дико испугался, однако впадать в отчаяние не стал. Так как способности соображать я не утратил, то сразу же понял - я попал в другой мир, где меня, бессознательного, захватили в рабство. И хоть для человека это правда стала бы шокирующей, нас, Инших, не так-то просто удивить, пусть даже перемещением в другой мир. А потому первым делом проверив магические потоки, я убедился, что и без того немалой на Земле силы моей тут хватит, чтоб не только разорвать цепи, а и перебить весь лагерь стоящих рядом бедуинов. Однако ничего подобного не сделал. Потому что мне стало интересно, что же все таки произошло, что будет дальше, и, что самое главное, к чему бы все это? А выяснить это оставаясь рабом в тот момент мне показалось очень здоровой и привлекательной идеей... тем более, что хоть магия тут так и носилась в воздухе, силы местных колдунов я пока еще не знал. Да и тот, кто меня сюда перетащил, показался мне достаточно загадочной фигурой, чтоб так сразу открывать все свои козыри... Так что приключения только начались.
  
   ***
  
   В отличие от Михаила Михайловича Алистина, Тарас, студент Киевского национального университета им. Т. Шевченко, двадцати одного года отроду, Иншим не был. А потому свой перенос в иной мир, мир с зеленым солнцем, он встретил гораздо более болезненно. А именно охами, ахами и прочими стонами, пребывая в полной уверенности, что мир вокруг - результат виртуального творчества програмиста, известного большинству русских, украинцев и белорусов под ником "белочка". Вчера у какой-то из его подружек был день рождения, и празднование затянулось часов до трех. По крайней мере, про это Тарас еще помнил, а потому ничего особо удивительного в том, что он лежит на полянке среди леса в окружении стометровых секвой, Тарас пока еще не нашел. Его даже не удивили стоящие кругом друиды, принятые им сначала за взвод грибников, потом за команду баскетболистов, и, наконец, за группу странных мужиков в длинных балахонах с закрывающими лица капюшонами. Не удивил Тараса и сидящий на ветке секвойи оседланный птеродактиль, и даже высокий статный эльф, нервно стучащий каблуком сапог о землю, вызвал лишь легкое недоумение.
   Тарасу было не привыкать. После дней рождения многочисленных друзей и еще более многочисленных подружек, а также после любых других праздников и поводов, Тарасу случалось видеть намного более удивительные картины. Человека, который лично знаком с парочкой летающих розовых слонов и целой кучей зеленых чертей, удивить чем-то вообще трудно. Единственное, что не радовало Тараса - что нигде под рукой не было ничего для опохмелки...
  
   ***
  
   - Да он пьян, сир! - заметил Йор-Марайор, старший друид Пантисталина. - Сир, позволено ли будет мне применить обряд очищения, дабы сей молодой человек...
   - Не нужно, Йор, - спокойным голосом отозвался эльф. - Мы и так применили слишком много силы, и я буду молиться всем богам, дабы Враг не прознал про то, что мы свершили. Посадите его на Казана, я отвезу его в замок, а там наши лекари смогут сию хворь излечить и без магии. В крайнем случае, магическое прикрытие замка много сильнее, чем то, что вы тут могли построить...
   - Слушаюсь, сир!
  
   ***
  
   "С дерева спустился птеродактиль. Мужики в балахонах посадили меня на него. Рядом забрался эльф. Мы полетели. Как же болит голова." - отвлеченно думал Тарас. - "Мы долетели до замка. Меня отнесли в лазарет. Боже, как раскалывается голова!" - продолжал думать он. - "В меня влили что-то горькое. Голова заболела совсем сильно, и тут же прошла. Я лежу на кровати в лазарете и у меня что-то спрашивает какой-то эльф. У меня что-то спрашивает эльф? У меня спрашивает ЭЛЬФ?! СПРАШИВАЕТ ЭЛЬФ?!?!?! По-моему, мне плохо."
  
   ***
  
   - Вам уже лучше, молодой человек?
   - Сир, позволено ли мне будет сказать?
   - Говори, Йор, ты же знаешь, мои уши всегда открыты для твоих слов...
   - Сир, сей юнец - пришелец извне, и не ведает наш язык...
   - Проклятье черным богам, я и не подумал над этим! Что же нам делать теперь, Йор? Человек, даже с помощью магии, не может выучить язык за день или за два...
  
   ***
  
   На то, чтоб с помощью моей магии выучить местный язык, у меня ушло ровно три часа. Для этого достаточно было послушать спор двух бедуинов, параллельно читая их мысли, воспользоваться немного видоизмененным заклинанием Мемори - и пожалуйста. Теперь я мог спокойно разобраться, что же вокруг твориться, тем более после элементарного заклинания Вид Бмана все бедуины были уверены, что я до сих пор валяюсь без сознания.
  
   ** Вид Бмана - заклинание второго уровня, видоизмененное и усовершенствованное заклинание Вид Обмана, заставляет людей вокруг видеть не то, что происходит на самом деле, в зависимости от силы наложившего на срок от пяти минут до часа и на расстоянии от ста метров до километра.
  
  
   Как оказалось, племя, куда я попал, сейчас кочевало с Западного на Восточный берег через Запретные земли. По пути оно совершило пару набегов на другие кочевые племена, набрало себе рабов и спешило их продать на ежегодной Ярмарке. Довольно обыденная ситуация для любого отсталого мира. Меня же они нашли без сознания на окраине их лагеря, и, решив, что рабы лишними не бывают, тут же заковали в кандалы и надели на шею ошейник раба, снять который, по их мнению, было невозможно. Разочаровывать бедняг я пока не собирался. А потому, узнав все, что я посчитал достойным внимания, я зашел в здешний аналог Сумрака и занялся детальным изучением структуры здешних магических потоков.
   Вокруг царили стихии дикой магии, бушуя и бурля, пенясь и накатывая на меня необузданными волнами. Надо же, почти поэтически получилось. Впрочем, тут, в этом мире, почувствовав такое богатство силы, я действительно постоянно хотел петь. О том, как я буду жить, когда, или если, вернусь в свой мир, мне пока думать не хотелось. Потом, все потом. Пока же я наслаждаться необузданной силой, питающей каждую клетку моего тела. Почувствовав себя всесильным, я оторвал свою душу от тела и воспарил в небеса, надеясь осмотреть мир вокруг. Я полетел, словно птица, поднимаясь все выше и выше, пока на высоте ста пятидесяти трех метров меня что-то больно-больно не ударило, нагло зашвырнув обратно в тело.
   Впрочем, это было только к лучшему. И я понял свой первый урок в этом мире - не все тут так просто, и есть тут силы, с которыми мне пока тягаться не дано!
  
   ***
  
   - Есть силы, с которыми человеку не дано тягаться в этом мире! - начал очередную свою лекцию эльф, имени которого Тарас так и не смог запомнить.
   - И что сила это есть за? - с трудом выговаривая непривычные слова, только и смог выдать Тарас.
   Эльф вздохнул. Невзирая на все усилия лучших магов и учителей его родового замка, обучение Тараса языку давалось очень тяжело, и сейчас, через полторы недели, он едва-едва мог произнести самые простые фразы. А ведь его надо было обучить столь многим вещам... И, несмотря на все меры безопасности, магическая слежка Врага уже наверняка доложила, какие заклинания были использованы в замке за последнюю неделю.
   - Сил этих тьма! Силы богов и силы святых мест, силы природы и силы Драконов. И наконец - величайшее зло и проклятье этого мира - сила Врага!
   - Брага - сила! - понимающе закивал головой Тарас.
   Эльф обречено вздохнул. Если привить знание общей лексики Тарасу удавалось с большим трудом, то название алкогольных напитков он знал уже на следующий день, а к концу недели запасы замка заметно поредели. Более того, даже того словарного запаса, что парень смог освоить, хватало ему для того, чтоб стать предметом воздыханий половины девушек замка. Общаясь с девушками, Тарас использовал свою природную харизму на всю катушку. Все начиналось с невинного угощения бокалом сухого вина или шампанского, а заканчивалось тем, что друиды, дававшие обет безбрачия и воздержания, каждое утро жаловались эльфу на то, что из-за очередной оргии за стеной они всю ночь не могли сомкнуть глаз. И это притом, что все стены были каменные и не меньше тридцати сантиметров толщиной...
   - Не брага, а Врага, сила Врага! Тарас, с такими вещами нельзя шутить. Ты должен знать - у нас, у всех нас, у эльфов и людей, у магов и друидов есть один, всего лишь один общий Враг. Наш мир слишком долго жил в неге, и мы, эльфы, пропустили тот час, когда древний Враг пробудился. Мы не заметили, как он набрал силу, и теперь ни один маг не может скрыть от него свою волшбу...
  
   ***
  
   Уже две недели я вполне успешно скрывал от всех свое колдовство. Бедуины, эти сыны шакала, или сыны пустыни, один черт, были совершенно уверены, что я в диких страданиях влачу свое рабское существование. Я их старался не разочаровывать - для этого пару раз даже пришлось повисеть на столбе, делая вид, что удары кнутом доставляют мне огромные страдания. Местным понравилось. Правда, я немного с кровью переборщил, слишком много ее "из меня" вылилось, бедуины долго удивлялись, как я после этого вообще жить остался. А так шоу получилось на высшем уровне - со всеми необходимыми спецэффектами.
   Параллельно с изучением бедуинов я изучал и своих товарищей по несчастью - прочих рабов. Большинство из них ничем не отличалось от хозяев, случайно попавшие в плен дикари из других племен, но двое рабов меня все же заинтересовали. Во-первых, у них была совершенно другая аура - у одного разноцветный пузырь творческого человека, у другого острая белая игла настоящего воина. Да и внешне они были ближе к нам, к белым людям, чем к этим коричневым макакам. Оба достаточно молодые, лет под тридцать, они не могли так легко выносить тяготы рабства, как другие, а потому и наказывали их чаще прочих. Рассудив, что мне придется так или иначе приживаться в местном мире, я решил сойтись с ними поближе.
   Однако все оказалось не так уж и просто. Хоть я и ждал каких-то проблем от воина, но он как раз раскрыл мне свою душу очень легко. Наемник с Западного берега, он единственный выжил в какой-то там страшной битве. А так как подобная дерзость во всех армиях и во все времена приравнивалась к дезертирству (еще бы, все погибли, а ты живой), то и выхода другого не оставалось, кроме как бежать в Запретные земли. Тем более все прекрасно знали - действительно Запретный там всего-навсего небольшой кусок около какой-то там Цитадели, а все остальное - просто опасная дикая земля. Тут какое-то время воин, Духастом его звать, странное имя, почти как песня одна из моего мира, какое-то время жил собирательством, пока не попал в плен и не стал рабом.
   А вот интеллигент, как я для себя назвал другого, оказался более крепким орешком. Мало того, что он не захотел со мной вообще общаться, он и мозг свой какой-то такой изощренной защитой прикрыл, что я туда не смог залезть. Конечно, если бы мне надо было, то и залез бы, и все, что хочу, выкопал. Вот только защита была скорее даже не изощренной, а извращенной - любое действие со стороны просто убило бы этого человека. Правда, после того, как я бы успел все оттуда выкачать. Но все равно - жалко мне было парня, вот и оставил я его в покое.
   А тем временем приближался самый опасный участок пути - караванная тропа, как я ее назвал, проходила рядом с Цитаделью, и даже бесшабашные бедуины начали нервничать. А мне стало интересно. Как рассказал мне Духаст, тут, рядом с этим страшным местом, до сих пор попадались разные страшные зверюки, созданные еще древними магами в те времена, когда и небо было голубее, и трава зеленее. Я, естественно, как сторонник прогресса, ни во что подобное не поверил, а зря. В одно прекрасное, или ужасное, смотря с какой стороны смотреть, утро на наш отряд напала трехметровая помесь цыпленка с муравьем, брызгаясь во все стороны ядом и плюясь сгустками чистой магии. Честно говоря, я даже не смог понять, как такое вообще можно было сотворить, не говоря уже о том, чтоб вдохнуть жизнь и заставить так быстро бегать. Не знаю, кто были эти сами маги древности, но дело свое они знали хорошо.
   Когда эта тварь напала, бедуины забегали, запаниковали, и я уже начал прикидывать, как бы мне самому с этим существом справиться. Честно говоря, только теперь я понял, что этот мир - не такой уж и райский сад, и кто кого - это еще вопрос. Или я этого цыправья, или этот мурапленок меня. Я бы сказал, семьдесят на двадцать пять. Еще пять я бы поставил на то, что у зверя бы хватило ума убежать от такого противника, как я. Впрочем, как ни удивительно, но мое вмешательство даже не понадобилось. Отойдя от начального шока, бедуины смогли организовать очень грамотную травлю твари, и, потеряв всего семь человек личного состава, зверюшку поймали и убили. Самым банальным образом - окружив со всех сторон и утыкав копьями.
   Впрочем, как объяснил мне Духаст - эти твари изначально создавались не как индивидуальные бойцы, а как коллективные, и если бы их было хотя бы двое - племя в этот же день перестало бы существовать. Вместе со всеми рабами, понятное дело. Хотя... Наверно, и с двумя я бы тоже справился. Скажем так, пятьдесят на пятьдесят.
   А бедуины закопали своих и принесли жертву духам пустыни. Жертвой послужил какой-то раб-неудачник, который свою долю принял с изрядной долей фатализма и даже когда ему голову рубили, не пытался оказать сопротивление.
   А мне таких людей, честно говоря, не жалко. Если ты не способен в этой жизни побороться за место под солнцем, пусть даже зеленым - туда тебе и дорога. Пусть выживает сильнейший, то есть я.
   Кстати, саму эту страшную Цитадель я так и не увидел.
  
   ***
  
   - Уже три с половиной тысячи лет никто не видел Цитадели!
   Очередную лекцию эльфа Тарас слушал с определенным интересом, так как запасы спиртного все равно закончились, и делать больше все равно было нечего. Да и Камаш, последняя подружка, все настойчивее стала намекать, что раз уж у нее вдруг живот начал расти, то и он в связи с этим что-то такое должен делать... Странная логика, которую Тарас ни дома не понимал, ни тут. Он-то тут при чем? Там Алиса что-то требовала, кому-то даже пожаловаться грозилась, тут эта... Тарас за собой никакой вины не чувствовал, но все равно предпочитал с каштановой кудряшкой Камаш лишний раз не пересекаться. А на лекциях товарища эльфа, имя которого он так и не удосужился запомнить, она его точно не побеспокоит.
   - Это ты про Цитадель Врага? - уже довольно сносно, месяц интенсивной учебы принес свои плоды, поинтересовался Тарас.
   - Да, Цитадель Врага. Цитадель была центром последней Империи Зла, что существовала более пятисот лет, и три с половиной тысячи лет назад пала под совместными ударами эльфов, людей и гномов. Но победа не принесла нам долгожданного покоя - предсмертное заклятие Врага уничтожило всю армию союзников, и лишь единицы смогли уйти с поля битвы, что с того времени зовется Запретными Землями.
   - Запретные земли... Это где-то на южном материке, да?
   - Да, сейчас там Западный и Восточный берег занимает Прибрежное королевство, а посередине материка лежат они, Запретные земли, место, где так и не было побеждено зло...
   - И теперь этот Враг опять хочет вернуть старые порядки? Ну так вломите ему опять, тогда смогли, и сейчас сможете.
   - Тогда другое время было, Тарас. Утеряны знания, мир стал разобщенным, зло пробудилось во многих, и удержать его нам уже не под силу. Но даже не в этом беда нашего мира, Тарас. Враг - мы знаем его, и хоть сила его велика - мы, воители света, продолжаем искать пути, как можно лишить его силы. Беда нашего мира в другом - начали сбываться древние пророчества, и гласят они об одном - Конец Мира грядет!
  
   ***
  
   - Говоришь, грядет конец мира? - поинтересовался я.
   Честно говоря, я еще дома наслушался достаточно пророчеств, чтоб теперь не верить никому и ничему, но уж больно убедительно парень говорил, и мне стало даже интересно.
   - Придет пыльный странник с пятой стороны света, и принесет он боль и разрушение. И принесет он конец силам света, и принесет он конец силам тьмы. И выйдет против него другой странник, и будет между ними битва, и в ней решится, падут небеса, или нет.
   Да уж, для пророчества удивительно понятный язык. Придет кто-то, и всех убьет. И хороших, и плохих. А потом кто-то другой станет перед ним стеной, и кто победит - тот и миропорядок установит. Простенько и доступненько. Вот только сторон света или четыре, или восемь, а уж никак не пять... И при чем тут пыль?
   - А я слышал другой перевод, - вступил в нашу беседу Духаст, - Там по-моему говорится, что из другого мира в страну, где земля - это пыль, попадет великий маг, который возомнит себя всесильным, но против него выступит другой пришелец из того же самого мира, и именно в битве между ними решиться судьба всех нас...
   Не знаю, как бы поступил на моем месте другой, но лично я сразу понял - это пророчество обо мне. Уж лучше потом ошибиться, но пока будем считать, что это я тот самый маг. Правда было не совсем понятно, что за второй пришелец, но раз уж меня сюда занесло, то и кого-то другого могло.
   А вообще предсказание довольно интересное, надо бы поискать, откуда оно взялось. Тем более что теперь, через месяц после того, как меня продали на Ярмарке, и через два месяца после попадания в этот мир, у меня свободного времени стало намного больше. Нас троих, меня, Духаста и так и не представившегося парня, который, кстати, и затеял всю эту лабуду с предсказаниями, купил у бедуинов местный то ли мэр, то ли губернатор. Короче, первый человек на всем Восточном побережье, и дворец, где мы сейчас жили, был ему подстать. Я тут в первые дни даже пару раз заблудился. Конечно, обычному рабу заблудиться слабо, он должен сидеть в тесной запертой каморке на десять человек и постоянно быть готовым выполнить любую работу. Но лично я для себя облюбовал гостевые апартаменты неподалеку, они как раз пустовали, и сюда, к остальным рабам, приходил разве что побеседовать. Все остальное время они видели мой морок, дремлющий в углу, а когда меня заставляли что-то делать - морок вполне успешно справлялся и без меня. Причем свою фантазию тут я проявил довольно красиво - выходя из камеры, морок налезал на одного из стражников, который выполнял за меня всю работу или получал наказание, после чего очень сильно удивлялся, что это у него за кровоточащий рубец на спине. Один раз, правда, система дала сбой - меня вызвали на стрельбище, и какой-то шутник решил, что живая мишень интереснее, чем деревянная. Потом целая комиссия долго разбиралась, зачем капитан стражи убил одного из своих сержантов. Так как в тот бред, что он стрелял не в сержанта, а в одного из рабов, никто не поверил, то капитана казнили, так что все в конце концов закончилось к лучшему.
   А пока солдаты вместо меня работали и получали наказания, я занимался изысками во дворце. В основном меня интересовало, на что способны здешние маги. Единственное, что я смог про них выяснить - они тут есть. Вот только все они были какие-то неправильные, и умения у них были сильно ограничены, и силой они были, мягко говоря, не особо наделены. Верх их искусства - огненный шар, который в нашем мире с его скудными магическими потоками любой Инший создает элементарно. Грубая работа с силой, никакого искусства.
   Впрочем, не все так плохо оказалось. Или не все так хорошо. Опять же, смотря с какой стороны посмотреть. Приехал как-то во дворец какой-то чин с Западного берега, и был в его свите друид - так вот он был еще той штучкой! Владение силой - не ниже третьего уровня, это при моем-то пятом из семи, а главное - чувствовался большой опыт. По крайней мере, силой своей этот друид не кичился на каждом шагу, как местные маги, а расходовал ее ровно столько, сколько надо. В меру. Один раз он даже меня чуть не заметил, Покров Невидимости едва спас, но после той встречи я решил - расслабляться нельзя! Я поставил себе целью достичь как минимум шестого уровня, хорошо хоть теоретически я все заклинания шестого уровня знал, и сразу по отъезду друида начал тренировки.
  
  
   ** Покров Невидимости - заклинание второго уровня, делает человека невидимым, срок и сила невидимости зависят от силы заклинающего.
  
   А тут как раз и парень-раб про предсказание рассказал... Я уже давно планировал пойти в библиотеку, почитать, о чем тут пишут. Мою любимую фантастику я тут найти не особо надеялся, но все же, вдруг что-то интересное попадется. Например, книга, откуда взято это предсказание про конец света.
  
   ***
  
   - Книга, из которой взято предсказание про конец света - легендарный Некрон, написан четыре с половиной тысячи лет назад, задолго до того, как Империя Зла достигла своего расцвета, - начал очередную свою лекцию эльф.
   - Слушай, Чюхцкмьщепор...
   - ч'Йохц-Кемшельпориэл, - в очередной раз поправил эльф, проклиная тот день, когда он предложил Тарасу называть себя по имени.
   - Вот я и говорю, Чюцхерпомэль, а кто вообще сказал, что это предсказание - не полная лажа, а нечто достойное внимания?
   Примеру Камаш последовало еще несколько девушек, и теперь Тарасу не оставалось ничего, кроме как прилежно сидеть на всех лекциях эльфа, да еще и делать вид, что ему интересно. Это всяко лучше, чем отбиваться от очередной заметно пополневшей подружки, делающей непонятные намеки о "мужской порядочности".
   - Некрон, Тарас, это не просто книга. Это артефакт, авторство которого приписывают богам. В этой книге описывались все события, которые произошли и когда-либо произойдут. Увы, хоть там даны не смутные намеки, а четкие указания, язык, на котором написана эта книга, мертв более четырех тысяч лет. Потому все, что у нас есть - переводы с переводов. И хоть каждый из них вносил толику тумана, ныне расшифровано уже почти все. Некрон предсказал возвышение и падение Империи зла, возрождение и упадок цивилизации эльфов, трагедию Сумеречных Королевств, катастрофу Центральной земли. Все, о чем сказано в Некроне, произошло. И последнее из дошедших до нас предсказаний как раз гласит о том, что в наши земли придут два чужака, и...
   - Дальше все я уже слышал. Ты, Чуцкемпрохель, вот что скажи - вы чего, оригинал так и не смогли сами перевести? Вот у нас, например, разные древние иероглифы какой-то мужик взял, да и расшифровал. И еще, я что-то не понял насчет богов. Что, так прямо спустился на землю кто-то с крылышками, сел под дубом и написал книжку?
   - Тарас, ежели бы мы владели оригиналом - мы бы смогли его перевести, современная магия позволяет узнать суть написанного, каким бы языком не пользовался автор. Но оригинал был утерян в древние времена, в те годы, когда Империя Зла достигла пика своего могущества. Говорят, что Некрон выкрал Враг, и что хранился он в Цитадели. Так ли это - никто не знает, после Великой битвы ни один из тех, кто отправился в сторону Цитадели, не вернулся назад. Быть может, Некрон лежит там до сих пор, и если так - то, боюсь, сей великий труд утерян для мира навсегда. Что до богов, то достоверно про них известно очень мало. Легенды гласят, что в годы юности мира маги были столь сильны, что вызвали на бой творцов нашей вселенной. Одержав победу, они заняли небесный дворец, приняв на себя ношу хранения равновесия в мире. Другие же легенды повествуют о том, что когда-то творцы и люди породнились, и от тех союзов родились нынешние боги, убившие своих родителей и занявшие заоблачные покои. Есть легенды, в которых богами называются силы природы, иногда богами называют коллективный дух разных рас и народов, ожившие чаяния и опасения. В одних местах сказано, что даже обладая божественной силой, по законам мироздания боги не могут ее применить, ибо это приведет к неизбежному концу всего сущего. В других - что боги слишком велики для того, чтоб вмешиваться в наши, людские и эльфийские, дела. Кто они, откуда они - неведомо. Одно лишь известно точно - боги лично не вмешиваются в дела нашего мира.
  
   ***
  
   - Друзья, а не пора ли нам лично вмешаться в дела нашего мира?
   Предложение Мраидши, Богини Царства Мертвых, вызвало у остальных богов бурную реакцию. А так как после этих слов заговорили все разом, то понять, что кто хочет сказать, было невозможно. Потому Хаддиму, Богу Грома и Молнии, покровителю мастеровых, председательствующему на данном собрании, ничего не оставалось, как применить свои полномочия. После того, как гром утих и боги пришли в себя после свалившейся им на голову стены ливня, Хаддим взял слово.
   - Предложение достопочтимой Мраидши вызывает у всех нас некоторый интерес, а потому я предлагаю всем высказаться по этому поводу. Даю слово Таригу.
   - Я считаю, что давно пора! - Тариг, Бог Войны, покровитель воинов и магов, среди прочих богов всегда представлял наиболее прогрессивное направление, он всегда был в курсе всех последних событий в мире смертных, любил принимать человеческие обличья и лично принимать участие во всех битвах. - Вы сами знаете, что Враг пробудился и набирает силу. Вы все прекрасно знаете, что это - пробуждение пораженного - первый признак прихода двоих. А что будет, если они действительно придут, если еще не пришли, и столкнуться друг с другом - вы все прекрасно знаете! Так что я считаю, нам самое время не отлынивать, а заняться вплотную нашим миром!
   - Ваша точка зрения понятна, - заметил Хаддим. - Только вам уже не раз делали замечание - не Враг, а Отщепенец. Это для смертных он Враг, а нам с вами следует быть более корректными в своих высказываниях, так как нашим врагом Отщепенец никогда не был. Даю слово Бариле.
   - Ну, если Мраидша считает, что пора, то она, наверно, права... - Барила, Богиня Семьи, покровительница жриц любви, не любила, да и не умела, мудрствовать. Зная об этом, ее на все советы приглашали только для красоты, давая слово лишь ради соблюдения протокола.
   - Понятно. Роккав, я вижу, что Вы хотите взять слово. Соблюдайте уважение к своим коллегам, я всем дам слово. Слово предоставляется Роккаву.
   - Спасибо. Друзья, - речь Роккава, Бога Искусства, покровителя ученых и шутов, была достаточно тихой, но все слушали его с огромным вниманием. Несмотря на то, что должность у него была не особенно громкая, по влиянию на жизнь мира смертных он следовал сразу же за Всевышним, наравне с Хаддимом и Богом Труда Барушем. А потому от его мнения зависело многое, - да, наш мир стоит на пороге гибели. Однако я сомневаюсь, что мы сможем спастись сами и спасти мир, вторгшись в жизнь смертных и применив свою власть. Вы знаете, что это никогда ни к чему хорошему не приводило, и даже угроза конца света не может заставить меня поддержать такой безумный шаг. Но и стоять в стороне мы не можем. А потому я предлагаю вот что - мы все спустимся с небес на землю, но не в нашем собственном обличии, а приняв облик людей, гномов и эльфов - тех рас, что заселяют мир смертных. Там каждый из нас пойдет своим путем, мы не будем помнить, кто мы и откуда, но мы будем знать, в чем состоит наша миссия. И только если таким образом ничего не получится... Что же, я думаю, только тогда мы будем иметь право применить нашу божественную силу.
   - Интересное мнение, - задумался Хаддим. - Я беру слово сам. Друзья, лично я полагаю, что нам следует поступить именно так, как предложил достопочтимый Роккав. А потому я предлагаю проголосовать, кто за данное предложение? Двенадцать. Кто против? Нет. Воздержался? Один. - В том, что Баруш, Бог Труда, покровитель дураков и юродивых, воздержался, ничего удивительного не было. Скорее всего он просто не понял, чего от него хотели. - Решение принято. Теперь нам надо обсудить, что именно мы теперь будем делать. Есть желающие высказаться? Тариг? Прошу, слово предоставляется Таригу.
   - Я думаю, что мы должны воплотиться в магов, они на всех четырех континентах пользуются почетом и уважением...
  
   ***
  
   Как я понял, на западном берегу Прибрежного королевства профессия магов не пользовалась совершенно никаким уважением. Может в других странах этого мира магия и была достойным уважения занятием, но тут всем заправляли воины, и библиотека была просто забита трактатами по тактике, стратегии и прочим бесполезным наукам. По магии я нашел только несколько книг, вот только их уровень... Для себя я их назвал "Файрбол для чайников". Потому что более бездарных пособий я не встречал никогда в жизни. Убедившись, что тут мне особо ничего нового не узнать, я занялся геополитикой. А именно - попытался выяснить, что тут и как в этом мире. И тут мне опять огромным подспорьем послужил товарищ Духаст.
   Как оказалось, здешняя планета имела четыре материка. И обладающие излишком фантазии местные жители назвали их Южным, Северным, Западным и Восточным материками. Западный и восточный берег Южного материка, на котором я очутился, занимало Прибрежное королевство. Центр - Запретные земли. На Северном материке некогда были Сумеречные королевства, но потом произошла какая-то катастрофа, и теперь там творилось черт знает что. Живущие на руинах городов люди, дикие звери, непонятные монстры - там все так переплелось, что соваться туда настоятельно не рекомендовалось. Основным местом, где жили люди и творились великие дела, был Западным материк. Там было около десяти крупных государств, среди которых одно эльфийское и одно - гномье, там жизнь кипела и била ключом. Ну и наконец Восточный материк, или материк Креста, был местом жительства магов и друидов. Там была единственная в мире академия магии. И все бы ничего - да вот только земля там была слишком бедная, и все население Восточного материка исчислялось десятком тысяч человек. Больше прокормить, даже с новейшими магическими разработками, он не мог, и все маги, что заканчивали свое обучение на Восточном материке, ехали работать по специальности на Западный.
   Поразмыслив, я решил, что для начала было бы неплохо смотаться на Восточный материк, посмотреть, что там к чему. Тем более, как я понял, магов тут брали в академию после собеседования и проверки элементарных магических способностей, причем брали в любом возрасте, а значит можно попробовать посмотреть изнутри, чем тут местная магическая элита занимается. Тем более что в Прибрежном королевстве мне стало дико скучно уже через три месяца. Одним словом, раз уж вас занесло в некий сказочный мир, то будьте любезны, товарищ хороший, найти на свою задницу столько приключений, чтобы вам, не дай бог, мало не показалось.
   Приняв четкое решение, я стал думать, как бы его воплотить в жизнь. В принципе, это было очень просто - в Сумраке я мог элементарно в любой момент бежать из дворца и найти какой-то корабль, что поплывет на восток, но такой вариант меня не устроил. Во-первых, потому что я не собирался плыть в трюме грузового корабля на другой конец света, украдкой воруя у матросов их и без того скудный рацион. Во-вторых, я не хотел вызывать лишних подозрений. Кто его знает, вдруг у них тут не принято, чтобы рабы убегали, а любое обманное заклинание без подпитки обязательно исчерпается. Ну и в-третьих, мне хотелось сделать хоть что-то хорошее для страны, куда я волею случая попал. А имея шанс посмотреть изнутри на все то, что творилось в местном руководстве, я понял - пора его свергать.
   К сожалению, угнетенные массы своими угнетателями были довольны, да и некогда мне было революцию поднимать, а потому составленный мною план был тривиален до маразма. Одной темной ночью, когда обе луны этого мира отдыхали за облаками, я вышиб двери всех камер, где томились рабы, после чего устроил во дворце небольшой пожар. Впрочем, кто ж знал, что у них тут средств пожаротушения еще не придумали... Так что в том, что утром, когда мы с Духастом и тем самым парнем, который мне про предсказание поведал, уплывали на угнанной яхте наместника, пол города уже сгорело, а вторая половина догорала, моей вины совершенно не было. Я честно хотел как лучше, и кто же виноват, что в жаркую погоду дерево хорошо горит. Жалко, что угнетенные массы, большей частью заживо сгоревшие этой ночью, так и не узнают, какое благое дело я для них совершил... Ну да ладно. Это их проблемы.
   Меня сейчас больше волновало то, как до Восточного материка добраться... Ветер в нужную сторону я мог элементарно обеспечить, вот только из рабов никто навигацию не знал, я их и не взял с собой, собственно говоря, именно поэтому. Только своих "приятелей", да и то лишь для того, чтоб не скучно плавать было. И тут вдруг повезло! Везение пришло оттуда, откуда я его совершенно не ждал - парень с разноцветной аурой, как оказалось, не только древние тексты знал, а еще и боцманом в свое время поработал. Или лоцманом, я эти понятия постоянно путаю. Короче, тем, кто путь прокладывает. Я бы сказал навигатором, но это слово у меня уже скорее с чем-то посолиднее ассоциировалось, атомными подлодками или ракетными крейсерами, а уж никак не с роскошной средневековой яхтой. Короче, Ртуть, а парня именно так, как оказалось, звали, признался, что водить корабли ему не впервой. Ну раз так - то и прекрасно, мы поставили паруса и пошли вдоль берега на юго-восток. Так, по его словам, короче всего было.
   Впереди меня ждал Восточный материк и академия магии.
  
   ***
  
   - Впереди тебя ждет Восточный материк и академия магии, Тарас!
   - Магии? - Тарас удивился, - Но какое отношение я к магии имею? Я уже понял, Чуцхемпроэль...
   - ч'Йохц-Кемшельпориэл...
   - ...что меня ты сюда призвал для того, чтоб я кого-то там из моего мира остановил и не дал концу мира настать, но магия тут причем? Тем более, по-моему у меня нет к ней никаких способностей.
   - Мне тоже кажется, что их у тебя нет, грязный похотливый юнец - буркнул эльф на своем эльфийском, после чего продолжил уже на человеческом. - Тарас, магия может проявиться в каждом человеке. Я не знаю, почему заклинание друидов перенесло в наш мир именно тебя, но ты должен узнать, на что способны маги нашего мира, и именно в академии тебе это удастся лучше всего. Я уже договорился, проректор академии - дочь брата мужа моей двоюродной сестры, ты поступишь туда даже в том случае, если у тебя не будет никаких способностей к колдовству. Я уже научил тебя всему, на что был способен, и дальше ты должен сам найти свой путь!
   - Чумцхренпорель, а там девушки в академии симпатичные есть?
   Глаза эльфа стали медленно краснеть, превращаясь в два окна в мир вечного пламени.
   Тарас отшатнулся.
   - Да ладно тебе, ладно! Слушай, ты же сам понимаешь - я тут ни при чем! Твоя дочь сама ко мне полезла, ты должен радоваться, у тебя внук скоро родиться! Ну и что, что он полуэльф - ты что его из-за этого любить не будешь? Ну хорошо, хорошо, поеду я, только не надо опять, как тогда, когда мы с твоей младшенькой... И она ко мне полезла! Ну было бы у тебя два внука, а не один, и что? Зачем было так... У меня до сих пор все болит, понятно? А мне еще мир спасать... Ну хорошо, прямо сегодня и уеду, Чуцхрен, улечу на твоем птеродактиле! Академия, так академия. Я что, академии ни разу в жизни не видел?
  
   ***
  
   Академии он ни разу в жизни не видел.
   Или видел.
   Стоп.
   Кто такой он?
   Или это я?
   Я не знаю.
   Нет, все же он.
   Да, он.
   Он не знает.
   Хотя нет, еще секунду, и он это вспомнит.
   Вспомнил.
   Он - молодой парень.
   Он стоит перед воротами академии магии.
   Его зовут...
   Как же его зовут?
   Его зовут Роккав.
   Нет, его зовут Хаддим.
   Нет, все же Роккав.
   Нет, Хаддим.
   Ладно, пусть будет Хаддим Роккав, имя и фамилия.
   Или Роккав Хаддим, так тоже можно.
   Он молодой парень, стоит перед воротами академии магии и хочет туда зайти.
   Зачем?
   Затем, что он хочет поступить в академию магии, стать магом.
   Зачем?
   Потому что быть магом - это хорошо.
   Да, это хорошо.
   Он не помнит, кто он и откуда, но он обязательно вспомнит, как уже вспомнил, что его зовут Роккав Хаддим или Хаддим Роккав.
   Рядом с ним стоит девушка, и он знает, что ее зовут Мраидша Барила, или Барила Мраидша, у нее с ним что-то общее, и она тоже хочет поступить в академию магии, стать волшебницей, потому что это хорошо.
   Странная мысль, как будто их стоит не двое, а четверо.
   Странное воспоминание - как будто бы тел не хватало, и они передрались за те, что были, после чего полезли туда все вместе, решив, что кто втиснется - тому и достанется тело.
   Кто они?
   Нет ответа.
   Рядом стоит Баруш, он тоже хочет поступить в академию, и он один.
   Да.
   Все встало на свои места.
   Они, Роккав Хаддим, Баруш и Мраидша Барила пришли сюда для того, чтоб поступить в академию магии и стать волшебниками и волшебницей. Они пока ничего не помнили из своего прошлого, но это временно, и очень скоро они все вспомнят. Они должны... Они должны спасти мир, а для этого надо прежде всего изучить магию, а потом они все вспомнят. Вздохнув, они втроем, или впятером, нет, все же втроем вошли в открытые врата академии магии.
  
   ***
  
   Мы дружно вошли в открытые врата академии магии. Мы, это я, Духаст и Ртуть. Этих двоих я решил взять с собой за компанию.
  
   ***
  
   Тарас, в обнимочку с двумя другими претендентками на звание бакалавра магии, с которыми он тут же, прямо у врат академии и познакомился, весело вошли в открытые врата академии магии.
  
   ***
  
   Три невзрачных типа в серых плащах уверенным шагом опытных шпионов вошли в открытые врата академии магии.
  
   ***
  
   Зак Менский, почесав в затылке, вошел в открытые врата академии магии. Убедившись, что тут и без него хватает народу, он повернулся и ушел. Если бы он не ушел, то стал бы величайшим из магов этого мира, но путешественника по мирам Зака это совершенно не волновало. Противное зеленое солнце его уже достало, и уже через пару минут он был в Крыму, в Крымских горах, лучшем месте из всех тех десятков тысяч мест сотен миров, где он уже побывал. Впрочем, это уже совершенно другая история. А сейчас пора возвращаться в академию магов.
  
   ***
  
   "Добро пожаловать в академию магов! Мы, маги и чародеи, рады приветствовать вас в нашем учебном заведении, одном из самых престижных учебных заведений мира! Вы пришли к нам в поисках магии? Пройдите испытание, и если ваша сила отзовется - мы примем Вас на обучение, и Вы познаете все секреты мироздания! Испытание будет проходить в 1200 в 26й аудитории, просьба не опаздывать".
  
   ***
  
   - Двенадцать человек? Вы уверены, что их именно двенадцать?
   - Господин ректор, я уже двести лет начальник учебной части, и я прекрасно умею считать до двенадцати. Да, к нам пришли двенадцать человек, и у всех были способности к магии. И мы их всех приняли.
   - Точно двенадцать? Вы не могли случаем ошибиться, вдруг кто-то из них...
   - Господин ректор, я не мог ошибиться! Я понимаю, у нас никогда не было такого большого набора, но они действительно все потенциально обладают магическими способностями и способны изучить магию! Да, сегодня к нам поступило за день больше учеников, чем обычно поступает за год, но их все же двенадцать!
   - Если бы еще один...
   - Я понимаю Вас, я прекрасно Вас понимаю. Я тоже знаю пророчество, что тот день, когда во врата академии войдет тринадцать человек, один из которых будет величайшим магом всех времен и народов, станет началом конца света. Но я вас уверяю - к нам на экзамен сегодня пришло именно двенадцать, не тринадцать, а двенадцать человек. Три, три, три и три. Я умею считать. Никого тринадцатого не было, я бы его обязательно заметил.
   - Ладно, спасибо, успокоил. Но все же двенадцать сразу... Тяжело поверить. Может, их поделить на группы?
   - Я думаю, не стоит. Они все достаточно молодые, должны между собой хорошо поладить...
  
   ***
  
   Как мне поладить с этими придурками, поступившими в академию вместе со мной, я не представлял. Это же надо, такого сборища мне еще не доводилось встречать! У двоих, парня и девушки, было вообще по две ауры одновременно. У еще одного парня аура была в форме вопросительного знака, а его пустой дурной взгляд мне уже никогда не забыть. Еще один парень, самый молодой, вместо ауры имел то ли питейную емкость, то ли средство контрацепции, поди разбери. Рядом с ним две девушки имели одну ауру на двоих, хотя ни близняшками, ни сестрами не были, это бы я сразу заметил. Ну и наконец у еще троицы непонятно кого вообще не было ауры. Вернее нет, она была, вот только не простая аура, а аура расцветки хамелеон. Она просто скрывалась на окружающем фоне, потому я и подумал сначала, что у них ее вообще нет. Ну и наконец Духаст, Ртуть и я... Да, та еще компания собралась. Впрочем, посмотрим. Долго задерживаться тут я не собираюсь, только выясню, до чего самые продвинутые маги этого мира додумались, и сразу же уплыву отсюда. Еще чего, торчать в этой дыре...
   Кстати, то, что оба моих "приятеля" обладают магическими способностями, для меня было открытием. Ну надо же, почти полгода прожил рядом с ними - и не догадался. Я то их просто так, за компанию взял, Духаст вообще был уверен, что приплыть сюда - его идея, а вон оно как оказалось. Оказывается, они тоже потенциальные маги. По ауре я бы так не сказал. Ну ладно, спишем это на странности этого мира, тут вообще слишком сильные магические потоки, всякое может случиться.
   А вообще, пока суд да дело, пока мы все сидели в аудитории и ждали первой лекции, решил я зайти в Сумрак и немного побродить вокруг. Зашел. И тут же оказалось, что я тут далеко не один такой умный. Это я уже слишком привык, что Сумрак тут пустой и разные Иншие по нему не шастают, сейчас же кроме меня тут сидели все три хамелеона и обе обнимавшие алкоголика девушки. Так как никаких шагов по маскировке я не предпринимал, то меня они все тут же заметили, и было видно, что я их удивил не меньше, чем они меня. Решив, что лишние свидетели мне не нужны, я сосредоточился и нырнул на второй уровень Сумрака, на котором мир вообще превращается в царство туманов, где о законах физики никто и не слышал. Вообще я тут бывал довольно редко, всего пару раз, когда надо было что-то сделать незаметно от простых Инших, и особо приятных впечатлений у меня от этого состояния не осталось. Я уж не говорю о третьем уровне, там я только один раз был, да и то вместе с учителем, там уже не туманы, а сплошная вязкая топь вокруг, и у человека такое чувство, что ты тонешь в болоте и тебя заливает противная зловонная слизь. К чему это я о третьем уровне вспомнил? А к тому, что три хамелеона и две девушки на второй уровень Сумрака погрузились всего через пару секунд после меня. Удивленно посмотрев друг на друга, мы молча приняли решение дальнейшие опыты не проводить и вынырнули в обычный мир.
   Как раз в этот момент мне пришла в голову идея, что такая компания тут собралась далеко неспроста, и надо бы со своими однокурсниками, или кто мы там друг другу были, познакомиться поближе.
  
   ***
  
   - А не познакомиться ли нам поближе? - спросил Тарас, - Пока преподы не загрузили, предлагаю всем представиться и что-то рассказать о себе! Давайте знакомиться, я - Тарас, прилетел сюда с Западного материка, видели у ворот эльфа на птеродактиле? Это он меня привез, мы с ним родственники, хоть и дальние. Наштка, Жешка, вы ж тоже вроде с запада, да?
   - Мы из Старой Империи! - гордо вскинув курносый носик, заявила одна из обнимаемых Тарасом девушек, левая. - Я - Наштасья Сутанова, для друзей - Нашта или Наштка, а это - Жеша, Жешения Станишена, моя лучшая подружка! - кивок в сторону второй обнимаемой Тарасом девушки, кудрявой и улыбчивой. - Мы с Жешей прилетели сюда на Крыланах нашего королевского двора, но вы не думайте - мы не какие-то там неженки избалованные, мы - очень классные и веселые девушки. Да, Жеша?
   - Ага. Тарасик, а ты у нас в Старой Империи бывал? Что, нет? Тю, приезжай на каникулах, мы тебе рады будем... - закончила Жеша.
   После этого невольно возникла определенная заминка, потому что представляться больше никто не хотел, но и молчать было бы нехорошо, а потому слово взял Духаст.
   - Меня зовут Духаст, мы с друзьями, - кивок в сторону Ртути и меня, - приплыли сюда с Южного материка, а там мы были... Я, например, был солдатом.
   - Ой, солдатом! - захлопала в ладоши Нашта. - Как классно! И Вы что, воевали, да? Правда воевали? Это, наверно, так романтично. Ой, скажите, а можно к Вам на "ты" обращаться? Можно! Ой, большое спасибо! А ты расскажешь потом, как там оно было, воевать? Честно расскажешь? Ура! Большое, большое-пребольшое спасибо!
   - А я - Ртуть. - неожиданно подал голос молчащий до этого парень, - Я тоже с Южного материка, только он для меня не родной. А вообще я с острова Последней надежды...
   - Правда?! - восхищенно воскликнули обе девушки, да и остальные посмотрели с уважением. - А Вы расскажете о том, как там жизнь? Ну пожалуйста! Ну очень прошу! - по очереди начали хныкать Нашта и Жеша, и Ртуть не выдержал.
   - Хорошо, расскажу. Но давайте потом, а?
   - Конечно-конечно! - обрадовалась Жеша, - Но обязательно расскажите! Это же надо, я ни разу не видела живого человека с острова Последней надежды! У нас такие сказки про вашу землю ходят!
   - Мы с Северного материка, - подал голос один из людей в плащах, - я Спиа, это Бомберо, это Мушард. Мы все из рода Эспиар. Только про жизнь у нас мы бы предпочли не рассказывать - вы все знаете, что твориться в Сумеречных королевствах, и истории нашей жизни были бы слишком жестоки для таких прекрасный дам!
   - Ой, да ладно уж, прям таки прекрасных! - зардела Нашта.
   - Прекрасных, прекрасных, - подтвердил третий пришелец с Южного материка, то есть я. - Меня, кстати, можете звать МихМих, а что рассказать о себе - я и не знаю... Родился, учился, пока еще не женился, приехал сюда магию познавать... Вроде все.
   - Ой, да все равно очень-очень интересно! - заверила меня Жеша. - Никогда не поверю, что Вам так уж нечего про себя рассказать!
   - Мы тоже не поверим, - вступил в беседу Бомберо, - Я думаю, что нам всем еще придется много о себе рассказать.
   - А я бы даже если бы и хотел, то рассказать про себя ничего бы не смог. Меня зовут Хаддим Роккав, это - Мраидша Барила, а вон тот парень с пустым взглядом - Баруш. Мы, наверно, местные, потому что мы совершенно не помним, как мы сюда попали и кем мы были раньше.
   - Ой, я точно слышала, такое бывает! - тоном эксперта во всем и вся заверила Жеша, - Это - постмагический шок, он бывает у части адептов магии! Это как-то связано с линиями магии! Вы не волнуйтесь, это временное явление, я уверена - вы скоро все вспомните и тоже сможете нам много чего интересного рассказать! Ой!
   Последнее "ой" относилось к преподавателю магических искусств, как раз в это время вошедшего в аудиторию и занявшего свое место за кафедрой.
   - Добрый день, уважаемые господа студенты! Сегодня вы все прошли тяжелый экзамен, и я имею честь поведать вам, чему и как мы будем вас учить и что вас ожидает в ближайшие годы. Как вам всем должно быть известно, магия - это не ремесло, это высокое искусство управлять высшими силами, познать глубину которых разум смертных не в силах. Магия - это в первую очередь тяжелая работа, и только во вторую - талант, дар, которым вы все наделены от рождения. Магия - это величайшее благо нашего мира, мир без магии никогда бы не стал таким прекрасным, каким он есть. И потому вы должны к изучению этого искусства отнестись со всей серьезностью и ответственностью. Вот для того, чтоб помочь вам подходить к обучению ответственно, администрация нашего учебного заведения составила следующий учебный план. Занятия будут проходить шесть дней в неделю, каждый день у вас будет по четыре пары. По изучению каждого раздела, на каждой новой ступени в познании магии, у вас будут контрольные по теории и практические магические занятия, а по завершению курса экзамен. Первым, что вы изучите, будет теория магии и теория магических потоков...
  
   ***
  
   - Теперь, когда вы изучили теорию магии и теорию магических потоков, - намекающий взгляд преподавателя в сторону МихМиха, троих Эспиаров, Тараса, Нашты и Жеши, никто из которых не посетил ни единой лекции, кроме вступительной, - настала очередь на практике проверить, чему вы научились за это время. Сегодняшнее ваше задание элементарно для опытного мага, но для вас может составлять определенные трудности. Я уверен, что некоторые из вас с ним смогут справиться, - взгляд в сторону Хаддима Роккава и Мраидши Барилы, успевших за свою прилежность стать любимцами всего преподавательского состава, - но даже если нет - не стоит особо расстраиваться. Это будет ваш первый опыт самостоятельного применения магии, и вы должны понимать всю важность этой первой ступени в становлении вас как настоящих магов. Итак, задание будет следующим. Перед вами стоят двенадцать свечей. Ваша задача - сосредоточиться, мысленно втянуть в себя силу магии, обратиться к магической стихии и заставить свечу загореться. Задание считается выполненным на отлично, если на свече появляется стабильный огонь. Хорошо - если огонь появляется, но быстро гаснет. Удовлетворительно - если свеча начинает хотя бы тлеть. Иначе задание считается не выполненным со всеми вытекающими отсюда последствиями. Итак, приступаем. сконцентрируйтесь, накопите в себе силу, и вперед!
   В первое время ничего особо не происходило. А потом...
   - Что, всего лишь зажечь эту свечу? - поинтересовался МихМих, - Это задание для тех, кто уже почти месяц учит магию? Просто зажечь, что ли?
   - Ну да, - подтвердил преподаватель.
   - Как скажете, - вздохнул МихМих, пожал плечами и в следующий момент его свеча вспыхнула миниатюрной сверхновой, оставив после себя лишь горстку пепла.
   Вслед за его свечей нечто подобное, правда не столь эффектно, случилось и со свечами Жеши, Нашты, всех Эспиаров, Хаддима Роккава, Мраидши Барилы, легко загорелись свечи у Духаста и Ртути, загорелась свеча и у Баруша, когда ему сумели втолковать, чего от него хотят. Все это произошло менее чем за тридцать секунд, и последней, единственной свечей, даже на начавшей тлеть, оставалась свеча Тараса. Причем его, судя по всему, это совершенно не волновало, и Тарас даже не пытался скрыть, что подобный результат его вполне устраивает. Не смогли смутить парня и двенадцать взглядов в его сторону, один из которых принадлежал преподавателю. Подождав еще минут пять, ради приличия даже не пытаясь делать вид, что он пытается зажечь свечу, Тарас заметил:
   - Не получается!
   - Не получается, - подтвердил преподаватель и задумался. Наконец на что-то он решился. - Что же, поздравляю, вы прошли первое в вашей жизни испытание настоящей магией, кто успешно, кто не столь успешно. Результаты вашей практической работы будут обсуждены на ученом совете, после чего мы сообщим вам о нашем решении...
  
   ***
  
   - И какое же мы, по вашему мнению, должны принять решение?
   - Господин ректор, я не знаю! Такого еще никогда не было в истории нашей академии! Чтоб из двенадцати студентов половина была явно на уровне бакалавров, несколько на уровне магистров, а один вообще не имел никаких магических способностей! Это немыслимо! Причем мы проверили - кого смогли - ни один из них никогда не учился в магической школе, не было у них и личных наставников-магов! А уровень владения силой! Я не знаю, насколько они талантливы, но у некоторых из них, особенно МихМиха, силы больше, чем у большинства наших профессоров! И он даже не пытается это скрыть! В первые дни он еще вел себя как обычный студент, а потом перестал скрываться, и теперь днями не вылезает из библиотеки, читая трактаты, которые в свое время не попали в списки запретного знания по чистой случайности! При этом, я после практики проверил - он отгораживается неизвестным заклинанием, и мы не в силах выяснить, чем он там еще занимается, помимо того, что читает книги! А две принцессы Старой Империи! Они, конечно, не наследницы, шестая и седьмая дочери визиря от разных жен, но их обучение тут, вы знаете, это уже политика! И если бы просто политика, я бы это еще понял. Они развлекаются с этим пьяницей Тарасом, но при этом владеют силой ненамного хуже МихМиха, а то и лучше, по крайней мере, они не показывают всего, на что способны! А Эспиары? Мы про них вообще ничего не знаем! Против них не работает ни одно заклинание, они полностью закрыты! Мы не знаем, ни кто они, ни откуда! И сила! Мы понятия не имеем, сколько у них силы! Ее может быть еще больше, чем у принцесс и МихМиха, а если учесть, что их трое... Это ужас! Я уж не говорю про загадочную троицу с амнезией, умения у них мало, им еще учиться и учиться надо, но сила! Силы у них столько, что я просто диву даюсь. Они даже огонь зажигают не умением, а просто грубой силой, расходуя столько энергии, что и без обращения к стихии огня свеча загорается! Такая сила вообще людям несвойственна, это уже скорее божественная сила! И они не помнят! Они действительно ничего про себя не помнят! Мы проверили, их амнезия - блокирующего типа! Это значит, что у них у каждого по два потока воспоминаний, не знаю, как так может быть, но, наложившись один на другой, эти потоки блокировали всю память! Такое иногда бывает у людей с раздвоением личности, но те - психически ненормальные, у этих же психическое здоровье на уровне, они просто ничего не помнят! Или Ртуть! Вы знаете, что у нас никогда не было студентов с острова Последней надежды? Я не могу сказать, что он чем-то примечателен, но сама его принадлежность к древней проклятой крови, крови Центральной земли... Это не может не сказаться! И знает он слишком много, пусть силой он и не отличается пока большой силой, но когда он плетет заклятье - кажется, что он не просто искусство творит, а Искусство, именно с большой буквы! Я уж не говорю о Тарасе, менее способного и более бездарного ученика у нас за всю историю академии не было! Он ни на что не способен, и совершенно не хочет хоть чего-то достичь! Я не знаю, как он сумел пройти вступительное испытание, но он не маг, и никогда не сможет магом стать! Я вообще не знаю, как можно быть таким бездарем!
   - А девушкам такие нравятся, - про себя заметил ректор.
   - Единственный ученик, с которым все понятно - это Духаст, - продолжал преподаватель. - Бывший солдат, устал от войны и крови, человек уже сформировавшийся, почувствовал призвание, у него и сила такая, как должна бы быть, и умение соответствует среднему уровню. Но все равно, одиннадцать из двенадцати студентов этой странной группы просто не могут больше заниматься по стандартной программе! Я не знаю, что с ними делать, господин ректор! Просто не знаю! Потому и пришел к Вам, все таки Ваш опыт не сравним с моим...
   - Тут опыт, увы, ничем не поможет, - задумавшись, ответил ректор. - На моей памяти за те сто семнадцать лет, что прошли с момента моего поступления в эту академию, такого тоже никогда не случалось. И вот что я вам скажу... Ничего не делайте. Пусть все идет и дальше так, как идет. И знаете, почему? Потому что тут заплелось слишком многое, и никто не знает, к чему приведут необдуманные действия с нашей стороны. МихМиху не мешать, принцесс и Эспиаров не трогать, остальных учить магии, я думаю, что можно программу ускорить, они способны учиться быстрее. Что до Тараса... Тут все очень сложно, но если он не будет мешать - его тоже не надо трогать. Даже если он ни на что так и не сподобиться - из академии его не выгонять. Так надо. Может, в нем все же проснется интерес к магии, но заставлять его что-то делать не стоит, все равно это не поможет. Поверьте, я знаю про него то, о чем вам нет необходимости знать, и так будет лучше всего. Я так думаю.
   - Господин ректор, Вы уверены в правильности вашего решения?
   - Я ни в чем не уверен, но другого выхода у нас все равно нет.
  
   ***
  
   Выхода нет? Кто только придумал эту дурацкую фразу? Лично я считаю ее верхом идиотизма. Выход есть, и выход есть всегда. Другое дело, что найти его не так уж и просто, но он есть всегда. Наверно есть. Хотя лично я за два месяца почти безвылазного сидения в местной библиотеке его пока еще не нашел.
   А вообще, библиотека довольно интересная. То, что она ни в какое сравнение не идет с библиотекой дворца на Южном материке, это понятно, но и по сравнению с ЦБИ, Центральной Библиотеки Иных города Киева, она производила неплохое впечатление. Тут были очень и очень интересные работы, которые заставили меня провести над ними десятки часов. Как оказалось, маги прошлого знали и умели намного больше, чем знают и умеют нынешние маги. Однако полторы тысячи лет назад маги повсеместно отказались брать учеников и закрылись многочисленные магические школы, по сравнению с которыми эта академия была даже не детсадом, а яслями.
  
   И это эпохальное событие прошло незамеченным только потому, что в тот же самый год затонула Центральная земля, пятый материк этого мира, от которого ныне осталась одна горная вершина, остров Последней надежды. В свете такого катаклизма закрытие школ магии прошло совершенно незамеченным, и почему так случилось - для меня пока остается загадкой.
  
  
   А вообще, странная закономерность. Каждые пятьсот лет этот мир потрясали грандиозные события. Четыре тысячи пятьсот лет назад на землю сошли боги, оставившие здесь Некрон. Четыре тысячи лет назад появился Враг, основавший Цитадель и Империю Зла. Три тысячи пятьсот лет назад Цитадель пала. Три тысячи лет назад пала империя эльфов. Две тысячи пятьсот лет назад разразилась эльфийско-гномо-человеческая война, в результате которой начавшие ее расы выжили, а вот мирно сидящие в сторонке орки, гоблины, тролли и прочие были уничтожены до последней особи. Две тысячи лет назад вроде бы ничего не произошло, но вот полторы тысячи лет назад начала умирать магия и затонула Центральная земля. Тысячу лет назад непонятное "зло" появилось на Северном материке и под его ударами очень быстро, буквально за пару лет, пали тогда довольно могучие Сумеречные королевства. Пятьсот лет назад на Западном материке произошло что-то типа нашей мировой войны за передел сфер влияния, погубившей более шестидесяти процентов населения планеты и установившей нынешний мировой порядок. И вот опять прошло пятьсот лет, ровно пятьсот, и начали бродить по миру сказания о древних временах и о давно всеми простыми людьми забытой книжке под названием Некрон.
   Проделав такой несложный статистический анализ, я так подумал - вдруг действительно близок конец этого света? И если бы какой-нибудь герой-варвар на моем месте начал бы думать, как же ему все-таки спасти этот мир, то я, как представитель гуманного цивилизованного мира, уставшего от насилия над личностью, стал искать пути, как бы мне слинять отсюда поскорее домой. В гостях, как говориться, хорошо, а дома все же и стены помогают. Родным зеленое солнце мне пока не спешило становиться, родное, желтое солнышко как-то было ближе для моей многострадальной души. Да и прозрачные воды озера, омывающие остров магов, на котором и стояла академия, не стали пока привычнее приятной зелени Днепра.
   Однако пока мне никаких местных работ по поводу перехода между мирами не попадалось. Хотя нет, в парочке ссылок все же говорилось, что ответ на вопрос, любой вопрос, я смогу обязательно найти... Только... Как я и сам догадался, там, где я все равно не мог это проверить. А именно все в том же Некроне. Сначала, кстати, я подумал, что Некрон - это что-то из области некромантии, черной магии. Но нет, как оказалось - просто фонетическое совпадение, ничего общего с силами смерти эта книжка не имела. А названа была так по одной из исторических областей Центральной земли, провинции Некрон, где эта книжка и выплыла впервые четыре с половиной тысячи лет назад.
   Однако по другим областям магии мне попалось много очень и очень интересных трудов. Причем не популярных, а вполне научных, а потому я и не спешил покидать стены академии. Я задался целью дойти до шестого уровня, и делать это тут мне было весьма комфортно. Преподавательский состав, убедившись, что я все знаю, им не мешаю и тихо себе сижу в вечно пустой библиотеке, оставил меня в покое. И под немного переработанной версией Полога Силенса я продолжал свои изыскания.
  
   ***
  
   - Изыскания в области магии невозможно вести только по книгам, они требуют, как обязательный элемент, непосредственного контакта с носителем силы, опытным магом, способным поделиться своими знаниями и умениями. А потому наша сегодняшняя лекция будет посвящена различным школам магии. Скоро будет уже три месяца, как вы проходите обучение в нашей академии, и теперь вам всем предстоит сделать выбор, к какой именно магической школе вы хотите принадлежать. Или, если вам так будет угодно, к какому магическому учению. Как известно, в мире магии существуют шесть основных школ - огня, воды, воздуха, земли, черной и белой магии. Каждая школа имеет стихию, которая ей покровительствует. Школа огня черпает силы из великого хаоса, это школа полной энтропии, огонь превращает любой порядок в его полную противоположность. Огонь - удел свободных духом, тех, кто вечно ищет свой путь, кто готов положить свою душу на алтарь магии. Близка к школе огня и школа воздуха, но если огонь хаос создает, то воздух сам по себе есть хаос. Это школа вечных путников, чей дух неприкаян, кто легок и свободен. Как и огонь, воздух может приносить разрушения, но и жить без огня и без воздуха люди не могу. Школа воды - школа изменчивости, способности подогнать себя под обстоятельства. Вода для тех, кто хочет вливаться в жизнь, не разрушая, а заполняя собой окружающий мир. Но вода может стать льдом - иногда хрупким, а иногда нерушимым. Школа земли самая стабильная и прагматичная, она предназначена для тех, кто не любит перемен, не любит поисков несбыточного, а хочет в жизни добиться постоянства. Это школа тех, кому дорог покой, и в этом плане она антагонистична школе воздуха и огня. Черная и белам магия - это несколько другое. Черная магия - далеко не такое страшное искусство, как может показаться по названию. Это школа жизни и смерти, школа для тех, кто хочет обрести власть над таинством появления и исчезновения человека. Это школа философов, школа тех, кто хочет обратить свой взор в прошлое, к тлену былых эпох. Эта же школа позволяет стать великим лекарем, защищать людей от смерти. Белая магия - магия веры, магия надежды. Она позволяет узреть будущее, подарить надежду. Это удел тех, кто верит в свет впереди. Конечно, разные школы магии не исключают друг друга, но не в силах человеческих овладеть всеми ими. Выбрав воздух, человек не сможет познать магию земли, потому как он станет слишком легким, ветреным для нее. А выбравший землю уже не сможет взлететь к небесам, воздух для него навсегда останется чем-то слишком легким и химерным. Люди не способны познать противоположность, и только бессмертные эльфы древних времен могли совместить в себе антагонистические начала мира.
  
   ***
  
   Собственно говоря, а кто такие эльфы? За то время, что я просидел в библиотеке, я сумел узнать почти про все расы, когда-либо существовавшие в этом мире. И чем больше я сравнивал, тем больше я убеждался, что на самом деле этот мир от нашего не сильно отличается. Да, тут выжили древние существа, вроде птеродактилей. Да, тут неандертальцы прошли свой путь развития, став орками и гоблинами. Правда, потом они все равно, не без помощи людей, прекратили свое существование. Относительно понятно было и с гномами, это те же самые африканские пигмеи, только тут они в свое время забились в горы, где и сидят до сих пор. А вот эльфы остаются загадкой. С одной стороны, они не люди - бессмертных людей не бывает. С другой - от союза эльфов и людей рождались дети, а значит биологически это один и тот же вид. К сожалению, в академии не было ни одного эльфа или эльфийки. Хоть как-то раз Тарас и признался, что его сюда приняли по блату, эльф, у которого он жил раньше, не вынес такой скорости обольщения своих дочерей и отослал любвеобильного парня подальше. Но родственница того эльфа оказалась человеком, что не приблизило меня к пониманию истинной сути этих созданий.
   Вообще, кого-то мне эльфы этого мира очень сильно напоминали. Кого-то не отсюда, а из моего родного мира. Вот только я никак не мог вспомнить, понять, в чем же тут дело. Вроде бы все про них знаю, и в то же время последний шаг в осознании их природы сделать не могу. Не знаю, что конкретно мне мешало, наверно тот сказочный образ высших существ, привитый еще в детстве сказками одного британского писателя. Впрочем, изысканием природы эльфов я занимался только так, время от времени, основное же свое внимание уделял неравновесной нелинейной теории магических потоков, самому сложному элементу магии шестого уровня. И, конечно же, хроматической термомагии, но это уже совсем круто.
   Иногда приходилось все же приходить на занятия и проверки, приличия ради, да еще мне иногда становилось интересно, как там у остальных дела. Особенно у трех хамелеонов и двух принцесс. Как-то так получилось, что мы все, еще в первый день показав свои возможности друг другу, потом фактически не общались. Как я понял, никто из нас просто не хотел делиться с остальными своими секретами, и меня это вполне устраивало.
   Одним из самых веселых моментов первых трех месяцев учебы стал для меня экзамен по выбору будущей "специализации" или "магической школы". Честно говоря, более идиотского подхода к этой проблеме я еще никогда не встречал.
  
   ***
  
   - Господин ректор, можете меня увольнять, но я отказываюсь быть куратором этой группы!
   - А в чем дело?
   - В чем дело? Вы еще спрашиваете? Да вы знаете, во что превратилась церемония выбора магической школы? Нет, не знаете? Ну тогда я вам расскажу! Пришел этот МихМих, который вечно в библиотеке сидит, я специально для него еще раз все объяснил, а он не понял! Ну я тогда повторил, подробно, и знаете что? Он заржал! Не засмеялся, как люди смеются, а именно заржал, как какая-то кобыла, а не человек! Это просто оскорбительно! А знаете, что было потом? Мы приготовили круг из шести амулетов, по числу сил, он первым стал в центр этого круга, и все шесть, понимаете, все шесть амулетов замерцали! Такого просто не бывает! Вы понимаете? Такого быть не может! Чтоб человек был одинаково силен во всем, и даже система великого Ноха не смогла определить, какая из стихий ему ближе! Все шесть! А он, продолжая ржать, ушел из круга, пожелав всем напоследок удачи в этом, простите меня за сквернословие, но идиотизме! Вы понимаете, он шел потом до своей библиотеки, и ржал! Вы знаете, что церемония выбора магического направления - это для любого мага день второго рождения, когда он рождается уже не как человек, а как носитель искусства? А он эту церемонию испохабил! Это возмутительно!
   - А остальные?
   - Остальные... С этим как обычно, принцессы и Ртуть стали адептами магии огня, Эспиары - воздуха, Хаддим Роккав, Мраидша Барила и Баруш белой магии, Духаст - черной, Тарас... Я Вам уже много раз говорил - у него даже малейших способностей к магии нет, вот у него ни один амулет не засветился. Я понимаю, что это политика, скажем, что это пока, что потом силы его выберут, но МихМих... Это возмутительно! Я ставлю Вас перед выбором - или он, или я! Я больше не потерплю такого студента! Да и какой он студент! Он архимаг, хотя нет, даже архимаги не более чем двумя стихиями владели, да еще и близкими, как правило. Даже Враг был черным магом! Этот же... Такого не было никогда в истории магии, и такого просто не может быть!
   - Было.
   - Что?
   - Я говорю, что такое было в истории. Магом без школы был сам Нох, создатель амулетов выбора. Я понимаю, что его сейчас считают мифической фигурой, прамагом, но он действительно существовал, и все шесть камней отзывались на его призыв.
   - И?
   - И я тоже не знаю, что это может значить, но я уверен - Вы достаточно опытный педагог, потому просто не обращайте на МихМиха внимания, а занимайтесь обучением тех, кто хочет учиться. А что означает произошедший инцидент - я не понимаю... И никто, кроме самого МихМиха, наверно, не понимает.
  
   ***
  
   Я чудесно понимаю этого Ноха! Надо же, какой приколист! Восхищен! Маги древности этого мира меня начинают поражать все больше и больше, и даже не столько своими умениями, сколько своей хитростью и способностью нагадить ближнему! Но Нох, конечно, превзошел всех и вся! Ох, представляю, как сейчас веселиться его душа... Это же надо, "природные способности к определенному направлению магии"... Да нет у магии никаких направлений! Нет, и все тут! Не существует такого понятия, как магия огня! Или воды! Или чего-то там другого. Магия, она магия и есть, это искусство обращения с определенными силами, которые ничего общего со столь примитивными стихиями не имеют!
   А главное - как Нох все это красиво проделал! Пять тысяч лет маги участвуют в поставленной им церемонии выбора школы, да еще и довольны! Ну конечно, вот смотрите, как все хорошо работает - засветился амулет огня, и стал маг хорошо с огнем обращаться! Засветился амулет воды - и теперь он может и дождь вызвать, и наводнение. Это называется позитивное мышление. Позитивная цепочка: причина - следствие. А вот о том, что кроме позитивного бывает еще и негативное мышление, никто за пять тысяч лет не додумался! А ведь это элементарно! Маг огня после обряда плохо обращается с водой, воздухом, землей. Маг воды совершенно не способен ни на что в черной и белой магии. Ну и так далее.
   А на самом деле так оно все и есть! Амулеты, они ровным образом ничего не дают! Очень красивая, сложная и хитрая магическая ловушка, которая может сработать только если человек туда добровольно станет! Амулеты тебе сканирует мозг, выявляют, чего ты подсознательно хочешь, к чему стремишься, после чего выкачивают у тебя пять шестых магических способностей, разрешая добровольно пользоваться только жалкими остатками! И в эту ловушку попадались все, даже легендарный Враг прошел обряд и выбрал себе черную магию. А не пройди он его, и не смогли бы так просто его цитадель захватить объединенные силы союзников.
   Так что Нох - тот еще приколист! Уже пять тысяч лет все маги способны максимум на одну шестую от своего дара, да еще и довольны этими крохами! То-то я сразу подумал, что все тут какие-то ущербные. Еще бы! После такого обряда! Это почти как добровольная кастрация! И идут, каждый год новые кандидаты в адепты с улыбкой забираются в ловушку Ноха, и довольны! Ладно, не буду я их разочаровывать. Нох создал эту фигню для того, чтоб ослабить своих потенциальных конкурентов, более пятисот лет был самым могучим магом планеты - и я не буду их разочаровывать. Хотят лишаться силы - ну и пусть, мне же лучше.
   Ладно, делу время, а потехе час. Повеселились - пора и за работу. Тем более мне не так уж и много осталось, почти все, что можно было для себя полезного вычитать в этой библиотеке, я уже вычитал. И с помощью заклинания Мемори в память себе загнал. Осталось только довести до ума обряд, пройти его и получить, наконец, долгожданный шестой уровень. Я так прикинул, еще месяц, максимум полтора, и если мне ничего не помешает - свое обучение здесь я закончу. Куда потом отправиться - еще не знаю. Наверно надо бы поискать второго посланца иных звезд, или как там его, с которым мне предстоит за судьбу мира сразиться. Или отправиться в Запретные земли, попытаться проникнуть в Цитадель. Я еще не решил. Да и вообще, строить долговременные планы я не люблю, проблемы надо решать по мере их поступления, а пока основной моей проблемой было закончить учебу.
  
   ***
  
   - Ребята, а не пойти ли нам куда-то отметить окончание первого учебного триместра?
   Предложение Жеши вызвало определенный интерес.
   - А куда, - поинтересовался Ртуть.
   - Ну, так как ближайший бар находиться на соседнем континенте, - заметила Нашта, - то можем просто как-нибудь собраться и пойти на природу!
   - Да, природы тут хватает, - вступил в беседу МихМих, - целый материк, посреди которого мы торчим - чистая первозданная природа. А вообще, я за.
   - Спасибо, МихМих! Тарасик, ты как? Пойдешь? Ура! А вы, ребята? Тоже пойдете? прекрасно! Ну что, решено, все выезжаем на природу!
  
   ***
  
   Для того чтоб выехать на природу, надо было выйти из ворот академии, сесть на лодку и переплыть озеро. После чего вокруг тебя сплошная природа на сотни и сотни километров в любую сторону. Причем природа настолько дикая, что ни травинки, не деревца. Камни, глина, песок, песок, камни, глина. И так до горизонта. Романтика, не правда ли? Не знаю, может быть, у кого-то такая атмосфера и вызывает чувство единения с природой, а лично я согласился покинуть академию только для того, чтоб немного освежить голову перед предстоящим ритуалом. Надоело уже в библиотеке сидеть.
   Классических атрибутов для правильного шашлыка тут не нашлось, гитары и туристической палатки в этом мире еще не изобрели, но посидели мы, честно говоря, и так неплохо. Тарас где-то умудрился раздобыть вина и пива, принцессы приготовили салаты, Духаст со Ртутью раздобыли мяса. Ну и посидели, скромненько так, но со вкусом.
   Вообще, конечно, как это ни удивительно, но четыре месяца в академии никого из нас не изменили. Эспиары были все такими же замкнутыми, принцессы - наиграно веселыми и беззаботными, Тарас все так же пил и развлекался, так ничего и не вспомнила про себя троица с амнезией. А потому и посиделки у нас были не особо веселые - каждый думал о чем-то своем, и все усилия Нашты и Жеши разговорить нас не увенчались успехом. С ними разве что Тарас весело болтал, но Тарас вообще редкий пустомеля, и слушать его... Это все равно что слушать шум прибоя, по крайней мере, по информативности.
   Лично я развлекал себя игрой в ассоциации. Вообще, очень приятная игра, когда надо немного напрячь мозги. Смысл - берем что-то одно, что-то другое, и находим между ними логическую ассоциативную цепочку. Причем можно не одну, а много. Вот например, Духаст ест кусок мяса. Строим ряд. Духаст - солдат - новобранец - пушечное мясо - мясо. А теперь он пьет пиво. Духаст - солдат - солдатские сто грамм - водка - пиво. Рядом с ним пиво пьет Ртуть. Ртуть - ртутный градусник - спиртовой градусник - спирт - водка - пиво. А можно и другую цепочку найти, например Ртуть - градусник - отравление - метилен - этилен - спирт - водка - пиво. Или пойти третьей дорогой, например Ртуть - Меркьюри - Фредди - Крюгер - улица вязов - вяз - дуб - желуди - свинья - сало - горилка - водка - пиво. А теперь перейдем от Духаста к Ртути. Например так - Духаст - Рамштайн - Квин - Меркьюри - Ртуть. Игра, конечно, довольно спорная, но помогает, когда нужно что-то срочно вспомнить, а заклинанием в память ты это предварительно не забил. Так что пока остальные ели и пили, я проводил ассоциативные ряды, задавшись целью провести ряд от каждого до каждого. Иногда это получалось просто, иногда не очень. Например я долго мучался, не мог придумать, как от имени Жешения дойти до имени Наштасья. Евгения, Анастасия... Можно, конечно, сразу сказать, что одно имя вызывает ассоциации с другим, но это как-то не интересно... Но ничего, в конце концов придумал ряд, и очень интересный. Мне самому понравился.
   Посидев до вечера, мы решили, что ночевать тут будет не очень удобно. Вернулись в академию мы только часов в двенадцать.
  
   ***
  
   - Одиннадцать!!!
   - Что одиннадцать?
   - Господин ректор, их осталось одиннадцать! Она пропала!
   - Успокойтесь, пожалуйста! Кто она? Что случилось?
   - Она - Мраидша Барила, одна из студенток! Она пропала! Она не выходила за пределы академии, но и внутри ее нигде нет! Мы проверили! Все проверили! Ее нет! Их только одиннадцать осталось!
   - Может, она куда-то направилась...
   - Да нет же! Нет! Точно! Она со вчерашнего вечера не покидала академию! Но пропала! Все в шоке! Никто ничего не знает! Мы говорили с Хаддимом Роккавом и Барушем, они не знают, что с ней случилось! Нет никаких идей! Что делать? Господин ректор, Вам не кажется, что ситуация начинает выходить из-под контроля? Мы уже не контролируем события, происходит Враг знает что, а мы просто смотрим со стороны? Кто следующий? Вы, я, кто-то из студентов? Господин ректор, мы должны срочно предпринимать какие-то меры, и...
   - Да успокойтесь же наконец! Не знаю я, что с ней случилось. Продолжайте искать. А если не найдете... Все равно продолжайте искать. Если она не покидала стен академии - то хоть что-то вы найдете. Не могла же она совсем без следа исчезнуть. Выясните, кто ее последним видел...
   - Уже выяснили! Хаддим Роккав и Баруш! Они все вместе вчера сидели в их комнате, когда она вдруг вскочила, вскрикнула что-то, они так и не успели понять, что именно, и убежала! И с тех пор ее никто не видел! Мы опросили всех, кроме МихМиха, но он уже сутки сидит безвылазно в библиотеке и вряд ли что-то знает.
   - Так, еще раз, без паники. Хорошо, примем к сведению. Но поиски не прекращайте. Если не справитесь... Что же, тогда придется приглашать комиссию с Западного материка, многие лучшие наши ученики там работают в сфере криминалистики, и если они ничего не найдут... Что же, так тому и быть.
   - Господин ректор, Вы меня поражаете своим спокойствием! У нас твориться Враг знает что, а Вы так спокойно об этом рассуждаете, как будто бы все в полном порядке...
   - В порядке? Конечно же нет, просто дело в том, что все сейчас настолько не в порядке, что пока я не буду точно знать, что нужно делать - ничего делать я не буду. И вас всех призываю последовать моему примеру. Потому что каждый наш шаг может стать последней каплей, после которой конец света будет неизбежен... А может и не стать...
   - Господин ректор! О чем Вы?!
   - Да так, не обращайте внимания, просто размышления старого уставшего от жизни человека... Продолжайте искать Мраидшу Барилу.
  
   ***
  
   Ну да, это я убил ее, Мраидшу, которая Барила. Убил, а потом спалил тело и развеял прах над озером. А что, она мне может быть никогда не нравилась. Конечно, дело не в этом. У меня, собственно говоря, выхода другого не было. А что прикажете делать, когда ты проводишь важный ритуал, который должен тебя поднять на следующий магический уровень, и в это время в библиотеку врывается какая-то барышня, сверкая своими голубыми глазами. А, ворвавшись, заявляет, что она все вспомнила, что я - Враг, Отщепенец, и что они, богини, должны меня уничтожить. После чего начинает пулять всем арсеналом магических снарядов, которые только может придумать ее прекрасная головка. Огнем, кусками льда, сталью, ядовитыми газами... И все это льется на меня сплошным потоком, да еще и сила туда вложена не человеческая, а именно божественная. Вот и пришлось мне ее убить. Сила-то была, а вот мозгов, чтоб ее по нормальному использовать... Не хватило. Спрашивается, насколько надо быть безмозглым, чтоб в такой смертоносный поток заклятий не вставить Антимирор? Элементарный зеркальный щит, по научному Мирор, и весь этот поток убийственной силы летит назад, в ее сторону. Ну и, конечно же, защититься она уже не успевала.
   Ладно, как я уже говорил - мне она никогда не нравилась. Обе ее души были с таким душком, как только у опытных бл... ночных бабочек бывает. А я таких сильно не люблю - они саму идею любви между мужчиной и женщиной поганят. Вот и получила по заслугам, по собственной глупости. Жалко, симпатичная была, но - сама виновата. Никаких угрызений совести я, естественно, не испытывал. Дура легкого поведения... Не место таким на земле, не должны они своими генами генофонд человечества портить. А главное - нефиг было на меня нападать, да еще и так неумело. Честно говоря, вплети она Антимирор - и я не знаю, смог ли бы я такой напор отразить. Силы у нее было действительно много, а это умение, которого не было на занятиях, и появилось только при атаке на меня... Может, она и в самом деле была богиней? Стоп, если она была богиней, которая просто не помнила себя, то... То тогда во-первых я ее не убил, а лишь развоплотил, а во-вторых еще остались Хаддим Роккав и Баруш, которые тоже могут вдруг вспомнить, кто они на самом деле.
   Короче, предстояло спешить. Тем более что, несмотря на вмешательство товарища богини, ритуал я все же к утру закончил, и ощутил, что теперь я действительно способен вызвать на бой любого мага этого мира. Шестой уровень, это вам не хухры-мыхры! Даже у нас, в Киеве, среди Инших было не больше двух десятков магов шестого уровня, и это на трехмиллионный город и на почти двадцать тысяч Инших! Один из тысячи - вполне достойный показатель, и я мог собой вполне гордиться. Конечно, оставался еще последний, седьмой уровень, о возможностях которого среди обычных людей ходили только легенды, но в этом, кастрированным товарищем Нохом мире, мне и шестого уровня должно было с головой хватить.
   Я решил еще день, максимум два, побыть тут, отдохнуть, а потом уже выбираться. Скорее всего, на запад. И, скорее всего, в одиночку. На верховом птеродактиле, которого придется угнать из загона академии. Утром, развеяв прах Мраидши над озером, я завалился спать, а вечером того же дня в мои планы внешними обстоятельствами была внесена определенная корректива. У академии возникли небольшие проблемы.
  
   ***
  
   Академия магии стояла на грани гибели. Если утром академия напоминала встревоженный пчелиный улей, все метались в безуспешных поисках пропавшей студентки, то к обеду страсти несколько улеглись, и могло показаться, что ситуация стабилизируется. Однако так только казалось.
   В два часа дозорный заметил на горизонте подозрительные точки.
   В два десять он уговорил ректора подняться на башню, в два пятнадцать ректор применил заклинания дальновидения, в два шестнадцать ректор назначил общий сбор.
   В два девятнадцать ректор объявил преподавателям и студентам, что к академии приближается отряд монстров с Северного материка, и приказал срочно готовиться к отражению нападения.
   В два двадцать начались приготовления к обороне.
   В два двадцать четыре был послан эфирный гонец на Западный материк с описанием последних событий.
   В два двадцать пять выяснилось, что эфир заблокирован, и гонец до цели не добрался.
   В два двадцать шесть было решено эвакуировать тех, кого можно было эвакуировать.
   В два тридцать три загон с птеродактилями опустел - были эвакуированы женщины и дети. Впрочем, на всех птеродактилей все равно не хватило, а некоторые, например принцессы из Старой империи, эвакуироваться отказались.
   В два сорок совет магов начал читать заклинание щита, которое должно было хотя бы на первое время защитить академию от северных монстров.
   В три пятнадцать чтение заклинания было закончено.
   В три двадцать один был определен состав вражеского отряда - три тяжелых серых дракона, пять десантных белых драконов, на каждом из которых по взводу вервольфов, итого сто пятьдесят вурдалаков. Также в отряде было два полувзвода горгулий, пятьдесят существ, отряд крылатых кентавров ночи, десять особей, до тридцати комадактилей, полуметровых существ, представляющих нечто среднее между комарами и птеродактилями, и, наконец, вели отряд два черных эльфа на пегасах. Сила, вполне достаточная не только для того, чтоб уничтожить академию магии.
   В три пятьдесят шесть враги приземлились на противоположном берегу озера.
   В четыре ноль шесть была отбита первая атака на академию, не принесшая потерь ни одной из сторон.
   С четырех двадцати до шести тридцати атака повторялась еще пять раз, были использованы исключительно тяжелые драконы и комадактили, потери магов - двое убитых учеников первого года, трое раненых. У врагов был ранен один комадактиль.
   В шесть тридцать три проснулся МихМих.
  
   ***
  
   Когда я проснулся, то первым делом решил выяснить, что это такое страшное местные воротилы магии сотворили вокруг академии. Как оказалось, магический щит. Естественно, предельно бездарный, хоть и довольно эффективный. Лично я, будь у меня столько силы, сколько было затрачено на это колдовство, применил бы ее на что-то другое. А вот вторым делом... Вторым делом я ощутил нечто очень неприятное. Уже догадавшись, с чем мне предстоит иметь дело, я отправился в главный зал, где и узнал про начавшуюся осаду. Потом я поднялся на стену, откуда обозрел вражеское войско, а особенно его предводителей.
   Ну конечно, как я сразу не догадался? Бессмертные, могучие... Из здешних эльфов такие же эльфы, как из меня минотавр. Вампиры, обычные вампиры. Те самые кровососы, которые и в моем мире встречаются не так уж, к сожалению, и редко. Все сразу же стало ясно, тут они просто скрыли свою природу кровососов, назвавшись добрыми и мудрыми перворожденными. Ага, так я им и поверил! Про свое отношение к кровососам я уже говорил, и не раз - ненавижу! Убивать, убивать и убивать! И теперь эти двое "эльфов" руководили целым сонмом разных тварей, желая уничтожить академию, и меня вместе с ней. Дудки! Вы для начала со мной разберитесь, господа хорошие.
   Зайдя в Сумрак, я проверил свою догадку. Ну конечно! Все, кроме трех серых драконов, были на магическом поводке у этих двух "эльфов", и без своих руководителей все это войско убралось бы восвояси. Вообще, как-то странно - хоть магия в этом мире и была на довольно высоком уровне, а кроме принцесс и Эспиаров я не видел, чтоб хоть кто-то умел в Сумрак заходить. И в книгах здешних про Сумрак нет ни строчки. Тоже интересная деталь, надо будет разобраться.
   Но это потом, а пока надо разобраться с вампирами. Боюсь, что хоть я и поднялся на свой нынешний шестой уровень, тягаться с ними мне пока не по силам. И не потому, что они такие могучие - уж больно хорошее у них прикрытие. Как убить "эльфа", если перед ним стеной стоят сотни чудищ неразумных, готовых умереть за своего командира? Разве что, если бы кто-то отвлек войско, а я тем временем...
   Хотя стоп. Что значит некому отвлечь? А те десятки опытных и еще больше неопытных магов, которые сейчас стоят рядом и думают, как бы им отбиться? Чего это я решил, что я тут один? Раз есть возможность использовать чужую силу - почему бы и нет? О, а вот и Нашта ко мне идет, и Жеша с ней. И где это они Тарасика потеряли? Хотя, чего это я спрашиваю. И так понятно, этот уже забился в дальний подвал и заранее начал праздновать нашу победу. А эти две принцессы, интересно, чего от меня хотят?
  
   ***
  
   - МихМих, ты можешь нам помочь? - спросила Жеша.
   - Чем?
   - Чем? - вступила Нашта. - Ты умеешь заходить во внутренний мир, и ты должен видеть, что угроза для нашей жизни - те два эльфа. Без них вся атака развалиться, а то и не состоится.
   - Я-то это, конечно, вижу, но я, вроде как, о другом спросил - чем конкретно именно вам я могу помочь?
   - Ты, - опять Жеша, - МихМих, единственный, кто, как мы полагаем, способен их одолеть. И мы хотели бы попросить тебя, чтоб ты это сделал. Мы же, с помощью остальных магов, отвлечем остальное войско Северного материка. С ректором мы этот план уже обговорили, он тоже считает, что это единственная наша надежда на спасение. Ты - наша надежда.
   - И это вы называете планом? Да, видно, стратеги из вас действительно хорошие... Ладно, давайте попробуем. Когда вы начнете этот свой отвлекающий маневр?
   - А он, собственно говоря, уже начался, - улыбнулась Нашта. - Так что можешь начинать.
   - Ну что ж... Начинаем!
  
   ***
  
   После длительной разведки боем в шесть пятьдесят девять началась главная битва. Маги-защитники заранее заготовленным заклинанием резко сняли силу со щита и, превратив эту силу в стену огня, швырнули ее в центр вражеского войска. За несколько секунд были сожжены пол взвода горгулий и два взвода вервольфов, а также один из белых десантных драконов. Однако эльфы сумели остановить огненную волну, и теперь уже нападавшие, которых ничего больше не сдерживало, бросились в атаку на стены. Несмотря на все усилия защитников, два белых дракона сбросили десант вурдалаков прямо на стены, и помимо обмена дальними магическими ударами закипела рукопашная с применением заклинаний ближнего боя. Стены защищали в основном ученики и адепты старших курсов - пока они сдерживали напор оборотней, маги-преподаватели сражались с летучими горгульями и кентаврами ночи. Высший преподавательский состав, ректор с его ближайшим окружением, противостоял серым драконам - эти магические существа, способные дышать огнем, должны были быть удержаны на расстоянии от битвы любой ценой. Никто не сомневался, что если они прорвутся - то погибнут все, драконы не будут сдерживать свое пламя, и жертвы среди собственных союзников их совершенно не волнуют.
   А тем временем, пока у стен и на стенах кипела битва, незамеченная вражескими силами фигурка под покровом невидимости спокойно пролевитировала над озером и ступила на землю в центре вражеского лагеря.
  
   ***
  
   Меня, естественно, заметили. Эти два вампира, хоть и были слабее, намного слабее, чем вампирша, встреченная мною в метро, на отсутствие опыта все же не могли пожаловаться. Их уровень был не ниже четвертого, а с учетом того, что еще сегодня утром у меня был всего-навсего пятый, а их двое... Я не ожидал, что битва с ними будет легкой разминкой, впрочем, и проигрывать я не собирался.
   Честно говоря, с вампирами вообще тяжело сражаться. Против них половина заклинаний не действует, а кроме устойчивости к магии они еще и живучи, почти как тараканы. Впрочем, это не значит, что они непобедимые противники - слабые места у вампиров тоже есть. Только о них никто не знает. Ну да ладно, это о плохом, а теперь перейдем к хорошему.
   Хорошее заключалось в том, что эта парочка "эльфов" не могла против меня использовать всю свою силу - они параллельно еще должны были своим войском управлять. Так что в меня полетели два жалких огненных мяча - даже стыдно как-то, когда тебя за лоха держат. Мячи - хорошее оружие, и Антимирор они туда вплели, вот только я самым банальным образом зашел в Сумрак, а там заклинания примитивных стихий вреда человеку не могут нанести. К сожалению, верно и обратное - пока я в Сумраке, мои силы сильно ограничены, и для нападения из него надо было выходить. Впрочем, выходить я пока не спешил - заметив мое исчезновение, вампиры занервничали. Они, видимо, еще не встречались с полным Сумраком, когда человек уходит туда не только сознанием, но и телом. А потому тут же начали применять весь свой арсенал активной защитной магии, разные там силовые щиты и огненные стены. Лично мне из Сумрака за этим наблюдать было довольно забавно - ничего сделать мне они не могли, а силы свои тратили по полной программе.
   Однако в определенный момент я решил, что дальше ждать и затягивать битву смысла не имеет. Отвлекающий маневр в виде схватки на стенах академии не мог удержать все войско надолго, а потому пришлось мне все же выйти в привычный мир и показать господам кровососам, кто в доме хозяин. Я решил воспользоваться стандартной тактикой напугай-убей, в моем мире впервые примененной еще татаро-монгольскими Иншими в тринадцатом веке. Для начала я запустил в них Иллюзию Страха - одно из немногих заклинаний магии, действующих на вампиров. Это заклинание вызывает у того, на кого оно направлено, приступ беспричинного страха, а с трусом всегда воевать намного легче, чем с тем, кто тебя не боится. Следующим моим шагом было заклинание иллюзорного двойника, которое было сплетено с заклинанием размножения. В результате теперь вампиров окружала тьма тьмущая меня, прям как в древнерусских источниках говорится. Причем без первого заклинания второе не дало бы результата - на трезвую голову никто не поверит, что один противник может обернуться десятками тысяч. Но у страха, как говориться, глаза велики, и вампиры запаниковали. Они начали колотить по мне, вернее по моим морокам, всем своим арсеналом убийственных заклятий, а так как силы даже у кровососов не запредельны, то нити контроля над армией начали слабеть. Собственно говоря, этого-то я и добивался - зайдя в Сумрак, я нанес мощный заранее заготовленный прицельный ментальный удар по двум исходящим от них клубкам светящихся нитей, и они, утратив к моменту моего удара свою первоначальную прочность, лопнули. Резко так лопнули, все вместе.
   Что после этого началось... Такой бардак, что судный день отдыхает. Горгульи сцепились с драконами, вурдалаки набросились на кентавров ночи, комодактили кусали всех и вся. Драконы, плюнув на все, смачно так плюнув своей кислотной драконьей слюной, полетели восвояси, а за ними последовали остальные, кто еще был способен летать. На стенах остались только вервольфы, но их теперь уже было кому добивать, и не ушел, скорее всего, ни один.
   Впрочем, это все меня не сильно волновало. Я добивался деморализации эльфов, и своей цели я достиг - и до того перепуганные мною, потери своего войска они уже не выдержали, и побежали. Впрочем, уйти им я не собирался позволить - их крылатые кони мне и самому могли пригодиться. А потому не оставалось ничего, кроме как нанести абсолютно бесчестный, но один из моих любимых ударов - Удар Предательства. На самом деле, в классическом варианте считалось, что против вампиров это заклинание не действует. Но это только в идеальной обстановке, когда спокойный вампир трезво оценивает окружающую реальность. А в обстановке бегства и паники удар подействовал достаточно эффективно - каждый из вампиров решил, что проиграл он только из-за предательства второго, и решил ему отомстить. Честно говоря, приятно было посмотреть, как два кровососа рвут друг друга на куски, уже не магией, а собственными руками. Да еще и получают удовольствие, ведь вот она - шея предателя, и в нее можно вонзить свои когти...
  
  
   ** Удар Предательства - заклинание пятого уровня, заставляет объект, на который направлено, поверить, что ближайшее к нему живое существо - предатель.
  
   Короче, правый вампир победил. Жаль, я поставил на левого, мне он более живучим показался. Впрочем, победы правого вампира хватило ровно на десять секунд - зная этих тварей, я не собирался никого из них оставлять в живых. Если надо, местные маги и так смогут выяснить, что им тут надо было. Да и вообще, убить вампира - благое дело. Эх, как хорошо почувствовать себя жителем мира, где нет дурацких правил и ограничений, и где вампиры - не лица с генетическим изменением кровообращения, а гады, которых можно смело бить! Еще бы солнце тут было не зеленым, а желтым... Да запах... Ну не могу я без привычного запаха киевских пробок, когда час не можешь от площади Победы по бульвару Шевченко до Крещатика доехать. Не, я горожанин в фиг знает каком поколении, и для меня выхлопные газы - обязательный атрибут нормальной жизнедеятельности организма. Короче, надо искать способ выбираться домой. Тем более, тут господа вампиры специально для меня двух пегасов привезли, чтоб мне удобнее путешествовать было.
   Хотя нет, для начала, наверно, послушаю, какое у местного начальства мнение по поводу состоявшегося нападения, а уж потом свалю. Решено. Так и поступлю.
  
   ***
  
   - Мы не знаем, что вынудило эльфов Северного материка так поступить! Темные эльфы уже более двухсот лет не покидали свои селения на самом севере Сумеречных королевств, и почему они решили именно сейчас нанести свой удар именно по академии магии, а не по странам Западного материка - непонятно, - закончил ректор.
   В зале воцарилась тишина. Все, кто выжил после нападения, сейчас собрались тут, и все внимание было обращено к астральной проекции Верховного Архимага. Дело в том, что сразу же после гибели двух темных эльфов астральная связь опять заработала, на запад был срочно послан отчет о произошедших событиях, и Верховный Архимаг, Магистр Магии, самый старый и самый сильный маг планеты, последние двести лет не покидавший свою резиденцию в столице Новой Империи, лично заинтересовался произошедшим и создал в центре зала свою астральную проекцию. Так что сейчас все ожидали, что скажет этот мерцающий в воздухе, гордо восседающий на золотом троне белобородый старик. А он говорить не спешил. Наконец, обдумав все и взвесив, подал свой голос.
   - Их притянули древние силы! Спящие готовы пробудиться, и Враг опять затягивает над миром сети тьмы. Их притянули посланцы иных звезд. Власть древних пробудилась, и Враг готовиться к схватке с теми, кто помог заточить его тысячи лет назад.
   Верховный Архимаг замолчал, и ответом на его речь, сильно смахивающую на бред впавшего в маразм старика, была лишь тишина. Наконец улыбка пришла на его уста, и Архимаг продолжил.
   - Есть ли тут тот, кто одолел эльфийскую силу?
   - Есть, - МихМих, заинтересовавшийся этой непонятной личностью, вышел вперед. - Это я.
   - Я вижу, что это ты. Я хочу, чтоб ты узнал - трое из тех, кто хотел изничтожить тебя, ушли на север, к своему господину. И пока они живы - не будет тебе покоя, а потому беги! Великие силы скрывают, кто ты, но ты - враг всеобщего Врага, а потому беги. Те силы, что ты одолел - лишь отблеск истинной мощи Врага. Уходи, ты причина нападения, за тобой боль, кровь и смерть пришли в древние стены. Уходи прочь, пока сила не вернулась, прячься, ибо одолеть Врага не под силу смертному.
   - Трое... - МихМих задумался, осмотрелся вокруг, кивнул собственным мыслям. - Ты хочешь сказать, что Эспиары были посланцами Врага, и они-то как раз и навели на академию магии вражеское войско, выяснив, что я тут?
   - Эспиары - гунзулы, последние трое из высших слуг Врага, и они ушли на север, но не испугавшись твоей силы, ибо сила их велика, и страха они не ведают.
   - Вот значит как... Ну что же, спасибо за предупреждение, придется мне покинуть эти гостеприимные стены, - МихМих усмехнулся, - А куда я направлюсь... Кажется, я знаю, куда я направлюсь...
  
   ***
  
   Направился я, естественно, на северо-запад. Вот только не на пегасе, а на корабле, хотя одного из двух пегасов с собой на всякий случай захватил. И отправился я не один. А в очень дружной компании - вместе с Духастом, Ртутью, принцессами, Барушем, Хаддимом Роккавом и Тарасом. С первыми двумя все понятно - они заявили, что не бросят меня в беде, и их помощь может мне понадобиться. Жеша и Нашта под большим секретом поведали, что у них теперь с Эспиарами, пропавшими из академии во время нападения, личные счеты, как и с их хозяином, господином Врагом. Баруш и Хаддим Роккав, проделав определенные логические умозаключения, пришли к выводу, что пропажа Мраидши Барилы, нападение на академию и побег Эспиаров - звенья одной цепи, а потому направились мстить убийцам своей "сестры".
   А вот Тарас... Его, по-моему, просто-напросто выгнали из академии. То, что за время атаки он честно опустошил половину эксклюзивной коллекции вин господина ректора, после чего второй половиной угостил пришедших ему в гости розовых слонов, стало для педагогического состава академии последней каплей. Больше выносить Тараса на своей территории они не смогли, и ректору был поставлен ультиматум - или академия без Тараса, или без преподавателей. Ректор вынужден был уступить, и теперь этот вечно довольный жизнью пьяница загорал на палубе моего корабля. Собственно говоря, путешествовать в его компании я не собирался, но так как других плавсредств не нашлось - пришлось захватить его с собой, под полную ответственность поручившихся за него принцесс.
   Хотя - все, что ни делается, все к лучшему. Я вел корабль к Северному материку, а там, как я понял, такие, как Тарас, долго не живут. Что же, поспособствовать естественному отбору - довольно благородная цель.
  
   ***
  
   - Господин Верховный Архимаг, но какую цель вы преследовали своей речью? Зачем вы заставили этого юношу покинуть наши стены?
   - Цель? Цель, господин ректор, проста - я спасал академию. Надеюсь, что еще не поздно.
   - Но от чего? Он же не виноват...
   - Не виноват? - и куда, спрашивается, делись интонации почтенного старца? ректору казалось, что такой голос мог принадлежать генералу, привыкшему отдавать приказы тысячам солдат в пылу битвы, но уж никак не старику, не покидающему никогда свои покои, - Вы говорите, он не виноват? Да представляете ли Вы, что происходит в мире? Нет, Вы даже не можете этого представлять! Так вот, я Вам скажу! Мир сошел с ума! Конец света близок! Вы это знаете? А знаете ли Вы, почему? Потому что Спящие, заснувшие пять тысяч лет назад, просыпаются! Вы теперь даже не знаете, кто такие Спящие! А ведь они правили миром! Да что там миром, они правили мирами! Они правили нашим миром, они правили тем миром, откуда пришли МихМих и Тарас! Да, я знаю, что они из под других звезд! А знаете, чего я не знаю? Я не знаю, кто из них губитель, а кто спаситель! Да, я этого не знаю! Вы знаете, кто призвал Тараса? Его призвали эльфы, а эльфы - дети Спящих, это Спящие породили своих бессмертных слуг. А знаете, где появился МихМих? Около Цитадели, Цитадели Врага, а Враг - это не только наш Враг, но и Враг спящих! Гунзулы уже не страшатся жить среди людей, эти духи мертвых властителей древности жили в вашей академии, а никто ничего не заподозрил! Господин ректор, в действие вступили такие силы, что нам с вами, простым магам этого мира, только и остается, что держаться от грядущих событий в стороне! Наша цель - хоть что-то спасти в пламени грядущих катастроф, а не играть в политику! А Вы знаете, где Враг? Вы знаете, что он проснулся, но его нет ни в Цитадели среди Запретных земель Южного материка, ни в Убежище на ледяном побережье Северного. Вы знаете, что Враг в своем начальном теле сейчас ходит среди людей? Да, Враг среди нас, и каждый может оказаться не слугой Врага, а им самим! Так что, господин ректор, мы должны спасать мир, а не играть в игры, где мы не знаем ничего и понимаем еще меньше! Я так сказал!
   Астральная проекция Верховного Архимага пропала. Ректор откинулся на кресле и скрестил руки. Он многое узнал, и во многое он был готов поверить. Во многое, но не во все. Ректор единственной в мире магической академии никогда бы не поверил, что загадочный Верховный Архимаг, личность которого всегда была даже для него загадкой, останется в стороне. А значит и ему не следует оставаться в стороне. Что же, десять минут, и документ, передающий полномочия ректора его первому помощнику, был написан. А еще через два часа на глазах изумленных преподавателей ректор взнуздал второго пегаса, взлетел и отправился неизвестно куда.
  
   ***
  
   - Господа, нам следует обсудить дальнейшее направление наших действий.
   Прозвучавший в сумраке хриплый голос сгустил и без того напряженную обстановку. Сидящие вокруг стола фигуры, даже не фигуры - лишь смутные тени, ожидали продолжения. И продолжение последовало.
   - Вы все прекрасно знаете, что происходит в последнее время. Бунт рабов и гражданская война на Южном материке, десятки сожженных городов и тысячи жертв. Высокую активность проявляют эльфы на севере нашего материка, уже произошло несколько вооруженных конфликтов между Эльфийским Лесом и Новой Империей. Гномы прекратили любые контакты с поверхностью и закрылись в своих горах. Непонятна активность магов по всему миру - они покидают свои посты и собираются в столице Новой Империи, в резиденции их Верховного Архимага. В Старой Империи непонятная эпидемия скосила почти все императорское семейство - лишь про двух принцесс еще не известно, живы они, или нет. Капитаны говорят, что твари Северного материка все дальше и дальше залетают в центральное море, их видели уже возле самого острова Последней надежды. Ну и наконец, многие священники сходят с ума - они говорят, что их боги покинули небеса и сейчас ходят среди людей.
   Напряженная тишина достигла своего апогея.
   - Господа, наконец настал тот момент, которого мы так долго ждали! Я полагаю, что нам следует нанести наш финальный удар!
   Ответом был взрыв тишины. Гробовое молчание было лучшим ответом.
  
   ***
  
   Ответ на вопрос, за что Северный материк пользуется такой дурной славой, я получил уже через минуту после того, как мы высадились на берег. Не успели мы еще разгрузиться, как из мертвого леса, доходящего до самой воды, на нас полезла тварь в буквальном смысле дрожащая. А кроме того еще и зловонная и сильно-сильно ядовитая. Короче, мне с ней было лень разбираться, и принцессы, Духаст и Ртуть сами с ней справились. Я пока седлал Леонида, это я так коня своего крылатого назвал. Рыжий, злой и дурной - типичный Леонид. И точно так же головой трясет. Эх, как я давно об этом мечтал, кнутом его, кнутом... Честно говоря, до этого момента никогда в жизни на конях не ездил, не говоря уже о крылатых. Оказалось, что это не так уж и сложно. Главное не особо спешить, а уж о том, чтоб седло было мягким и удобным, и не било главное достоинство любого настоящего воина, еще прошлые хозяева пегаса, вампиры, постарались.
   Кстати, у остальных всех тоже были кони, правда уже без крыльев. Очень удачно нам по дороге корабль попался, мы его догнали, поговорили с хозяином по душам, он и согласился на честный обмен - он нам семь коней, а мы ему назад его корабль. Впрочем, принцессы весь кайф мне испортили. Мы так удачно уже договорились, а тут они суют бумажку, мол мы, принцессы ля-ля три рубля, от имени Старой империи, обязуемся, что по предъявлению сей бумаги заплатят предъявителю золотом... Ладно уж, золото не мое - я и не вмешивался. А кайф все равно испортили. С детства мечтал побыть пиратом.
   Так что, добив тварь, расселись мы по коням, или лошадям, не знаю, как одним словом назвать представителей обоих полов сразу, и поскакали. Неспешно так поскакали, прямо в лес. Куда мы направляемся - у меня никто не спрашивал. Вполне разумно, так как я и сам не знал. Вроде бы у этого Врага убежище новое по словам магов на самом севере материка, и темные эльфы там же живут, и Эспиары туда же бежали. А точнее - встретим кого-то местного, у него и выясним. Тут же людей, как меня заверили, хватало. Не смогли, или не захотели, твари всех жителей Сумеречных королевств перебить. Засели остатки по руинам городов и крепостей, и так уже тысячу лет сидели, ведя перманентную войну с пришельцами. Даже, говорят, в последний век осмелели, начали нечисть гнать, поля засевать, сады разбивать. Впрочем, пока ничего похожего не попадалось - дикий голый лес, и твари.
   Тварей, то есть чудовищ, много попадалось. Правда слабых. Те же комдактили, летят, жужжат, ужалить спешат. Хорошо хоть не меня - элементарный Вид Обмана, и вся нечисть видит семь путников на семи конях. Лучше всего, кроме меня, понятное дело, было Тарасу - как самого беззащитного, его с двух сторон принцессы прикрывали, а с третьей Баруша поставили, с трудом втолдычив ему, что от него требуется. Вот Тарас и ехал, всем довольный, анекдоты принцессам рассказывал.
  
  
   ** Вид Обмана - заклинание первого уровня, заставляет людей вокруг видеть не то, что происходит на самом деле, в зависимости от силы наложившего на срок от минуты до пяти минут и на расстоянии от десяти до ста метров.
  
   Я вообще удивляюсь, он что, действительно уверен, что он такой неотразимый? Я ему не особо завидовал, хоть принцессы и были очень симпатичными, но я их воспринимал скорее как потенциально опасных магичек, а не красивых девушек. Но вообще... Не понимаю я женскую логику, и за что таких, как этот Тарас, они любят?
   Впрочем, очень скоро мне стало не до мыслей о любви. Как говорится, любовь ничто, монстры все. Не дай себе убиться.
  
   ***
  
   К вечеру первого дня путешествия путники выехали на большую поляну. Посреди поляны возвышался голый холм, увенчанный древним обелиском с непонятными символами. Тут было решено разбить лагерь, но не успели люди устроиться и разжечь костер - как глухой вой пронесся над лесом. Вой, издать который живому существу не по силам. Он раздавался сразу со всех сторон, и приближался, неотвратимо приближался к холму, охватывая героев смертельным кольцом.
   Однако нужно было что-то более весомое, чем леденящий душу вой, чтоб запугать наших отважных путников. И тут холм окружила возникшая словно из ниоткуда стая огромных двухметровых псов. А потом и древний обелиск оборотился огромной змеей. Змея была десяти метров в длину и толщиной в два обхвата. Вот теперь можно было начинать бояться.
   - Беру на себя змею, разберитесь с собаками, - бросил МихМих, и именно этот, не совсем стандартный боевой клич, стал началом битвы.
   Земля закипела. Пропитанные магией твари бросались на магов.
   Маги защищались. По одному псу взяли на себя принцессы, один на двоих достался Духасту и Ртути, двое достались Барушу, остальных четверых вынужден был взять на себя Хаддим Роккав. Магия боролась с магией, люди сражались с порождениями древнего зла. Огнем встретила своего пса Жеша, ледяным градом Нашта. Пока Духаст сражался своим мечем, пропитанным убийственной магией, Ртуть прикрывал его от клыков зверя. Псы налетали на защиту Баруша, пока он их изучал, пытаясь понять, чего они от него хотят. Громом и молнией разил Хаддим Роккав, открывший в себе божественную силу и нечеловеческие умения. Билась в конвульсиях огромная змея, не способная понять, почему все ее тело так дико начало чесаться.
   И маги победили. Завыл один зверь, горевший заживо в нестерпимом огне Жешении. Завыл другой, нашпигованный многочисленными ледяными иглами. Завыл третий, скованный путами Ртути и пронзенный мечем Духаста. Завыли четвертый и пятый, подавившиеся сотворенными Барушем (который так и не понял, чего от него хотели эти собачки) резиновыми косточками метрового размера. Завыли шестой, седьмой, восьмой и девятый, пораженные молниями Хаддима Роккава. Завыла от нестерпимой чесотки змея, которая до сей поры и не подозревала, что она умеет выть. Завыл Тарас, у которого во время всей этой вакханалии разбились две бутылки прекрасного коньяка, последние две бутылки из запаса ректора.
   Остальные твари отступили, а наши герои, не смыкавшие, кроме МихМиха, глаз до утра, дрожали у костра, ожидая нового нападения.
   А потом взошло солнце.
  
   ***
  
   Солнце освещало путь ректору во время его полета на запад. Он понимал, что решится все именно на западе. Именно Западный материк в свое время не попал под власть Врага, именно союз Запада отбросил его три с половиной тысячи лет назад. Да, Цитадель была на юге. Да, новое убежище Врага было на севере. Да, академия магии была на востоке, а загадочный остров Последней надежды одиноко стоял по центру. Но именно на западе, в западных империях, республиках и халифатах решится судьба мира. Там ведет свою закулисную игру Верховный Архимаг, бессмертный старик, история которого забыта даже эльфами. Там неведомые силы, как было известно ректору, готовились воспользоваться грядущими катастрофами для нового передела мира. И, наконец, именно там, на западе, спали Спящие.
   Верховный Архимаг был не прав, когда говорил, что о Спящих забыли. Ректор магической академии читал древние трактаты, и он сознавал, что может принести миру их пробуждения. Пусть уж лучше пришелец от иных звезд приблизит конец мира, чем опять воцарятся Спящие. Он даже догадывался, где они спят. Они, первые хозяева мира, против которых в незапамятные времена бился Враг, спят в древней гробнице среди пустыни, на границе между Старой Империей и Халифатом Запада. Тогда, когда Спящие еще не спали, он был повержен, чтоб потом возродиться опять. Возродиться, чтоб пасть под ударами эльфов, гномов и людей. И вот опять, во второй раз он вернулся. Кто теперь с кем и против кого? Будет ли теперь Враг врагом, или станет он союзником в общей борьбе против Спящих? Почему Верховный Архимаг направил МихМиха против Врага, а не против Спящих? При чем тут древнее предсказание?
   Ректор летел над океаном на пегасе черных эльфов чтобы там, на западе, найти ответы на свои вопросы.
  
   ***
  
   Вопросов у меня пока особых не возникало. Все понятно - кто-то из магов пошутил, шутки вообще у магов этого мира были в фаворе, и начались у зверей Северного материка неконтролируемые мутации. Причем мутации с упором в магию - выживали тут только те существа, у которых была хоть небольшая частица дара. Во что превратились местные собаки и змеи мы все уже увидели. Теперь осталось выяснить, во что превратились самые страшные хищники, местные люди...
   А вообще чем дальше, тем больше мне в этом мире нравилось. Не, ну честно - страна непуганых идиотов! Это и к разумным, и к неразумным относится. Богиня не может додуматься вплести антимирор в заклинание, а последняя змея... Ну это ж надо, силы - как у мага вне уровней, а мозгов вообще нет. Самое банальное из всех возможных заклинаний - убедить змею, что у нее блохи. И все! Расчесать себя она не может, нечем, и вместо того, чтоб закусить нами, она свихнулась и сдохла! Мне это начинает нравиться!
   А собачки? Ну почему, почему они, обладая невидимостью, пользуются ею только для того, чтоб подкрасться к добыче? Или силенок нападать и удерживать невидимость одновременно не хватает? Ладно, развлеклись хорошо, теперь надо подумать, что дальше делать. В принципе, будь я один, у меня бы таких вопросов не было - нашел бы кого-нибудь из местных, хорошо "поспрашивал", и все. Но другие... Честно говоря, мне их не хотелось уже бросать. Слишком это все стало интересно - по-моему, еще никто из моих знакомых не оказался тем, за кого себя выдает. Про принцесс не говорю, я их сразу в чем-то заподозрил. Хаддим и Баруш... Ну, если Мраидша была богиней, то и от этих похожей подлянки можно ожидать.
   А вот Ртуть и Духаст меня удивили. Ладно, пусть они сделали вид, что им было очень тяжело справиться с собачкой. Но я-то прекрасно видел, что арсенал заклинаний Ртути не имел ничего общего с тем, чему в академии учили. Нет, внешне все было очень похоже, да вот только у меня привычка во время драки на все через Сумрак смотреть. А в нем хорошо было видно, как Ртуть магические потоки заворачивает. Не так, как в академии учили. Пусть и не очень умело, это правда, но не так. Совершенно по другому. Другая школа, другие базовые принципы. Мне, в общем-то, пофиг, я могу и так, и этак, тут все же средневековье, а я прибыл из продвинутого мира, где и магия у Инших уже давно стала такой же наукой, как у людей физика. Но для этого дикого мира стиль Ртути уж очень хорош. А Духаст? Ну ладно, я могу поверить, что он себя ничем не проявил. Вот только скажите, почему он так долго "не мог" убить своего зверя, а когда другие начали справляться - так удачно пронзил толстую шерсть и попал точно в сердце? Как раз вовремя, чтобы быть средним, не выделиться ничем. Зря, очень зря. Слишком я в последнее время стал подозрительным, чтоб такие мелочи пропускать.
   Так что оставлять моих спутников мне пока не хотелось. Если они за меня, то хорошо, если против - еще лучше. Врагов, как Мраидшу, лучше держать рядом и вовремя уничтожать, пока они тебе не успели навредить.
   Хотя, что тут думать. Любой план из тех, что мне приходили в голову, начинался с того, что мы находим местных жителей и разбираемся, что тут и как.
   Местных мы нашли вечером следующего дня после драчки на холме. И они как раз развлекались - со стен своего замка отбивали лезущих на штурм чудищ неразумных. Я так подумал, а почему бы и нам в этой народной забаве "убей монстра" не поучаствовать? Опыт уже есть, так что вперед! И с песней. Запе-вай! Ма-ру-ся! И далее по тексту.
   Хотя стоп. А кто это тут у нас командует? Ну-ка, ну-ка... Ба! А вот это уже довольно прикольно!
  
   ***
  
   Твари шли на штурм замка, снова и снова бросаясь на неприступные стены, за которыми люди готовы были стоять до конца. Защитники знали - их победа, это их жизнь, и смелость их была вынужденной. Никто не знал, за что на Северный материк боги наслали такое испытание, но жизнь тут была страшнее, чем в аду. Каждый год на людские твердыни лезли монстры, и каждый год их было все больше и больше, и каждый год они становились все страшнее и страшнее. А пути назад не было. Никто из жителей Северного материка не мог покинуть родину, люди были привязаны к земле своих предков, и потому терпели тот ужас, что раз за разом изливался на их жилища.
   Видов тварей было не перечесть - и каждый год их разнообразие становилось все больше. Ушли в далекое прошлое железные метровые ежи, ядовитые гигантские вороны, жуки, способные своими жалами прогрызть даже каменные стены. По сравнению с нынешними монстрами те, древние, почти легендарные твари казались мирными зверушками, с которыми и ребенок при определенной сноровке сможет совладать. А кто совладает с Челоглотом? Существо, крупнее мамонта, с пастью акулы, способное прыгать на высоту десяти метров - одна такая особь могла спокойно уничтожить среднюю армию Западного материка. Но здешние люди научились справляться и с ними. Были приручены и оседланы собаки-невидимки, была разработана система взаимопомощи, когда жители соседних замков или укрепленных поселений бросались на помощь соседям. Все знали - если загорелся зеленый огонь, то происходит нападение и надо самому готовиться к битве. Желтый - всем надо бросать свои дела и спешить на помощь. Красный - на помощь спешить уже не надо, поздно, а надо прятаться, надеясь, что в этот раз пронесет.
   Но если бы все дело было только в тварях... Люди умом своим давно уже научились бороться с диким миром, но у тварей были вожаки. Могучие существа, которые, как правило, смотрели на битву со стороны. Демоны, как их называли люди. Тактики и стратеги. Наделенные магией и разумом, они существовали только для битвы, это была их стихия, и они получали наслаждение, наблюдая за мучениями людей.
   И в этой битве тоже был свой демон. Он возвышался над миром, порхая на своих демонических крыльях. Ужасное существо взирало на мир тремя глазами, готовое пронзить любого своим ядовитым хвостом. В руках, всех шести руках, у него было оружие - в двух верхних арбалет, а остальных по мечу. Его смех внушал ужас, и ни одна стрела не могла поразить его. Даже те немногие, что он не успевал отразить мечами, отскакивали от хитинного панциря, а совсем редкие раны затягивались за считанные секунды.
   Сам же монстр сеял смерть. Он был не только командиром - с его арбалета летел бесконечный поток серебряных стрел. Они не кончались, они появлялись на арбалетном ложе и летели в сторону защитников. Трехглазое шестирукое чудовище убивало, получая от этого ни с чем не сравнимое удовольствие. Крепость была обречена, и, понимая это, защитники уже зажгли над ней красный огонь.
  
   ***
  
   Да, похоже, что местным игра уже стала несколько надоедать. Ладно, пора вмешиваться. Честно говоря, меня уже не столько проводники из местных волновали, сколько та штучка, которая была у этого шестирукого чудика. Очень, очень прикольный арбалет - мне такой пригодится. Оружие явно древнее, только очень древнее оружие может приобрести собственную ауру. Сама его идея банальна - качать из окружающей среды магию, преобразовывать ее в материю, в данном случае - серебряные стрелы, той же магией натягивать пружину и стрелять. Да вот только в моем родном мире до такого пока еще не додумались, сколько не пытались создать автомат, у которого не будут заканчиваться патроны - нифига не получалось. Преобразование магии в вещество слишком сложный процесс, и чтоб на это был способен обычный неживой механизм... Нет, я просто обязан был эту штуку добыть!
   Вот только, к сожалению, владелец совершенно не собирался со своим оружием расставаться. Более того, он и с жизнью не собирался расставаться, чтоб я мог спокойно у хладного трупа арбалет забрать. Живучий, гад, он мало того, что летал, так еще и не поддался ни на одно из ментальных заклинаний - хуже вампира. Он их даже не заметил. А то, как он реагировал на стрелы, подсказало мне, что и обычный магический удар он спокойно выдержит. А слизь, заменяющая ему кровь, еще и регенерировать поможет. Разве что если удар будет очень сильный...
   Хотя стоп, а почему бы и нет, прекрасная идея! У меня тут под носом считай два бога, или три, если Хаддима Роккава считать за двух, хотя нет, все же два, Баруш на бога не тянул никак. Если Мраидша такой силой обладала, то и эти должны не меньшей владеть. Вот только как их заставить свою силу использовать, если они ничего не помнят... Надо сразу воздействовать на подсознание, чтоб они нанесли удар быстрее, чем успели бы осознать, что они этого не умеют. Что там мне кричала Мраидша... Что-то о Враге и Отщепенце... Да, вроде именно о них. На Врага, проверено, Хаддим Роккав не реагирует особо, быть может на второе отреагирует? Главное, все это очень театрально поставить. Так, выбираем позицию, ракурс, нужное выражение лица, привлекаем внимание Хаддима Роккава, сначала к себе, потом к шестирукому демону, а теперь очень быстро и резко кричим "Отщепенец" и тыкаем пальцем.
   Хм, по-моему, сработало. Хотя, честно говоря, я планировал несколько другой результат.
  
   ***
  
   Когда всякая надежда была потеряна, когда защитники осознали, что час их подошел к концу, когда уже был отдан приказ убивать женщин и детей, чтоб они не достались живыми врагу, ситуация на поле боя несколько изменилась. Из кустов неподалеку вылетел такой небольшой огненный шар, размером примерно с пол замка, и врезался прямо в трехглазого демона. Параллельно задев и остальных нападающих. Так, самым краем задев. Всего лишь превратив все их огромное войско в хорошую кучу пепла, которым в самый раз удобрять местные поля. Он бы и защитников в то же самое превратил, да вот только кто-то очень умный успел крикнуть "Ложись!", и на стенах всего лишь четверо тормозов заживо сгорело. Поделом им, когда тебе кричат "Ложись!" - ложись, а не пялься с удивлением на сжигающее тебя пламя.
   Вместо красного огня тут же был зажжен синий, означающий "Мы не знаем, что с нами произошло, но мы таки живы, хоть и должны были бы стопроцентно погибнуть". Приказ о самоубийстве женщин и детей был, естественно, оперативно отменен, всего одна слишком быстрая матушка успела своего младенца в колодце утопить, и все внимание людей было обращено к восьми путникам, выезжающим из тех самых кустов.
  
   ***
  
   Выехав на Леониде из кустов, вернее того, что от этих кустов осталось, я отряхнул со своей одежды пепел и поехал к тому месту, где по идее должен был погибнуть шестирукий бандит. Конечно, огонь у Хаддима Роккава вышел знатный, да вот только я сомневался, что даже это пламя способно уничтожить примеченный мною арбалет. И точно - лежит посреди пепла, блестит своей позолотой. Игрушку я подобрал, повесил на пояс, и поехал к воротам замка. Надеюсь, что теперь, узнав, на что мои спутники способны, местные жители не будут особо возражать против того, чтобы оказать нам посильную помощь.
   Так что все складывалось просто отлично, если не считать того взгляда, что кинул на меня Хаддим Роккав. И, кажется, я догадался, что этот пылающий ненавистью взгляд может означать.
  
   ***
  
   Он вспомнил!
   Он все вспомнил.
   Он вспомнил, что он был человеком.
   Он вспомнил, что он стал богом.
   Он вспомнил, что он опять стал человеком.
   Он вспомнил, что он - это они.
   Они вспомнили, зачем они пришли на землю, и кем были Баруш и Мраидша Барила.
   Они поняли, откуда пришел в этот мир МихМих.
   Но они не поняли, какое он имеет отношение к Отщепенцу, враг ли он Отщепенца, или союзник.
   Они не поняли, откуда он мог знать это прозвище, что было в быту только у богов.
   Они не поняли, откуда он знал, что они способны одолеть тварей, если они сами об этом еще не знали.
   Они не знали, что им делать.
   Они решили, что надо ждать.
   Решение богов нерушимо.
   Они стали ждать.
  
   ***
  
   "А что, уже весна? Или еще осень?" - ни к селу, ни к городу подумал Баруш, заходя в ворота замка.
   Впрочем, чего еще ожидать от покровителя дураков и юродивых.
   Такой уж он, Баруш, бог Труда.
  
   ***
  
   Внутрь замка нас впустили на удивление легко. Стоило мне стать у ворот и сделать вид, что я создаю огненный мяч, как ворота моментально отворились, зазывая нас в гости. Зачем обижать гостеприимных хозяев! Мы и заехали в это чудо фортификационного искусства - потому что иначе назвать перестраиваемое последнюю тысячу лет с целью оптимизации защиты от монстров сооружение у меня не поворачивался язык. О загнул, сам к концу фразы забыл, с чего начал. Местный рабоче-крестьянский люд ждал нас с распростертыми руками, и в руках этих были разные орудия смертоубийства. Навстречу вышел местный начальник.
   Милый, кстати, оказался мужик. Мы с ним весело так поболтали о жизни, я имею ввиду о жизни местного населения, а также о том, какие мы хорошие. Я перечислил "сто причин, почему нам надо помочь", впрочем, товарищ начальник по-моему уже после первой причины был на все согласен. Странно, никогда не думал, что слова "во-первых, если вы нам не поможете - мы вас всех убьем, во-вторых..." могут так подействовать. И кто их тут так напугал...
   Ну да ладно, договорились мы - нам дают проводника, который показывает дорогу к Убежищу Врага на севером побережье, провизию в дорогу, карты, теплую одежду, ну и так, по мелочам, пару гужевых собак с собой снаряжают. А мы в благодарность за все это уходим отсюда никого не тронув.
   Короче говоря, проводником нашим вызвался быть сам командир крепости, и повел он нас на север довольно скучными дорогами. На полянах со змеями посередине мы больше не ночевали, особо страшных монстров не встречали, вот я от скуки и начал думать, от кого из своих спутников очередной подлянки ожидать.
   Главными подозреваемыми были все. Даже Тарас, потому что нельзя быть таким идиотом. Даже Баруш, потому что невозможно вообще не понимать того, что вокруг происходит. Не говоря уже об остальных - принцессы понятное дело, двуединый бог - тем более, а Духаст с Ртутью... Кто сказал, что они случайно со мной в рабстве оказались? Из какой это, позвольте спросить, армии дезертировал Духаст, если армия Прибрежного королевства уже давно на суше ни с кем не воевала? И как попал в рабство Ртуть - он так до сих пор и не признался.
   Короче, вокруг меня были сплошные враги, и я был готов в любой момент убить любого из них. Или всех сразу, но это наверно будет слишком тяжело. Мне бы, честно говоря, хотя бы с тем же Хаддимом Роккавом справиться... И то бы хорошо. Все таки бог, пусть даже в человеческом теле, вернее даже два бога, и обычный смертный - это разные весовые категории. Ну ладно, пусть не простой смертный - все равно разные. Все равно что мастер спорта в классе пера, самом легком, выйдет на бой против кандидата в мастера супертяжа. Драки не будет - один будет долго прыгать, а второй раз ударит - и все. Если попадет - полный кирдык. Хотя давать господам богам попасть в меня так легко я не собирался - я тоже не лыком шит. Мне вся ваша божественная мощь - до одного места.
  
   ***
  
   - Я довел вас до одного единственного места на северном побережье, куда есть ход смертным. Далее идет земля Врага - и никто не ведает идущих там путей, - стоя на берегу покрытого льдом океана сказал проводник.
   - А хоть до Убежища далеко? - спросил МихМих, - Или об этом тоже никто не знает?
   - Почему же, до Убежища - полдня пути той скоростью, что мы шли. Прямо по берегу, никуда не сворачивая. Там некогда была одна из столиц Сумеречных королевств, Сумрак на Клизьме, Клизьм - это река. Потом там был одна из самых сильных крепостей, это уже после трагедии, и только недавно она пала под ударом Врага. Где она - люди еще не успели забыть, а вот тропы сгинули в людской памяти.
   - Ну что же, спасибо за помощь, - поблагодарил колдун и поскакал на своем пегасе вдоль берега.
   - Ты не убьешь меня? - с удивлением крикнул ему вслед проводник.
   МихМих остановил своего коня и удивленно обернулся.
   - Убивать? А что, надо? А зачем?
   - Затем, что ты - посланец зла! Да, ты спас нашу крепость, но ты заставил нас отдать тебе цепных псов, без которых мы обречены на голодную смерть!
   - Я не понял, это ты так тонко намекаешь, чтоб я тебе вернул псов, или нарываешься, чтоб я тебя убил?
   Проводник задумался. Голос МихМиха не оставлял сомнений - для него вопрос жизни и смерти действительно не стоит. Для себя это чудовище всегда изберет жизнь, для других - смерть. Он был страшнее, много страшнее самого Врага - тот вершил зло потому, что такова была его природа, и зло доставляло ему удовольствие. Этот же просто не понимал, что такое "зло" - для него любой поступок оценивался лишь по шкале собственной полезности, и смерть других людей ему была так же безразлична, как... Просто безразлична. Если бы сейчас проводник потребовал или попросил вернуть себе собак - МихМих бы его убил. Не ради наслаждения, не ради какой-то цели - просто так бы убил, не испытывая при этом никаких чувств. Проводника окатил ледяной душ ужаса. Он вспомнил предсказание своего народа - о том, что придет человек без души, и принесет он за собой конец света. И будет он искать битвы с добром и со злом, но столкнется с третьей силой - и в этой битве решена будет судьба мира. Проводник понял, кто этот человек без души. И он должен был любой ценой выжить, и вернуться назад. Вернуться, чтоб передать всем остальным весть - мир сошел с ума, конец света близок. Они, люди Северного материка, уже тысячу лет противостоят злу, они привыкли бороться, и даже конец света они должны встретить в борьбе. А потому проводник поклонился, попросил прощения за свои резкие и необдуманные слова, повернулся и поехал назад.
   МихМих пожал плечами, повернулся и тоже поехал. Только не назад, а вперед, к Убежищу Врага. Остальные семеро путников поехали за ним.
  
   ***
  
   На удивление ректора, ситуация на Западном материке оставалось стабильной. Это было действительно очень странно, потому что о близком конце света не знал разве что отшельник, живущий в глубокой пещере вдали от людей. А так, даже крестьяне, сидя вечерами у своих домов и наблюдая закат, говорили о посланце иных звезд и о том, что мир сошел с ума. Однако паники, типичной для таких настроений, не наблюдалось. А все то, что происходило, можно было назвать лишь побочными эффектами.
   Да, конечно, загадочная смерть всего царского дома Старой империи - событие незаурядное. Однако последующая за этим смута была приостановлена генералитетом империи менее чем за неделю, самые лихие революционеры под радостные возгласы публики сгорели на центральной площади столицы, и было объявлено, что власть в стране отныне принадлежит ныне проходящим обучение за границей принцессам Жешении и Наштасье. Генералы же власть временная, никто из них короноваться не собирается, и сразу же по возвращении принцесс коронована будет одна из них. Которая, пока не решено, так как старшая Жешения, шестая дочь от второй жены, младшая Наштасья - седьмая от первой. Кто из них обладает большими правами на престол решит геральдическая комиссия, а генералы пока просто следят за порядком.
   Демарш магов, бросивших свои места и засевших в резиденции Верховного Архимага в столице Новой империи, тоже происходил не каждый день, и тоже вызвал лишь пожатие плечами. Мол, ушли маги - ну и пусть. Без них, конечно, не так комфортно жить, но ничего, справимся. А что они своими делами решили заняться - так ну и пусть, все равно без нас они не проживут, землю маги пахать не умеют, коней подковывать тоже, так что что бы они там ни задумали - по своему поводу простой народ не переживал. А что до правителей, так всем известно - маг и царь - понятия несовместимые. Все знали, что маги собрались обсуждать конец света, и мешать им никто не собирался.
   Необычная активность эльфов и еще более необычная закрытость гномов на севере материка вообще не вызывали никакой реакции - что бы эти нелюди ни делали, а против людских легионов им и неделю не устоять. Будут наглеть - так Новая империя и Демократическая республика быстро наведут у них порядок. Прецеденты были, самые крепкие твердыни гномов элементарно штурмуются тяжелой человеческой пехотой республики, а отряды имперских егерей вообще охоту на эльфов в Эльфийском лесу воспринимают как развлечение. Эпоха нелюдей прошла, и даже древняя магия, к которой по слухам те собирались обратиться, помочь им ничем не могла.
   Пожалуй, самым опасным для миропорядка было восстание Теней - эта загадочная организация решила под шумок захватить власть на всем материке. И все у них было хорошо - много высоких сторонников, широкая поддержка населения, высокая конспирация, организованность и готовность стоять до конца. И даже момент они нашли просто прекрасный - все думают только о конце света. Да вот только ничерта у них не вышло. В Демократической республике их очень вовремя ликвидировали спецслужбы. В Старой империи пришедшие к власти генералы окружили столицу мятежной провинции и вырезали все ее население до последнего человека. В Новой империи мятежникам удалось ночью даже захватить на несколько часов все стратегические объекты столицы, откуда уже к утру их выбил заранее предупрежденный союзниками из Демократической республики о возможности восстания спецназ.
   Что до Халифата Запада, то там вообще ничего не происходило - халифы любили покой, люди любили халифов, менять вековые устои не хотел никто.
   О том, что происходило на Мысе Славы и в Диких Землях, традиционно не знал никто, но там всегда происходило одно и то же самое. Корабелы Мыса, торговцы и пираты, делами суши интересовались слабо, воспринимая ее лишь как место для стоянки кораблей. Они и во времена Врага жили своими морями, и устроить на Мысе Славы революцию не питал надежд даже самый оптимистический революционер. А в Диких Землях, землях мелких царьков и военных атаманов, и так революции и войны происходили раз в две недели. На этот южный народ все большие страны уже давно плюнули, отгородившись от постоянных набегов надежной системой пограничных застав, и дела никому до Диких Земель не было никакого.
   Стабильность нынешнего миропорядка ректор мог легко понять. Произошедшая пятьсот лет назад война подарила миру идеальную систему противовесов, расшатать которую не удалось пока никому. Конец света - это еще не повод для того, чтоб позволять антинародным элементам поднимать шум, считали правители, и поступали так, как считали правильным. Однако чего не мог понять ректор, так это спокойствия народных масс. О том, что конец близок, знали все. Однако люди продолжали учиться и ходить на работу, заниматься своими делами, не паникуя и не задумываясь, что завтрашний день может стать последним. О да, среди тех, кто слишком много думал, вроде местной интеллигенции, процент самоубийств утроился, однако простому народу не было ни до чего никакого дела. Если бы в иные эпохи уже начались бы массовые волнения, волны мародерства прокатились бы по городам и селам, то сейчас в мире царил покой. Это пусть эльфы с гномами паникуют, нечисть шугается, а мы будем работать как всегда. Так, наверно, думали люди.
   В который раз возгордился ректор своим народом, своей эпохой. И приступил к тому, зачем и прилетел сюда - стал искать следы Спящих. Он был уверен, что именно из-за них, первых хозяев мира, все началось, и только у них можно получить все ответы.
   Хоть следы спящих и были давно утеряны, и люди забыли, кем были эти легендарные существа, осталось еще одно место, где утраченное могло быть обретено вновь. Древняя Библиотека, место, куда последние три тысячи лет собирались все значимые трактаты со всего мира. Самая крупная немагическая библиотека мира, по количеству книг уступающая только библиотеке резиденции Верховного Архимага.
   Была только одна небольшая проблема - Древняя Библиотека была личным достоянием халифа, находилась в самом охраняемом дворце всего мира, в столице Халифата Запада. Была защищена от чужих лучшей магической и обычной защитой. И, по велению еще основавшего ее первого халифа, магам ход туда был категорически запрещен.
  
   ***
  
   Дальше хода не было. Это факт. Такой же факт, что солнце желтое, а небо голубое. Да вот только солнце тут было зеленым, небо - красным, по крайней мере сейчас, а значит и ход мог отыскаться.
   Хотя откуда возьмется ход в отвесной монолитной шестидесятиметровой стене - лично я не особо представляю. А именная такая стена выросла у нас на пути, ограждая, как я сам догадался, то самое Убежище Врага. А вообще я себе слабо представляю, если это - временное убежище, где Враг просто набирает силы, то какой же была Цитадель в период ее величия? Да, этот мир явно находился на стадии упадка - повторить достижения былого нынешним кастрированным магам было не по зубам.
   А вообще, конечно, красивое Убежище. Я его еще полчаса назад заметил - стоит на берегу нечто, и пугает всех и вся. Как оказалось, нечто - это, как я уже говорил, шестидесятиметровая стена, материал - черт его знает, судя по реакции на мои магические удары - нечто антимагическое и весьма прочное. Хотя я всегда удивлялся - что такое магическая защита? Защита от грубой силы? Ну так я не буду грубую силу использовать, а подниму ею камень побольше и запущу побыстрее. И что, поможет? Нет, конечно. Впрочем, данная стена сие испытание выдержала с честью - ни единой трещины не появилось.
   А вообще я, конечно, дурак. Редкий дурак. Ну хорошо, забрал я себе пегаса. Пегас - это летающий конь. Я знал, не мог не догадываться, что эта тварь летает не просто так, а когда ей прикажут летать. Видел, как ректор на ней катался. И что? Что мешало мне поинтересоваться, как ею управлять, этой зверушкой? Это я только потом понял, что главным преимуществом пегаса, крыльями, воспользоваться я просто так не смогу. А тогда до этого не додумался. Не тормозил бы - перелетел бы теперь через стену, и все тут. Ну не дурак ли?
   А левитировать я могу только сверху вниз, как тогда, когда летел со стены академии в сторону вампиров. Вверх, увы, не получается. Не знаю такого заклинания.
   Ладно, не будем о грустном. Надо же в кои то веки хотя бы самому себе доказать, что ты не черствый самовлюбленный нарцисс, а человек, который объективно умеет оценивать свои действия. Хотя, судя по тем взглядам, что на меня кидал мой отряд, они не думали, что я такой дурной. Я вообще не знаю, о чем они думали. Спрашивается - о чем может думать человек, которого привели на край мира, довели до неприступной стены и дальше ни тпру ни ну.
   Впрочем, мой авторитет опытного предводителя отряда в их глазах спасли господа Эспиары. Очень вовремя они появились на сцене, вылезли из специально предназначенных для вылезания кустов. Так, господа, брейк, никто никого не убивает. Мы все, ну, почти все, ну по крайней мере я цивилизованный человек, и с врагом предпочитаю договориться. И только потом, когда он потеряет бдительность, убить. Желательно кинжалом в спину. Или как получится.
   Так, ладно, смертоубийство временно приостановил - теперь надо послушать, что же мне интересного такого эти трое господ хамелеонов собираются предложить.
  
   ***
  
   - Мы хотим предложить тебе союз!
   - Так, интересно! И позволено мне будет полюбопытствовать, "мы", это кто? Это случайно не те самые "мы", которые напали на академию и хотели меня там убить? И, если так, то с чего бы такой крутой поворот? Тогда убить, а тут нате вам - не просто перемирие, прекращение огня, а сразу союз? Будьте любезны, удовлетворите мое любопытство, господа!
   - Мы - это те, кого смертные незаслуженно называют Враг, а боги - Отщепенец. Мы - его слуги, его глас, и нашими устами он передает тебе свое предложение.
   - А как же его заслуженно называть? А то я уже как-то привык, говорю Враг, и все сразу понимают, кто это такой...
   - Его имя давно забыто. Он - один из первых хозяев этого мира, некогда он, вместе с теми, кого ныне называют Спящими, правил миром. Потом он восстал против Спящих, против того ужаса, что они творили. И он был низвергнут. Но он сумел прорвать границы реальности и вернуться. Он основал свою империю. Он хотел подарить людям счастье и свободу, свободу вершить самим свою судьбу. Он стал равным богам, но отказался от божественных почестей, отказался от жертвоприношений и призывал людей не приносить жертвы и другим богам. За это он получил от них имя Отщепенец. Он боролся, боролся до последних сил, но не смог победить, и опять был низвергнут. Он хотел счастья, но истинные враги людей, эльфы, заставили смертных поверить, что его империя была Империей Зла. Он - не враг, и сейчас, когда он в третий и последний раз пришел в этот мир, он уже не хочет больше власти. Он хочет лишь блага для людей. Он устал быть Врагом, и он просит тебя стать своим союзником.
   - Да, довольно интересные заявления... - МихМих мельком глянул на дышащие ненавистью глаза Хаддима Роккава, презрением - принцесс, интересом - Ртути, загадкой - Духаста, ничем - Тараса. - А как же быть с нападением? Или это он так хотел меня на свою сторону привлечь?
   - Нападение организовал не он, а Верховный Архимаг, и охотился он не на тебя, а на нас, гунзулов, - если до этого говорил центральный из Эспиаров, то теперь заговорил правый. Понять, кто из них Спиа, кто Бомберо, а кто Мушард было невозможно. - Архимаг жаждет власти, он всегда ее жаждал, и мы, гунзулы, всегда были той костью в горле, которая не давала ему обрести окончательную власть. Мы чувствовали, что он готовился повторить атаку, и решили бежать сюда, в единственное место, куда он не может пока достать своим астральным взором. Это он, Верховный Архимаг, да будет проклято имя его, был среди тех, кто три с половиной тысячи лет назад рушили Цитадель, наш дом, и кто поселил там ужас.
   - Имя? А, интересно, как его зовут, вы не знаете? - МихМих мельком глянул, что глаза Хаддима Роккава теперь дышали презрением, принцесс - ненавистью. Довольно интересное наблюдение.
   - Его проклятое имя - Нох, он был одним из людских магов...
   - Достаточно, - МихМих кивнул своей догадке. - Так что еще этот приколи... Архимаг сделал?
   - Это он предал своих союзников-эльфов, сотворил орден черных эльфов, и вместе с ними разрушил империю былых "друзей". Это он настроил против эльфов людей, это он, режиссер зла, устраивал войны между расами. Это он, наконец, потопил Центральную землю и призвал нечисть в Северные королевства!
   - Интересно... - в глазах Хаддима Роккава и принцесс был смешанный с ненавистью и недоверием интерес, в глазах Ртути... Ближе всего это было к геенне огненной, только в ее самом страшном варианте. - То есть вы хотите сказать, что тот, кого называют Врагом, хороший? А тот, кого все считают просто древним стариком, маразматиком, который не помнит собственное имя, стоит за всеми бедами мира за последние три с половиной тысячи лет?
   - Да, это так! - теперь в разговор вступил третий Эспиар, который левый. - И теперь Верховный Архимаг жаждет полной власти - он разбудил Спящих, он призвал одного посланца иных звезд, а его слуги-эльфы призвали другого. Он хочет наступления конца света, и единственный, кто ему готов помешать - это наш мастер. И мы хотим тебе предложить принять нашу сторону. Ты - великий маг, и твои умения необычны. Мы понимаем, что наши слова для тебя - слова посланцев Врага, но это - правда. Мы готовы ответить на твои вопросы, но нам нечем подтвердить свои слова. Мы можем понять твое недоверие, и мы предлагаем тебе самому отправиться на Западный материк. Именно там должна решиться судьба мира, и произойдет это не скоро, а очень скоро.
   - Конечно, очень интересно... - МихМих задумался, глядя на реакцию своих спутников. Видимо, откровение Эспиаров взволновало всех, кроме Тараса и Баруша, но на этих двух обращать внимание не стоило. Хотя нет, Духаст... Хоть в его глазах и горел интерес, аура была спокойна - подозрительно спокойна для человека, у которого только что поменялось все представление о мире.
   - И, в качестве дара, который способен убедить тебя в наших благих намерениях, - опять вступил в беседу центральный Эспиар, - мы, по велению нашего мастера, хотим передать тебе этот скромный подарок!
   Из складок своего плаща Эспиар достал сверток и развернул его. В свертке лежала книга.
   - Некрон! - одновременно воскликнули Хаддим Роккав, обе принцессы и Ртуть, даже не задумываясь, что тем самым они окончательно выдали себя.
   - А вот это уже совсем интересно, - МихМих задумался, и надолго.
  
   ***
  
   О том, принимать ли предложение Эспиаров, верить ли им, я даже не думал. Принимать и верить. Не знаю, кто такой Враг и какие у него цели, да вот только заклинание Правды еще никто не отменял. Так что в правдивости Эспиаров, в том, что они сами верят в то, что говорят, у меня никаких сомнений не было.
   Другое дело, что подозрительной выглядела сама их история - чтоб какой-то человек, а Верховный Архимаг Нох был именно человеком, мог четыре тысячи лет по сути править миром... Если бы я некогда не читал биографию Ноха, автора камней для магического испытания, то мог бы этому не поверить. А так... Человек, способный заставить магов на протяжении тысяч лет добровольно кастрировать самих себя, способен на многое. Я еще тогда, читая биографию, подумал, что амбиции у него хоть куда - стать самым сильным магом на планете как минимум. Оказалось, еще выше - одолеть всех богов, Врагов и Спящих, став единоличным высшим существом этого слоя реальности. И я бы не удивился, если бы оказалось, что, кроме этого, он и другие миры под себя не прочь захапать. Например, мой родной.
   Честно говоря, эта фигура уже меня начинала несколько пугать. Похоже, что это действительно очень умный человек и сильный маг, и мой третий десяток лет рядом с его четвертой тысячью как-то не очень солидно смотрится. Хотя тут мне могли пригодиться Враг и бог, Хаддим Роккав. Если, конечно, удастся их уговорить поработать вместе.
   И еще, что-то мне подсказывало, что и принцессы могут мне помочь... Не знаю, я, конечно, не очень хороший психолог, но все время рассказа Эспиаров я смотрел именно на них, пусть и краем глаза. И если союз с Врагом их не сильно заинтересовал, что само по себе очень подозрительно, то при упоминании Архимага они ни единого слова не пропустили. Непонятно, как они с ним связаны, все таки принцессы из Старой империи, а Нох сидит в Новой, но какая-то связь определенно есть. Может быть им что-то такое про него известно, о чем Эспиары не сказали. Не знаю. Но что-то тут есть, тем более они сами с Западного материка, и могут там пригодиться в качестве проводников. Ладно, их тоже попробуем убедить, что Враг - это Друг.
   С Ртутью понятнее. Я не очень-то знаю историю острова Последней надежды, но, как я понял, виновника гибели Центральной земли Ртуть ненавидит всеми фибрами своей души, и за право отомстить ему готов хоть сейчас душу продать. А вот Тарас... Не будь он алкоголиком и тунеядцем, я бы даже решил, что это как раз и есть второй посланец моего мира. А так... Не знаю, если нам предстоит в поединке встретиться - мне просто стыдно будет его побеждать. Руки марать не хочется.
   Хотя стоп, теперь у меня есть Некрон, а значит я могу и сам прочитать, что в предсказании написано! Как говориться, оригинал. Кстати, в отличие от остальных, меня появление книги не удивило. Ну не верил я тому, что она сгинула в Цитадели - такие книги не гибнут. Они, как правило, достаются ближайшим сподвижникам и исчезают вместе с ними, чтоб потом когда-нибудь найтись. В том, что Эспиары - сподвижники Врага, я уже убедился, а значит моя помощь им действительно нужна.
   Ну что же, книгу они мне дали, а потому еще немного помолчим, не буду пока говорить, что с предложением согласен, и полистаю книжку.
   Интересно.
   Еще интереснее.
   Совсем интересно.
   Я как-то уже так привык к местному языку, что теперь смотреть на кириллицу, на мой родимый русский язык, было даже как-то непривычно. А Некрон был написан именно на нем. Странно, да? Не думаю, почти уверен - это магия. Книга меня признала за своего, и решила свой текст показать именно на понятном мне языке. Потому что иначе откуда автор мог знать, каким жаргоном я пользуюсь, чтоб использовать слово "терминатор" для обозначения границы дня и ночи? Похоже, книга просто воспользовалась моим подсознанием, а почему она приняла меня за хозяина... У меня же нет ничего общего с тем, кто ею четыре тысячи с половиной лет назад владел...
   Стоп! Кто сказал, что так уж ничего? Ключи, как говориться, бывают разными, а у меня на поясе как раз очень странная вещица висит, арбалет с аурой, и почему бы именно ему не быть тем самым ключом? Вдруг эти две вещи когда-то одному хозяину принадлежали, и теперь меня за это книга и признала? Вполне неплохой вариант, примем его за рабочую версию и начнем искать предсказание о конце света.
   А вот и оно! Да, перевели его действительно хреновато, я вам так скажу. Ничего общего с оригиналом. Итак, читаем оригинал.
   Понятно. Значит так, произойдут следующие события. В мир проникнут двое людей из параллельного мира, великий маг и слепой поводырь. Проникнут не по своей воле, а по воле местных жителей, которые их своей магией призовут. Маг подружиться с Врагом, убьет Богиню, подчинит себе Бога, придет к могиле Уснувшего, где и встретится с Главным Злодеем. Там между ними будет битва, маг ее проиграет, и Главный Злодей начнет их всех убивать. Тут в действие вступает слепой поводырь, который дает магу намек. Если маг этот намек поймет - то победит Главного Злодея и будет мир во всем мире. Если не поймет - они все погибнут, Главный Злодей воцарится на веки вечные, и это как раз и будет концом света.
   Ну что же, вроде все понятно. Богиню уже убил, сама виновата. Бога подчинил, это по моему приказу он убил шестирукого триглаза. Врага... Ну, будем считать, что Эспиары Врага как раз и представляют, подружимся. Главный Злодей - понятно, господин Нох собственной персоной, этот весельчак и шутник. Уснувший - это Спящие, где их могила - поищем. Вот только мне что-то не нравиться, что битву злодею надо обязательно проиграть. Ну да ладно, разберемся, тем более что шанс победить все равно есть. А вот слепой поводырь... Надо будет все-таки с Тарасом поговорить, если это он - то, как бы мне ни было противно, к его словам придется иногда прислушиваться.
   Ну что же, план действий утвержден и подписан, приступаем к выполнению. Пункт первый - согласиться с Эспиарами.
  
   ***
  
   - Я согласен, - заявил МихМих.
   Впрочем, в позитивном ответе никто уже особо не сомневался. Тем более после того, как молодой маг внимательно прочитал несколько страниц из Некрона, не обратив внимание на то, что они написаны на древней магической скорописи, секреты которой были забыты даже самим Врагом.
   - Жеша, Нашта, Хаддим Роккав, Баруш, Ртуть, Духаст, вы как, со мной, или нет? Мне вся эта конспирация надоела. Давайте прямо сейчас выясним отношения. Или каждый из нас пойдет своей дорогой, или вы со мной. Решайте, и быстро.
   Всеобщее молчание продлилось не более двух секунд, и нарушено было Жешенией Станишеной, которая неизвестно каким образом прочитала мысли остальных и высказала всеобщее мнение.
   - Мы с тобою, МихМих. Пока с тобою.
   - И то хорошо. Тогда быстро собрались, и поехали на юг. Нам надо на Западный материк, так, господа Эспиары?
   - Нет смысла ехать... - заявил левый Эспиар. - В Убежище уже стоит корабль, древний корабль нашего мастера, которому вновь настала пора бороздить воды морей. "Мятежный князь" домчит нас до Западного материка за считанные часы. Увы, ему нет хода в южные воды, где даже море подвластно Верховному Архимагу, да будет проклято его имя вовек, но уже через три часа мы будем в Эльфийском заливе.
   - Так это же просто чудесно! Поплыли! Нет, это дер... люди плавают, а корабли ходят, как меня в свое время один знакомый просветил.
  
   ***
  
   Эспиары кивнули, наверно головой, или что там у них под капюшоном, подняли руки, и в монолитной стене открылся широкий проход. Отряд, возросший до одиннадцати человек, вернее до одиннадцати живых существ, еще вернее просто до одиннадцати существ, вошел в Убежище Врага. Или, как предложил его теперь называть МихМих, Друга. Внутри там не было ничего интересного - почти все пространство занимала пятидесятиметровая башня, а что не занимала она, занимал искусственный водоем, в котором стоял тот самый "Мятежный князь". Люди погрузились на корабль, очередной взмах руками, в другой стене появляется проход, водоем соединяется с морем, корабль выходит и под всеми парусами идет на юго-запад.
  
   ***
  
   - Капитан, парус! Черный парус!
   - Пираты? - капитан моментально проснулся. Хоть корабли Мыса Славы уже давно, очень давно не захватывались пиратами, любители легкой наживы все еще оставались в морях. И всегда мог найтись кто-то, кто еще не встречался с ним, капитаном Творогом, и с его "Любимчиком сирен". Капитан всегда был рад такой встрече - в отличие от многих его товарищей по профессии, Творог умел извлекать выводу даже из нападения пиратов. Кто сказал, что это опасно и невыгодно? Пираты - молодые здоровые ребята, халифу всегда нужны новые рабы, у них всегда много хорошего оружия, которое легко продается в Диких землях. Хоть сам Творог не был пиратом, грабить нападавшие на него чужие корабли он любил. А в том, что его команда, которая прошла вместе с ним огонь, воду и медные трубы, победит любых пиратов, капитан был абсолютно уверен. И потому ему была не очень понятна тревога первого помощника, побеспокоившего его не такой уж и плохой новостью.
   - Мы не знаем! Вряд ли... Мы не знаем, но... Капитан, Вам лучше самому выйти на палубу и увидеть это своими глазами!
   Удивленный, Творог бодро выскочил из капитанской каюты на палубу. Искать корабль с черными парусами ему не пришлось - вся команда смотрела на север, и капитан посмотрел в ту же сторону.
   - Что это, сэр? Это то, что мы подумали, или...
   Капитан молчал. Это было именно то. Сколько уже прошло тысяч лет? Три, четыре? Много. Умерли сотни поколений, а среди моряков до сих пор ходили слухи и легенды о флагмане Империи Зла, о знаменитом корабле Врага, с которого владыка сил зла командовал своими войсками. Все слышали о корабле, который в состоянии потопить любой флот, о корабле, догнать который способна не всякая птица. Передаваясь из поколения в поколение, устные предания подробно описывали этот корабль. Острый нос с изображением двуглавого единорога, украшенные изображениями рогатых тварей борта, черный треугольный парус - флагман Врага долгие годы был страшной сказкой. И вот теперь он, "Мятежный князь", шел параллельным курсом на юго-запад. Он прошел рядом, словно ему не было никакого дела до одного из самых мощных кораблей Мыса Славы, словно для него это был даже не противник, а просто кусок дерева, занесенный сюда океанскими течениями. "Мятежный князь" появился, прошел и исчез за горизонтом за считанные минуты.
   - Капитан...
   - Свистать всех наверх, поднять все паруса - мы возвращаемся домой! Что бы это ни значило - люди должны узнать, что Враг вернулся.
   Древняя легенда гласила, что только с Врагом на борту "Мятежный князь" превращается в нечто большее, чем бесплотный призрак.
  
   ***
  
   После падения их империи эльфам запрещалось иметь свое регулярное войско, однако никто не ограничивал такие вспомогательные службы, как пограничная. Так что теперь по количеству пограничников на душу населения государство эльфов, Эльфийский лес, занимало первое место в мире. В большинстве своем эльфийские пограничные части охраняли границу с Новой империей, на юге и западе. Но и тут, на берегу Эльфийского залива, постоянно базировалось несколько застав.
   - Тревога!
   Крик командира заставы лишь на доли мгновения опередил звуки тревожного рожка, а спустя менее чем три минуты на плацу построились все шесть отрядов, ныне не находящихся на боевом дежурстве. В каждом отряде по пятнадцать эльфов, итого девяносто. Еще два отряда, тридцать эльфов, были в дозоре. А сто двадцать эльфов-лучников, в лесу - это огромная сила, способная с легкостью уничтожить практически любого противника. Противостоять им могли только егеря Новой империи, но тем было совершенно нечего делать тут, на севере.
   Командир заставы Цэр-арилановалуштэль, "отец", как его с уважением величали в личных разговорах подчиненные, окинув своим отцовским взором строй, просто и спокойно начал свою речь.
   - Тридцать минут назад в Эльфийский залив зашел корабль, который был опознан как "Мятежный князь", древний флагман Врага. Он дошел до той части залива, что ныне контролируется Новой империей, и на берег сошли одиннадцать разумных. Они были верхом, кроме того - с ними было пятеро Незримых Псов, используемых в качестве вьючных животных. Штабные маги опознали, что среди них есть сила и слуги Врага. Покинув корабль, они зашли в имперский лес. Данная информация была передана в совет, откуда нам пришел приказ - любыми силами догнать и уничтожить. Те, кто за силу Врага, должны погибнуть, так нам велел совет, и... Я нарушу приказ совета. Я не буду приказывать вам этого делать, потому что тогда мы будем вынуждены нарушить границу, а это по древнему эдикту равносильно объявлению войны. Однако готов предоставить тем из вас, кто этого захочет, краткосрочный отпуск. Решать, как поступать, вам, каждому из вас. Я сказал.
   Цэр-арилановалуштэль был хорошим командиром, и как хороший командир он понимал - не откажется никто. Молодые столетние и пожилые тысячелетние, эльфы и эльфийки, девяносто воинов леса покинули расположение эльфийской пограничной части и растворились в лесу. Им выпала честь догнать и уничтожить тех, кто хочет возродить Империю Зла! Им выпала честь догнать и уничтожить слуг Врага, с которым сражались их отцы и деды!
  
   ***
  
   Не люблю я фанатиков. И почему, спрашивается, мне всегда так на них везет? Почему возле меня одни одержимые? Кто местью, кто своими дурацкими идеями, кто еще чем. Не знаю, вот еду по лесу и думаю, почему оно так. Почему столько народу вокруг, а поговорить особо не с кем. Каждый думает о своем, все замкнутые такие, ну прям как я. Но мне простительно, я тут мозговой центр, а они о чем думают? Уж не о том ли, как меня предать поудобнее?
   Впрочем, пока продавать им меня особо некому. "Князь" довез нас до залива, высадил на берег, и теперь нам предстоит долгая и нудная поездка на юг по бесконечным лесам Новой империи. А вообще, тут очень красивая структура мира. Есть все. Две империи, Старая и Новая, это для консерваторов и любителей покоя. Для демократов - Демократическая республика, где и президенты, и парламенты, и свободы слова и матерного слова. По диктатуре соскучился - пожалуйста, получай Халифат Запада. Хочешь анархии - Дикие земли, где о таком слове, как "закон", никто и не слышал. Для любителей экстрима - Мыс Славы. Наконец, не хочешь жить на этом материке - милости прошу, Прибрежное королевство ждет тебя на Южном материке. Выбирай, что душе угодно. Даже два этнических государства есть, Горы гномов и Эльфийский лес, мимо которого мы сейчас как раз и едем.
   Кстати, лес этот - ну очень неприятный. Я говорил, что я ненавижу вампиров? Наверно, говорил, причем не раз и не два. Ненавижу! А тут все ими так и пропахло - едешь, а вокруг сплошной вампирий дух. Хорошо, что когда-то люди из Новой империи выбили их отсюда. А то я даже не знаю, выдержал бы я постоянное их присутствие где-то рядом, или не выдержал бы. Хорошо остальным - они всего этого не замечают, скачут себе и скачут, не чувствуя, что прямо за нами вдогонку мчатся эти кровопийцы...
   Стоп! Что-что они делают? Так, мне это уже совсем не нравиться. Кто-то по-моему говорил, что они границу не переходят, мол запрет... Так уж и не переходят! Чтоб я, да не почувствовал внимание к своей персоне вампира, вышедшего на охоту? Не будет этого! Не спрячетесь, господа, и стрелу мне в спину всадить не сможете. Ну-ка, ну-ка, поищем, что бы для вас такого приготовить... Ага, а вот это уже лучше - с одной стороны лысый холм, с другой речка... Пожалуй, господа охотники, тут мы вас и подождем. И посмотрим, кто кого - я вас, или я вас.
   Ну что, пора порадовать остальных, что за нами погоня? Пожалуй, пора. Особых симпатиков "эльфов" я среди своих спутников не замечал, так что будем надеяться, что никто из них не будет уверять меня в неправильности убийства "первородных"...
  
   ***
  
   - Сколько их? - только и поинтересовалась Наштасья.
   - Не знаю, - честно признался МихМих, - Я чувствую особей пятьдесят, думаю, что их больше, но ненамного.
   - Тогда у нас единственный шанс - бежать, - уверенно и убежденно заявила Жешения, пятьдесят эльфов, в лесу... Их одним огненным шаром не сожжешь, эльфы - дети леса, и...
   МихМих усмехнулся. Остальные поняли - битвы не миновать, и начали готовиться к обороне.
  
   ***
  
   Так, прикинем, я тридцать, принцессы где-то по трое, еще десяток на Эспиарах, Хаддим Роккав еще пять, Ртуть и Духаст еще по двое на каждого, итого пятьдесят пять. Еще собачки порезвились, на каждую как минимум по пять трупов - итого восемьдесят. Прекрасно! Давно у меня уже такого хорошего настроения не было! Чтоб благодаря мне за полчаса стало на восемьдесят вампиров меньше - это достижение, которым можно гордиться! Хотя, конечно, Леонида жалко. Но кто ж знал, что они не только в людей, но и в коней стрелять будут. Варвары. Так им и надо. Ну ничего, пусть принцессы теперь на одном коне катаются, они легкие, не страшно.
   А вообще, конечно, битва вышла знатная! Вампиры молодцы - красиво в ловушку залезли. Вышли так толпой на поляну напротив моего отряда, и начали пытаться стрелами пробить магический щит. Молодцы. О том, что такое Вид Бмана, они, похоже, даже не слышали. И были в полной уверенности, что окружили всех, и что мы теперь не уйдем. Их маги - тоже молодцы, вышли в первый ряд и стали против щита магического бороться. Нет, ну почему меня уже в который раз за лоха держат? Повернуться спиной к лесу, да еще и не выставть никаких часовых... Как будто бы специально, чтоб мне, спрятанному под заклинанием невидимости в кустах за их спинами, было удобнее их отстреливать из своего арбалета. Я уже с десяток вампиров перестрелял, когда они опомнились. А как они забегали, когда прямо в их рядах из ниоткуда материализировались собачки и начали грызть их колдунов... Приятно было посмотреть.
   А арбалет, вообще, хорошим оружием оказался. На сто метров бьет по прямой, кучность - калаш отдыхает, ударная сила - как у чего-то бронебойного. И хоть вампиры к серебру как правило безразличны, когда твою голову пронзает серебряная стрела - тут и не только вампир сдохнет.
   Ладно, признаю - пытались они сопротивление оказать. И некоторым даже удрать удалось, теперь идут за нами да время от времени стрелы свои отравленные мечут. Да вот только кто ж виноват, что я чувствую вампирий зов, особенно когда он на меня направлен? И что их стрелы... Да, меткие. Да, смертельно ядовитые. Да вот только каждый раз, когда в меня очередную стрелу посылают, я такую волну ненависти чувствую... Что поставить на пару секунд щит не составляет никаких проблем.
   Главная опасность - это спокойный, уравновешенный, опытный вампир, который не следует своему зову, а поступает исключительно в соответствии с велением разума. В моем мире такие почти все, жизнь заставила. Или ты будешь себя вести как человек, или кол в сердце и на костер. А тут слишком мало вампиров жгли и слишком много уважали, вот и не научились они свою природу скрывать. Хотя, я не питал особых надежд, что со всеми ними будет так легко. Это, как я понял, лишь одна северная застава, куда отправляют тех, кого опасно на более ответственные участки границы ставить. Наверняка есть намного более опытные эльфы, которых в такую элементарную ловушку уже не загонишь. Они сначала магией проверят, что все враги на месте и никого за спиной нет, и только потом, может быть, выйдут из леса под открытое небо.
   А потому я предложил продолжать путь не на юг, а на юго-запад, отклоняясь в сторону Гор гномов и Демократической республики. Мое предложение было принято молчаливым согласием.
  
   ***
  
   Я молчал.
   Мы молчали.
   Мы встретили посланцев того, кого было принято называть Отщепенцем.
   Мы выслушали их.
   Мы уже не знали, чему верить.
   Мы сошли на землю, чтоб узнать правду.
   Мы не знали, что есть правда.
   Мы ничему не верили.
   Мы поняли, что слишком мало знали про наш мир.
   Мы пошли за посланцем иных звезд.
   Мы вспоминали...
   Мы вспоминали то время, когда мы были еще людьми.
   Вы вспоминали, как мы стали богами.
   Мы сражались с теми, кто сражался с нами.
   Мы убивали тех, кто хотел убить нас.
   Мы ждали.
   Мы шли на юг, и ждали, пока мы не поймем, что делать дальше.
   Мы не знали, кто враг нашего мира, а кто его хочет спасти.
   Мы уже ничего не понимали.
   Мы ничего не говорили посланцу иных звезд - он и так все понял.
   Мы знали, что он знал, что мы - боги.
   Мы выполняли его приказы, потому что не знали, что нам делать.
   Мы не знали, что случилось с Мраидшей и с Барилой.
   Мы думали, что можем покинуть тело и обрести свою истинную сущность.
   Мы решили, что делать этого не будем.
   Мы все еще шли на юг, убивали эльфов и думали.
   Мы ждали новых событий, которые помогли бы нам.
   Мы хотели спасти мир, но не знали, от кого его спасать.
   Мы шли.
   Мы ждали.
   Мы - это я, Хаддим, и я, Роккав.
   Мы не понимаем, зачем сюда пришел брат наш, Баруш.
  
   ***
  
   Ректор внимательно смотрел на халифа, халиф - на ректора. Стражи вокруг тоже смотрели на ректора, потому что на халифа им было запрещено смотреть.
   - И что, хочешь ты сказать, что запрет древний нарушен быть должен, чтоб пустил тебя я книги читать? - подытожил халиф рассказ ректора. - Понимаешь ты, что запрет ты хочешь нарушить? Понимаешь ты, что незваным пришел сюда, что время украл мое? Понимаешь ты, что невозможного требуешь? Понимаешь ты, что жизни лишиться можешь тут ты?
   - Понимаю, - признался ректор.
   - И что ждешь ты, если это понимаешь ты?
   - Жду, что Вы, ваша божественность, пустите меня в Древнюю Библиотеку.
   - Почему пустить тебя должны мы? - скушав очередной персик, поинтересовался халиф.
   - Вы, ваша божественность, ничего никому не должны. Это каждый знает. Только по Вашей доброй воле мне будет позволено нарушить древний запрет. Я это, ваша божественность, прекрасно понимаю, и жду, что Вы меня пустите в древнюю библиотеку, - продолжал стоять на своем ректор.
   - Не молод ты, знаешь ты, что есть что и кто есть кто, и почему думаешь ты, что я пущу? Почему пришел ты, ведь понимаешь ты, что то, просишь что ты - невозможно? - вслед за персиком последовала слива.
   - Я пришел, потому что я должен попасть туда. Никто не в силах попасть туда силой или хитростью, предки ваши, ваша божественность, постарались. Единственная возможность, подумал я, попасть в Древнюю Библиотеку - это испросить вашего позволения. Я понимаю, что в этом дворце я бессилен, я понимал это, но я не стоял перед выбором, что мне делать. Я должен попасть в библиотеку - я могу попасть только с вашего разрешения - я пришел к Вам за ним. Зачем мне туда попасть - я думаю, что я уже рассказал. Я слишком высокого мнения о Вас, ваша божественность, чтоб предположить, что Вы могли меня не расслышать или не понять. - Халиф молчал, а потому ректор продолжил. - Я знаю, что такое нарушить многотысячелетний запрет, и, если бы у меня был выбор, скорее всего я бы держался подальше от этого дворца. Я знаю, что Вы, ваша божественность, не любите чужеземцев, и как Вам, так и мне лучше бы было этой встречи избежать. Но выбора у меня не было, а потому я тут и сейчас, и говорю то, что говорю.
   - Умен ты, понимаешь ты, что жизнь такое есть. - Халиф надкусил яблоко. - Скажем мы тебе следующее - не имеет права стопа мага преступать порог Библиотеки Древней. Но знаю я, что благородна цель твоя, и вот что я прикажу - ты будешь сидеть тут, мы будем сидеть тут, а слуги наши принесут что прикажешь тебе. Будешь читать ты, пожелаешь что, но не в библиотеки стенах, а тут. И не будет запрет древний нарушен. Согласен ты?
   - Согласен, - облегченно кивнул ректор.
   Готовясь к встрече с халифом он не думал, что сможет не то что добиться своего, а и просто выжить. Но другого выхода для себя ректор действительно не видел. И теперь он приготовился к долгой и утомительной работе - найти черную кошку в темной комнате. Причем есть ли она там - не знала даже сама кошка.
  
   ***
  
   Хоть эльфийский совет заседал уже третьи сутки подряд, окончательного решения принять он пока еще не смог. Шок первых часов, когда стало известно сначала про появление черного корабля, а потом про гибель целой пограничной заставы, так и не прошел. И некоторые особо горячие головы, которые и среди эльфов встречались не реже, чем среди людей, продолжали настаивать на немедленном объявлении военного положения. Однако менее радикальные мужи совета понимали, что это приведет к катастрофическим последствием - Новую империю не будет волновать, по какой причине напали эльфы, и нынешнему императору нужен только повод для того, чтоб ввести в Эльфийский лес своих егерей.
   Однако в том, что Враг должен быть уничтожен, не сомневался никто.
   Сколько бы еще длился совет - неизвестно, но в один прекрасный момент в зал совета вошел Й-Эрц-Кантариватимэль, глава гильдии магов. Традиционно в эльфийском обществе совет представлял исключительно светскую часть общества, и появление в совете мага, да еще и не простого, а главного боевого мага южной пограничной армии, было событием из ряда вон выходящим.
   И только некоторые эльфы совета знали, что параллельно с их заседанием маги проводили свое, и, видимо, пришли сообщить свое решение.
   Й-Эрц-Кантариватимэль дождался, пока его все заметят, официально представят и дадут слово. Выйдя на трибуну, он произнес предельно лаконичную не только по меркам бессмертных эльфов, а и по меркам очень даже смертных людей, речь.
   - Враг и его приспешники должны быть уничтожены. Мы не должны, пока не должны, начинать войну с людскими странами. Потому вслед за теми, кто убил наших сыновей и дочерей подлым ударом в спину, отправился Эрц-Дингасиратэлион, мой лучший ученик. Ему была дана сила наших магов и открыт один из секретов Книги. Мы считаем, что этого будет достаточно.
   Поклонившись, Й-Эрц-Кантариватимэль покинул трибуну и удалился из здания совета. На этом обсуждение можно было считать завершенным, и хоть определенные формальности длились еще какое-то время, эльфы мысленно оставили на своих врагах крест. Магам была вера, если маги сказали, что этого хватит - значит этого хватит. Тем более Книга - сборник эльфийских заклятий, на которых в свое время был наложен запрет за излишнюю даже по эльфийским меркам негуманность.
  
   ***
  
   Интересно, что такое "гуманное отношение к врагу"? Сколько живу, столько пытаюсь это понять. Если есть враг, то его нужно уничтожить любыми средствами. Врагов можно предавать, можно причинять им любую боль, если это, конечно, в твоих интересах. Например, для запугивания. Или для других целей. А вот заботиться о враге... Этого я не понимаю. Когда он стал на другую сторону - он тем самым автоматически подписал себе приговор. А я всего лишь его исполняю.
   Хотя другие люди почему-то считают иначе. Не знаю. Ну например, почему Нашта и Жеша после битвы с эльфами так косо стали на меня смотреть? Хотя нет, тут как раз все понятно. Постоянно я удивляюсь женской натуре. Ну хорошо, допустим, Тарас действительно в первый раз так близко видел так много крови. Случай с монстрами не считается, тогда умирали не разумные существа, а монстры. Ну хорошо, допустим, Тарасу действительно стало плохо, особенно при виде одной эльфийки, действительно симпатичной, убитой мною прямо перед ним. Хотя, странно, если бы я дал ей выстрелить в Тараса, как она и собиралась, вряд ли он был бы более довольным. Ну хорошо, Тараса я понимаю, кровь - для таких как он слабаков это страшно. Но почему, почему Жеша и Нашта, которые и сами умели и не боялись убивать, так внимательно его слушали? Они что, не понимали, что произошло? Прекрасно понимали. Так зачем же слушать эти сопли и вопли, какой я плохой, жестокий, как я посмел, ну и так далее? Тарас даже не вспоминал о выпивке, а целыми сутками ныл и жаловался на меня. И вместо того, чтоб врезать ему как следует, принцессы его утешали, успокаивали, при этом бросая на меня косые взгляды. Это что, тот самый материнский инстинкт, который заставляет женщину заботится о слабом и беззащитном? Ну тогда извините - если Тарас - этот двадцатиоднолетний увалень - слабый и беззащитный, то тогда я православный патриарх.
   Ладно, в том, что он из моего мира, я уже убедился. Значит, это именно он слепой поводырь, и пока он не сделал свое дело - не помог мне одолеть Главного Злодея - трогать Тараса не будем. Хотя, когда я вижу таких нытиков, тряпок, а не мужчин - мне стыдно за наш пол становиться. Плачущая девушка - это даже немного эротично, ее хочется обнять, прижать к себе, утешить. Помочь, в конце концов. Но когда здоровый мужик начинает реветь и вешаться на шею двух хрупких девушек... Ненавижу Тараса. Не так, конечно, как вампиров, но все равно ненавижу. Даже не столько ненависть к нему испытываю, как какое-то презрение, презрение человека, который сам чего-то достиг, к тому, кто всю жизнь приходил на все готовенькое. Не знаю.
   Кстати, меня волновал не только Тарас. По мере продвижения на юг меня все больше и больше беспокоил, как ни парадоксально, Баруш. Как признался в конце концов Хаддим Роккав, они с Барушем одного поля ягоды. То есть боги. Вот только бог, который не соображает, что в окружающей его реальности происходит... Ненавижу психов. Как и наркоманов, алкоголиков, и... Ну, я много кого ненавижу, это уже многие поняли. Вот только когда псих рядом - это бог, это уже совсем тяжело. Эх, ну зачем я послал Баруша за дровами... Теперь, боюсь, с воздуха место нашей тогдашней стоянки любой заметит, пол гектара леса вырубить... Заставь дурака богу молиться... А заставь дурака-бога что-то делать... Тяжело мне жить на свете. И за что такие испытания? Впрочем, как раз по поводу испытаний я не особо переживал - мне все еще было весело. Не насытил я пока дух приключений. И судьба не спешила расстилать предо мною красную ковровую дорожку.
   А что она поставила у меня на пути - так это одну очень-очень нехорошую магию. Не злую, магия злой не бывает, а дурную. Мы как раз дошли до Тройной Точки, места, где сходятся границы Гор гномов, Новой империи и Демократической республики, как я почувствовал, что где-то совсем рядом вершится очень-очень плохой ритуал. Причем направлен он именно против нас, и помешать ему я никоим образом не могу.
   В этот раз, между прочим, магию эту почувствовали все - как-никак, но если кто забыл - мы все на острове магии одно время учились... А один из Эспиаров даже меня проинформировал, что это за магия такая. Оказывается, таким заклинанием еще в древние времена эльфы с Другом боролись, причем достаточно эффективно, и называлось оно "Жертва Боли". Ну что же, посмотрим, что эта жертва сделает со мной...
  
   ***
  
   Жертва Боли - одно из Великих заклинаний Книги - было дано Эрц-Дингасиратэлиону для того, чтоб уничтожить приспешников Врага. Эльф прекрасно понимал всю ту ответственность, что на него возложена, и собирался оправдать свою репутацию лучшего молодого мага последних двух веков.
   Как и все заклинания Книги, Жертва Боли требовала не только вербальных и мысленных действий, но и определенного ритуала, достаточно жестокого. Что же, принцип меньшего зла, и ничего с этим не поделаешь. За все надо платить.
   Плата, которую собирался отдать Эрц-Дингасиратэлион, сейчас сидела в большой железной клетке и громко мяукала. Но это не могло отвлечь эльфийского мага.
   Еще в лесу другие маги влили в него достаточно силы, чтоб он смог настроиться на волну врагов и чувствовать их расположение. Потом на птеродактилях сюда, на самую границу Гор гномов, были доставлены все необходимые ингредиенты. Потом Эрц-Дингасиратэлион ждал, и вот теперь, когда враги уже были близко, настал час начинать ритуал.
   Одной из характерных черт заклинаний Книги была графомагия - магия надписей и фигур. И вот на земле, заранее освобожденной от разной грязи, нефритовым ритуальным кинжалом с обсидиановым лезвием, эльф рисовал фигуру, включавшую в себя пентаграммы, гексаграммы и октограммы. Он выводил надписи на древних магических языках, вливая в каждую букву частицу своей силы. В углах фигуры горели свечи, и не простые, а из специальных ароматических смол, позволяющих магу ввести себя в состояние магического транса, что было необходимо на последних этапах ритуала. Пронзенная кинжалом земля щедро поливалась кровью, пока еще просто заранее запасенной кровью, которую можно купить на любом скотном дворе, но будет час и для другой крови. Жертва Боли требовала к себе уважения, и маг отдавал себя до конца.
   Наконец фигура была готова, и, облегченно смахнув с лица пот, Эрц-Дингасиратэлион приготовился ко второму из трех этапов ритуала - принесению жертвы. Жертвой, вернее даже жертвами, предстояло стать тем самым кошкам, что яростно вопили в клетке. Увы, ритуал требовал убийства, жестокого убийства, и эльф начал. Он внес обездвиженную кошку в центр фигуры и принялся медленно резать ее ритуальным ножом из черного метеоритного железа. После того, как одна за другой, все кошки были принесены в жертву, маг почувствовал - магическая фигура заполнена силой, и все, что теперь требуется - направить эту силу на врага.
   Настал третий, наименее зрелищный, но самый сложный для мага этап. Призывая силы древних богов, обращаясь к темным началам природы, эльф требовал у бездумной силы признать его власть. Каждое слово заклинания закреплялось кровью, собственной кровью Эрц-Дингасиратэлиона, и с каждой каплей из него выходило нечто большее, чем просто красная жидкость. Магу казалось, что сама жизнь покидает его тело, что он умирает окончательной смертью. Но эльф не сдавался, теперь, когда оставалось уже совсем немного, он, собравшись с силами, громко выкрикнул последнее слово, и только тогда упал.
   Обессиленный, но счастливый. Эрц-Дингасиратэлион осознал - ему удалось, Жертва Боли принесена, ритуал закончен, и теперь вся мощь древнего заклинания брошена против врагов, против убийц эльфов. Маг с наслаждением принялся ждать того момента, когда кара настигнет злодеев.
  
   ***
  
   О нет! О том, что маги бывают тупыми, я догадывался давно, но чтобы настолько... Совершенно безумное заклинание, которое и Барушу в голову бы никогда не пришло. Интересно, тот, кто все это сделал, он хоть сам понимал, какими силами играет? Или весь тот антураж, которым сопровождается истинное действие, затуманил ему мозги?
   Заклинание это, "Жертва Боли", не пахло, оно воняло. Воняло безумством и тухлятиной. Придумать такое мог только человек, который получает удовольствие от купания в чужих испражнениях. Я бы еще понял, если бы "Жертва Боли" была действительно заклинанием шестого уровня, которое не в силах побороть ни один архимаг. Но это было заклинание нулевого уровня! Вернее нет, это даже заклинанием не было! Все те ужасы, что должны были по идее с нами случиться, я остановил одним жестом, причем больше никто, по-моему, так и не понял, что же собственно говоря произошло. Только что давила на плечи неподъемная тяжесть, и вдруг стало так легко.
   А ведь на самом деле все так просто! Просто и гнусно! Во время этого ритуала живых существ убивают с такой жестокостью, что их обезумевшие от дикой боли души после смерти не уходят в рай или ад, а остаются тут же, еще не понимая, что произошло с их телом. А потом маг просто берет, и указывает душам на "виновника" их страданий. Все. Это вся магия. Остальное - антураж, декорации.
   Души мертвых, которые спешат тебе отомстить - это действительно страшная сила. И не важно, это душа человека, кошки или собаки. Да вот только страшна эта сила для того, кто не знает Сумрака. Когда я понял, что происходит, я зашел туда, и просто в этом безумном клубке кошачьих душ перерезал две нити - самых жирных нити - нити боли и нити подчинения. Все. Это даже не магия, это интуитивная способность любого Иншого, оперировать с такими нитями. Что произошло после этого... По идее души должны были освободиться и покинуть этот мир, но, они решили сначала отомстить убившему их магу, а уже потом отправились в свой кошачий рай.
   Еще раз повторюсь - гнусное заклинание, гнусный ритуал. Когда мы пришли на поляну, где он проводился... Мне стало жалко. Стало жалко, что этот "эльф" так легко отделался. Быть разорванным на куски озверевшими душами - это еще легкая для него смерть. Лично я бы его долго и мучительно убивал тем самым черным ножом, которым он убивал несчастных животных. Нет, однозначно - если эти "эльфы", эти вампиры и кровососы, такими методами одолели Друга и разрушили Цитадель... Я не знаю, почему они после этого считаются светлыми, а Друг - темным.
   Ненавижу вампиров! По-моему, я уже об этом говорил, причем совсем недавно. Как можно испытывать что-то кроме ненависти к существам, которые лишают живое существо права на посмертие, превращая даже его душу в смертельное оружие?
   А Тарас все еще ноет! Мол, не заслужено, жестоко... Его бы на этот кровавый алтарь, посмотрел бы я, как он после этого своих любимых эльфов будет защищать...
   Ладно, не будем тут ничего трогать. Слишком тут много зла, тут не то что стервятники, тут даже жуки-трупоеды еще долго не покажутся. Пора спешить дальше на юг, пока эти, с позволения сказать, "эльфы!", еще чего-то столь же мерзопакостного не удумали. А то кто их знает, на что еще способны их черные души...
  
   ***
  
   Убившее эльфа Эрц-Дингасиратэлиона заклинание почувствовали многие. Ужаснулись эльфы Эльфийского леса, последняя надежда которых на скорую месть Врагу рухнула. Самым краешком губ улыбнулся Верховный Архимаг. Еще быстрее стал работать в Древней Библиотеке ректор магической академии. В глубокой могиле, под толстым слоем песка, в пустыне, где-то на границе между Халифатом Запада и Старой империей, зашевелился Некто.
   События начали ускоряться.
  
   ***
  
   Ну и куда прикажете дальше двигаться? Я понимаю, что судьбы мира просто обязаны решиться на Западном материке. Хорошо, не спорю. Когда нападают вампиры - тоже просто, отбивайся. Это все просто и ясно. А дальше куда двигаться?
   Вообще, ситуация выбора всегда ставит человека в состояние повышенного возбуждения, почти шока. Что-то такое я еще дома читал, в книжках по психологии. А выбор перед нами велик. Мы вышли как раз на развилку, откуда идут три дороги. И не какие-то там проселочные, а три дороги государственного значения. Одна - в столицу Новой империи, вторая - в столицу Старой, третья - в столицу Демократической республики. Погони за нами не было. Собак мы уговорили побыть немного невидимыми, удивительно понятливые твари оказались, а отряд из одиннадцати путников ровным счетом ни у кого никаких подозрений не вызывал. И сейчас мы стояли на этой оживленной развилке, и куда ехать - никто толком не знал. Принцессы домой не спешили, Эспиары лишь пожимали плечами, остальные тоже ждали, пока я определюсь.
   Если бы можно было воспользоваться логикой... Увы. Да, в столице Новой империи жил Верховый Архимаг Нох. Однако я чего-то пока не спешил на встречу с ним, для начала надо было окончательно разобраться с происходящим. А что до Старой империи и Демократической республики... И то, и то пока для меня были не более чем названиями, выбрать между которыми можно было исключительно методом подбрасывания монеты.
   Ладно, попробуем еще раз. Чего я хочу? Я хочу узнать, что делать и кто виноват, выполнить свое предназначение по спасению мира и свалить домой. Это план миди. План мини - просто свалить домой, план макси - еще поубивать побольше разных гадов, получить побольше кайфа, развлечься хорошо, спасти мир и свалить домой.
   Прекрасно. Надо исходить всегда из плана макси. Пункт первый - поубивать побольше разных гадов. Ну этих, допустим, везде себе можно найти. Идем дальше, побольше кайфа. О, а это уже интересно! Значит так, как я понял - в империях, что старой, что новой, местные власти очень любят порядок и внимательно за ним следят. А вот республика - это другое дело, там возможностей развлечь себя у человека побольше будет.
   Значит, решено. Говорим остальным, что мне было видение - нам срочно надо ехать по западной дороге в столицу Демократической! Никто не против? Это хорошо, что никто. Поехали.
  
   ***
  
   Верховный Архимаг задумался. Игра, которую он начал, обещала стать интересной. Он был уверен, что пришелец, ведущий отряд Врага, изберет один из двух восточных путей - или в Новую империю, или в Старую. И на том, и на другом пути были заготовлены сюрпризы. Очень непрятные для него сюрпризы.
   На северо-восточной дороге ждали эльфы. Нота их посла, личная беседа императора с Архимагом - и им разрешили переправить сюда свой самый элитный магический спецназ, единственный отряд, в котором все бойцы еще помнили битву у Цитадели. Это были не те зеленые юнцы, убитые на севере - это были матерые ветераны, существа с военным опытом длинной в четыре тысячелетия. Лучшие из лучших. Именно они должны были встретить пришельца в одном очень удобном для засады месте.
   На юго-восточной дороге ждали маги. Архимаг лично переговорил с генералами Старой империи, и убедил их, что боевой пост магов будет там не лишним. Тем более, что среди слуг Врага были принцессы. И хоть генералы и говорили о том, что у власти они стоят лишь временно, глубоко в душе почти никто из них не был против, чтоб продавшие душу Врагу принцессы случайно погибли. Архимаг снабдил самых преданных из своих соратников лучшим магическим оружием, лучшей защитой, лучшими маскирующими амулетами, которые собрались в его коллекции за несколько тысяч лет.
   Увы, ни первая, ни вторая ловушка не сработала. Пришелец пошел искать ответы на свои загадки туда, где их просто не могло быть - в Демократическую республику. Самое новое из мировых государственных образований, она не имела никаких секретов. Там не было древних руин погибших рас, не было еще более древних библиотек и тайных орденов. Это была страна, которая жила днем настоящим, и что бы не искал пришелец - там он не мог найти ничего! Его ход оказался неожидан для Архимага, и его мучили сомнения - неужели кто-то смог уловить две ловушки? Неужели пришелец, или Враг, или бог смог почувствовать то, что Архимаг хотел от них спрятать?
   Вряд ли. Скорее, им просто повезло. Будь у Архимага побольше времени - он бы и на третьей дороге организовал ловушку, ну да ничего. Верховный Архимаг был абсолютно спокоен - пришельцу нечего делать в Демократической республике, и скоро он должен это понять. И вернуться на древний и дышащий тайнами юго-восток Западного материка, колыбель человечества.
  
   ***
  
   Совершенно не понимаю людей! Они сами, добровольно, согласились пойти за мной, и что теперь? Чего они так все переживают? Расслабьтесь, ребята! Получайте удовольствие от жизни! Чего вы такие угрюмые! Как же все-таки незаметно летит время!
   Вроде бы еще только-только мы решали, куда нам поехать, только-только въехали в двуединую столицу, Демократик-сити и Репаблик-таун, а уже прошел целый месяц. Вот что значит, веселая и беззаботная жизнь! Давно я уже так не расслаблялся! Мне иногда казалось, что весь этот город построили специально для того, чтоб я мог получить удовольствие. Никаких тебе врагов, магов и богов - имеешь деньги - развлекайся. Не имеешь - добудь и развлекайся.
   Добыл я их уже в первый день, зашел в казино и добыл. Конечно, магию я для этого даже не смел применять - за этим и у нас, и в этом мире внимательно следят. Да вот только не знают они тут про Сумрак! А мне ничего другого и не надо - я подожду, пока нити судьбы сложатся в нужную комбинацию, и поставлю все что есть. Дома, в Киеве, я пару раз был в казино - так там повсюду, у каждого игрового автомата, в Сумраке лежат амулеты, путающие обзор. А тут ничего подобного нет, главное подождать, пока должен выпасть Джек Пот, согнать с автомата потенциального счастливчика и самому все получить.
   Хотя, зная, как казино любит счастливчиков, я так поступил всего дважды - в первый день и на восьмой. Два раза я, для вида совсем кроху проиграв, срывал выигрыш, сначала просто дневной, а потом месяца. А уж на что тратить эти деньги... Тут выбор был широк. Я бы даже сказал, очень широк.
   В Демократической республике была демократия в ее "худшем" понимании. Тут была полная свобода - ты имел право купить или продать абсолютно все. Полиция следила только за соблюдением честности в сделках, а что ты будешь делать, например, с рабом, добровольно подписавшем приказ о полном подчинении и продаже своей жизни, никого уже не волновало. Единственное, что тут уважалось кроме денег - это заверенный нотариусом документ. Все.
   Честно говоря, не знаю, как бы тут почувствовали себя американцы. Демократическая республика была как раз тем, о чем они так всегда мечтали - страной свободы. Чего-то мне кажется, что они бы от такой свободы одурели. А мне ничего, в кайф. Пока друзья-товарищи шатались без дела по городу, я успел перепробовать все развлечения, что мне тут могли за деньги организовать. Понятное дело, кроме того, что я не приемлю. До разных там наркотиков дело не могло в принципе дойти, а вот все остальное...
   Вообще, непонятно. Все от меня почему-то постоянно ждали рассказов, что я делал, как и с кем. А я не собирался и не собираюсь это рассказывать! Развлекался! И этим все сказано! Деньги мне не жалко, хотите - берите, идите тоже развлекайтесь. Но зачем делать такие кислые лица и читать мне нотации? Типа ты мир должен спасать, ля-ля-ля, бла-бла-бла, а не по бабам шастать да фигней страдать! Люди, ау! Вы сами были не против поехать сюда! Ну так теперь нефиг душу пилить, когда надоест - тогда уеду.
   Честно говоря, чем другие занимались я тоже не знаю. Но, когда я иногда приходил в отель, полностью снятый нами, за очередной порцией денег - все как правило молча сидели в гостиной и провожали меня злыми глазами. И потому все очень удивились, когда оказалось, что я узнал больше, чем все они вместе взятые.
   Причем оно случайно получилось. Лежал я как-то в баньке, парился, а рядом мужичок такой расслаблялся... Хорошо так расслаблялся, его три девушки мяли, четвертая вина в бокал подливала... Да вот только поговорить ему было не с кем, а очень хотелось! Прямо невтерпеж было! А тут как раз я подвернулся. Ну, поговорили мы по душам, подружились. Он уже тогда много выпил, разговорчивый стал. Рассказал, как ему в службах работалось, как его все это достало, как ему захотелось пожить нормальной жизнью... О работе рассказал... Долго, часа два, мне все рассказывал, все свои тайны и секреты. Хороший мужичек был. Жалко. Только он из бани вышел - убили его. И девушек, что его обслуживали, убили. И баня в это же время сгорела. Хорошо хоть меня не тронули. А попробовали они бы меня тронуть, когда я под Покровом Невидимости был. А мужичка все равно жалко. Он, хоть и выпил, а все равно из бани через черный ход уходил. Хотя мог бы и догадаться, что там тоже снайпера поставят. Мне ссориться с местными спецслужбами не очень хотелось, так что я решил ему не помогать. Все равно бы не спасло - такие не живут долго. Не сейчас, так потом бы до него добрались. А так...
   Вообще, конечно, я не думаю, что это был такой уж и единичный случай. Сам был свидетелем двух пожаров в публичных домах - там тоже никто не выжил, и в трупах подозрительно много стальных наконечников стрел потом люди находили. Так что не удивлюсь, что были у местных спецслужб определенные проблемы с персоналом. Но это даже к лучшему.
   В общем, поделился я тем, что мужичек рассказал, со своими. Рассказал, что Архимаг собирает у себя всех магов континента и их там усиленно муштруют на предмет применения боевой магии. А еще Архимаг подозрительно активизировал сеть своих разведчиков в Демократической республике примерно месяц назад - это тоже местным не очень понравилось. Была даже дипломатическая нота протеста, да вот только император Новой империи ответил не совсем дипломатично. Приказал он посла четвертовать, чтоб его любимому Архимагу не мешали делами заниматься. Господа демократы простить такого не смогли, и со дня на день собирались объявить сначала введение законов военного времени, потом тотальную мобилизацию, а потом и войну господам имперцам. Южане Старой империи тоже на как иголках сидели. Одни генералы с Архимагом пытались общий язык найти, другие - с халифом заигрывали. Халиф оказался мужиком правильным, на генеральские заигрывания не отвечал, чай не баба, а готовился воевать, да вот только непонятно с кем. Все это было, естественно, государственной тайной, и знать об этом простым смертным пока не полагалось. Как и о том, что в окрестностях Демократик-сити и Репаблик-тауна недавно был замечен эльфийский отряд, причем замечен чисто случайно. Да и то только потому, что он посреди чистого поля свой лагерь разбил.
   Короче, пока я развлекался, мир бурлил и пенился, а теперь уже дошел до критической точки и был готов взорваться. А это значит, что нам настала пора сматываться отсюда - скоро тут станет жарко, а принимать участие во всяких мелких заварушках между политиками... Меня такое занятие, прямо скажем, не привлекало.
   Естественно, что мое решение было поддержано однозначно - даже Баруша уговорили, что он должен поднять руку. Мы свалили, и сделали это очень вовремя - уже на следующий день началась война.
  
   ***
  
   Война подкралась незаметно. Никто из простых людей, да и из политиков тоже, не понимал, к чему бы это и зачем она нужна. Просто в один прекрасный день Новая империя и Демократическая республика с интервалом в полчаса объявили друг другу войну и начали перебрасывать к границе войска. Уже на следующий день произошли первые боевые столкновения, а всего лишь через шестнадцать дней на границе встретились два войска. Причем ни один солдат, ни один офицер не понимал, что не поделили руководители стран, и воевать никто никакого желания не испытывал. Конечно, проводились патриотические лекции о том, какой плохой враг и какие хорошие мы, но когда политагитаторы сами не представляют, что во враге плохого... И почему после пяти столетий мира надо начинать войну... Тогда и солдаты им не очень-то верят.
   Однако приказ есть приказ, и вот по две стороны широкого поля стоят два войска. Традиционно более легкое и маневренное имперское: преобладает конница, элитные части - егеря, численность около ста тридцати тысяч человек. И более тяжелое республиканское: преобладает пехота, элита - отряды арбалетчиков, численность - порядка ста пятидесяти тысяч человек. В целом два вполне сравнимых по силе войска. И просто находка для тактика и стратега. Одержать победу в таком сражении не грубой силой, а именно умением провести вовремя нужный маневр, ввести когда надо резерв - и место в истории тебе обеспечено. Никто никогда не помнит тех, кто одержал мелкие, пусть и важные, победы. Никто не помнит проигравших. Для того, чтобы в честь тебя назвали улицу или город, нужно или геройски погибнуть, или одержать победу над равным или более сильным противником. Желательно, чтоб это была главная битва какой-нибудь войны. Умирать генералы ни с той, ни с другой стороны особо не спешили, а потому неспешно засели по своим штабам и начали чертить красные и синие стрелочки.
   Из обеих столиц шли приказы - немедленно начать нападение и уничтожить врага. В столицы шли ответы - все под контролем, войско еще не готово, будет готово - тут же и нападем. Из столиц приходили ответы на ответы - немедленно! В столицы уходили ответы на ответы на ответы - все под контролем, войско еще не готово, будет готово - тут же и нападем. Генералы не могли позволить, чтоб из-за политиков у них была украдена величайшая победа в истории. А потому на третий день противостояния командующие встретились на нейтральной территории, где и договорились пока друг на друга не нападать. Устраивать бездарное побоище им не хотелось, с таким багажом в историю не войдешь, а значит надо было все обдумать, взвесить...
   За приказами из столиц прибыли посыльные правителей, президента и императора, с приказами в сей же миг не взирая на степень готовности начать атаку. Посыльных посадили в карцер. За ними прибыли более высокие чины, посаженные туда же. Наконец пришел приказ об отстранении генералов и передаче командования прибывшим полковникам из генштаба. Этого генералы уже не стерпели, и так толком и не начавшаяся война плавно переросла в восстание военных против политиков. Пожав друг другу руки, под радостные крики так и не повоевавших солдат два войска сделали поворот кругом и пошли штурмовать свои столицы.
  
   ***
  
   Фарс! Как и говорится в предсказании - мир сойдет с ума! По-моему, это уже успешно произошло! Это уже фарс какой-то! Как все серьезно начиналось - казненный посол, сожженные посольства, собираются войска, чтоб покарать врага... И чем все закончилось? Наш отряд две недели проторчал на поле так и не начавшийся битвы, и что я видел? Солдаты из разных армий ходили друг к другу в гости, угощали друг друга, вместе промывали кости своим политикам. И это солдаты двух стран, между которыми идет война! Причем во всем остальном дисциплина стояла железная - попробуй только нарушь устав! Будешь выгребные ямы неделю чистить.
   Не знаю, как по мне, так единственным человеком, который еще не поддался всеобщему безумию, был я. Все остальные... Что они делают? Зачем и кому нужна была эта война? Ведь ее устроил по сути именно Архимаг, а это не тот человек, который способен на безумство. Не понимаю. Причем по-моему он как раз и добивался того, что произошло - устроить среди военных бунт и поднять их против законной власти. Но зачем? Ведь власти у него в той же Новой империи, как я понял, было не меньше, чем у императора.
   Если вначале я думал, что это таким образом на меня готовится ловушка, то потом меня одолели сомнения. Слишком это круто, для обычной ловушки, начинать в собственной стране бунт. Круто, и не эффективно. Вот отряд вампиров... Это да. Мы едва от него ушли тогда, у столицы. Я едва почуял их ауру, и, я скажу вам, это аура... Это аура бездушных машин убийства. Не знаю, справился бы я с ними, или нет... Сам - точно нет. А чего ждать от Хаддима Роккава, от Эспиаров, от остальных... Этого я так до сих пор и не понял. Так что самым оптимальным решением в данной ситуации стало решение удирать, после чего запрятаться там, где сложнее всего будет меня найти - среди многотысячного войска. Вампиры, как я подумал, прямо в центр человеческого лагеря не рискнут соваться, даже со своей магией, а значит тут мы в безопасности.
   Но теперь, когда республиканское войско повернуло назад, я решил покинуть его расположение. И наш отряд плавно и незаметно перекочевал в имперское войско. Небольшое вознаграждение интенданту, и вот мы все уже в форме. Писарю штаба - и вот мы уже записаны особым временным отрядом в составе второй конной армии. Идем себе в столицу Новой империи, посвистываем.
   Собачек, кстати, я решил отпустить. Им скучно было все время невидимыми оставаться, вот я и дал им волю - пусть порезвятся. Да и мы не будем привлекать такого внимания. Хотя, конечно, выглядывающие из формы имперской конницы капюшоны Эспиаров смотрелись несколько подозрительно. Да и у остальных вид был не особо военный, разве что Духаст производил впечатление - ему военная форма явно шла. Но даже без моих заклинаний, а я их в последнее время старался не использовать, излишнего внимания мы не привлекали.
  
   ***
  
   Архимаг думал. Пока все шло успешно, но... Но ему не нравилось, что пришелец вышел из-под его контроля. Его отряд перебил эльфийских пограничников, и с тех пор пришелец ни разу не использовал свою магию. Так что впервые с момента его попадания в этот мир Верховный Архимаг точно не знал, где он. Как пришелец догадался, что именно по магии его выслеживали... Да, этот противник оказался не менее опасным, чем Враг три с половиной тысячи лет назад. Но тот был хоть и силен, но прост. Этот же... Он не так силен, но хитер. Архимаг чувствовал родственную душу - он и сам таким был в своей безрассудной молодости. Увы, спасти пришельца это обстоятельство не могло - он должен был сыграть свою роль в плане Архимага и уйти на покой. На вечный покой.
   Однако как заставить его играть по плану... Что же, военно-политические планы Архимага шли идеально, все марионетки слушались его беспрекословно, а потому настала пора выкладывать на стол свой первый, хоть и мелкий, но козырь. Пора вводить в игру новых игроков. О них многие знали, но мало кто считал их действительно значимой силой.
  
   ***
  
   Ба, старые знакомые! Давно не виделись! Господа друиды, ну а вы откуда тут взялись? Шастаете, туды-сюды, вынюхиваете все... А я ведь все еще не хочу магию применять! И другим запретил! Почему - не объяснял, просто запретил. Нечего им знать про теорию выслеживания по магии, мне это знание и самому может пригодиться. Конечно, тут я опять лоханулся - совсем недавно только понял, что все это время за мной следили именно по отзвукам примененной магии. Расслабился, называется. Хотя... Кто ж мог подумать, что этот Архимаг способен на заклинания седьмого уровня? Даже в моем родном мире выследить человека по астральному следу могут только некоторые высшие маги, слишком слаб этот след, мне до такого уровня еще расти и расти. А господин Нох, выходит, намного сильнее, чем я расчитывал. Неудивительно, что я ему проиграю! Удивительно, что у меня есть шанс победить - маги такого уровня, как правило, врагам шансов не оставляют. Разве что киношные, начинают читать нотации, а в это время почти добитый друг на последнем издыхании метает кинжал... Увы, в жизни не так. В жизни в это время друг уже давно сдох, а маг не читает нотации, не раскрывает свои планы покорения мира, а быстренько добивает кого следует.
   А все таки, что тут делают друиды? Как я понял, про них местные жители мало знают - ну есть такие маги, да, у них своя закрытая община, академий не посещают, а живут на природе. Букашек, вроде, любят. А может и не любят. Как ни странно, но наиболее ценную информацию про них мне выдал именно Тарас. Они, оказывается, союзники "эльфов", причем их магия далеко не так слаба - могут человека из соседнего мира вызвать. Что же, значит мое предположение верно - они тут закопошились не просто так, а что-то ищут. Вернее кого-то, и я даже знаю кого именно. Меня, кого же еще.
   Ну что же - ищите! Мы тут совершенно не при чем. Мы - особый временный отряд, в составе восставшего войска идем штурмовать столицу Новой империи!
   Хорошо хоть ауру друиды, как и почти все здешние маги, видеть не могут. Эспиаров с их капюшонами мы замаскировали, шлемы им прямо на капюшоны надели, но вот из Сумрака... Из Сумрака мы были видны как на ладони!
   Кстати, мы подумали, и я решил, что настала пора поговорить с господами хорошими, которые мне так и не соизволили сообщить, почему они умеют заходить в Сумрак, вплоть до второго уровня, а больше никто этого не умеет из здешних магов...
   Принцессы, ау! Не хотите ли вы об этом поговорить? Ах, вы об этом... Ну, ваши отношения с Тарасом, и чей наследник через восемь месяцев займет престол Старой империи, меня, честно говоря, совершенно не интересуют. Меня Сумрак интересует, или, как вы там его на стенах академии назвали... Дай бог памяти... Нет, Баруш, я не тебе, ничего мне давать не надо... Не надо, я сказал! Хаддим, Роккав - кто-нибудь, уберите Баруша! Спасибо. Ах да, на чем я закончил... Точно! Спасибо, что напомнили! Не хотите ли вы мне рассказать об этом вашем "внутреннем мире"? Эспиары, хорошо что вы тут рядом оказались, ваш рассказ мне бы тоже было интересно выслушать. Весьма интересно. Ну что, кто первый? Нашта, Жеша, вы? Ну что же, это правильно. Меня всегда учили, что будущим мамам надо уступать - так что начинайте. Прошу.
  
   ***
  
   Внутренний мир никогда не считался частью магии. Это было отдельное искусство, и развивалось оно отдельно. Причем долгие века считалось уделом ненормальных, которые видят то, чего нет на самом деле, а потом было просто забыто. Лишь несколько семей продолжало передавать это умение из поколения в поколение, причем далеко не каждый наследник мог овладеть способностью видеть внутренний мир. Семьи эти никогда не были особо значимыми - это были обычные люди, крестьяне и мастеровые, и свое умение они старались скрыть от окружающих как нечто постыдное. Так продолжалось до тех пор, пока в свое время эту способность за одним из своих соратников не заметил Враг. Он не был классическим магом, он был одним из древних, и в первый раз был свергнут еще до того, как внутренний мир был открыт. Теперь же он заинтересовался этим умением, и очень скоро выяснил, что оно позволяет многое. Однако Враг не спешил делиться этим секретом с остальными. Он приказал тому соратнику обучить способности видеть внутренний мир гунзулов, своих самых верных слуг, которых тогда было девять. Владеющие магией, способные увидеть скрытое, верхом на закованных в броню пегасах гунзулы вызывали ужас среди эльфийского войска. Но потом они попали под удар Жертвы Боли... Тогда в километровой пентаграмме в жертву был принесен целый город, более шести тысяч человек. Шестеро гунзулов погибло, трое выжило, но их тела уже не способны были существовать самостоятельно. Именно тогда Враг сотворил им защитные магические костюмы и подарил огненные мечи. Троица гунзулов опять вышла на поле боя, и до самого падения Цитадели была острием воинства Врага. Потом Враг был повержен, гунзулы потеряли девяносто девять процентов своей силы, но умение заходить во внутренний мир они сохранили.
   Сохранили его и другие люди. Тот безымянный соратник Врага был не последним владельцем этого умения, и около трех с половиной тысяч лет способность видеть внутренний мир была уделом лишь трех семей. Они жили в разных странах, их история - это история сотен тысяч других семей, со своими трагедиями и радостями. Но преемственность сохранялась, и из рода в род передавалось секретное умение. Наконец совсем недавно, примерно сто лет назад, ветер перемен занес две из этих семей в Старую империю, где они добыли себе право на дворянство. И наконец тридцать лет назад двух наследниц этих семей заметил визирь, он же император, он же наместник бога на земле, он же еще много кто. Они были красивы, и стали первой и второй его женами, подарив ему много наследников и наследниц. Но только двое из них обладали способностью заходить во внутренний мир. Они, Жешения Станишена и Наштасья Сутанова, родились двадцать два года назад с разницей в несколько месяцев, росли вместе и их матери обучили их тайному умению. Наконец незадолго до того, как начались предвещающие конец света события, они увидели, что над их домом во внутреннем мире сгущаются тучи. Они пытались кого-то предупредить, но их никто не слушал, и тогда они отправились в академию магии. И уже там, в академии, до них дошла весть, что почти сразу после их отъезда непонятая эпидемия скосила всю их семью, не оставив в живых никого...
  
   ***
  
   - То есть вы хотите сказать, что вы представляете как раз те самые две семьи, что сохранили это умение? И кроме вас и Эспиаров во внутренний мир умеет заходить разве что представители еще только одной семьи? - подытожил МихМих.
   - Да, - подтвердила Жеша. - И потому мы очень удивились, когда там, в академии, встретили там Эспиаров и тебя... Мы тогда решили, что вы как раз из той семьи, но потом поняли, что это не так... Иначе ты бы знал эту историю.
   - Что же, довольно интересно...
  
   ***
  
   Значит удар из Сумрака мне не грозит. Весьма маловероятно, что тот единственный человек, или семья, которая обладает способностью заходить в Сумрак как раз сейчас встретится мне на пути, причем будет обладать достаточной магией, чтоб представлять для меня серьезную опасность. Хотя... Этот мир сошел с ума, и потому даже невозможное события было вполне вероятным.
   А все-таки, кто такие друиды?
   Определенные догадки у меня по этому поводу были. Судя по рассказу Тараса, он жил в замке, где кроме семьи хозяина-эльфа все остальные были людьми. Судя по рассказам остальных, такого места в принципе не могло существовать - в Эльфийском лесу людей нет, а за его пределами ни одному эльфу не позволят возвести собственный замок. Остальных было много, но Тарас был очевидцем, и потому я больше поверил именно его рассказу.
   А что из этого следовало? А следовало, что где-то есть смешанные общины вампиров и людей. Причем люди, в том числе и друиды, занимают в этих общинах подневольное положение. Что это может значить? Например, что друиды - специально натасканная вампирами секта, имеющая свою, "эльфийскую" магию, довольно сильную, надо признать. Идем дальше, предположим, что друидов вампиры обучают не из благотворительных соображений. А с вполне конкретной целью. Единственной возможной целью, которую я могу предположить, используя свое дедуктивное мышление, является деятельность в стане потенциального врага - человеческих государствах. Тут друидов уже давно считают за чудаков, любителей природы, безобидных дядей и теть, которые помогают расти травам и плодоносить деревьям. Их считают людьми не от мира сего, а значит и скрываться от них не стоит. А друиды на самом деле не просто дурью маются, а занимаются агентурной деятельностью, заодно готовясь стать пятой колонной в государствах людей.
   Косвенно мое предположение подтвердило то, что оно было сразу же отметено моими спутниками как невозможное. Для них понятие "плохой друид" или "друид-предатель" было столь же чуждым, как для меня понятие "летающая в стратосфере курица". Курица не летает, особенно в высших слоях атмосферы, и друид просто не может быть врагом человека. Для того, чтоб такое понятие укоренилось в мозгу на уровне рефлексов, кому-то надо было хорошо поработать. И я, кажется, догадывался, что это мог быть за шутник такой...
  
   ***
  
   Верховный Архимаг был спокоен. Его цепные псы, друиды, вышли на охоту, и теперь где бы ни появился пришелец - отныне от преследования ему уже не укрыться. Игра продолжала нравиться Архимагу. Впервые за долгие годы он играл на грани фола - с одной стороны пришелец не имел права погибнуть, он еще должен был сыграть свою роль, а с другой - мелкими толчками он должен все время направляться в нужную сторону. Тут надо было быть очень осторожным - противники у пришельца должны быть достаточно сильными, чтоб он воспринимал их всерьез, и все же не достаточно сильными, чтоб его убить. Это была опасная игра. Пришелец мог погибнуть много раз, но пока он держался хорошо.
   И просто прекрасно выполнял первую из своих функций - служил приманкой. На такой улов Архимаг даже не надеялся - все старые и не очень старые враги бросились на пришельца. Тех же гунзулов, например, можно было вылавливать по одному еще тысячу лет, на них не действовала магия Архимага. Но вот они тут как тут, вместе с пришельцем двигаются в мышеловку. И не важно, что сейчас Архимаг не знает, ни где они, ни куда идут, ни какие у них планы. Главное, чтоб все его враги собрались в нужный миг в одном месте, где он, великий Нох, и завершит свою игру заключительным ударом.
   Великий Архимаг не проигрывал никогда.
  
   ***
  
   Ректор был близок к тому, чтобы сдаться. Древняя Библиотека действительно хранила много интересной информации, но все это была человеческая информация. Самые старые из манускриптов были древнее легендарного Некрона, но даже они не упоминали о Спящих ничего, кроме самого факта - некогда миром правили великие существа, которые потом уснули. Все. Неизвестно ни кем они были, ни в чем было их величие, ни куда они делись. В книгах были только слухи, те же самые слухи, которые ректор и так знал. Пустыня, юг западного материка, подземная могила... Ни единого точного указания, ни единого факта. Что же тогда, пять тысяч лет назад, произошло? Это необходимо узнать. Без этого не понять, что происходит сейчас и как спасти мир, но ректор ничего не мог найти.
   Как ни странно, ректор не сдавался и продолжал поиски только благодаря помощи халифа. Правитель Халифата Запада, воля которого была единственным законом для этой страны, сам втянулся в этот поиск и работал наравне с ректором. Они почувствовали друг в друге близкие души, и если бы не та пропасть, которая их отделяла... Увы, стать друзьями открыто им было не суждено, хотя наедине ректор иногда забывался и позволял себе опускать обращение "ваша божественность", за что любой другой был бы немедленно казнен.
   Ректор чувствовал, что времени остается все меньше и меньше, и продолжал, фигурально выражаясь, пропускать сквозь свои ладони тонны песка в поисках жемчужины, которой тут могло и не быть.
  
   ***
  
   Времени у нас было больше чем достаточно - войско империи шло к своей столице не особо спеша, и я решил воспользоваться этим для того, чтоб разобраться в причинах последних геополитических потрясений. С этой целью я постепенно начал продвигаться в сторону местного генералитета, и своего на удивление быстро добился. Уже через неделю после начала похода, когда до столицы еще оставалось добрых три дня пути тем темпом, который приняло наше войско, я со своим новым другом, командующим армией мятежников полным генералом мистером Палмом, пил за жизнь в генеральской переносной бане.
   Кстати, проблема горячей воды - одна из причин того, что я не люблю долгие походы по пересеченной местности. Я ненавижу грязь, и если в конце дня я не имею возможности смыть с себя кипятком всю грязь и въевшуюся в тело пыль - чувствую я себя просто отвратительно. В академии с этим было хорошо, а вот потом... Только в столице Демократической республики я наконец хорошо отмылся, и теперь, когда оказалось, что в этом мире принято вместе со генеральским штабом таскать переносную баню, грех было не воспользоваться такой удачей.
   Через те самые три дня, когда мы стояли у вполне приступных стен столицы Новой империи, я был уже одним из самых приближенных советников генерала, а друиды из расположения армии были успешно изгнаны. Со своего десятка я при этом глаз не спускал.
   А вообще, не понимаю. Я легко добиваюсь уважения больших и важных дядь, а Тарас настолько же легко добивается любви молодых и красивых девушек. Это дяди, которые уже видели много в этой жизни, которые знают, кто чего стоит, понимают, что мне можно доверить любые секреты, а Тарасу - разве что почистить картошку. Да и то не факт, что он с таким занятием справиться, а не променяет мешок у кого-нибудь себе на бутылку. А девушки наоборот, меня часто шугаются, а к Тарасу так и липнут. Совершенно не понимаю, в чем тут дело... По-моему, я все же ближе к классическому образу охотника, добытчика и защитника, который с врагами свои проблемы решает очень просто - удар дубиной по голове - нет врага - нет проблемы. А Тарас, рафинированный плакса, которого от вида крови мутит, не способный и пять раз подтянуться, вечно пьяный и веселый... А тем не менее нравится!
   Ладно, не будем о грустном. Тарас - это проблема его девушек, пусть они сами разбираются, что делать с тем десятком незаконнорожденных детей, которых он только в этом мире уже успел сотворить. Я же займусь намного менее приятным, но не менее важным мужским делом - влезу в местную политику и постараюсь разрулить эту войну. Разрулить войну, это не значит обязательно покончить с войной. Главное понять, что тут к чему, а там посмотрим. Если решу, что в наших интересах чтоб преданный императору столичный гарнизон и мятежное войско друг друга перебили - значит это как раз и будет входить в понятие "разрулить".
   Только не надо очередных ля-ля о моей жестокости! Я совершенно не жестокий! Я прагматичный! А бешусь я иногда от того, что у меня за два с половиной десятка лет еще не было девушки, а продажной любовью я принципиально не хочу пользоваться, хоть могу себе все самое лучшее обеспечить. Так что я не жестокий, я просто слишком люблю любимого себя, плевать хотел на всех остальных с Лаврской колокольни, и не допущу, чтобы местные силы, будь то Верховный Архимаг, Друг или Спящие, использовали меня как свою марионетку!
  
   ***
  
   Архимаг догадался, где пришелец, в тот самый момент, как его друиды были изгнаны из войска восставших. Что же, этот вариант он действительно рассматривал как один из самых вероятных. И теперь пришелец совсем рядом, стоит под стенами столицы. Расположение армии он покинуть не мог, за этим внимательно следят друиды - у них свои секреты, позволяющие видеть невидимое и гарантировать успех слежки.
   Рядом-то он рядом, а вот встречаться с ним час пока еще не пришел. Пришелец не попадет в город. Когда начнется штурм, армия восставших поймет, что значит выражение умыться собственной кровью... Верховный Архимаг улыбнулся.
  
   ***
  
   - Нельзя идти на штурм? - еще раз переспросил полный генерал мистер Палм. - Ловушка? Ты в этом уверен? Я служил в столице более двадцати лет, я знаю этот город, я знаю его укрепления - там нет никаких ловушек.
   - Не было, Палм, не было, - уточнил МихМих.
   - Но как они могли взяться за такое короткое время? Да, я понимаю, что ты это уже говорил, но повтори еще раз, мне просто тяжело в это поверить.
   - Они были заготовлены заранее, Палм, все это было запланировано заранее. И император, которого ты во всем обвиняешь, тут совершенно не при чем. Все это запланировал и организовал Верховный Архимаг, и преследовал он простую цель - стравить войска императора между собой, и в ослабленной стране захватить власть.
   - В это тяжело поверить... Я, в молодости, видел Верховного Архимага на коронации нашего императора, это было более двадцати лет назад. Он уже тогда был стар. Я знаю, маги живут долго, но... Ты в этом уверен?
   - Совершенно уверен! Я же тебе показал - я тоже маг, и могу почувствовать другие ловушки. Как ты думаешь, почему у вас из войска ушли все маги? Да как раз поэтому, пока вы должны были воевать - они готовили на вас ловушку. И, я уверен, войско республики ждет в их столице то же самое. Это была двойная ловушка, захватив власть в Новой империи, Архимаг хочет распространить ее и на другие страны, начиная с Демократической республики.
   - Ну хорошо, в это сложно поверить, но... Я и сам думал, что что-то тут не так - не мог наш император отдавать такие бездарные приказы! Он, наверно, просто не знает, что творил под носом Верховный! Теперь понятно, почему нас в такой спешке согнали со всей страны и хотели организовать эту дурацкую битву... Но что же нам делать? Если не нападать...
   - Что? Я не знаю, я просто лейтенант, - МихМих действительно в свое время получил звание лейтенанта запаса, - но что бы на твоем месте сделал я... Наверно, я бы начал осаду столицы, наше войско может себе это позволить, а тем временем вызвал на переговоры руководство страны... Да хоть самого императора! Я думаю, что если те, кто придет на переговоры, будут самостоятельны в своих решениях - мы всегда сможем договориться. Если же я почувствую, что они под магическим контролем Архимага... Тогда тем более надо будет не воевать, а искать способы расколдовать императора... Хотя, я тебе ничего не советую, ты можешь приказать начать штурм, солдатской кровью залить магические ловушки и прославиться как человек, который сверг законную власть ценой крови собственного войска...
   Полный генерал мистер Палм вздрогнул. Перспектива войти в историю в качестве кровавого тирана совершенно его не прельщала.
   - Хорошо, я так и поступлю! Адъютант! Передайте приказ - всем соединениям начать приготовления к осаде столицы, а также всеми доступными средствами и возможными способами передать, что мы не хотим проливать кровь родного народа, и требуем переговоров!
   МихМих улыбнулся.
  
   ***
  
   Естественно, никаких ловушек я не видел. Ни магическим чутьем ничего не чувствовал, ни в Сумраке ничего не заметил. Но генералу об этом знать, понятное дело, не следовало. Чего я хотел, так это избежать хаоса, неизбежного при штурме. Мне нужно было добраться до тех, кто все организовал, в спокойной обстановке. Я не сомневался, что к этому причастен Архимаг Нох, но сам он этим точно не занимался. Через подставных фигур, того же императора - может быть, но этот господин не мог позволить запятнать свою репутацию древнего мудреца причастностью к политическим играм. Так что я действительно хотел выманить на переговоры вторую сторону. Тем более, что именно ее представители отдавали безумные приказы и, зная мистера Палма, обязаны были понимать, что он таким приказам не подчинится. Тогда зачем они это делали? Это я и хотел выяснить, только не в горящем городе под крики гибнущих мужчин и насилуемых женщин, а в более спокойной обстановке.
   Второй причиной, почему я сделал все, чтоб атака пока не началась - я не хотел пока попадать в столицу Новой империи. Слишком долго Нох имел там свою резиденцию, добровольно засовывать голову в пасть льва - простите покорно, но не хочу. Такое приключение даже мне не особо по нутру. Можно было бы послать кого-то, кого не жалко - того же Хаддима Роккава, или кого-нибудь из Эспиаров. Да вот только я не был уверен в двух вещах - в том, что они меня не предадут, и даже если не предадут - что у них хватит мозгов выяснить что-то действительно полезное. Тут нужен цепкий молодой ум, а боги и гунзулы - слишком древние существа, разучились они уже смотреть на мир открытыми глазами. Все преломляют через призму своего многовекового существования, как выразился бы какой-нибудь философ.
   Итак, все крючки были заброшены, и оставалось только ждать, кто на них клюнет. Впрочем, вариант, что клюнет какая-нибудь акула, и надо будет с боем уходить отсюда подальше, я тоже учитывал.
  
   ***
  
   Этот вариант Верховный Архимаг тоже учитывал. Да, он считал его весьма и весьма маловероятным, но это не нарушало его планы, а заставляло лишь ввести небольшую корректировку. Да, штурм не начался, реки крови пока не пролились. Хотят переговоров. Пришелец применил магию, судя по всему - дешевую базарную магию иллюзий. Без него тут явно не обошлось - полный генерал мистер Палм не тот человек, который сам додумается потребовать переговоров. Что же, они хотят переговоров - они их получат. В действие вступил запасной вариант развития событий.
  
   ***
  
   Еще немного, и я из профессионального мага переквалифицируюсь в не менее профессионального дипломата! Мистер Палм, молодец, сообразил, что полным генералом он стал за ратные подвиги, а не за разговоры за круглым столом. Так что вести все переговоры с представителями императора он поручил мне! Не, точно - разные высокопоставленные дяди меня уважают. Всегда со всеми и без специальных умений общий язык находил - среди них хватает умных людей, способных оценить все мои достоинства по достоинству, каламбур, однако. И что же, господа хорошие, вы мне хотите предложить?
   Ах, сложить оружие? Ну, это понятно, это так, обмен любезностями. Пропустим. Зайдем в Сумрак, посмотрим, какое у вас настроение... Так. Интересненько. Настроения воевать нет, настроения добиваться мира - тоже нет. Господа, да вы ведь сюда лишь затем прибыли, чтоб время затягивать! И что же это пославший вас Архимаг такого задумал? Зачем оно ему надо? У человека и так в Новой империи почти полная власть, император - марионетка, так зачем пилить сук, на котором сидишь? Зачем бросать страну, которой ты можешь как угодно вертеть, в пучину гражданской войны? Архимагу что, не нужны солдаты?
   Стоп! А вдруг оно так и есть? Что я знаю про этого шутника? Да ничего! Может быть, он как раз все это и организовал для того, чтоб перебить собственную армию. Но зачем? Попытался вспомнить аналоги из истории моего мира - не получилось, любой диктатор, стремясь прийти к власти, наоборот, опасаясь угрозы со стороны стремится укрепить боеготовность своей армии. Вспомним примеры Сталина и Гитлера, опасаясь угрозы капитализма и коммунизма они...
   Стоп! Может это оно и есть? Так, отбросим шелуху. Допустим следующее. Я - древний-древний маг, который давным-давно задумал покорить мир. Весь мир. И вот теперь я решил, что настал час Х, час последнего удара, после которого я буду единственным земным владыкой. Если я буду единственным - у меня не будет внешней угрозы - мне не нужна армия. Для угрозы внутренней у меня есть свои вампиры и друиды, а армия - это угроза для моей будущей власти. Магов всех и богов я перебью, их не так уж и много, солдат - намного больше. А значит, чтоб потом не надо было их отряды еще пятьдесят лет вылавливать по лесам и горам, где никакая магия не поможет, я должен армии уничтожить прямо сейчас. Все мировые армии. Западный и Восточный берег Прибрежного королевства уже успешно друг друга мутузят в азарте гражданской заварушки, и настало время тот же сценарий, только в большем масштабе, применить тут, на Западном материке. Я соберу армии империи и республики, это уже звездные войны какие-то пошли, генералы дураки - передерутся между собой. Не дураки - восстанут, пойдут на столицы, где я их тоже какой-нибудь супер-пупер магической ловушкой уничтожу.
   Так. Конструкция, конечно, весьма шаткая - один толчок, и все эти логические построения как карточный домик посыплются. Но для главного шутника всех времен и народов Ноха, кастрировавшего всех магов, вариант вполне допустимый. Что же, примем его за рабочую версию.
   А что дальше? От плана продолжать переговоры следует, похоже, отказаться. Да, их будут со мной вести. Сколько надо, столько и будут. А потом возьмут, да и нападут. Не знаю какими силами, не знаю когда. Но нападут.
   Хотя странно, черной тучи обреченности над армией в Сумраке я не вижу. Она была над императорским дворцом перед эпидемией, когда оттуда бежали принцессы. Многие Иншие говорили, что над мировым торговым центром в сентябре 2001 года была просто сумрачная гроза. Такое бывает перед любой неизбежной катастрофой. Это и простые люди часто чувствуют, когда резко нарастает напряжение, электрикзируется без каких-либо причин воздух. Но сейчас ничего подобного не было, а значит катастрофа не была неизбежной.
   Хотя... Собственно говоря, а зачем мне, собственно говоря, спасать это войско? Зачем? Я скажу зачем! Затем, что господин Верховный Архимаг объявил мне по сути войну, и если в его планах войско уничтожить - значит в моих планах войско спасти. Что может быть проще. Делай все назло врагу, и тебе будет хорошо. Потом, если он это поймет, надо уже быть осторожным - могут начаться разные провокации. Но пока было не похоже, что Архимаг меня воспринимает как фактор мировой политики, и грех этим не воспользоваться.
   А что ты, господин Архимаг, ответишь, если мы поступим вот так?
  
   ***
  
   Архимаг не знал, что ему делать. Впервые за тысячи лет не знал. Нет, пока ничего плохого не произошло - ситуация оставалась под контролем, вот только он почувствовал, что первая из нитей, под которыми дергались его марионетки, натянулась и готова лопнуть. В молодости это лишь добавило бы ему задору, но он уже давно пережил азарт, и теперь предпочитал действовать наверняка, зная, что любой вариант развития событий будет укладываться в очередной из его планов.
   Вот только ни в одном плане не было, что начавшее переговоры войско в полночь свернет свой лагерь и пойдет на север. Полностью, все сто тридцать тысяч человек, пойдут в сторону Эльфийского леса. Никто не ждал, что от имени полного генерала мистера Палма будет зачитан манифест, в котором признавалось поражение мятежников, и для того, чтоб искупить свою вину, они шли захватывать Эльфийский лес. В отличие от остальных стран, в Новой империи эльфов не любили и не уважали, считая их северными лесными бандитами, и за пять минут рейтинг мистера Палма превысил все разумные пределы. Он не только помог избежать войны с Демократической республикой, смысла которой никто не понимал. Он не только первым проявил благоразумие в так и не начавшейся гражданской войне. Он еще и решил навести порядок на севере, показав остроухим их место.
   Рейтинг императора, который без указки Архимага так и не додумался проявить хоть каплю соображения и приказал добровольную сдачу мятежников не принимать и уничтожать их до последнего человека, стремительно катился к абсолютному нулю.
   Скоро магическими амулетами связи, которые были у многих аристократов и у генералитета многих армий, пришли известия из Демократической республики. Начавшее осаду столицы мятежное войско генерала Кольпорексиса тоже признало законную власть, повернулось и пошло на север, в Горы гномов, наводить порядок среди обнаглевших коротышек.
   Через десять дней пришли еще более странные новости - войска Кольпорексиса и мистера Палма объединились, и методом подбрасывания монеты выяснили, что сначала они идут вместе захватывать Эльфийский лес, а потом уже и Гномьи горы.
   В обоих странах царила эйфория. Были забыты предсказания о конце света, и все так и светились от счастья, что наконец-то найдено понимание между людьми, и скоро нечисти укажут ее место. На политиков, кричащих что-то об измене и вечной дружбе с добрыми эльфами и трудолюбивыми гномами, никто не обращал ни малейшего внимания. И никто не сомневался - по возвращении домой после победы в Демократической республике будет импичмент, новые выборы и новый президент народный герой генерал Кольпорексис. В империи с этим несколько сложнее, но когда даже дворцовая стража на императора смотрит с долей презрения - смены династии не избежать. И почему бы не стать императором мистеру Палму? Уважаемый человек, аристократ, умный, знает, как надо наводить порядок.
   С признанием добровольной сдачи, как ни парадоксально, революции победили, а Верховный Архимаг, вынужденный отказаться от своих прежних планов, вовсю составлял новые.
   Нечисть дрожала от ужаса, войска полного генерала мистера Палма и генерала Кольпорексиса шли на север.
  
   ***
  
   Когда я услышал фамилию генерала республиканской армии - я долго ржал. Жаль, что в этом мире никто не знает латынь, ну да ладно.
   Невзирая на фамилию, Кольпорексис оказался хорошим мужиком. Понятливым. Мистера Палма я два дня убеждал, что я - надежный человек, хоть он обо мне никогда раньше не слышал. Кольпорексис уже через пятнадцать минут беседы предложил мне возглавить совместное войско. Я и согласился сдуру. Кто же знал, что командовать почти трехстами тысячами человек - это вам не фунт изюма съесть? Ну ничего, я справлялся. Узнав, что я был лейтенантом, мне поверили на слово, и сразу же повысили аж до полковника. Впрочем, в этом мире со званиями было проще - не было разных младших, старших, под- и вице-. Лейтенант, капитан, майор, полковник. Генерал, полный генерал. Так что я не через четыре, как в моем мире, а лишь через две ступеньки перепрыгнул.
   Так что теперь объединенным войском командовал полковник Михаил Михайлович Алистин, наверно самый молодой командующий такой армией в мировой истории. Разные цари не считаются - за них всегда генералы командовали. Впрочем, кто его знает. Я биографиями разных полководцев не интересовался никогда. Может кто и в двадцать командовал, и в двадцать один - мне с высоты моих почти двадцати трех лет они все малышами казались. Хотя стоп, это сколько мне сейчас лет? Совершенно счет времени в этом мире потерял, это мне тогда столько было, а сейчас уже двадцать четвертый год идет...
   Ну да ладно, хорошо хоть все самые нудные вопросы я честно на помощников возложил - не царское это дело. Это пусть они думают, как триста тысяч человек прокормить, где каждый вечер лагерь разбить, чем зарплату офицерам платить. Я - стратег, а не интендант или завхоз, мне врагов подавай, а не списки солдат на уборку лошадиного дерьма.
   Кстати, а где враги? Ау! Методом орла и решки мы решили, что первой целью будут именно "эльфы", они же вампиры. Интересно, как вообще на наш демарш господин Архимаг отреагировал? Если точно так же, как и мой отряд - выпученными от удивления глазами - то это просто прекрасно. Собственно говоря, кто мог ожидать, что я, пройдя долгий путь с севера, возьму себе два войска и пойду опять на север воевать? Я и сам этого до последнего момента от себя не ожидал. А уж чего мне стоило убедить мистера Палма очно и Кольпорексиса через амулет связи, что это единственный возможный путь не просто избежать кровопролития и позора убийцы своего народа, а и прославиться присоединением новых земель... Удалось. Поверили мне, и опять без магии, я просто взял, и убедил. Не зря я в свое время увлекался психологией, тут мир древний, но дикий. Не знают они приемы воздействия наших политтехнологов на мозги!
   Враги, где вы! Мы уже тут, стоим у вашего леса, не хотите показаться на глаза? Не хотите? Как хотите. Тогда мы уже идем к вам! Раз, два, три, четыре, пять - эльфов мы идем искать! Кто не спрятался - я не виноват.
   Кстати, насчет "спрятался". Что-то я уже давно своих прежних спутников не наблюдал, интересно, они еще тут?
  
   ***
  
   Отряд, волею судьбы собранный в стенах академии магии, разделился. Еще у стен столицы Новой империи, пока МихМих вел переговоры, десять путников собрались на свой совет и решили, что их дальнейшие пути должны разойтись. Эспиары оставались с МихМихом, Духаст - тоже, он опять пошел на военную службу и теперь состоял не в каком-то особом отряде, а служил в первой панцирной наемнической армии. Хаддим Роккав и принцессы решили, что дальнейшее движение с армией их больше не интересует - они решили пойти своим путем искать истину. Баруш пошел с Хаддимом Роккавом, Тарас - с Наштой и Жешей. Ртуть, после длительных размышлений, решил, что хоть Духаст ему и друг, но истина дороже, и потому тоже присоединился ко второму отряду.
   Так, в ту ночь, когда армия полного генерала мистера Палма начала свой поход на север, шестеро путников отделились и отправились на юг.
  
   ***
  
   - Сэр!
   - Да, я слушаю тебя, - тут же отозвался командир особой эльфийской пограничной части, выполняющей спецзадания в тылу врага.
   - Пришли новости от наших союзников друидов - от человеческой армии отделился отряд в составе шести особей, две самки, четыре самца, но описанию напоминающих объектов нашей охоты.
   - И?
   - Друиды передали, что среди них точно нет "объекта Х" и что ни один из них не является ни Врагом, ни прислужником Врага. Человеческую армию они покинули под покровом темноты без применения магии - друиды это гарантируют.
   - И?
   - Мы решили, что это могут быть просто дезертиры. Пока их действия ничем не выделяются на фоне действий других, только внешнее описание самок близко к ориентировке. Потому, так как нам дан приказ действовать максимально скрытно, я не отдавал приказа на уничтожение, а прибыл к Вам, сэр. Что прикажете делать? Устранить? Продолжать слежку?
   Командир ненадолго задумался.
   - Друиды гарантируют, что "объект Х" и приспешники Врага, а то и сам Враг, не покидали расположения человеческой армии?
   - Да, они их чувствуют - те все время находились в центре лагеря и теперь начали вместе с армией продвижение на север.
   - Тогда устранять остальных не имеет смысла - даже если это именно те, на кого нам дана ориентировка, что, как ты сам понимаешь, маловероятно, "объект Х" и Враг важнее.
   - Слушаюсь, сэр. Продолжать за ними слежку?
   - Нет, не имеет особого смысла. Выступаем, если человеческая армия двинулась на север - мы не должны от нее отставать. Продолжать искать способ проникнуть в центр лагеря и устранить "объект Х", на второстепенные задачи не отвлекаться!
   - Слушаюсь, сэр!
  
   ***
  
   По предложению Нашты, шестерка путников отправилась на юг - в Старую империю. Теперь, передвигаясь по дорогам неспешной рысью, они получили прекрасную возможность лучше узнать друг друга. В принципе, они и до этого уже полгода как были знакомы, но сначала в академии все ото всех все скрывали, а потом рядом был МихМих. Что-то в нем есть такое, отчего все в его пристутствии чувствуют себя как-то скованно. Он угнетает, придавливает своей безапелляционностью, он всегда все знает лучше всех и всегда игнорирует чужие мнения. С ним очень тяжело даже просто быть рядом, не говоря уже о том, чтоб проявлять искренность. Другое дело тот же Тарас, например. Это человек, с которым легко - он никогда не будет грузить глубокими философскими проблемами, всегда готов рассказать анекдот в тему, пошутить. МихМих, правда, тоже шутил. Только от его шуток людям не смеяться хотелось, а забиться в самый темный угол и дрожать там от ужаса.
   Вообще, отношения принцесс с Тарасом и между собой постепенно начинали ухудшадся - Тарас в своей обычной манере отказывался брать на себя ответственность за будущее отцовство, а между собой принцессы никак не могли его поделить. Из двух лучших подружек, понимавших друг друга с полуслова, они превратились в обычных единокровных, по отцу, сестер. И, как ни странно, теперь уже сближающими факторами выступали Хаддим Роккав и Ртуть.
   Хаддим Роккав на первом же привале рассказал, кто он такой. Реакции на подобные заявления особой не последовало - ну бог, и что? Боги в этом мире были, конечно, почитаемы, но и не более того. Люди просто знали, что они есть, занимают определенную нишу в системе миропорядка, управляя хитросплетениями сил природы и человеческих судеб. Но поклоняться им было не принято, храмы и священнослужители выполняли исключительно роль связных, в их обязанность входило доставить богам человеческие просьбы и мольбы. И Хаддима Роккава, Бога Грома и Молнии плюс Бога Искусства в одном флаконе, восприняли как обычное сверхъестественное существо. Сейчас ты с нами? За нас? Не сильнее нас? Ну и ладно, если победим и вернешься к себе на небо - не оставляй нас своими заботами. Да и Хаддим Роккав сам признал - некогда с Врагом-Отщепенцем, а ныне Другом, все остальные боги совладать не смогли, так что и сейчас он не был уверен, что сможет помочь. Хотя наличие бога всегда давало последний шанс - Хаддим Роккав спокойно мог погибнуть. И это даже не было бы трагедией, он бы всего лишь вернулся в свою небесную могучую форму, и уже оттуда смог бы шугануть врага молнией.
   Многое поведал о себе и Ртуть. Как оказалось, он тоже далеко не последний человек на острове Последней надежды. Загадочный остров, последнее, что осталось от Центральной земли, хранил множество тайн. Увы, это были не те тайны, которые сейчас могли бы помочь. Это были тайны знания о человеке. В Центральной земле господствующей религией была вера во всесильного человека, и маги совместно с учеными выводили там новую породу людей, которые должны были стать новыми владыками мира. Но то ли у них что-то пошло не так, то ли кто-то решил, что эти эксперименты становятся опасными - в тот самый день, когда должно было быть проведено первое решающее испытание, материк ушел на дно. Погибли почти все. А среди тех, кто выжил, большинство были как раз результатом предварительных магических испытаний.
   Это были не люди в нашем понимании этого слова, но и не монстры Сумеречных королевств. Это были калеки. Слепые, но способные слышать шум ползущего под землей червяка. Глухие, но голосом своим способные оглушить любого врага. Немые, но взором своим способные узреть в ста метрах муравья. Остров Последней надежды стал для них той самой последней надеждой - в любом другом месте они были бы лишь живой диковинкой в цирке, а тут, на последнем куске своей родины, совместными силами они выживали. Они смогли из последних сил отбить несколько вторжений, а потом, когда их оставили в покое, отгородились от мира и стали жить ради одной великой цели. Они хотели снова стать полноценными людьми. Увы, это было невозможно. Их генотип был изуродован погибшими магами-учеными, и тайна вмешательства в природу человека канула в морские глубины.
   Но люди не сдавались, они жили и работали, они так же в муках рожали детей, как поет один музыкант из соседнего мира. И иногда, раз в поколение, на острове Последней надежды рождались те, кого некогда так и не удалось создать магам-ученым. Здоровые дети с огромным сверхчеловеческим потенциалом. Увы, таких детей было слишком мало, и они не могли дать начало новой нации. Но они давали нечто не менее важное - они давали надежду, что еще не все пропало. Таких детей учили всему, что было известно на острове Последней надежды, и отправляли во внешний мир, за море. И Ртуть был как раз одним из таких разведчиков-шпионов. Кроме способностей к магии, он обладал совершенной памятью, быстрой реакцией, силой, ловкостью, и способности свои он совершенствовал день ото дня.
   Его цель была такая же, как и у Хаддима Роккава - узнать, что же угрожает миру, и, по возможности, сделать все, чтобы его родина не пострадала.
   О принцессах все уже почти всё знали и раньше - и про историю их родов, и про историю гибели императорского дворца, и про то, как они оказались в академии магии.
   А вот когда Тарас признался, что он из другого мира... Как ни странно, хоть об этом догадывались многие и давно, а некоторые вообще знали точно, но для всех, включая принцесс, это оказалось неожиданностью. Почему так, почему за полгода довольно тесных отношений они так и не узнали, откуда он родом - загадка. Наверно потому, что Тарас, как он сам признался, не хотел рассказывать им про свою прежнюю жизнь. На фоне остальных историй это была слишком скучной и банальной, вот и выкручивался как мог, рассказывая в ответ на любые расспросы то очередную байку, то анекдот.
   Признание Тараса заставило всех глубоко задуматься. С одной стороны, общеизвестным было предсказание из Некрона, точным прочтением которого МихМих не поспешил поделиться со своими спутниками, а с другой было совершенно непонятно, какая роль во всех этих событиях может быть отведена такому человеку, как Тарас. Без магических способностей, без воинских умений, вообще без умений, если не считать за последнее умение пить, без особых знаний, если не считать за последнее знание анекдотов. Единственное, что могло прийти в голову - Тарас предложит кому-то выпить, нальет ему этилового спирта, и, чтоб тот ничего не заметил, будет все время отвлекать анекдотами. Версия очень и очень интересная, да вот только в ее неправдоподобности ни у кого не было особых сомнений.
   Но это все еще дела будущего, а проблемой сегодняшней оставался Баруш. Что с ним делать - не понимал никто. Если раньше, в божественном теле, он хоть и смутно, но вполне адекватно реагировал на окружающую обстановку, то теперь, в человеческом теле, покровитель дураков и юродивых был совершенно непредсказуем. Это пока он не навредил, но идти с существом, от которого можно ожидать чего угодно, в стан врага... Рискованно. МихМих бы решил эту проблему очень просто - он бы взял, да и убил Баруша. Но МихМих сейчас шел на север, а среди остальных пяти путников на такое не мог решиться никто. Даже понимая, что это будет самому Барушу во благо. Да вот только кто его знает, вдруг он это запомнит, и потом уже в божественном теле решит отомстить? Рисковать никому не хотелось, и пришлось искать другой вариант.
   В конце концов, что-то похожее на решение этой проблемы вроде как нашли.
   Был бы тут МихМих - очередных его замечаний по поводу тупости жителей этого мира было бы не избежать. Но то ли к счастью, то ли нет, МихМих в это время был далеко.
  
   ***
  
   Обана! Так вот ты какой, Эльфийский лес! Что же, приятно познакомиться. Я, как говориться, пришел к тебе с приветом. Рассказать, что если ты не сдашься - тебя тут скоро не будет.
   Не хочешь сдаваться? Ну и ладно, твои проблемы. Эй, господа эльфы, вы что, серьезно решили, что я буду с вами воевать по вашим правилам? Похоже, вы уже довольно давно не имели дела с человеком. Тех смертных, что тут живут, человеками у меня язык не поворачивается назвать. Но вы не волнуйтесь - я в ваш лес, под ваши острые стрелы, не полезу. Господа егеря, хотите развлечься? Вы, как говориться, лесные люди. Должны знать, что такое для сухого леса неосторожная искра. А если таких искр сто тысяч? Да еще и не в одном месте, а по всей границе? Ну что, приступаем к развлечению.
   Ах, как приятно посмотреть, как горит вампирий, он же эльфийский, лес! А вы думали, что мы просто так тут четыре дня прождали, мол, нам больше нечего делать? Нет уж, теперь сами разбирайтесь - ветер, как меня заверили, еще дня три как минимум будет дуть именно в вашу сторону. Интересно, сколько за три дня лесной пожар может пройти? Сколько-сколько? Ничего себе! Честно говоря, даже не знал. Ну так что, будете что-то делать, или гореть предпочитаете?
   Будете! Молодцы! И егеря молодцы! Вы, значит, решили, что если у вас такая широкая граница, то сможете нас обойти. Да пожалуйста! Делать мне больше нечего, как с вампирскими пограничниками в количестве десяти тысяч штук воевать! Десять тысяч лучников с опытом в пару сотен, а то и тысяч лет - это лишние жертвы. Нет уж, мне мои солдаты еще пригодятся. Мы вперед пойдем. Никогда не поверю, что вы, как дикари, живете лесными общинами. Должны быть у вас и города, и замки - их то мы и будем захватывать. А господ пограничников здесь, по моему приказу, будут ждать господа в тяжелых панцирных доспехах из республиканской армии, они как за своими щитами засядут - фиг пройдете своим на помощь! Егеря, вы пока развлекайтесь, а мы пошли.
   Хорошо идти по сгоревшему лесу, тем более то и дело натыкаясь на обгоревшие дома прямо на деревьях. Я не возражал, когда там солдаты шарили - пусть. Огонь не все тронул, уходили отсюда в спешке, так что тайники разные спокойно могли сохраниться. Мы не спешили - пока до последнего уголька не разберут солдаты очередной дом, не идем дальше. Фронтом шли широким, ничего не пропускали. Ох, много ребятам досталось - вампиры вообще любят разные золотые побрякушки с камнями, они, наверно, думали, что мы их тайники не найдем. Найдем! Не надо было вам, господа вампиры, быть такими жадными и набирать себе столько, сколько унести не сможете!
   Я, вообще, командующий честный - все солдаты имеют право на то, что нашли, да вот только на половину. Вторую половину должны сложить в тележки, открытые, и потом передать республиканцам, что нам все это время спины прикрывали. Как делить - это разберемся, когда армия на подъеме, ждет, что вот-вот еще большие богатства получит, то друг у друга они не будут вырывать побрякушки. Особенно когда их же можно вырвать у клыкастого, желательно вместе с клыками.
   Странно, почему тут вампиров называли ушастыми... Я понимаю, раз эльфы - значит ушастые, и в нашем мире так, и тут. Да вот только уши у вампиров вполне обычные. Ну, может, чуть-чуть острее обычных, но это и не заметно почти. А вот клыки - это да, таких у людей не бывает.
   О, похоже, дошли мы наконец до их местной столицы. Молодцы, отгородились от огня, порубили вокруг деревья, потушили траву. И что, хотите теперь тут укрыться? А стены? Вы что, хотите без стен отбиться от моего войска? А не много ли вы хотите? Ах, вы рассчитываете на помощь друидов, у вас тут магическое прикрытие есть... Ладно, я вам за то, что вы на один мой отряд напустили какие-то дикие цветы, мстить не буду. Сами виноваты, нефиг было лезть поперед батька в пекло. А вот за то, что вы меня оскорбили, решив, что я ваш город взять не смогу, отомстить вам придется.
   А вообще, конечно, у меня такое ощущение странное, что моя манера воевать вызывает у тех, кто со школьной скамьи учил тактику правильных сражений, нервный тик. А что я могу с собой поделать? Я сам, хоть и получил лейтенанта, в тактике ровным счетом ничерта не смыслю, а поступаю так, как велит позыв души. Вот сейчас, например, он мне велит, что этот город надо наказать. Хорошо так наказать, чтоб другие тут же и сдались. Войну, по моему мнению, надо выигрывать в первой же битве. Причем уверенно, так, чтоб никто не усомнился, что это таки победа, а не неизвестно что.
   Правда, чувствую, придется пораскинуть мозгами. Что-то не приходит мне в голову, как можно взять штурмом лесной город, где каждый местный умеет стрелять из лука, а спину ему прикрывает владеющий магией друид.
   Ладно, господам солдатам, похоже, придется отработать все то, что они за время похода съели и нахапали. А ну взялись за топоры, и пошли вокруг лесного города обгорелые стволы рубить. Мне нужна чистая полоса метров в пятьдесят. Справитесь? Вас больше ста тысяч - должны справиться! Сроку даю вам - день.
   Молодцы. Вовремя управились. Хвалю.
   А теперь все дружно вспомним, как там оно пелось! Встаньте дети, встаньте в круг! Ну что, диаметр эльфийского города под десять км, значит периметр где-то тридцать, значит тройной цепью город мы можем окружить. Так, генералы, молчать, я знаю, что я делаю! А то я вас возьму, да и припугну! Чем? Да хотя бы тем, что у нас продовольствия осталось ровно на два дня - и если мы за это время не выиграем войну, то помрем с голоду.
   Ой! По-моему, я их слишком припугнул... Ладно, ладно, успокойтесь. Я прекрасно понимаю, что это только первый город. Ничего, что он такой большой, по семье на дерево - много тут народа быть не может. Тысяч двадцать, тридцать. Нас все равно больше. А остальные? А они сдадутся. Увидите, почему. Есть такое одно выражение хорошее - у страха глаза велики.
   Ну что же, стали в круг? Что, они на нас внимательно смотрят? Ладно, теперь, похоже, настала очередь и мне по специальности поработать. Настал час поколдовать. И вы мне в этом поможете! Все добыли то, что я просил? Молодцы! А теперь приступаем к работе!
   Так, осторожнее! Тут линия должна немного под другим углом идти. Ну что такое! В пентаграмме по определению пять углов, а ты сколько нарисовал? Шесть! Так, у тебя сколько пальцев? Да, нужно чтоб столько было углов, сколько у тебя пальцев. Нет, не у тебя, я не знаю, кто тебя так, но тебе нужно на один больше угол рисовать. Да, пять. А пальцев у тебя четыре. Нужно пять. Ладно, будем надеяться, что господа вампиры не сильно наблюдательны. И если из двадцати тысяч пентаграмм, что сейчас усердно рисуют мои солдаты, пару тысяч будут не с тем числом углов - не заметят. Главное, чтоб они кур и белок заметили. И мышей. Жалко, с кошками было бы красивее, но и так сойдет. По идее, они должны меня считать за нечто вроде абсолютного зла, и потому то, чем сейчас мое войско занимается, воспринять на полном серьезе.
   Интересно, о чем они сейчас думают?
  
   ***
  
   - Признать полную капитуляцию и сдаться!
   Еще вчера предложение, высказанное только что на совместном совете аристократии и магов, смотрелось бы как глупая шутка. Да, люди прошли далеко вглубь леса, но никаких шансов взять йЦор-Шарлитарэн, четвертый по величине город Эльфийского леса, у них не было. Верховный Архимаг заверил, что кроме "объекта Х" и нескольких не особо сильных слуг Врага, в войске нет ни единого мага, друиды уверяли, что они не пропустят врагов ближе чем на расстояние выстрела из лука. Буквально за ночь ситуация изменилась на противоположную.
   Весть о том, что армия людей начала непонятную деятельность, сначала не вызвала особого ажиотажа. Но потом по совершенно секретному каналу от главного друида йЦор-Шарлитарэна пришло паническое сообщение - люди строят двадцать тысяч арканов Жертвы Боли! И руководит этой постройкой тот самый "объект Х".
   Экстренный расширенный совет был созван немедленно. Впервые в качестве экспертов на него были вызваны маги - эльфы хотели получить квалифицированную магическую консультацию. И вот теперь, всего через полчаса после начала заседания, прозвучали те самые сакраментальные слова. "Признать полную капитуляцию и сдаться".
   До этого было многое. За полчаса успел выступить Й-Эрц-Кантариватимэль, пояснивший, что Жертва Боли на самом деле не полностью магическое заклинание, а скорее аркан - заклинание, на которое при должном умении способен и не знающий магию обычный человек. Тут главное в собственной железной воле, в желании уничтожить врага, и сотворить это можно и без магии. На вопрос о жертвах он подтвердил - да, даже жертвы обычной крысы или курицы может хватить на то, чтоб в страшных мучениях погиб эльф или человек. Также, воспользовавшись глазами одного из друидов-наблюдателей, он подтвердил - да, под руководством не читавшего никогда Книгу "объекта Х" солдаты человеческой армии строят правильные арканы, да, у них есть жертвы, да, они не испытывают страха и к полудню обряды будут завершены. Наконец он подтвердил, что такое количество арканов, расположенных правильной окружностью вокруг йЦор-Шарлитарэна, даже если создавшие их солдаты не смогут правильно направить силу Жертвы Боли, сотрут весь город со всеми жителями с лица земли. После выступления Й-Эрц-Кантариватимэля нашлись только двое, предложивших умереть, но не сдаваться, и, наконец, голос, так и оставшийся в истории просто гласом совета, произнес ставшую знаменитой фразу. "Признать полную капитуляцию и сдаться".
   Было голосование, и почти единогласно данное решение было утверждено.
  
   ***
  
   Я думал, что они хотя бы для приличия будут менее уступчивыми. Жаль. Тогда бы я их еще немного попугал. А так вышло даже неинтересно - мои солдаты еще не успели начать жертвы приносить, как эти уже побежали, махая белыми флагами! Сдаемся, мол. Ну сдавайтесь. Оружие сложили, друиды помогли сами себя магических способностей лишить. Из столицы эльфийской прибыл самолично глава их, председателем совета кличут. Сели, поговорили. Я, он, генералы. Обсудили, подписали. Как всегда, ля-ля-ля, побольше воды и пустых слов, документ о том, что Эльфийский лес отказывается от своей независимости и принимает власть Новой империи, эльфы даже права на пограничные части лишаются, прямо сейчас платят нам контрибуцию, солдат кормят и поят, провожают как освободителей дружными криками "ура". Трижды громкое "ура", за императора, империю и все такое прочее. Ну и, естественно, империя получает право тут держать гарнизон и совать свой нос во все местные дела. Но лично я бы этого не советовал делать, и даже часть своего войска не собирался на такое тратить. Хотя... Надо будет с егерями поговорить, если они не будут против - можно их тут оставить. Они люди лихие, в обиду себя не дадут. Особенно зная, что за ними закон, а главное не только закон, а еще и мощь империи...
   Короче, договор мы подписали, ратифицировали, вошел я таким образом официально в историю местного мира, да и пошли отсюда. Еды полные телеги, золота - поменьше, но тоже хватает. Дошли до республиканцев, поделились с ними золотом, выпили за победу, поиздевались над сдавшимися в плен пограничниками-вампирами, освободили их наутро да и пошли дальше. Гномьи горы штурмовать.
   Интересно, как там себя старый шутник чувствует? Господин Архимаг, как вы там себя чувствуете? Все в порядке?
  
   ***
  
   Верховный Архимаг еще не был в ярости. Многотысячелетний опыт говорил ему, что впадать в ярость не следует никогда, и он продолжал оценивать события трезво и объективно. Эта оценка ему говорила - все идет совершенно не так, как он планировал. Новосозданные планы приходилось полностью пересматривать. Того, что творил пришелец, учесть было невозможно. Казалось, что он избирал для себя самый неправильный путь, и раз за разом добивался успеха. Он не должен был, он не имел права захватывать Эльфийский лес! Эльфы не должны были ни в коем случае сдаваться! И вот опять произошло невозможное. Напуганные страшной гибелью одного из своих самых сильных молодых магов, они запаниковали. Они не могли оценить ситуацию трезво, как это делал Архимаг, и понять, что пришелец блефовал. Да, скорее всего он знал ритуал и в случае нужды мог его применить. Вот только он не мог за такое короткое время научить этому целое войско! Эта была игра, блеф, и даже номинально бессмертные эльфы поддались панике.
   Архимаг не устал. Тысячи лет он готовился к тому, что скоро должно произойти, и теперь он не жалея своих сил творил новые и новые планы. Эльфийский лес пал? Что же, Гномьи горы должны устоять. Гномы не поддаются панике, запугать их ему не удастся. Он должен увязнуть в осаде гор - а осаждать их можно до бесконечности. У гномов продовольствие запасено на годы вперед, а защиту туннелей, что ведут в их пещеры, не способен пробить таран, не способна одолеть даже магия. Пришелец увязнет в любом случае. Гномьи горы не взять ни осадой, ни штурмом.
  
   ***
  
   Я прекрасно понимал, что горы штурмовать будет далеко не так просто, как лес, а потому заниматься этим и не собирался. Да и генералы, честно говоря, уже были не так рады меня видеть - им тоже хотелось себе немного славы. А то пока вся слава в войсках доставалась исключительно мне. Ну что же - как хотите. Пару советов по поводу того, как правильно воевать в горах, я полному генералу мистеру Палму и генералу Кольпорексису дал. После чего объяснил Эспиарам, как они должны себя вести, поговорил с Духастом, и впятером мы очень-очень тихо и незаметно покинули расположение армии. Причем я лично посоветовал господам генералам для того, чтоб поддерживать в воинстве боевой дух, не сообщать, что меня больше с ними нет. Генералы прислушались к моему совету.
   Впрочем, обмануть я хотел не столько солдат, до которых мне особого дела не было, сколько друидо-эльфический отряд. Тот самый, который усердно следовал за мной еще от столицы Демократической республики и даже пару раз пытался меня убить. К счастью, хоть маги сейчас были все на стороне Архимага, некогда заряженные ими амулеты успешно служили в войсках и все самые невидимые разведчики врага были обнаружены. К сожалению, только обнаружены - уничтожить их силенок не хватило. Жаль. Ну ничего, я надеюсь, что мне обмануть их удалось. Как-никак лагерь мы покидали без единого магического амулета, без применения магии. Но главное - обходным путем через горный перевал. Магия - это штука, конечно, надежная, да вот только она немного сродни электромагнитным волнам, и толстым слоем диамагических пород успешно экранируется. Так что пока войско шло к северным воротам в Гномьи горы, пока элита друидическо-эльфийского спецназа шла за ними, мы уже были на южной стороне и тихо-тихо, почти на цыпочках, возвращались на юг.
   Ну что, господин Архимаг, что же вы мне на этот раз такого веселого ответите? И, кстати, интересно, как там остальные. Главное - Тарас, остальные мне пофиг, а этот слепой поводырь еще должен в свое время дать какой-нибудь умный совет.
   Кстати, а не почитать ли мне Некрон? Как-то руки до сих пор не доходили...
  
   ***
  
   А пока глаза ректора так и не нашли ответ на вопрос в Древней библиотеке, пока Верховный Архимаг еще не знал, что очередной его план успешно провалился, пятеро путников входили в столицу Старой империи. Это были две принцессы, Наштасья Сутанова и Жешения Станишена, два бога в одном теле, Хаддим и Роккав, один пришелец из другого мира, Тарас, и один продукт генетической разработки магов-ученых с острова Последней надежды, Ртуть. Бог Баруш отбился от отряда по дороге.
   По поводу потери бойца, тем более такого бойца, отряд не особенно переживал, и сразу же по прибытии в столицу отправился к стопроцентно верным, по мнению принцесс, людям. Эти люди принадлежали к семье местного гробовщика, по совместительству могильщика, непонятно каким изворотом судьбы знавшего принцесс с младых лет и заменявшего им дядю. Как он вошел в их жизнь - ни одна из принцесс не помнила, но с детства они со всеми своими заботами бежали не к отцу-визирю, не к матерям, а к дяде-гробовщику. Он их всегда утешал, давал мудрые советы. Вот и теперь принцессы надеялись именно на его помощь.
   Дома гробовщика не оказалось, и отряд отправился на главное городское кладбище. Там принцессы и встретили своего любимого дядю за копанием очередной могилы. Последовали слезы и объятия, и вскоре, закончив работу, дядя повел любимых племяшек в свою коморку, чаем угощать. Друзья принцесс тоже были приглашены. И, запивая сладкие пряники горячим чайком посреди кладбища, наши герои стали обсуждать судьбу мира.
  
   ***
  
   - Детки, я даже не знаю, что вам сказать... - старческий слабый голос дяди гробовщика был подстать его внешности. - Сложно молодым ныне живется... Нам, старикам, за вас только молиться и остается. Детки, Жешенька, Наштачка, за что вам такое горюшко в жизни выпало, за что такая тяжелая ноша на ваши плечи. Бедняжки мои. Знаете, что я вам могу сказать - вы ко мне домой идите, там моя женушка уже должна быть, она вас всех сытным ужином накормит, сладкими аладушками. А потом и обмозгуем, чем помочь вам можно.
   - Спасибо, дядя! - Жеша вскочила и поцеловала его в щечку.
   - Дядя, ты единственный теперь близкий нам человек на свете! - Нашта бросилась мыть посуду.
   - Деточка, не надо! Тебе сейчас лишний раз напрягать себя не надо. Вы идите, идите, я тут сам все приберу, и догоню вас. Хорошо, деточки?
   - Хорошо, дядя!
   Принцессы еще раз чмокнули старого гробовщика в щеку и вместе со своими спутниками покинули коморку гробовщицкую.
   Но стоило только закрыться за ними двери - и "любимый дядя" сразу же преобразился. И куда только делся сгорбленный годами и трудом тяжким старик? Куда делся горб, морщины? Движения человека в одно мгновение их дряблых старческих превратились в резкие молодые. Он подошел к противоположной двери, прижал к ней медальон (такой медальон впору было носить самому императору) и произнес фразу на давно забытом языке. Дверь отворилась, и он вошел в комнату, где все покрывал многовековой слой пыли.
   - Да, давно я тут не бывал... - бурчал он. - Ох давно... Не многовато ли я уже упустил? Ладно, будем надеяться, что не много. Хотя, если уж Хаддим с Роккавом спустились на землю - значит не так тут все спокойно, как мне казалось...
   Если бы это бурчание услышали принцессы, они бы очень удивились - они не то что не рассказали об истинной сущности одного из своих спутников, они его даже не представили. И в разговорах, рассказах ни имя "Хаддим", ни имя "Роккав" ни разу не прозвучало.
   Впрочем, еще больше бы они удивились, узрев, что их любимый дядя, который с детства их на коленках катал и байки рассказывал, сейчас достает из грузного сундука меч. Да не простой меч, даже не двуручный, а нечто великанское, что кроме как для титана по размеру никому не подойдет. Когда рука дяди дотронулась до него, в рукояти этого черного меча вспыхнула яркая искра - меч проснулся.
   Накинув висящий рядом с сундуком плащ, скромный пожилой гробовщик спрятал двух с половиной метровое оружие в карманы его подпространственных складок, там же были спрятаны извлеченные из соседних сундуков лук со стрелами, несколько книг, магических свитков, десяток бутылей с разноцветными жидкостями.
   Наконец настала очередь небольшой шкатулки, стоявшей в самом углу необычного чулана. Из этой шкатулки с величайшей осторожностью и трепетом дядя извлек сначала невзрачный кулон, надел его на шею, а затем и кольцо. Обычное, ничем не примечательное кольцо, гладкое, внутренняя половина серебристая, внешняя - золотистая. Был бы тут МихМих - он бы сразу отказался от игры с Архимагом ради права хотя бы дотронуться до этого колечка. Сила, спрятанная в этом невзрачном ювелирном украшении, была огромной, но стоило дяде надеть кольцо на палец - и магический фон моментально исчез.
   - Я ничего не забыл? - подумал вслух дядя.
   - Ничего, мессир! - был дан ему ответ.
   - Сколько раз я тебе говорил, я не мессир! Мы же вроде договорились, сошлись на том, что я - мастер. Или ты забыл?
   - Прости меня, мастер! За долгие века, что пролежал я в этой шкатулке, вдыхая зловония проклятого кольца, мои мозги затуманились! - попросил прощения тот самый невзрачный кулон, висящий на шее дяди.
   - Не прибедняйся, ничего с тобой не могло случиться, и все ты прекрасно помнишь.
   - Ты знаешь меня лучше меня самого, мастер!
   - Положение обязывает, - мастер усмехнулся.
   - Да, мастер. Позволено ли мне будет спросить, что вынудило вас отказаться от твоего добровольного затворничества и вспомнить о вашем старом друге, обо мне? Мир опять не может обойтись без нас, да, мастер?
   - Ты уж определись - на "ты" мы, или на "вы"... Или вообще на "мы". А то я тебя тоже буду то по имени называть, то по природе твоей, магическим слугой...
   - Мастер, мастер, ты же знаешь, как я этого не люблю! По имени! Только по имени!
   - Ну вот, и ты ко мне как и раньше обращайся. А дела в мире действительно не очень... Знаешь, я боюсь, что нам уже поздно вмешиваться. Боюсь, что теперь, во второй раз, нам уже не повезет так, как тогда, в первый...
   - Мастер, то было не везение, то был наш план, мы действовали по плану, и все получилось!
   - Не льсти себе! Знаешь, сейчас о прошлом кое-что еще помнят, но о нас все забыли. Не хотят люди ни обо мне, ни о тебе помнить. Назвали нас другими именами, считают не теми, кто мы есть на самом деле. А о главном подвиге забыли. Только один, кхэ-кхэ, человек, кхэ-кхэ, еще может о нас помнить, но и он уже давно не вспоминал... А победа наша тогда была чистой случайностью, что бы ты не говорил про какие-то планы. Или ты уже забыл, какая у них была сила?
  
   ***
  
   Какая сила была у Спящих? Ректор думал над этим вопросом, много думал. Если сам Враг для них был лишь одним из многих врагов, если их называли не иначе как Повелители Сущего? Сила у них была большая, больше, чем у любого смертного мага или бога. Это было понятно. А вот о чем ректор до недавнего времени не задумывался - если у них была такая сила, если они получали радость от своего бытия, то почему они уснули? И если они уснули сами, то почему не построили себе огромный дворец, пирамиду, курган? Почему их могила, место их сна, находится в дикой пустыне, под землей?
   А, может, они уснули не по своей воле? Мысль эта поразила ректора - а вдруг Спящие ушли не добровольно? Вдруг их кто-то вынудил уйти? Кто-то, кто не захотел занимать их место, а предпочел безызвестность славе. Все знали, что Цитадель Врага три с половиной тысячи лет назад штурмовало объединенное войско людей, эльфов и гномов. Осталось в истории немало имен магов и полководцев времен той войны. Все знали, где была написана четыре с половиной тысячи лет назад книга Некрон. Но никто, ни единое существо, живое или неживое, не знало, что случилось со Спящими пять тысяч лет назад, кто или что их одолело.
   Ректор искал, халиф ему помогал. Они уже не мечтали найти сведения о точном местоположении гробницы Спящих, они пытались найти любые сведения о той эпохе. Сказки, предания, легенды, мифы. Все, что могло хранить в себе крупицу правды.
   Но находились лишь сказки. Сказки о великом богатыре, который разил мечом страшных драконов и спасал из башен пленных красавиц. Сказки о злом духе, который одним мановением руки со сверкающим кольцом мог уничтожить любую армию. Сказки об удалом молодце, добывшем в царстве мертвых склянку с живой водой и бежавшем оттуда в плаще-невидимке. Сказки о мудром философе, который странствовал по свету, вечно спорил сам с собой и судил людей по делам их.
   Где правда в этих сказках? Существовал ли на самом деле кто-то из этих мифических героев? Было ли могучее кольцо, всеразящий меч, живая вода и плащ-невидимка? Что исказила и что приврала людская молва? Быть может, один из этих героев в самом деле существовал, и на самом деле одолел былых Властителей Сущего, Спящих? Ректор искал нити, но клубок перед ним запутывался все больше и больше.
  
   ***
  
   Все дальше и дальше мы были от Гор гномов, а погони все не было и не было. Даже неинтересно. Впрочем, пусть лучше неинтересно, зато безопасно. Надо же хоть иногда спокойно поспать, не тревожась, что в твое любимое горлышко ночью вцепится злобный вампир. Шли мы уже по знакомым местам - по той же самой дороге, что и в прошлый раз. И опять дошли до перекрестка, только на этот раз свернули уже не на запад, а на восток. Я решил, что меньше всего господин Архимаг меня будет ждать у себя дома, а значит туда мы и направимся.
   Эспиары и Духаст не возражали. Первые принесли мне присягу в вассальной верности еще на корабле, обязались мне служить до тех пор, пока я не предам дела их повелителя Друга, а Духаст просто шел рядом. Надо же, обычно я с такими знакомства не завожу - обычный солдафон, прямой, как швабра. Да вот только так уж получилось, что он стал моим первым знакомым в этом мире, и пока оставался единственным, в ком я не видел потенциального предателя. Хотя что меня в нем иногда удивляло - спокойствие. Его лицо могло быть искажено страхом и ужасом, но аура оставалось всегда абсолютно спокойной. И еще меня удивляло его мастерство, которое он усердно скрывал. И еще вызывала подозрение его биография... Да, в конце концов, он был не менее странным и загадочным, чем все остальные представители нашего отряда. Хотя даже нет, остальных я все же раскусил, а Духаст до сих пор продолжал оставаться загадкой.
   Когда мы уже были в двух днях езды от столицы Новой империи, я совершенно случайно перехватил магический импульс. Событие довольно редкое, если не знать магическую частоту и способ кодировки - почти невозможное. Но таки перехватил, и даже смог расшифровать. И, интересная вещь, я впервые не знал, ловушка это, или нет.
   Могло быть и так, и этак. Уж больно сообщение было необычным - Верховный Архимаг приказывал всем друидам юга Новой империи и севера Старой срочно окружить небольшое село на самой границе с красивым поэтическим названием Гнилые Обрезки, и любой ценой захватить в плен ныне живущего там молодого человека, по описанию подозрительно похожего на Баруша. При этом свидетелей из местных жителей настоятельно рекомендовалось не оставлять, а пленника с максимальными предосторожностями доставить в резиденцию Верховного Архимага. Обязательно живым - мертвым он для Архимага не представлял ни малейшей ценности.
   Ладно, решено - если это ловушка, ну и фиг с ней, а бедного брошенного всеми Баруша надо спасать. Все равно в столице хоть Новой, хоть Старой империи у меня никаких срочных дел нет, ну так почему бы не поискать ответ на вопрос о смысле жизни в Гнилых Обрезках? Решено - поворачиваем, и на юг. Мнение остальных я и не спрашивал - и так понятно, что они с ним заранее согласны.
   А все же, ловушка это, или нет? Обидно будет попадать в ловушку, и, спрашивается, для чего я так красиво удирал, чтоб так тупо попасться? Ладно, пятьдесят процентов - тоже хороший шанс. Хотя эти пятьдесят процентов из вопроса о шансах выиграть в лотерею. Их тоже пятьдесят - или ты выиграешь, или нет. Так и я, или попаду в ловушку, или нет.
  
   ***
  
   Наконец-то! Уже в третий раз Архимаг получал однозначно приятное известие! В первый раз - когда ему доложили о странном чужаке в бедном селе на границе двух империй. Во второй - когда он сумел понять, что это за чужак. И наконец только что, в третий - когда отряд друидов доложил об успешном выполнении поставленного задания. А таком успехе Архимаг не мог и мечтать - это с лихвой перевесило все неудачи с пришельцем. Получить в свое расположение бога, да не простого, а покровителя дураков и юродивых - это сказка.
   Только дурак не сможет воспользоваться таким подарком судьбы, а Верховный Архимаг дураком не был. Он понимал, что к таким существам, как Баруш, нужен особый подход. Но уж если Баруш поймет, чего от него хотят, и согласиться подчиниться Архимагу - божественная сила помноженная на магические умения даст великую мощь, против которой ни один пришелец не устоит.
   Ранее, когда Архимаг наконец понял природу двух учеников магической академии, что-либо предпринимать было уже поздно - они уже были в это время на Северном материке. Верховный Архимаг тогда жалел, что не смог понять это ранее, но тогда он даже не надеялся, что двух богов можно будет отделить. А Хаддим Роккав никогда бы не дал воспользоваться Барушем, и сам бы тоже не подчинился. Теперь же, без старшего брата, самый обделенный из богов, обделенный умом, а не силой, должен был попасть в руки Архимага и послужить очередным козырем в его игре.
  
   ***
  
   Жаль, конечно, что мы опоздали, но что ни делается - все к лучшему. По крайней мере теперь перед нами не стоял вопрос, что делать с Барушем - успешно отошедший от руки криворукого друида в иной мир бог сейчас уже плавал в своих небесах. Мне же лучше - я очень не люблю убивать тех, кто мне не хотел делать ничего плохого, а брать Баруша с собой - слишком много мороки.
   А еще лучше то, что мы обошлись без магии, и пусть теперь попробует Архимаг угадать, кто перебил из кустов отряд его друидов на дороге в столицу. Стрелы из моего арбалета, конечно, примечательные, но не более - магии в них ровным счетом ноль, это обычная материя, а никаких других следов за нами не осталось. Когда мы пришли в сгоревшие Гнилые Обрезки и узрели красивую горку трупов на центральной площади - тогда и решили друидов не жалеть. Опоздали мы всего лишь на пару часов, кони у нас хорошие, мы лучших из республиканского войска отобрали. Дорога всего одна. Так что без лишней суеты друидов мы обогнали, подождали и расстреляли. Ну, половину расстреляли - вторую зарезали. А Баруш действительно погиб по собственной тупости - ну кто его просил под руку машущего саблей друида прыгать?
   Ладно, теперь хоть я точно знаю, что это была не ловушка. Хотя... Как бы мне не хотелось считать обратное, но господин Нох - не дурак, далеко не дурак. Он просто очень долго жил в благоприятных условиях, и теперь пока еще не смог адаптироваться к тому, что другие могут тоже играть не по правилам. Так что хоть прямых доказательств моей причастности к этим событиям он не найдет, версию подобную он будет рассматривать. Что же, тогда мы в столицу Новой империи не пойдем. Уже во второй раз не пойдем.
   А пойдем-ка мы на юг. Раз Баруш был брошен в забытой людьми и богами деревне, то пришел он сюда явно не сам, а был приведен принцессами и иже с ними. Откуда делаем следующий шаг в логической цепочки - раз деревня стоит, вернее стояла, на границе Старой и Новой империи, то и принцессы скорее всего направились домой. И мы пойдем туда же. К ним домой.
   Так, а вот это уже не хорошо - тут, оказывается, повсюду патрули и въезд в страну без специального пропуска запрещен. Об этом мы не договаривались. И давно у вас так? Недавно? В связи с последними событиями в столице и мире? Подозрительные самозванки? Опасность новых шпионов-вредителей? Слушай, дорогой ты мой солдат, вот стоишь ты тут на границе, смотришь на меня своими голубыми глазами. Или карими, пофиг. Ну скажи, похож я разве на шпиона, а тем более вредителя? Похож? Да, видно действительно у тебя что-то не так с глазами. Ладно, ладно, уже уходим. Жалко вас, молокососов, убивать. Может подрастете, поумнеете еще немного.
   Нет, Духаст, по лесам мы не пойдем. Тут леса не такие, как на севере, тут по ним пробиваться с боем надо. Что значит "что будем делать"? Естественно, ждать пропуск. Да, будем тут сидеть и ждать пропуск. А мы никуда не спешим, надо будет неделю посидеть - посидим. Сам знаешь, золота у нас хватает, от голода не умрем.
   Как определим, у кого есть пропуск? Очень просто - остановим и спросим. Есть - возьмем, нет - не будем брать. Что значит "не захочет отдавать"? А кто у него спрашивать будет? Вы уж простите, господа хорошие, но нам пропуск нужнее.
   О, а вот и те самые господа хорошие. Надо же, и просить ничего не понадобилось. Архимаг молодец, я ему за пятерых друидов очень благодарен. Как раз их пятеро, нас пятеро. Они по секретному государственному делу скакали, и мы - сами с усами. А вообще, мне этих друидов уже как-то надоело убивать. Они магией неплохо владеют, да вот только пока они свой кустик на меня натравят - я их уже по пару раз каждого застрелю. Да и Эспиары недаром считались когда-то лучшими мастерами меча Империи Зла, многое за пару тысяч лет забыли, но не все же. Вот маги - это да, вампиры - тем более, это все достойные соперники. А друиды хороши только как вспомогательные службы - ловушки строить, выслеживать. Это они хорошо умеют, как сделают обычную лесную поляну одной большой ловушкой... Видел такую в Эльфийском лесу, не дал своим солдатам туда забраться. Зайдешь - и тебя милая зеленая травка тут же проткнет, всю кровь выпьет и труп под себя спрячет, переваривать. В этом друиды мастаки, а чтоб немагическую атаку моментально отбить - на это у них сил не хватает.
   Впрочем, наверно, у Архимага и другие сюрпризы для меня найдутся. Насколько неприятные - посмотрим, как получится.
  
   ***
   Я смотрю на него - и не вижу.
   Я бог.
   Мы боги.
   Мы не знаем, кто он.
   Мы называем его дядей.
   Мы думаем, что мы уже встречали его.
   Мы не можем вспомнить.
   Мы знаем, что такого не может быть.
   Мы не знаем, кто он.
   Мы опять ничего не знаем.
   Мы знаем больше, чем раньше, но не знаем еще больше, чем знаем.
   Мы не знаем, зачем мы пришли на эту землю.
   Мы - боги, я - Хаддим, я - Роккав.
   Мы покидаем столицу.
  
   ***
  
   Принцессы, Хаддим Роккав, Ртуть и дядя-гробовщик со своей женой вынуждены были бежать из столицы Старой империи. Шла гонка не на жизнь, а на смерть. Их догоняли элитные части староимперского спецназа, и только фора в несколько часов позволяла им пока уходить. Да еще тот факт, что это была родина принцесс, и тут, в окрестностях столицы, они знали много тайных троп и успешно избегали пока расставленных по всей стране дозоров. Это вообще всегда было отличительной чертой староимперского двора - тут принцев и принцесс было так много, что визирь-император почти не уделял им внимания, и большую часть своего времени они развлекали себя сами как могли. Наштасья и Жешения любили далекие конные прогулки, и теперь бежали из столицы маршрутами своего детства.
   А ведь как все хорошо начиналось. Сладкие пряники, вареники, блинчики, заварные пирожные, чай со сливками - не жизнь, а сплошная сказка. Любимый дядя пообещал помочь. Все было договорено, встретились со всеми нужными людьми. Те, кто надо, уже знали, что принцессы вернулись, и казалось еще немного, чуть-чуть, и будет, наконец, объявлено о коронации одной из принцесс. Шли переговоры с временным руководством страны, принцессы поселились у себя в покоях, рядом дали комнаты Тарасу и Хаддиму Роккаву с Ртутью. Все уже было улажено, согласовано. Уже и среди простого народа, не в последнюю очередь благодаря известной сплетнице, жене дяди, шли разговоры о том, что одна из принцесс взойдет на трон. И вот на утро того дня, когда трибуны должны были разнести по стране радостную весть, все изменилось.
   Что произошло в ту ночь - точно не знал никто. Ходили слухи, что в покоях генерал-губернатора, временно исполняющего обязанности правителя, всю ночь сверкали молнии и пахло серой. Ходили слухи, что в подвальных помещениях всю ночь слышались голоса, похожие на голоса генералитета. Ходили слухи, что в полночь в здание геральдической коллегии влетел, в прямом понимании этого слова, некий маг. Много ходило слухов, но наутро принцессам объявили - обстоятельства изменились, и, ради блага страны, им придется немного подождать.
   Дальше - хуже. Вместо слухов о законных наследницах престола, поползли слухи о двух шпионках, проникших во дворец под видом принцесс. Люди судачили о том, что эти существа на самом деле демоны, убившие принцесс и принявшие их облик. Официальное опровержение было дано в таком тоне, что народ больше не сомневался - подозрения не беспочвенны, и враги повсюду.
   Началась всенародная паранойя. Повсюду сновали темные личности с призывами схватить двух похожих на принцесс демонов и сжечь их на костре. Принцессам и их спутникам, ради их собственной безопасности, настоятельно порекомендовали не покидать свои покои. Караульную службу во дворце теперь несли не преданные гвардейцы, многие из которых двадцать лет назад катали принцесс на плечах, а наемные отряды с границы. Так называемые "дикие гарнизоны", которые как правило использовались не для военных акций, а для акций устрашения. Наемникам, привыкшим к расправам над мирным населением, было абсолютно все равно кого убивать. На кого укажет начальство, того они и убьют.
   Чтобы не понять, что происходит, надо было быть разве что глухонемым слепцом. Но принцессы не бежали из дворца, пока была такая возможность, по одной единственной причине - они не могли смириться с потерей своей родины. И Жешения, и Наштасья никогда не надеялись взойти на трон, он был им не нужен. Но они понимали, что никакая новая власть не допустит, чтобы в стране жили и здравствовали законные претенденты на престол.
   А потом бежать уже было поздно. Можно, конечно, было использовать магию Хаддима Роккава, умение принцесс заходить во внутренний мир, сверхчеловеческие способности Ртути. Но положение стало безвыходным, когда помимо наемников императорский дворец заняли друиды. Они не стояли на страже, не ходили в дозор. Они просто на весь замок наложили сеть магических ловушек, столь плотную, что ее не смог бы выжечь магическим огнем Хаддим Роккав, сквозь нее не смогли бы проскочить во внутреннем мире принцессы. МихМих бы наверняка нашел выход - кого-то убил бы, и путь на волю сразу же стал бы свободным. Но его тут не было.
   Зато тут был любимый дядя. И именно он пришел в тот час, когда надежда окончательно покинула наших героев. Прошел незамеченным, не подняв тревоги. Пришел чтоб помочь бежать. И именно он показал секретный ход, о котором уже давно забыла даже императорская семья, который было невозможно обнаружить самой хитрой магией. Дядя-гробовщик помог нашим героям бежать, но и сам был вынужден бежать вместе с ними. На добытых дядей лошадях путники покинули город, и сейчас скрывались от погони в окружающих столицу Старой империи лесах и дубравах.
   Они не знали, куда им бежать. Сначала собирались уходить в Дикие земли на юге, но погоня вынудила их изменить свои планы и направиться на север, в сторону Новой империи.
  
   ***
  
   Ректор почувствовал, что больше он ничего сделать не может. У него слипались и болели глаза, кружилась голова. В таком состоянии много не наработаешь.
   Отложив очередной манускрипт, ректор устало откинулся на кресле.
   - Устал ты? - поинтересовался никогда не устававший халиф.
   - Это все бесполезно! Ваша библиотека - последнее, на что я надеялся, но и тут нет ответа на мои вопросы! Я не знаю, я просто не знаю, что делать дальше... Но я должен что-то делать! Я не могу сидеть сложа руки!
   - Ли ты знаешь, в мире происходит что? Быть может, найдет там ответ свой?
   - Нет, не найду... Что происходит... Происходит то, о чем говорилось в предсказаниях - безумие. Я благодарен Вам, что Вы информируете меня о последних мировых событиях, но моя стихия знания, а не политика. Там пусть другие ищут ответы, там от меня пользы нет.
   - Не мудр ты. Каждый падающий листок может сказать нам о картине мира с его первого дня, и не разумно от знаний отказываться, коли те не близки тебе.
   - Я не мудр, ваша божественность, я - простой ректор обычной магической академии, который не захотел больше жить вне мировых событий и решил помочь... И я не справляюсь.
   - Сам ты противоречишь себе. Коли жить событий вне ты не захотел - должен события ты ведать. Ни один лист не упадет с пальмы, коли не было на то воли ветра, и в книгах не найдешь ты ответа, коли в жизни нету его.
   - Я понимаю... Но... Но что Вы предлагаете? Вы - мудры, только в вашем халифате сохранились многие древние знания, утерянные более молодыми и зрелыми народами. Дайте мне направляющую нить! Не дайте потерять надежду! Я не прошу решения, я знаю, что у Вас его тоже нет - дайте лишь начало нити... И я попробую ее размотать.
   - Мудр ты, хоть и не мудр. Слова твои мудры. Нить дам я тебе. Иди на север и на восток - ты узнал многое, и то, узнал что ты, поможет узреть во лжи истину.
   - Спасибо Вам, ваша божественность... Тут я действительно узнал все, что мог узнать, и завтра я покину ваш гостеприимный дом и отправлюсь в северо-восточные земли...
   - Тебе спасибо, и тебе что вот скажу я - бери вещь сию, - халиф протянул ректору небольшую деревянную палочку, - и коли тяжело тебе будет - ее сломай. Быть может, сия вещь поможет тебе.
   - Благодарю Вас, ваша божественность, - с поклоном ректор принял из рук халифа палочку и тут же провалился в сон.
   Халиф улыбался.
  
   ***
  
   И кто сказал, что совпадений не бывает? Лично я по этому поводу уже поговорил с одним богом. Он меня заверил, что их ведомство совпадениями не занимается, да и вообще невозможно влиять на вероятности событий. Это уже вроде как не магия, а чудо, а чудес, как известно, не бывает. Ладно, поверим. Хотя лично я все же и дальше продолжаю считать, что наша встреча была не судьбой, как уверяют принцессы, не случайностью, как уверяют остальные, а закономерностью. Собственно говоря, мир не так уж и велик, и когда две группы людей движутся навстречу друг другу, одна с юга на север, а вторая с севера на юг, то они скорее встретятся, чем разминутся.
   Собственно говоря, лично мне было абсолютно пофиг. Мы с Духастом и Эспиарами ехали спокойненько себе на юг, никого не трогали. Документы, что мы взяли у друидов, кровью последних не сильно попачкались, не помялись, так что теперь все местные патрули уважительно нам кланялись. Еще бы, наконец-то по просьбе временного правительства северный сосед послал своих полномочных представителей помогать разбираться со шпионами.
   Вообще, как я понял, у многих жителей Старой империи был своеобразный комплекс неполноценности - они были уверены, что в Новой империи и трава зеленее, и правители мудрее. С первым, в принципе, не поспоришь - там действительно климат прохладнее и трава меньше выгорает. А вот со вторым, по-моему, одинаково туго во всех странах и во все времена. Но староимперцы именно новоимперцев считали образцом благоденствия, и если республиканцы и жители халифата тут воспринимались скорее как враги, то эти считались лучшими друзьями. Хотя, судя по трудам местных историков, Новая Империя не очень-то баловала Старую дружественными жестами. Скорее наоборот, во время стихийных бедствий первым на помощь приходил именно дикий халиф, затем приходила помощь из республики, и только потом, да и то не всегда, император Новой империи соизволял выразить свои соболезнования.
   Так что ехали мы с гордо поднятой головой и останавливались только в лучших постоялых дворах. В тот день что-то заставило нас свернуть с главного тракта на проселочную дорогу... Нет, не предвидение. Пыли на тракте было много - слишком много стало патрулей - вот я и решил, что на проселке будет спокойнее. Н-да!
   Не тут-то было. Не проехали мы и десяток км, как смотрим - впереди пыль столбом! Кто-то скачет, да так, что лошадей жалко. Ну мы дорогу и уступили, отошли в сторонку. Еще чего, чтоб я добровольно под копыта диких психов бросался - дудки. Хотят сломать себе шею - да пожалуйста, у нас демократия, свобода мысли и слова.
   Каково же было мое удивление, когда в этой стае конных психов я идентифицировал пятерых уже знакомых плюс двоих пока незнакомых мне личностей.
   Естественно, что оставить все это так просто я не мог. Есть же такая вещь, как чисто человеческий интерес? Вот мне и было интересно, в какие это неприятности, а судя по всему - весьма крупные, успели они влезть без меня. Ну и, конечно, принять решение, вытягивать мне их нет.
  
   ***
  
   - Жеша, Нашта, эй, подождите!
   Услышав знакомый, но совершенно неожиданный тут голос, принцессы приостановили коней. Ну конечно, за их спинами на дорогу выезжали старые знакомые.
   - МихМих! - воскликнула Жеша, - А ты что тут делаешь?
   - Я? Я раздумываю, помогать ли вам, потому что судя по всему у вас возникли определенные проблемы. А если ты имела ввиду более глобально, то так же как и раньше путешествую по миру, ищу, как бы его спасти.
   - Но войско... А как же ты поступил со своим войском? - поинтересовалась Нашта.
   - Во-первых, войско было не мое, а наполовину республиканское, наполовину имперское. А во-вторых, спасибо, конечно, за комплимент, но неужели ты думаешь, что кроме меня ни один человек с командованием не справится? Нет, я понимаю, лучше меня действительно никто не справится, но ведь там тоже есть немало способных военачальников, я думаю, что что-нибудь они смогут и сами сделать. Эльфийский лес я захватил - достаточно, дальше сами как-нибудь, без меня. А все таки, вы на вопрос так и не ответили.
   - МихМих, - опять вступила Жеша. Они с Наштой руководили всеми действиями своих спутников. Тарас как всегда мечтал выпить и забыться, Ртуть и Хаддим Роккав традиционно свободное время проводили в беседах друг с другом. Так что за отсутствием МихМиха все руководство, все волевые решения и переговоры брали на себя принцессы, - позволь тебе представить дядю, он наш дядя не по крови, но ближе чем родной и ты на него можешь положиться так же, как на нас, - дядя и МихМих обменялись внимательными взглядами, - и его жену, а мы сейчас уходим от погони. Когда мы прибыли столицу...
   - Позволь догадаться, радость временного правительства по поводу того, что оно такое временное, оказалась не особо радостной, и, в конце концов, они дали вам понять, что вам не стоило бы мешать ему исполнять, естественно временно, свои обязанности? Я прав?
   - Почти прав, и теперь...
   - И теперь это самое правительство решило, что оставлять вас в живых как-то не прикольно, что вместе с остальным императорским домом в фамильном склепе смотрелось бы более эстетично, и послало в погоню доблестных стражей имперского порядка? Так? Ладно, можешь не кивать, и так вижу, что угадал. Ладно, так кто за вами гонится?
   Жеша и Нашта, перебивая друг друга, невнятно и обрывчато обрисовали МихМиху, что такое "дикие гарнизоны", почему они вызывают такой страх. Кроме наемников в погоне за ними участвуют и друиды.
   - Так, достаточно. Вы просто на два вопроса дайте ответ, вы хотите, чтоб я вам помог? Значит да. Второй вопрос, вы не против, если этих самых "гарнизонов" станет на один меньше? Не против? Тогда соизвольте развернуть своих лошадей на сто восемьдесят градусов, и за мной.
   - Но их же...
   - Разберемся, - МихМих улыбнулся.
  
   ***
  
   Я вообще тогда о чем подумал - если так пойдет и дальше, то друидов придется в местный аналог красной книги заносить. Не знаю, сколько их там эльфы совместно с Архимагом смогли вырастить, но ряды их я уже изрядно проредил, и продолжал этим успешно заниматься.
   А вообще я их совершенно не понимал. Боги, магички не из последних, просто маги, и чтоб какой-то жалкой погони испугаться... Что-то они все в этом мире какие-то шуганутые. Ну друиды, ну и что? Головорезы плюс друиды - это вас не Архимаг, это не вампиры даже, это так, жалкое подобие. Меня тогда все время, пока мы ехали навстречу погоне, все хотели расспросить, какой же у меня план. Я честно пожимал плечами - у меня действительно ни малейшего плана не было. Разве что я попросил без особой надобности не колдовать - Архимаг, конечно, и так скорее всего уже знает, где мы, но зачем лишний раз светиться?
   А потом показалась погоня. Уверенная такая погоня. Ну еще бы - их почти две сотни, из которых двадцать друидов, нас всего-то двенадцать. Но в бой сразу не полезли - тоже остановились. И стоим мы на проселочной дороге, смотрим друг на друга. Ждем непонятно чего. Уже друиды начали колдовать, на меня, гордо восседающего на своем коне в голове отряда, полезли новосотворенные древесные чудовища. А мы все стоим. По-моему, у меня за спиной уже что-то типа тихой паники началось. А мы все стоим. Уже и противники начали нервничать, ну еще бы, жертва сама пошла на столкновение и теперь стоит и непонятно чего ждет. Бред какой-то. Ну да, бред. Пора бы уже привыкнуть, что именно таким образом, внешне максимально бредово, я и привык действовать. Наконец друиды не выдержали, и, так как остальной отряд невольно отошел на пару метров, отдали приказ своим ожившим лианам броситься на меня. Видимо не только принцессы их интересовали, а и я. Ну, лианы конечно бросились. Это красиво смотрелось, особенно со стороны - грозные древесные чудовища в прыжке летят на неподвижного всадника. Сейчас они его покроют, проткнут своими шипами, выпьют все жизненные соки...
   Почему со стороны? Ответный вопрос - а кто сказал, что один и тот же прием два раза не проходит? По-моему, как раз наоборот - что в первый раз надежно сработало, то и во второй раз прекрасно подействует. Не знаю, успели ли удивиться друиды, что их творения пролетели сквозь меня, столкнувшись друг с другом прямо в воздухе, или стрелы моего арбалета нашли их спины раньше... Не знаю. Зато в чем я точно уверен - из арбалета со скорострельностью три с половиной выстрела в секунду перебить в спину двадцать друидов - плевое дело. Они, конечно, способностями владеют незаурядными, да вот только реакция у них тормознутая. Не воины это. За шесть секунд не сообразить, что происходит... Это надо уметь.
   К чести для моего отряда будет сказано, они сориентировались быстрее. Вспомнили, видать, охоту на вампиров, догадались, что пока под Видом Обмана древесные монстры атаковали мой бестелесный призрак, я уже успел под Покровом Невидимости их обойти и устроить себе весьма удобную огневую точку. Правда что дальше делать сообразили не все - только Эспиары и Духаст бросились со страшными криками на врага, сверкая своим оружием. Остальные стояли столбом и ждали неизвестно чего. Наконец, видать, сообразили, что мой запрет использовать магию сейчас все же лучше обойти, и начали пускать в толпу свои огненные шары... Или ледяные молнии, Нашта вообще лед любила больше огня.
   А что потом началось... Любо-дорого посмотреть. Когда отряд головорезов, привыкших сражаться разве что с орущими бабами из очередной деревни, переживающими по поводу только что убитых мужей и детей, враз лишается магической поддержки... Когда сзади в него летят стрелы, спереди огненные шары и ледяные молнии, когда в центре в пляске убийства вертятся четверо демонов... Тут начинается самое приятное - паника.
   Стрелять в спины врагам вообще очень приятное занятие, а стрелять в спины бегущим врагам - вообще редкий кайф. Жалко, конечно, что не обошлись без магии, но я никого не ругал - как раз сейчас они поступили правильно, не послушавшись моей рекомендации. Впрочем, я не сильно обольщался. Те, кто гнались за принцессами, не знали, что тут они встретят меня. Теперь же, можно было не сомневаться, в погоню пойдут уже не "дикие гарнизоны", а более элитные части. Не знаю каким образом, но Архимаг умудрился захватить власть в обеих империях и республике. Но если в Демократической республике и Новой империи власть, благодаря моим стараниям, перешла к господам военным, то тут, в Старой империи, судя по рассказу принцесс о событиях во дворце произошло как раз обратное. Власть от военных перешла к Архимагу.
   Что же, зато теперь не было особых вопросов, куда дальше ехать. В Старой империи нам было некомфортно оставаться, в Новую не хотелось возвращаться, значит вперед, дальше, на юг. Что там у нас на самом юге Западного материка? Дикие земли? А что, тоже вполне достойный вариант. Туда мы и направимся. Бывший отряд принцесс не против, разве что непонятный дядя-гробовщик предложил зайти в село по дороге и оставить свою жену у ее родни. Зашли, оставили. Дядю с собой взяли. И пошли дальше, на юг. Причем пошли, мягко говоря, довольно быстро. Потому что если до этого за принцессами гнались лишь жалкие друиды с бандитами, то сейчас за своей спиной я чувствовал знакомую ненависть - ненависть господ вампиров. Что же, значит, наш дорогой Архимаг наконец-то догадался перебросить их от самых Гор гномов сюда.
  
   ***
  
   Архимаг думал. Он уже устал планировать, самые продуманные его планы при вмешательстве пришельца рушились. Потому он просто думал.
   Как шли дела - он не мог сказать. Баруш, бог, был утерян. Но зато нашелся пришелец. Принцессы спаслись. Но зато все силы пришельца опять были вместе. Друиды гибли. Эльфийский отряд продолжал охоту. Как все идет, хорошо, или плохо, Верховный Архимаг не мог сказать.
   А что было самое обидное - он совершенно не мог предугадать, каким именно будет следующий шаг пришельца. Если до этого он как правило всегда опережал события, знал, что произойдет в мире, до того, как это происходило, то теперь он оказался в роли догоняющего. Архимаг не вел сам, он вынужден был следовать за событиями, приноравливаясь к их течению. Это не то чтобы повлияло на его уверенность в собственной победе, просто... Это было необычным. Это было слишком новым, необычным чувством. Приходилось менять выработанную веками стратегию, сложившееся за тысячелетия отношение к жизни.
   Верховному Архимагу это было неприятно. Но он утешал себя одним - что бы ни происходило, закончатся все события именно так, как должны. Он, Верховный Архимаг, был одним из немногих, кто лично читал Некрон в те древние времена, когда эта книга еще не была потеряна. Он помнил предсказание. Он помнил те слова - "...и будет великая битва, и сразится пришелец с Великим Правителем, и будет пришелец сражен, и будет Великий Правитель близок к царству своему, и коли в последний момент не допустит Великий Правитель ошибку, не в силах будет пришелец ему помешать".
   Верховный Архимаг был уверен в себе, и он не собирался допускать ошибку, а особенно в последний момент.
   В сейчас Верховный Архимаг решил, что настала пора вводить в игру очередной свой козырь. Отряд спецназа из Эльфийского леса нуждался в помощи, и она им будет предоставлена. Друиды не смогли справиться со своим заданием, и наступает их время уходить на второй план.
  
   ***
  
   Ректор устало присел на лежащем у перекрестка дереве. Он устал. Это в халифат весь путь занял несколько часов лета на пегасе, назад ректор возвращался пешком. Он принял это решение для того, чтобы не привлекать к себе внимания, и теперь жалел о таком опрометчивом шаге. Путь через пустыню был нелегок, а ректор был не из тех, кто любит долгие походы. Он был стар по человеческим меркам, ему было уже почти полторы сотни лет, и хоть маги живут долго - силы их не беспредельны. Магия могла заменить ему физическую силу, но это было бы лишь иллюзией, это не дало бы настоящей силы, а лишь ее магическое подобие.
   Теперь ректор отдыхал. Он уже никуда не спешил. Он не знал, что ему делать, куда ему направить свои стопы, и потому просто сидел на поваленном бурей дереве и ждал. Чего ждал? На этот вопрос, наверно, и сам ректор не смог бы дать точный ответ. Просто ждал. Ждал какого-то чуда, какого-то знака судьбы...
   И знак судьбы был ему явлен.
  
   ***
  
   Ба, ну надо же, кого я вижу! Честно говоря, уж кого-кого, а почтенного ректора академии магии тут, на убогом перекрестке двух сельских дорог, на границе между Старой империей и Дикими землями, я встретить не ожидал. Пожалуй, после парочки подобных встреч - и я поверю в провидение. Хотя, честно говоря, даже не знаю, с кем мне тут еще встречаться. Уже вроде бы все главные герои собрались, и по закону жанра новых-старых нежданных знакомых быть уже не должно. Хотя кто его знает...
   А ректор нам обрадовался. Вообще, умный мужик, хоть и ректор. Я его еще в академии магии начал уважать, когда он мне прямо намекнул - если я не хочу ходить на занятия - пожалуйста. Если хочу сидеть в библиотеке и заниматься чем-то своим - сделай такую милость. Но вот только учебному процессу это мешать не должно. Люблю я такой подход, он, по-моему, единственный правильный. Делай что хочешь, но не мешай другим.
   А еще мне в ректоре нравилась откровенность. Он честно ответил, что сидит здесь потому, что устал. Какой вопрос - такой ответ. Так мне и надо. Впрочем, когда я его спросил, не хочет ли он к нам присоединиться, тоже получил хороший ответ - совершенно не хочет, он вообще сейчас хочет сидеть у себя в кабинете и заниматься делами академии, но, скорее всего, к нам присоединиться ему придется. Потому что мы - те самые возмутители спокойствия, которые подняли по всему миру эту бучу, и он ради блага и спокойствия своей академии должен разобраться, что тут творится.
   Коней у нас как всегда не хватало, так что пришлось опять принцессам потесниться и освободить одну лошадку. Так мы в составе двенадцати человек, прямо апостолы какие-то, и поскакали в Дикие земли.
   Впрочем, дикими они назывались только извне. Сами себя эти земли не называли никак. Вернее нет, как раз наоборот - там было столько мелких княжеств, королевств, вольных баронств и еще непонятно чего, столько разных названий, что дать общее название своей местности живущие тут люди никак не могли. Да они и не считали себя чем-то единым. Каждый королек, в расположении которого была одна ветхая башня и три села по двести душ, был совершенно уверен, что он по правам равен императору Новой империи. А нынешняя бедность - результат досадного недоразумения и злых соседей, с которыми надо незамедлительно повоевать. Местные жители уже так устали от вечных войн, что почти все дружины в этих землях были наемными. Наемниками в основном становились беглые преступники, каторжники, отставные солдаты, просто авантюристы и искатели приключений. Считалось, что тут можно, если у тебя есть мозги и ты умеешь хорошо махать мечем или стрелять из лука, быстро разбогатеть. И действительно тут люди богатели. Правда, как правило, богатство себе добывали, ограбив казну своего хозяина, но чем же это не способ? Как по мне - вполне нормальный способ, лучшего местные князьки и не заслуживали.
   По дороге я провел разъяснительную беседу, после которой с особым пристрастием допросил всех, чтобы выяснить, что у них за душой и чего они добиваются. А я по ауре смотрел, кто врет, и... И оказалось, что единственным человеком, который не сказал ни слова лжи, был ректор. Да он и сам признался, что устал от интриг, и все эти шпионские игры ему порядком надоели. А меньше всего правды сказал... как ни странно, дядя-гробовщик. Хотя, про него я вообще ничего не могу сказать, кроме стандартного - он совершенно не тот, за кого себя выдает. Опять таки по ауре. Нет, не было в этой ауре ничего необычного - это была типичная аура человека, который знает о ее существовании и владеет искусством изменять ее по своему желанию. Я такие ауры у всех великих Инших нашего мира видел, я думаю, что и сам через пару десятков лет тренировки научусь делать что-то подобное. Да вот только для местного мира, который, по словам принцесс и Эспиаров, уже забыл, что такое Сумрак... Довольно необычное умение.
   Да и все остальное у дяди было необычным. Он вел себя самым идеальным образом - даже поведение Духаста иногда было менее натуральным. Ни один человек не мог усомниться - это пожилой гробовщик из столицы Старой империи, уставший от жизни, решивший позаботиться о своих любимых племяшках. И неужели ни у кого не вызвало подозрения, что за более чем двадцать лет знакомства принцессы так и не удосужились узнать, как их любимого дядю зовут? Даже я не сразу сообразил, что мне его имени не хватает. Короче, очередная загадочная личность, которая может замышлять все, что душе угодно. Одно радовало - не похоже было, чтоб дядя был на стороне Архимага, а так уж сложилось, что все противники последнего считались автоматически на моей стороне...
   Однако иногда все же дядя не мог скрыть свои эмоции. И пусть это было для остальных совершенно незаметно, но его улыбка во время рассказа ректора... Не знаю, как кому, но лично мне показалось, что рассказанные ректором сказки могли вызвать улыбку разве что у очень сентиментального человека, вспоминающего свое детство, а уж никак не у гробовщика и могильщика... Но кто его знает, может быть как раз наоборот, такая работа и способствует философским размышлениям... Никогда не копал могилы, друзей хоронить не довелось, а врагам пусть кто-нибудь другой могилы роет.
   Эльфийско-имперская погоня отставала, но я прекрасно понимал - это явление временное. Вышедший на охоту вампир способен хорошо чувствовать свою жертву, и я не сомневался, что еще раз ошибку господа вампиры не совершат. Что же, по моим ощущениям, у нас было форы дня два, не меньше, а значит за это время надо бы организовать тут теплый прием. Эх, никогда я это не любил, но не оставили вы мне, господа хорошие, шанса. Придется идти в политику.
   Эй, Жеша, Нашта, вы тут у нас опытные в этом отношении, где тут можно нормальное королевство себе отхватить? Ну да, именно это я и задумал. Стану королем, захвачу пару соседних "стран", соберу войска и поведу их в бой с вампирской силой темною, имперскою ордой. Нет, ну, обижаете, естественно мой план другой. Или вы уже забыли, что у меня помощи попросили? Вот я ее и хочу предоставить - отвоюю вам вашу империю, а там посмотрим. Если что, пойду своим друзьям мистеру Палму и Кольпорексису помогать, я думаю, втроем мы в этом мире порядок сможем навести. Ну да, а почему бы и нет? По-моему, вполне нормальные планы, не хуже тех, что у меня раньше были.
   Как бы написал один мною совершенно не любимый писатель-фантаст из моего мира, "МихМих Умная Голова - король". Только он бы это как минимум на пять частей разбил бы, " МихМих Умная Голова - раб", "МихМих Умная Голова - студент", "МихМих Умная Голова - воин", "МихМих Умная Голова - полководец", и, наконец, "МихМих Умная Голова - король". Правда, у него долгорукий герой все время работал компасом, шел-шел на юг, все никак дойти не мог. А меня тут по всему миру мотает.
   Ну да ладно, наконец-то все главные герои собрались, теперь можно уже не экспромтами заниматься, а составить по пунктам план. Итак, пишем.
  
   ***
  
   "План:
   1. Захватить королевство, или княжество, или баронство, или что-нибудь еще;
   2. Стать его королем;
   3. Захватить все соседние государственные образования;
   4. Уничтожить эльфийско-имперских захватчиков;
   5. Собрать войско;
   6. Пойти и отвоевать для законной власти (в лице Сутановой Н. и Станишеной Ж.) их владение, а именно Старую империю;
   7. Если понадобиться - то и Новую империю с Демократической республикой тоже захватить.
   План утверждаю, Алистин М.М. также известный как МихМих".
  
   ***
  
   Я думал.
   Мы думали.
   Мы решали.
   Мы не знали, что нам делать.
   Мы теряли нашу связь с нашим миром.
   Мы чувствовали, что мы становимся людьми.
   Мы начинали думать как люди.
   Да, мы начинали думать как люди. Мы, Хаддим и Роккав, мы два бога, но мы все больше и больше становились людьми. И мы чувствовали, что у нас появляются чуждые нам чувства. Мы уже не хотели лишь позаботится о нашем мире, мы не чувствовали себя больше богами. Мы чувствовали себя частью мира, и нам было интересно. Мы знали, что мы должны воспринимать людей как наше стадо, но мы их начали воспринимать как людей. Как равных себе. Мы понимали, что происходит. Мы знали, что это уже происходило ранее и будет происходить в будущем. Мы были когда-то людьми, мы стали когда-то богами, и теперь мы опять становились людьми. Мы знали, что мы теряем связь с миром высших сфер, но мы ничего не могли с собой поделать. Мы чувствовали...
   Мы чувствовали любовь. И злость. Злость к одним, любовь к другим. Мы полюбили принцесс, Жешу и Нашту. Мы не могли ничего сказать - мы все еще оставались живыми богами, но мы знали. Если это чувство не исчезнет - мы потеряем право на свою божественность и станем тем, кем были когда-то.
   Станем простыми людьми.
   Боялись ли мы этого? Хотели ли мы этого? Что нас ждало в этом случае? Мы не знали.
   А злость мы чувствовали к Тарасу, потому что мы считали, что он обижает нашу любовь, а делать это никто не имеет право.
   Мы, это я, Хаддим, и я, Роккав, два человека, которые заслужили некогда право на божественную власть, и теперь готовы были от нее отказаться ради любви.
   Что нам делать? Мы не знали.
  
   ***
  
   - Кстати, господин ректор, скажите, а вам сильно нужна та фиговина? Да, да, та, что лежит у вас в кармане. Да, именно эту деревяшку я и имею ввиду. А вы хоть знаете, что это такое? Я? Я-то знаю, по крайней мере, догадываюсь. Нет, можете оставить себе. Просто вы ее пока не ломайте. Вы подождите, я тут кое-что придумал... В общем, поломаете ее тогда, когда я вам скажу, договорились? Спасибо.
  
   ***
  
   Интересная деревяшка, надо сказать. И я действительно догадываюсь, только догадываюсь, что это такое. Просто встречал я такие вещи уже в моем мире, в музее, в разделе о магических войнах. Штука очень сложная и весьма действенная. Ее достаточно поломать, и тут же создавший ее маг получит возможность открыть в эту точку моментальный магических проход. А уж что по нему пойдет - это второй вопрос. Как правило у нас это в средние века использовалось, проникнешь в замок с такой штукой, сломаешь, и тут же твое войско уже внутри стен врагов режет. А историки потом удивлялись, и как это они умудрились без таранов, без осады длительной такую неприступную твердыню взять? Потом, правда, придумали контрзаклинания, так что у нас эта штука была достоянием истории. А вот тут, похоже, она была как раз передовым словом магической техники. Что же, не знаю, зачем халиф дал ректору эту штуковину, но как воспользоваться - придумаем.
   Но это все потом, а сейчас главное - найти подходящее королевство. Будем действовать по плану. Так, это маловато, это бедновато, в вот это уже, пожалуй, подходит. Замок симпатичный, деревни многочисленные, но бедные. Повсюду злые солдаты. Господа, не кажется ли вам, что это королевство созрело для революции? Не кажется ли вам, что стоит лишь подать знак - и угнетенные массы скинут с себя ярмо диктатуры и пойдут строить себе светлое будущее под моим чутким руководством. Не кажется? Жаль, потому что так оно и будет. Не, я не про светлое будущее, это посмотрим, а вот революции тут не избежать. Особенно если уж я самолично взялся этим заниматься. Почему это? Я ж говорю - замок понравился, с детства мечтал о замке с крышей, выложенной красной черепицей.
   Да не переживайте так, все равно я все остальные "страны" тут тоже собираюсь захватить. Просто этому королевству первому повезет, не более того.
   Ну что, начинаем составлять план операции? Назовем ее "операция КЧ". Почему КЧ? Потому что красная черепица, что ж тут непонятного?
  
   ***
  
   Ночь. На завтра запланировал штурм замка с красной черепицей. Горит костер. Все спят, только в сторонке от основного лагеря одиноко сидит пожилой человек и тихо-тихо ведет сам с собой беседу.
   - Ты хочешь знать, что я об этом думаю? - спрашивает он сам у себя, - Я думаю, что мы попали куда надо. Помнишь, как было тогда? Тоже отряд великих героев, неодолимые силы тьмы, поход и победа великой ценой.
   - Нашел с чем сравнивать! - стоп, так он не один! Ах да, это ведь его медальон говорит... Ну надо же, кто бы мог подумать... - Кем были тогда наши спутники? Помнишь? Один Гералиний Аклийский чего стоит! Ты видишь тут кого-то, кто может голыми руками порвать пасть льву? Кто из них способен одолеть Анасиса Тея, сына владычицы земли?
   - Зря ты так. Да, ребята тогда собрались хорошие. Гера Акл, как мне его потом много раз не хватало...
   - Да, да! А еще были Кащ Ерийский, Манахем Веген, и...
   - Да подожди ты! Во-первых, не забывай, кто из нас мастер, а кто магический раб! А потому не перебивай! А во-вторых, не надо, знаешь же, как я по ребятам скучаю? Кащ Ей, как он славно рубился своим мечем! Помню я, помню, и помню я как он погиб, убитый отравленной иглой, как завещал мне свой черный меч и плащ. И музыканта Мана Ве, когда он играл - казалось, что где-то возникали новые миры, так прекрасна была эта музыка. Помню я, как перед последней битвой подарил он мне всю свою святую воду, но помню я и о том, что после битвы не смог я даже куска его тела найти... Все я помню, и не надо лишний раз мне душу теребить! Не для того я этот разговор начал. Я о другом хотел сказать - да, хорошая у нас была компания, но кто тебе сказал, что этим молодым и не очень-то молодым ребятам не стать в будущем героями легенд и сказаний?
   - Но они же...
   - Да, они! Ты посмотри! Посмотри на Хаддима Роккава. И Хаддим и Роккав готовы отречься от своей божественной сущности, от вечной жизни и великой власти ради любви! Посмотри на Ртуть, я думаю, что суждено ему еще стать героем и освободителем своего народа. Эспиары. Да, они не совсем люди, но разве хоть кто-то из нас может безоговорочно считаться человеком? Они останутся в памяти людской, их маска, их хриплый искаженный голос, их огненные мечи. В конце концов, их сила, просто сила, которую можно использовать как во благо, так и во зло. Принцессы. Знаешь, быть может через тысячу лет мы будем слушать красивую сказку о двух великих девах-воительницах, собравших под свой стяг народ и сбросивших тиранию. Не знаю, что ждет их, костер или царский венец, но им тоже предстоит стать частью легенды. Духаст... Ты и сам все понимаешь. Ректор, мудрец, обменявший право на покой на поиск истины... Ну и наконец Михаил. Ты понимаешь, кто он?
   - Он? Наглый, не особо сильный маг, злой, жестокий и бесцеремонный...
   - Вот-вот. А еще он один из тех, кто вершит историю. Знаешь, я сейчас думаю, что нам как раз такого и не хватило. Да, как маг он обладает ограниченной, хоть и довольно большой силой. Но он никогда не использует грубую силу, он всегда ищет обходные пути. А жестокость... Ты помнишь, скольких живых существ мы отправили во тьму?
   - Да, но то были наши враги!
   - А это его враги. Я не хочу его оправдывать, но и судить его я тоже не хочу. И не правы остальные, считающие его бездушным и злым человеком. У него есть душа, просто... Знаешь, просто он очень тонкий и ранимый человек, и маска бездушного убийцы лишь способ защитить его тонкий и хрупкий внутренний мир.
   - Ну ты и скажешь! И завтра он поведет нас на штурм замка, на убийство его законных хозяев, лишь потому, что в душе он хочет всем добра? Мастер, не смеши меня! Хоть я и всего лишь одухотворенная магическая железка, но эти твои заявления...
   - Я серьезно, совершенно серьезно. Ты просто подумай об этом по-другому. Зачем ему вообще все это надо? Только ради своего удовольствия? Поверь, если бы он хотел лишь получать от жизни удовольствия - он бы не так себя вел. А сейчас он, как это ни странно, хоть и сам себе в этом не признается, но хочет спасти наш мир и восстановить справедливость. И принцессы, как бы он ни хотел показать обратное, ему не безразличны, им он хочет от всей души помочь.
   - Мастер, может ты, конечно, и прав, но все равно... Может уже пора нам открыться?
   - Нет, еще не пора. Наше время еще не настало. Спящие, Нох... В этом мире еще хватает сил, совладать с которыми обычные люди не в силах, и пусть лучше у ребят будет еще один козырь в рукаве. Пока они справляются и сами, и я не буду им мешать.
   - Как скажешь, мастер, но... Но, признайся, хочется тебе наконец достать кладенец и начать им рубить врагов направо и налево?
   - И ты еще что-то говоришь о жестокости Михаила, - пожилой человек усмехнулся, - а сам-то, сам... Ладно, признаю, хочется. Но поверь мне - время для этого меча вступить в схватку еще придет, еще успеет он вновь испить вражеской крови.
  
   ***
  
   Эх, хорошо жить на белом свете! Ярко солнце светит, щебечет синий птах, и злобных всех злодеев я посылаю нах... Не, поэзия - это не мое. Пусть другие такой фигней страдают, а я пока буду восседать на своем вороном скакуне и принимать в качестве главнокомандующего парад местных войск.
   Маловато их, кстати, оказалось. Ну да ладно, если остальные замки будет так же просто захватывать, как и этот, и гарнизоны точно так же будут меня признавать новым командиром - тогда очень скоро их станет заметно больше. Честно говоря, я даже не думал, что захват королевств такое простое дело. Ничего тебе не надо - пришел и захватил. Что тут главное? Побольше пообещать, назначить всех заместителей командирами и разрешить разграбление господских погребов. Все.
   Ну, разве что еще надо бы магического антуража добавить. Красиво это все утром смотрелось - гром и молнии, Хаддим Роккав одним ударом файрбола выносит ворота замка, искаженный и усиленным заклинанием Мегафон мой голос вызывает правителя на честный бой, в красивом и зрелищном бою Духаст рубит ему голову, все падают на колени и мне выносят корону. За полчаса управились, правда потом еще пришлось пару приказов подписать, писаря по просьбе народа повесить, завхоза четвертовать. После выполненных по пожеланию трудящихся казней двух главных мздоимцев страны народ меня уже вообще батюшкой родным начал величать, а после прибавки одного золотого ежемесячно к жалованию гарнизон, не долго думая, мне присягнул. И даже военный парад решил в мою честь устроить, показать, так сказать, свою воинскую стать.
   Так, и чего это меня на стихи потянуло? Показать, так сказать, свою воинскую стать... Ладно, темп терять мы не будем, план на сегодня - захватить все окружающие владения. Кто у нас тут соседи? Граф Дисменнорхеа и барон Катамениа? Ё-моё, им что, лень себе имена нормальные взять? Хотя, после генерала Кольпорексиса я уже ничему не удивляюсь... Ладно, начнем с барона.
   Значит так, войско, слушать сюда. Мы сейчас идем войной на барона Катамению, у нас какие-то права на его земли есть? Ах, он две недели назад во время охоты подбил в нашем лесу оленя? Все! Смертельное оскорбление, выносить дальше такой беспредел мы не можем! Война! План такой. Идем вперед, находим его замок, вот этот почтенный пан, его Хаддимом Роккавом кличут, как обычно выносит ворота своим фирменным ударом, после чего мы врываемся внутрь, убиваем барона и захватываем замок. Насиловать? Нет, насиловать не надо - мы же цивилизованные люди, а не дикари какие-то. Пограбить? Конечно же можно, я что, не человек, что ли? Да, кстати, ни у кого из вас нет знакомых в гарнизоне того замка? Есть? Прекрасно, тогда вы им передайте, что если не будут оказывать нам сопротивление и дадут спокойно убить барона и захватить замок - будут приняты на мою службу с повышением оклада. У тебя и в замке графа Дисменнорхеи тоже есть знакомые? Молодец, боец! Передай им, что после замка барона мы к ним зайдем. Так, не тяните все сразу свои руки! По очереди, прошу вас, по очереди! Начнем с тебя. Есть знакомые в замках еще трех королей, которые уже давно порядком надоели своим народам? Далеко до них? Ну, посмотрим, если барон с графом не займут много времени, может даже сегодня туда заедем. Нет - значит завтра. Теперь ты. Кореш, говоришь, начальник личной гвардии герцога? Тоже сойдет, передай, что... Да, кстати, ребята, я вам уже говорил, что вас всех я собираюсь сделать начальниками гарнизона в захваченных замках а ваших знакомых первыми заместителями? Да, вот это и называется лес рук... Ладно, продолжим.
  
   ***
  
   Командир особой эльфийской пограничной части был зол. "Объект Х" сбежал от них тогда, на севере, и теперь он не мог себе простить, что столько времени было проведено напрасно. Конечно же, основная вина лежала не на них, а на друидах, это именно друиды упустили "объект Х", не заметили, что он покинул расположение армии. И друиды уже ответили за свою ошибку. Но все равно, времени потеряно немало.
   Радовало лишь то, что теперь уже осталось недалеко. Переброшенные на птеродактилях в Старую империю, эльфы вновь взяли след и теперь чувствовали, что тот, кто сжег их лес и поставил их страну на колени, уже близко. И у него уже нет войска с магическими амулетами, он опять один и ему уже не устоять против отряда ветеранов сотен войн.
   Стояла безоблачная ночь, и эльфийский лагерь был разбит на самой границе Диких земель, этого рассадника человеческой заразы. Эльфы всегда гордились своим умением скрывать себя от проклятых смертных, лишивших их права называться хозяевами мира две с половиной тысячи лет назад, в войне, о которой нынешняя молодежь уже ничего и не знала, считая людей равными себе существами. И потому командир удивился, когда прямо у костра из ниоткуда возникли пять закутанных в плащи фигур. Он хотел многое - он хотел приказать их немедленно расстрелять, он хотел выяснить, почему их пропустили дежурные, он хотел выхватить свой меч, но... Но он сидел, парализованный, и не мог сделать ничего. Точно так же сидели и остальные воины особой эльфийской пограничной части. А тем временем из окружающей тьмы появилась шестая фигура. Подойдя к костру, она сбросила с себя капюшон, и командир наконец-то понял, кто стоит перед ним. Это были легендарные темные эльфы.
   - Слушайте нас! - заговорил темный эльф, - Мы враги, мы были врагами и мы ими останемся. Но сейчас наш владыка дал нам приказ помочь вам в вашей миссии - мы должны помочь вам уничтожить того, существование которого не нужно никому. Вы его называете "объект Х", и мы знаем, что он ваш враг. Не хватайтесь за оружие. Мы не друзья, но сейчас нам предстоит стать союзниками. Сейчас я сниму с вас наложенное заклятье, и мы обсудим, как нам убить врага.
   Темный эльф не делал никаких движений, но командир почувствовал, что его движения уже ничто не сковывает и что он опять стал свободным. Первым его порывом было выхватить меч и наброситься на старого врага, но... Но, во-первых, он понимал, что шестеро темных эльфов - это намного больше, чем шестьдесят смертных, а во-вторых, кто бы ни был их владыкой - общая ненависть к "объекту Х" действительно могла на время сблизить два эльфийских рода.
   - Я слушаю тебя, - наконец произнес командир, и почувствовал, что вздох облегчения прокатился по лицам воинов его отряда. Умирать никто из них не хотел.
   - Ты сделал правильный выбор, светлый эльф. Слушай, что велел передать вам наш владыка...
  
   ***
  
   Честно говоря, я и не думал, что захватывать власть так легко. Если в первый день мне еще пытались оказывать сопротивление, то во второй сами короли и герцоги выходили навстречу, искренне желая принести мне вассальную присягу и служить верой и правдой. И чем я их так напугал? Ну да, конечно, магическая поддержка у меня была на уровне, но все равно это выглядело как-то слишком подозрительно... До тех пор, пока один из королей не рассказал, в чем тут дело.
   Оказывается, какими бы Дикими не были земли, слухи о том, что в мире твориться, сюда тоже доходили. И всем известную фразу "мир сошел с ума" тут тоже слышали. Поэтому, дабы не поддаться всеобщему безумию, на нейтральной земле был даже собран специальный совет, в ходе которого многочисленные суверенные правители пытались решить, как им пережить тяжелые времена. Совет заседал долго, недели две, и пришел к выводу, что раз такое дело, то надо избрать единого суверена, которому все остальные и подчинятся. С этим согласились все, вот только избрать никого не смогли, потому как ни один не хотел уступать своим давним друзьям-недругам, коллегам по феодальной профессии. Так и разъехались с того совета ни с чем. И вот теперь, когда появился я и объявил свое желание всеми править, вместо того, чтоб на меня ополчиться, мне решили подчиниться. Так оно морально приятнее. Всегда легче чужаку подчиняться, чем кому-то своему.
   Совсем хорошо стало на третий день - мне уже и ходить никуда не надо было. Сами один за другим приезжали правители и приносили мне вассальную присягу, так что к вечеру моя власть распространялась уже на две трети Диких земель. Это, конечно, радовало, да вот только... Да вот только, коли чувства меня не подводили, господа вампиры были уже совсем близко - в считанных километрах от замка. И я знал - уже этой ночью они на нас нападут.
   Местные гарнизоны тут были, мягко говоря, далеки от стандартов имперского или республиканского войска, о защитных антимагических медальонах тут никто даже и не слышал, так что надежду, что мне удастся отбиться от вампиров силами местных войск, пришлось оставить.
   Что же, войска еще пригодятся для захвата Старой империи. А вот с вампирами придется разбираться нам самим. Чтож, я думаю, особого смысла надеяться на неприступные стены замка нет, а потому будем встречать господ кровососов в открытом поле.
   Так, господа хорошие, кто со мной против эльфов драться? Дядя, ректор, принцессы - вы в этом уверены? Ну что же, значит так и будет. Тарас остается, все остальные - за мной. И, прошу вас, настройтесь серьезно. Что-то мне подсказывает, что сегодня поработать нам хорошо придется.
  
   ***
  
   Ночь. Звезды и луна. Лес. Поляна. С двух сторон стоят две группы существ. Они пришли сюда для того, чтоб сразиться, и уйдут отсюда не все. Посмотрим на них поближе. Тут стоят эльфы. Часть из них в зеленых маскировочных одеждах, часть - в черных плащах. Первых более двух десятков, вторых шестеро. Там стоят люди. Они напряжены, они готовы принять свою судьбу. Возглавляет людей мужчина плотного телосложения, на вид 25-30 лет, среднего роста, с длинной рыжей бородой. Он смотрит на эльфов, и на его устах появляется улыбка. Хитрая такая улыбка человека, который увидел прекрасную возможность совершить пакость.
  
   ***
  
   Идиоты! Архимаг - идиот! Это же надо было только додуматься до такого! Я понимаю, это вообще тактика по умолчанию любого генерала, чем больше - тем круче. Так и этот шутник, решил, что просто эльфов будет маловато, и дал им в нагрузку шестерых темных. Это додуматься надо, против меня, меня!, направлять одновременно светлых и темных эльфов! Как будто бы не существует такого заклинания первого уровня, как Крымское. У этого заклинания вообще интересная история - впервые оно было документально применено в Крыму, когда на поселение Инших, а мы тогда еще отдельно от людей жили, решили напасть одновременно татары и казаки. Чем мы им помешали - кто его знает, но у них тогда очередной приступ дружбы случился, вот и выделили хан с гетманом по несколько отрядов для совместной операции. А в то время в поселении как раз мужчин не случилось, одни женщины, старики да дети. Ну и, конечно же, умирать никто не хотел. Пришлось напрячься, и составить как раз это Крымское заклинание. Правда оно до начала двадцатого века Таврическим называлось, только потом переименовали, ну да ладно. Короче, заклинание это было предельно простым - оно просто чуть-чуть сдвинуло ориентиры у нападавших. И они решили, что с селением всегда успеют разобраться, а вот друг с другом отношение надо выяснить немедленно. Ну и перебили друг друга вполне успешно. А деревня та так и осталась нетронутой, там потом еще сама императрица Екатерина побывала, в библиотеках Инших до сих пор остались ее воспоминания о "русском селении средь татарских земель".
   Правда вампиры - это не татары. По-моему, я уже говорил, что я их ненавижу... Особенно темных. Хоть мне об этом так прямо и не объясняли, но я по аурам догадался, в чем состоит между ними различие. Все оказалось банально - у темных вампиров, они же "темные эльфы", в ауре так и светятся следы выпитых ими людей, у светлых - только животных. Да и силенки у темных было побольше. Те еще твари. Они вообще были все относительно молодые, я бы так сказал, от трехсот до шестисот лет, но главный у них уже подходил к званию Высшего, а это в полутысячелетнем возрасте, я вам скажу, не шутки. Так что на них даже Крымское колдовать - зря ману переводить, как говориться. Почувствуют, гады. Да и своих светлых сородичей они не рассматривают как врагов, так, низшие существа, не достойные бытия, не более того.
   А вот на светлых воздействовать - так и напрашивается такое решение. Видно, что они не только и не столько в нашу сторону косятся, сколько на своих сородичей. Ну еще бы! Ветераны, саму Цитадель штурмовали, прошли вместе огонь и воду, столько за мной гонялись, а тут вдруг пришли заклятые враги и предложили, а то и приказали, принять их помощь. Тут попробуй не возненавидь. На вампиров, конечно, колдовать - дело неблагодарное, на этих Иллюзия Страха не подействует, не боятся они ничего, да и Удар Предательства тоже, привыкли за пару тысяч лет друг другу абсолютно доверять. А вот Крымское, особенно в таких условиях, подействовать вполне может. Ему бы, конечно, еще какой-то катализатор... Эх, вот бы там, за спиной эльфов, кто-то сидел в кустах с арбалетом... Увы, эти не из тех, кто такое позволит. Но ничего, обойдемся тем, что есть. А что у нас есть? Так, посмотрим... О, ель! То что надо! Ну что, господа "эльфы", посмотрим, кто кого. Вы меня вашими могучими чарами, или я вас двумя заклинаниями первого уровня?
   Шаг первый. Максимально незаметно накладываем Крымское.
   Светлые эльфы напряглись, но пока ничего не предпринимают. Темные не заметили. Прекрасно.
   Шаг второй. Магическим захватом срываем с ели шишку и кидаем ее в спину темному эльфу.
   Темный эльф оборачивается, глаза сверкают злобой. Смотрит на светлого. Светлый не выдерживает, плюет в темного. Темный его бьет. Светлый падает. За него заступаются товарищи... Ну все, пошла потеха.
   Впрочем, мы отдыхать не будем. Что-то мне подсказывает, что с командиром темных мне придется сражаться самому. Хотя стоп, почему это мне? Ребята, видите вон того, стоит в плаще, руками машет? На остальных забейте, а этот должен быть убит. Приступаем.
  
   ***
  
   Битва шла на равных. Недавние смертельные враги, теперь светлые эльфы и люди сражались спина к спине, и сражались они с темными на равных. Тридцать существ с одной стороны и шестеро с другой - казалось бы очевидным, на чьей стороне преимущество, но нет. Каким-то чудом пятеро темных эльфов взяли в кольцо двадцать светлых, в то же окружение попали и две принцессы и Ртуть, поддерживающих своих новоявленных союзников магией. В другом конце поляны четверо Эспиаров и Духаст бились на мечах с лишь с одним темным эльфом, а Хаддим Роккав с ректором боролись с чарами, которые тот успевал накладывать параллельно с отражением ударов четырех мечей. МихМих исчез, однако то, что командир темных эльфов постоянно уворачивался от плотного потока арбалетных болтов, говорило, что по крайней мере он все видит.
   Однако каким бы не было мастерство темных эльфов, численное преимущество было не на их стороне. Один за другим пали четверо, и вот лишь двое из них остались в живых. Видя, что шансов на победу он уже не имеет, пятый темный эльф в самоубийственном прыжке бросился в гущу противников, и погиб, пронзенный десятком мечей. Остался лишь один из них - командир уничтоженного отряда, силы которого, казалось, беспредельны. Но и он понимал безнадежность ситуации, и принял единственное верное решение - отбив в нереальном прыжке четыре нацеленных на него меча, увернувшись от двух огненных и одного ледяного шара, в полете он произнес заклинание и исчез во вспышке света.
  
   ***
  
   - Удрал, гад! - появившийся из-под своего Покрова Невидимости МихМих со злостью ударил кулаком соседнее дерево. - Ненавижу!
   - МихМих...
   - Да знаю я, знаю, что ты хочешь сказать, - произнеся это, он устало повернулся к немного поредевшему отряду светлых эльфов, трое из которых держали лезвия своих мечей у горла принцесс и Ртути. - Кто тут из вас главный? Я думаю, надо поговорить.
   - Я главный, - опираясь на сломанный меч, с земли поднялся один из легкораненых эльфов. Впрочем, легкораненых только по эльфийским меркам - по человеческим это уже было близко к состоянию, не совместимому с жизнью. - А ты - враг.
   - Ты в этом уверен? По-моему, враг у нас только что был несколько другой...
   - Да, то тоже был враг. Не знаю, чем ты оскорбил владыку темных эльфов, но враг нашего врага - не наш друг.
   - Но тем не менее мы только что дрались спина к спине...
   - Мы только что дрались за выживание! Эти, как ты их назвал, гады, наши враги, и после того, как мы бы уничтожили вас, они бы и нас устранили! Но теперь мы будем сражаться! Ты убил наших братьев, ты навлек позор на нашу страну, и разговорам между нами не быть!
   - Не знаю, заметил ты, или нет, но мы, как бы так сказать, уже ведем эти самые разговоры! И... Слушай, ты устал? Я тоже. И все остальные устали. Так что я предлагаю вот что - мы сейчас все присядем, держа друг друга на виду. Принцесс со Ртутью можете пока у себя оставить. Просто сядем, отдохнем и поговорим. А потом, если захотите, сразимся. Тем более если вы срочно не окажите помощь своим раненым, я не думаю, что многие из них доживут до утра...
   Командир эльфийского отряда ненадолго задумался, но, увидев, какие взгляды бросают на раненых эльфов их боевые товарищи, решился.
   - Хорошо. Говори. Мы не будем тебя слушать, мы будем помогать нашим товарищам, но если ты хочешь - говори. Мы не будем тебе мешать.
  
   ***
  
   Собственно говоря, а почему бы и нет? То, что я ненавижу вампиров, еще ничего не значит. Кто сказал, что нельзя воспользоваться помощью того, кого ненавидишь? Тем более, что Архимаг удивлял меня все больше и больше. Мало того, что он крутил этим миром как хотел, он еще и создал себе отдельную расу существ, не имеющих права на существование. И кто сказал, что командиром отряда темных эльфов был не высший вампир? Я? Значит я был не прав, потому что это как раз был самый что ни на есть высший. И мы с ним не играли, а дрались в полную силу, и что? И ничего! Он самым наглым образом открыл себе портал, заклинанием шестого уровня, я таким даже не владею, и отправился фиг знает куда! Попробуй теперь его найди!
   Ладно, господин Архимаг, раз вы так, то и мы тем же самым ответим. Конечно, это будет тяжело, но где наша не пропадала. Попробуем завербовать себе отряд светлых вампиров. Как? Да очень просто! Всем известно, что правда - лучшее оружие, а если правдивый до колик рассказ немного подретушировать - совсем круто будет. Основной акцент делаем на то, что мы вообще ни при чем. Тут лгать особо не надо. Кто нас загнал на Северный материк, кто вынудил пойти на нейтралитет с Врагом? Архимаг! Кто виноват во всех бедах мира? Архимаг! Кто собрал ту самую армию, которая завоевала Эльфийский лес? Ви, конэчно, можэте мне не повэрить, но это таки тожэ бил Архимаг! Таки да! А теперь самый главный секрет! А вы знаете, что владыка темных эльфов и ваш благодетель, отправивший за нами на охоту, это один и тот же человек? Таки да, это таки человек. Причем, вы конечно удивитесь, но кличут его тоже Архимаг. Ну а теперь вопрос на засыпку. Кто ваш враг? Я, который только за свою жизнь боролся, или есть другая кандидатура? Я, конечно, не делаю намеков, но, быть может, это Архимаг? Да вы что, я этого не говорил! Вы лучше спросите у ректора магической академии, который вместо того, чтоб пары вести, со мной от Архимага бегает. Или у принцесс, которых Архимаг их трона лишил. Или у Ртути, у которого континент родной утопили. У меня не спрашивайте, я - "объект Х", я злой и страшный, я вступил в сговор с Врагом, вот они, гунзулы, сидят, страшные демоны битвы, раны свои залечивают. А теперь, господа эльфы, думайте. Вы старые и мудрые, я за вас думать не собираюсь. Сами справитесь.
   Не знаю, какой из меня оратор, но немного Оратории не помешает. Все равно эльфы слишком устали, и не поймут, поверили они мне потому, что я был такой убедительный, или потому, что в мой рассказ плавно было вплетено это несложное заклинание.
  
   ** Оратория - заклинание свободного уровня, добавляет в речь убедительности.
  
  
   ***
  
   Архимаг спокойно выслушал рассказ к-Чмалеониэля. Что же, он был сам виноват. Надо было понять, что никакой приказ не сможет примирить светлых эльфов с их темными сородичами. Жаль, козырь сыграл не так убедительно, но все же пока еще не бит. К- Чмалеониэль еще может показать себя - он, лучший продукт Верховного Архимага, спокоен. Он не испытывает горя по поводу гибели сородичей, у него нет друзей. У него лишь есть враги, и есть хозяин. Хозяину надо служить, врагов - уничтожать. Что же, у него еще будет такая возможность.
   А пока к-Чмалеониэлю надо отдыхать, а Верховному Архимагу все внимательно обдумать. Например, что делает в отряде пришельца ректор? Он, по сведениям Архимага, должен был бы быть в Халифате запада, а уж никак не в Диких землях. И что это за странный "дядя", так и не вступивший в битву? Верховный Архимаг не любил загадок.
   Но это все тоже потом. А что нужно сделать сейчас... Сейчас настала пора отдать приказ "Первый День". Войска полного генерала мистера Палма победоносно закончили северный поход и этой ночью взяли штурмом последнюю твердыню Гор гномов, Дур-ор-барин. Теперь они готовились возвращаться, и Верховный Архимаг покидал ставшую негостеприимной Новую Империю. Его резиденция переезжала на юг, в столицу Старой империи. Поближе к тому месту, где должна наступить развязка. Верховный Архимаг знал - до пробуждения Спящих оставались считанные недели.
  
   ***
  
   И вот это вот, вы хотите сказать, армия? И вот это все? Пятьдесят тысяч человек - это тот максимум, который можно со всех Диких земель выжать? Не густо, не густо. Честно говоря, я надеялся на лучшее. И что же мне теперь, вот с этой вот легковооруженной толпой наемников идти завоевывать Старую империю? Да уж, весело, очень весело. Ну да ладно, как-нибудь разберемся. Жалко, конечно, что тут нету мистера Палма, тот бы и из этой толпы за неделю войско сотворил. Ну да ладно, и мы попробуем справиться.
   Что главное в любой армии? Дисциплина! Умение железками махать и деревяшками стрелять - это так, второстепенно. А вот в точности выполнять все приказы, не раздумывая подчиняться воле командира - это главное. По крайней мере я, начитавшись разных умных книжек, думаю именно так. А так как никто другой своими ценными указаниями и умными советами мне помогать не собирается, то и будем поступать по-моему.
   Воины Южной Империи! Равняйсь! Смирна! Командирам взводов ко мне. Доложить обстановку. Вольно. Слушать мою команду! Провести со своими взводами строевую подготовку! Разойдись!
   Ну что же, посмотрим, как эти наемники маршировать умеют. И пофиг, что две трети из них конные. Пусть учатся. Меня в свое время научили, и я их научу. Пора бы этому миру узнать, что выходить из строя надо всегда с левой ноги! А то они вообще ничего не смыслят, я им в первый день как дал команду, "колонной по три с левого плеча за направляющим шагом марш", так они и уставились на меня, как стадо баранов на новые ворота. Что же, пришлось делить на взводы, один замок - один взвод. Потом весь день взводных учил, теперь пусть они сами остальных учат. Время пока есть.
   А вообще, конечно, со временем мне повезло. Эльфы могли мне его и не давать. Да вот только задело их поведение Верховного Архимага, и решили они проверить, сколько правды в том, что я им рассказал. Ну еще бы, какому ветерану приятно узнать, что его почти четыре тысячи лет самым наглым образом использовали? Так что мы договорились - эльфы берут с собой в качестве заложника одного человека из нашего отряда, мы берем одного эльфа. После чего они идут за истиной, а мы их тут ждем. Если я их обманул - они возвращаются и пробуют меня убить, если нет - то посмотрим. На сим и разошлись. Заложником, причем совершенно добровольно, вызвался быть господин ректор, а я был и не против. Во-первых, он не был в их списке объектов охоты, во-вторых - к академии магии эльфы особой ненависти не испытывали. Так что он в их компании особой угрозе не подвергался, не более, чем если бы он остался тут, а нам он тоже был не сильно нужен. На этом тогда и разошлись, вроде бы и не помирившись, но, по крайней мере, подписав временный пакт о ненападении.
   А потом пошла опять тяжелая рутинная работа по захвату последних королевств Диких земель и по оформлению максимально законным образом моего права на власть. Вообще, новое образование я хотел было сначала назвать Самая Новая Империя, по аналогии со Старой и Новой, но потом подумал, что боевой клич "за самую новую!" как то не очень звучит. Так что, взяв за основу Халифат запада, назвал новое политическое образование Империя Юга, или Южная империя. "За Юг!" - это уже красивее звучит, можно на одном дыхании прокричать.
   Себя, естественно, по просьбе народных масс провозгласил императором, и начал наконец делать то, для чего все это и организовал. А именно с миру по нитке, собирать себе свою собственную армию. Делом оказалось это далеко не таким простым, как думалось изначально. Ну да, каждый королек действительно имел свой гарнизон. Да вот только собрать их вместе не было никакой возможности. Даже для такого войска нужна целая инфраструктура, подводы с припасами, походные палатки, сено и овес для десятков тысяч лошадей. До этого тут все было очень просто - спали под открытым небом, коней на поляне выпасали, ели что поймали или что у крестьян забрали. Ну десять, ну сто максимум, человек так еще можно прокормить. Но не пятьдесят же тысяч.
   Чтож, пришлось поработать. Тут мне большим подспорьем принцессы оказались - они полностью на себя всю писанину взяли. Я говорил, что мне нужно, они и составляли документы, проводили расчеты, отдавали от моего имени приказы. Нужно было сделать так, чтоб крестьяне и облегчение почувствовали под моей рукой, и подати платить не отказывались. Когда к тебе в дом врывается бандитского вида король и требует накормить его отряд - тут все просто, не накормишь - убьют. А когда к тебе в село приходит приказчик, и говорит, что для армии вы должны предоставить телегу вяленого мяса и две телеги хлеба, да еще и с лошадьми... Тут нужно правильные слова подобрать, чтоб крестьянин добровольно, не под угрозой смерти, с продуктами своего тяжелого труда расстался. Принцессы справлялись. Что же, хорошо. Значит, не зря я им решил помочь. Надо же что-то доброе для этого мира сделать, вот захвачу я им Старую империю - и наведут они там, наконец, порядок.
   Другие мне тоже помогали. Духаст с Эспиарами отобрали себе лучших из лучших, и теперь в ускоренном темпе готовили мне личную гвардию, как же так, император, и без гвардии. Ртуть и Хаддим Роккав помогали принцессам, одно дело если на тебя наорет двадцатидвухлетняя девушка, и совсем другое, если здоровый мужик, который хорошо умеет огненные мячи метать. Так что эти двое мотались по всей стране, объясняли неразумным, что приказы новой власти лучше выполнять. Работы у них тоже было не меряно. Дядя-гробовщик и Тарас тоже помогали принцессам, только морально. Сидели вечно у них за спиной и языком мололи. Я спросил было у Жеши, не мешают ли они, "нет", ответила она, ни "Тарасик", ни "любимый дядя" им совершенно не мешают. Ладно, мне они тоже не мешают - пусть и дальше там сидят.
   Я же во-первых определял генеральную линию партии, а во-вторых вступал тогда, когда ни приказов принцесс, ни убедительности Хаддима Роккава уже не хватало. Самым, пожалуй, запоминающимся для меня оказался штурм замка виконта Менсеса. Это был последний из тех, кто отказался признать меня своим императором, и ни один человек из своего гарнизона не предал своего господина. Они собрали население всех соседних деревень в своем замке, и сидели там безвылазно. Штурмовать их никто не решался - замок виконта пользовался славой весьма запутанного места, и даже если бы Хаддим Роккав своим фирменным заклинанием выбил бы ворота - полегли бы при штурме тысяча человек как пить дать... А то и больше. Там, как мне рассказали, повсюду были секреты, где мог спокойно спрятаться ребенок с арбалетом, подождать, пока рядом пройдет враг, и пустить свою единственную стрелу ему в спину.
   Пользовался, видать, виконт Менсис народной любовью, и дружину себе подстать подбирал. Да вот только дураком он был. Был бы умный - покорился бы мне, доказал, какой он хороший хозяин, авось и получил бы еще больше, чем имел. Но захотел со мной воевать - сам виноват. И те, кто с ним вместе в замке укрылись, тоже сами виноваты. Я понимаю, героизм-патриотизм, ни пяди земли своей врагу не отдадим, умрем, но не сдадимся, и прочая патриотическая фигня. Она хороша, когда две примерно равные стороны, и одна из них хочет таким образом себе дух поднять. Но когда жалкое баронство, пятьдесят дружинников и тысяча крестьян, хочет "умереть, но не сдаться" набирающей силу империи... Что же, пришлось их желание удовлетворить. Вы действительно хотите умереть? Что же, я, как Дед Мороз, сделаю вам такой подарок.
   Брали замок с применением магическо-химического оружия. Принцип действия простой - берется побольше всего горючего, побольше, я сказал еще больше! Потом все это поджигается, а дым с применением магии (заклинание Ветер) направляется на замок. Собственно говоря, все. Потом остается лишь стать напротив ворот, и расстреливать всех тех, кто, чихая и кашляя, будет из них выбегать. И пофиг, виноваты они в чем-то, или нет. Они не сдались, не признали мою власть, значит враги. А с врагами, как известно, все методы хороши.
  
  
   ** Ветер - заклинание второго уровня, вызывает локальный перепад давлений и ветер в нужном направлении.
  
   А виконт оказался смельчаком! Нет, чтоб погибнуть, задохнуться в дыму. Он умудрился собрать свой отряд и, задыхаясь, бросить его на нас в безнадежной, но красивой атаке. Мы их, естественно, всех перебили, но все равно достойный жест. Я за это потом, после битвы, даже какому-то родственнику виконта разрешил его труп в фамильном склепе похоронить. А замок тот мы потом сожгли. Красивый вышел погребальный костер. Я думаю, что Мраидша, которая, по словам Хаддима Роккава, у них Царством Мертвых заведовала, мне за такой подарок должна была ее убийство простить.
   Но это все уже было в прошлом - теперь таких дураков, как виконт, в Империи Юга больше не осталось. Теперь в моем праве на корону никто, по крайней мере вслух, не рискнет усомниться, так что я смог, не опасаясь удара в спину, собрать, наконец, все разрозненные дружины со всех герцогств и графств в одно единое войско. Хотя все же скорее не в войско, а в вооруженную толпу головорезов, но ничего. Для начала они у меня научаться строевым шагом маршировать, по одному и в колонне, с оружием и без. А потом и до остального дело дойдет. Войско, настоящее, я из них еще сделаю. А не получиться - что же, значит им так на роду написано в первой же серьезной битве погибнуть.
   По крайней мере один урок они уже в первый день усвоили. Знали уже, что за дезертирство, за насилие над мирными жителями, за неподчинение моим приказам наказание одно - веревка на шею. Десять человек на виселице - казалось бы, совсем ничего, так, флуктуация, а как хорошо дисциплинирует! Теперь уже все знали, если я кричу "Смирна!", значит надо живот втянуть, плечи назад, руки по швам, носки вместе, пятки врозь. Все таки дисциплина - великая вещь, а отеческое слово отца родного императора совместно с качающимися на ветерке наглядными пособиями хорошо дисциплинирует.
  
   ***
  
   Эльфы к ректору относились хорошо. По вечерам он рассказывал им истории, из своей жизни, из книг, прочитанных в Древней библиотеке, просто придуманные. А эльфы делились своим жизненным опытом, угощая ректора похлебкой из общего котелка. Он чувствовал себя тут скорее не заложником, а почетным гостем, и так оно в принципе и было. Ректор магической академии среди эльфов слыл одним из сторонников идеи равенства всех рас, во всяком случае, он признавал за всеми равное право учиться магии, и даже если бы оказалось, что МихМих солгал, убивать ректора эльфы не собирались.
   Они направлялись на север, за истиной. Командир, которого звали, как оказалось, йЭрц-Азралиэль, пережил в своей жизни многое. Он, еще юнцом, сражался против Империи Зла, во время штурма Цитадели он был единственным, кто сумел побывать внутри и выйти живым, он помнил позор падения империи эльфов, когда благодаря их собственной глупости и чванству тогдашние правители привели великую империю к полной разрухе. Во время страшных войн между эльфами, детьми лесов, гномами, детьми гор, и людьми, детьми шакала, йЭрц-Азралиэль был сотником, и лишь остатки его сотни уцелели в страшной Битве На Хребте, где людское войско полностью разбило объединенные силы эльфов и гномов. Он много раз был в Центральной земле до ее гибели, он бывал в Сумеречных королевствах. Он злорадно наблюдал со стороны пятьсот лет назад, как люди убивали друг друга в битвах, намного более кровавых, чем та же Битва На Хребте.
   Он много раз избирался в совет, йЭрц-Азралиэль знал многих в Эльфийском лесу, и теперь он собирался использовать все свои связи для того, чтоб узнать правду. Он признался ректору - если то, что сказал МихМих, окажется правдой, если отдавший им приказ найти и уничтожить "объект Х" Тайный Совет окажется лишь исполнителем воли Верховного Архимага - йЭрц-Азралиэль откажется от своей охоты и займется наведением порядка у себя дома.
   Он пока не верил, что такое может быть, но червь подозрений уже закрался в его душу, и теперь, пока все не выяснит, йЭрц-Азралиэль не собирался отступать. И два десятка ветеранов, тех, кто знал и уважал его еще со времен штурма Цитадели, безоговорочно признавая своим лидером, готовы были идти за ним до конца.
   Путь на север был долгим, но большую его часть эльфы и ректор преодолели верхом на птеродактилях, и уже через неделю они были в столице Эльфийского леса.
  
   ***
  
   Путь двух генералов, подчинивших себе два источника постоянной угрозы, и теперь груженых откупным золотом и трофеями, был намного более длинным. Но они и не спешили. И генерал Кольпорексис, и полный генерал мистер Палм понимали, что на юге их ждет еще одна битва. Намного более опасная, чем битвы с эльфами и гномами. Битва за власть.
   Потому они и не спешили. Медленно маршируя параллельными курсами по землям империи и республики, они показывали себя местным жителям во всей красе, не оставляя никаких сомнений. Это идут не просто победители. Это идут народные герои, идут бороться против тирании, и ничто их не может остановить. Вести о продвижении двух армий летели по странам, и вскоре всем стало понятно - на юг движутся не просто два мятежных генерала, а движется волна народного гнева против тирании императора и президента.
   Те пытались что-либо организовать, но все их попытки были обречены на неудачу. После переезда резиденции Верховного Архимага на юг, император Новой империи не выдержал. Запаниковав, он, сам того не зная, повторил поступок другого государственного деятеля из другого мира - бежал заграницу, переодевшись в женское платье. Президент Демократической республики поступил более достойно - в обмен на гарантии собственной безопасности подал сенату прошение об отставке, не дожидаясь, пока ему будет объявлен импичмент.
   В результате и генерал Кольпорексис, и мистер Палм вошли в столицы своих государств де-факто их правителями, а де-юре... Де-юре уже через неделю на заседании Геральдического Совета Новой империи был коронован император Палм Первый, а через полторы недели на экстренных выборах в Демократической республике с девяносто шестью процентами голосов победил кандидат в президенты господин Кольпорексис. Еще через три дня была проведена его инаугурация, а через неделю после этого два бывших генерала, а ныне правители двух соседних государств, встретились на все том же поле, с которого и началось их знакомство, чтоб обсудить один важный вопрос.
   А именно - что делать с "ультимативной просьбой" новоявленного правителя новосозданной Империи Юга, хорошо знакомого им МихМиха, требующего у них немедленно помочь ему в войне против Старой Империи.
   Посовещавшись два дня, просьбу "рыжебородого мага", как называл МихМиха император Палм Первый, было решено удовлетворить.
   После Северного Похода, настала очередь Войны За Старую Империю.
  
   ***
  
   Ну что же, генералы оказались порядочнее, чем я опасался. Не знаю, правда, какие силы они двинут на юг, но теперь придется шутнику-Ноху уже как минимум на три фронта отбиваться. А если сработает план с деревяшкой ректора - то и на четыре, войско халифа нам тоже не помешает. А уж если и эльфы решат против него выступить, то на все пять.
   Но это все, конечно, лишь мечты. Не удивлюсь, если Палм с Кольпорексисом чисто для проформы пришлют по десятитысячному контингенту мне на помощь, халиф вообще может не прийти, кто вообще сказал, что он собирается на помощь ректору высылать свое войско. А эльфы, так те вообще могут на стороне Архимага выступить. Так что, боюсь, основной ударной силой все равно суждено быть наемнической армии Империи Юга.
   А это войско в настоящую армию пока не спешило превращаться... Дисциплина, конечно, уже стала железная, маршировали все почти в ногу, да вот все остальное... Пожалуй, когда я говорил, что главное - дисциплина, а остальное второстепенно, я был несколько не прав.
   Ну как, спрашивается, мне научить эту конницу скакать в одном строю? Если я и сам не знаю, как это надо делать. А то половина вырывается вперед, половина отстает, половина так саблями машет, что скорее соседу голову отрубит, чем врагу. И это войско? Типичная банда головорезов, привыкших брать врагов нахрапом, одним лихим рывком кавалерии.
   А пехота? Я видел тяжелую пехоту республики - так щитами умеют сцепляться, что и прямой удар тарана могут выдержать. Я видел легкую пехоту Новой империи - выскочат вперед, завяжут драку с врагом, и назад, под прикрытие лучников и арбалетчиков. А это что? Толпа мужиков, которым дали по мечу и показали, как им надо рубить. Все. Что такое держать строй, что такое прикрывать спину, что такое проявить маневренные и скоростные качества - они ничего подобного никогда в жизни даже не слышали! Да, мечем их хорошо научили рубить, в Диких землях война - наброситься друг на друга толпой, рубить всех подряд, а кто в конце выжил - тот и победителем будет. Увы, такая тактика для моего войска не подходит.
   Что же, где наша не пропадала. Будем работать.
   Для начала я разбил все войско на три части - первый, второй и третий легионы. Слово для местных незнакомое, но звучит хорошо, и уважением сразу стало пользоваться. В первый легион я собрал всех тех, кто прошел в свое время службу в войсках других государств. С ними было легче всего, они понимали, чего я от них хочу, и старались оправдать мое доверие. Зарплату я им повысил еще на один золотой в год, это были деньги достаточно большие. Таких набралось всего порядка десяти тысяч человек, и именно первый легион я собирался сделать своей главной ударной силой. Второй и третий легионы, по двадцать тысяч человек в каждом, были отданы на растерзание Эспиаров и Духаста. Я им так и сказал, делайте с этими все, что хотите, но сделайте из них солдат. Наконец, кроме легионов, я получил подарок от гунзулов - отряд личных гвардейцев. Совсем небольшой, всего-то сто человек, отряд порадовал меня своей подготовкой. Такой, пожалуй, пусть даже ценой потери половины состава, но сможет завалить какого-нибудь темного "эльфа".
   Ну а после этого началось... Даже вспоминать не хочется. С утра до вечера одно и то же. Маршировки, стрельба, рукопашная, сомкнуть строй, теснее ряды... Эх, как мне тогда хотелось половину этих "солдат" застрелить, а вторую повесить... Но ничего, сдержался. Понимал, что они не виноваты, что такие дураки, это я виноват, что не смог себе получше войско подыскать.
   И дала моя работа плоды! Через три недели после образования легионов на очередном смотре я решил - они таки чему-то научились! Ну все, хватит. Лучше уже все равно не будет, так что пора бы уже и Архимага с моим войском познакомить. Так сказать, проверить теорию на практике. Включаем Мегафон, и...
  
   ***
  
   - Ну что, ребята, пора! Покажем этим перцам-имперцам, как надо воевать! За Юг! Ура!
  
   ***
  
   Вот так-то лучше.
   Так, отряд мой не растерялся? Нет, вроде на этот раз все на месте, никто не решил показать свою самостоятельность. Ребята, и вы, девушки, тоже, значит так. Это моя гвардия, видите? Теперь она ваша. Мы идем не на прогулку, а на войну, и потому штаб не покидать, держаться вместе. У меня и так проблем выше крыши, не хватало еще и о вас заботится. Нет, Эспиары, вас с Духастом это, конечно же, не касается, а остальных... Я понимаю, что маги вы может и хорошие, но, еще раз повторюсь, мы идем не гулять, а воевать, тут, знаете, стрелы снайперов летают, а от них и фирменный файрбол Хаддима Роккава не поможет. А вас, Жеша и Нашта, это особенно касается. Я пообещал вернуть вам трон? Пообещал. И, не дай бог, вы погибните - убью зараз! Соизвольте дожить до собственной коронации, а там уже как хотите, это меня не сильно волнует.
   Всем все понятно? Прекрасно, тогда готовьтесь, сегодня вечером выступаем. Кстати, Тарас, дядя, вы уверенны, вы точно уверенны, что не хотите остаться тут? Ну ладно, как хотите. Но запомните - если что, я ваши задницы спасать не собираюсь.
  
   ***
  
   Ночь. Поле. Разбит военный лагерь. Повсюду горят костры, ходят дозорные. В одной из палаток в углу сидит пожилой человек и ведет сам с собой неспешную беседу.
   - Да послушай... - устало говорит он.
   - Сам ты послушай! - да он тут не один! С ним, а вернее на нем, висит магический амулет, который, оказывается, и ведет с ним эту беседу! ну надо же... - Что он такого о себе возомнил? "Ваши задницы"! Тьфу! Сам - пустое место, а он, видите ли, не собирается "наши задницы" спасать! Мастер, да как ты можешь с таким... С таким... У меня даже слов нет. С таким... дураком! идти мир спасать? И что, ты мне, мастер, ничего не можешь сказать, кроме этого твоего "да послушай"? Ты чего молчишь?
   - Ты закончил?
   - Эээ... Да.
   - Тогда слушай внимательно. Очень внимательно. Во-первых, не забыл ли ты, кто ты такой, раб? Или ты решил, что теперь, раз прошло столько лет, ты свободен от своих обязательств и можешь грубить мне сколько угодно? Я жду.
   - Эээ... Извини, мастер. Виноват. Прости, если можешь.
   - Конечно прощаю, но впредь следи за своим метафорическим языком! Ладно, продолжу. Во-вторых, этот, как ты его назвал, "пустое место" чуть больше чем за месяц из ничего создал собственную империю, и теперь бросил вызов одной из самых могучих держав этого мира. По-твоему, этого мало?
   - Но, мастер, в наши времена...
   - Наши времена, наши времена... Запомни - наши времена - это сейчас. Мы живы, и то, что было в прошлом, уже закончилось. Мы не должны забывать наших друзей, которые полегли на полях битв, которые не дожили до дня великой победы. Но ты помнишь, когда это было? Это было пять тысяч лет назад! С тех пор много воды утекло, времена изменились, а мы по-прежнему живы. И ту битву, что мы начали тогда, мы обязаны завершить сейчас.
   - Мастер, я все понимаю! Прости, если мои слова обижают тебя, но быть может, нам лучше все сделать самим? Просто... Ну не могу я доверять этому МихМиху, он жестокий и бессердечный убийца! Извини еще раз, я всего лишь раб, и...
   - И не надо переходить в другую крайность. Не надо, ты прекрасно знаешь, что на меня не действует ни твое нытье, ни твое самобичевание. Но я тебе все равно отвечу. Вернее нет, я у тебя спрошу. А против кого, по-твоему, нам надо выступить, а?
   - Ну, ты ж сам говорил, Нох, или Спящие, или... Вот.
   - Так Нох или Спящие? Или кто-то еще? То-то же. Тогда мы знали, кто наш враг, а кто сейчас угрожает миру? Ты это знаешь? Я нет. И боги этого не знают. И люди. И эльфы. И даже тот, кто угрожает миру, может об этом даже не догадываться. Нет, мы не будем пока вступать в эту битву. Михаил идет войной против Ноха, и пока мы будем идти вместе с ним. Ты помнишь Ноха?
   - Этого... Нет слов, мастер. Конечно, помню. Но кто ж тогда знал, что этот наглый мальчишка... Что он станет таким.
   - Никто не знал, это точно. Но того, что было, не изменишь, а того, что будет, не узнаешь. Если, конечно, под рукой нет Некрона.
   - Мастер!
   - Что?
   - Мастер, я наконец-то вспомнил, что я тебе хотел сказать! Ты знаешь, где Некрон?
   - Где? Наверно, там же, где и был все эти тысячи лет, лежит где-то в руинах Цитадели, ждет своего часа...
   - Нет, мастер! Я, конечно, могу ошибаться, я всего лишь магический раб, но... Мастер, я чувствую Некрон, он у МихМиха! Он лежит у него в сумке, мастер! Ты представляешь, величайших из всех артефактов, не считая, конечно, меня, у какого-то... У МихМиха!
   - Ты в этом уверен? Точно?
   - Нет, мастер, конечно не уверен, ты знаешь, амулеты такой силы очень обманчивы, но... Но я не думаю, что я ошибаюсь!
   - Что же... Хоть открываться миру мне еще час не настал, но, я думаю, с МихМихом мне придется поговорить.
  
   ***
  
   - Можно?
   - Заходи, как там тебя... дядя. С чем пожаловал? Извини, что хлебом-солью не угощаю, сам понимаешь, в три часа ночи, как-то не позаботился...
   - Мне с тобой надо поговорить.
   - Надо? Ну надо же! И о чем же мы будем говорить? Ты, конечно, извини, я сильно устал, и потому ходить вокруг да около долго не буду. Или давай, открывай свою тайную тайну и секретный секрет, или не мешай, мне тут только что от моих друзей с севера послания пришли, мне тут планы военные надо составлять...
   - Это важно. Я хочу с тобой поговорить насчет...
   - Давай так, насчет чего бы то ни было мы поговорим, но может быть для начала представишься? А то я понимаю, дядя-гробовщик - это хорошо, всех это устраивает, да вот только я не все, и предпочитаю знать, с кем имею дело. Желательно по имени.
   - Хочешь услышать мое имя? Что же, я представлюсь, хоть тебе мое имя ничего не скажет. Меня зовут Адам, ударение на первый слог.
   - Ну почему же не скажет... У жену твою случайно не Ева зовут? - МихМих усмехнулся.
   В палатке повисло молчание. Адам непонимающе смотрел на МихМиха, МихМих - на Адама.
   - Откуда ты знаешь? - спросил, наконец, Адам.
   - Что знаю? - откровенно не понял МихМих.
   - Откуда ты знаешь про мою первую любовь, про мою тайную жену, про Еву?
   - Что, серьезно, твою жену звали Ева? Ну надо же! Нет, Адам, извини, если чем задел. Просто там, откуда я пришел, есть такая древня-древняя легенда, про Адама и Еву. Легенде этой уже тысяч пять лет, как минимум.
   - Пять тысяч лет... А лицо Евы... Я помню его, как будто последний раз мы виделись всего лишь вчера... Михаил, расскажи эту легенду.
   - Стоп! Блин, что-то у меня мозги не работают! То, что ты - достаточно сильный маг, который выдает себя совершенно не за того, кто он есть на самом деле, я уже давно понял. Уж больно у тебя аура стандартная - такую только маг экстраординарных способностей может иметь. Но ты, случайно, не хочешь сказать, что тебе пять тысяч лет, и что ты застал бодрствование Спящих? Или, быть может, ты и есть тот самый Всевышний, на которого Хаддим Роккав постоянно ссылается?
   - Нет, Михаил, я не Всевышний, хоть и был знаком с тем, кого некогда так называли. Он, к сожалению, погиб. Но подожди! Давай я отвечу на твои вопросы, но ты мне сначала расскажи эту историю, про Адама и Еву...
  
   ***
  
   Ну надо же, сам Адам! Так, господин Архимаг, господа Спящие - вот это будет для вас действительно сюрприз! Кто бы мог подумать! Мог ли я еще вчера сказать, что мне предстоит встретится с первым, по версии Библии, человеком? Выяснить, что прообразом легенды нашего мира был пришелец из этого со своей женой-невестой? Как интересно! А знакомые у него какие! Кащей да Геракл! Или, как там, Кащ Ерийский и Гера Аклийский, что-то подобное... И меч-кладенец я увидел, и плащ-невидимку, и воду живую... Да, видать, легенды нашего мира и исторические личности этого между собой довольно тесно переплетены.
   Впрочем, это все, конечно, интересно, но будем об этом думать потом. Если, а точнее когда, я в свой мир вернусь. Тогда можно будет и "Правдивую историю жизни Адама и Евы" друзьям рассказать, и "Каин и Авель, что было на самом деле", и "Семитские легенды, греческие мифы, славянские сказки - три различных описания одних событий"... Да мне с тем, что тут Адам порассказывал, материала на десяток книжек хватит, заслужил он свой Некрон, пусть читает. Все равно там ничего интересного нет - о том, что было, не интересно, о том, что будет, не понятно.
   Ладно, проехали. Значит Адам. Будет у меня в роли козырного туза... До "часа Х" на стол не выбрасывать, только когда совсем хреново станет... Нет, даже не совсем, а очень совсем. Только тогда такими картами можно кидаться. А пока пусть и дальше любимым дядей остается. Всегда полезно в запасе иметь существо, которое лично Спящих усыпило.
   А вообще, конечно, интересно получается. Вроде бы пять тысяч лет назад, это очень давно, а вокруг одни только свидетели тех событий! Адам - лично участвовал, Нох, по словам Адама, тоже как раз в те времена начинал колдовство осваивать, Враг - еще до Адама со Спящими бился... Ладно, посмотрим, кто круче - древние могучие силы или молодой, но очень перспективный Инший из Киева.
   Кстати, Адам мне, конечно, на радостях, что я ему дал Некрон, многое рассказал, но далеко не все. Допустим, с мертвой и живой водой разобрались - хорошая вещь, мертвая в локальном масштабе обращает время вспять, после чего живая затягивает в тело отлетевшую душу. С мечом тоже - типичный пример абсолютно острого оружия, недостижимой мечты всех Инших всех времен и народов. По теории такое, естественно, невозможно, но практики, как известно, в теории плохо разбираются, а потому и создают невозможные вещи. С плащом тоже разобрались, он невидимка не потому, что человека невидимым делает, а потому, что в нем можно хоть танк, хоть систему залпового огня Град спрятать, и никто не увидит. Тоже довольно удобная штука, я думаю, что в моем мире любой террорист за такой сто лимонов баксов спокойно отвалит. Это все, конечно, хорошо, да вот только про колечко свое Адам мне ни слова не сказал. Ладно, мне то что - сделаю вид, что ничего не заподозрил. Ну кольцо, ну не чувствуется магии. Поверит? Поверит! А вот с ректором надо будет, когда встретимся, поговорить. Он тут все сказки местные наизусть вызубрил, наверняка там что-нибудь про очередное кольцо всевластия упоминалось. И амулетик на шее у Адама весьма примечательный висит. Тоже бы не мешало разобраться, что тут и к чему.
   Ну да ладно. Если мне не изменяют мои глаза - уже как бы рассвет, а это значит, что этой ночью я так и не заснул. Плохо, что я еще не научился на ходу спать. Придется, похоже, все вопросы уже сегодня решить, потому что еще одну бессонную ночь я не выдюжу. Я вам не супермен-Ртуть, я - человек разумный Инший.
  
   ***
  
   Столица Старой империи. Верховный Архимаг стоит на балконе императорского дворца и взглядом владыки обозревает свои войска. Ветер развивает его седые волосы, гордо реет в лучах восходящего солнца алый плащ. Взор Верховного Архимага строг и непреклонен - он зрит в душу каждого солдата и видит всю его подноготную. Великий человек, одним лишь своим существованием он вселяет в души солдат веру в победу. Каждый из них знает - великая честь сражаться и погибнуть за Архимага. Однако знали бы солдаты...
   Солдаты не знали, что мысли Архимага сейчас витали далеко отсюда. Он думал. Последние события его с одной стороны огорчали, с другой - радовали. Огорчали понятно по какой причине - он вынужден был уйти из своего дома в Новой империи, служившего ему резиденцией сотни лет, на его новую родину с севера и юга шли вражеские войска, превосходящие его силы численностью и обладающие более высоким моральным духом. Хоть в Старой империи и было объявлено, что, так как принцессы погибли, генералы передают имперскую корону Архимагу, простые люди не спешили признавать его власть. Не спешили делать это и военные - лишь несколько гарнизонов, никогда не считавшихся опорой трона, поспешили ему присягнуть. Непонятные процессы протекали, по сведению друидов, в Эльфийском лесу - эльфы зашевелились и, заметив, что у них на шее висит чужое ярмо, пытались его сбросить.
   Однако и радости в последнее время он испытал немало. Если до этого пришелец удивлял его раз за разом, то теперь его действия стали предсказуемыми, и Архимаг опять точно знал, что произойдет. Его совершенно не пугало малое количество присягнувших войск и вражеское окружение - проблема численности личного состава решилась самым большим наймом контрактников, а что до врагов... Объявив войну ему, Архимагу, они забыли, что с недавнего времени все маги Западного континента перешли в его полное подчинение, и теперь единственной армией с магической поддержкой была именно его армия. Те жалкие остатки, вроде ректора, пришельца, даже Хаддима Роккава или эльфов, не могли кардинально изменить расстановку сил. Против тысячи с небольшим магов, ныне находящихся в его подчинении, даже сила богов была не более чем комариным укусом.
   Хотелось того Архимагу, или нет, но события уверенно приближались к финалу. И битве, которой было уже не избежать, предстояло стать первым актом предстоящей бури. Кто бы в ней ни победил.
   Впрочем, Верховный Архимаг был совершенно уверен в своей победе. Он совершенно не боялся вражеских армий - там воевали лишь люди. Другое дело, армия самого Архимага. Да, костяк ее был человеческим. Двадцать тысяч наемников из "диких гарнизонов" Старой империи, пятнадцать тысяч нанятой республиканской тяжелой пехоты, двадцать пять тысяч нанятой легкой пехоты Новой империи, десять тысяч легкой конницы, поднявшей восстание против халифа и бежавших под крыло Архимага. Кроме того, на сторону Архимага перешли тридцать тысяч тяжелой кавалерии Старой империи, представлявшей интересы не желающих возвращения законной власти баронов. Итого человеческая часть войска Архимага насчитывала сто тысяч человек - сорок тысяч конных и шестьдесят тысяч пехоты.
   Однако это была только человеческая часть. Кроме нее и магов, которых хоть и с натяжкой, но тоже можно отнести к людям, в войске Архимага были и нелюди. Во-первых это огромное, в десять раз превышающее то, что в свое время напало на академию магии, войско нечисти Северного материка. Двенадцать тяжелых серых драконов, пятнадцать десантных белых, по взводу вервольфов на каждом, итого четыреста пятьдесят вурдалаков, три взвода горгулий общей численностью сто пятьдесят существ, десять отрядов крылатых кентавров ночи, сто особей, порядка двух сотен комадактилей... Малая в процентном отношении сила на самом деле была более чем страшной - без поддержки тяжелой артиллерийской магии сбить того же серого дракона почти нереально. Можно, конечно, и обычными стрелами его ослепить, но пока лучники будут состязаться, кто из них более метко стреляет, дракон их раз пять успеет сжечь. Те же вервольфы в два раза сильнее и быстрее самого опытного воина, а с учетом того, что их вой вносит в порядки противника хаос, полтысячи этих существ стоили десяти тысяч иного отборного войска. Горгульи и кентавры ночи - вообще страшные существа, первые собой оживший камень представляют, их никакой меч не возьмет, а вторые весьма неплохо магией владеют, могут себе любого врага в бою подчинить и заставить в спину соседу вонзить меч. Комадактили прекрасно разрушают любые построения пехоты, вонзаясь с небес прямо в центр, и редко какая лошадь способна не испугаться их жуткого вопля. Однако и этим войско Верховного Архимага не ограничивалось.
   Самым главным его оружием в предстоящей битве должны были стать темные и черные эльфы, которых многие путали, считая одним народом. Две тысячи закованных в черные доспехи эльфов, отдельная первая эльфийская бригада. Они пришли сюда на зов своего владыки, вселяя ужас в сердца людей, и готовы были уничтожить любого врага. Большинство из них не владело магией, они были молоды по эльфийским меркам, за время истории их народ не успел поучаствовать в крупных войнах. Но каждый эльф в бою стоил сотни человек, и двигало ими великое чувство ненависти к своему врагу.
   Именно эльфы, нелюди и маги, четыре тысячи живых существ, должны были стать по задумкам Архимага той силой, которая сметет с лица земли войска его врагов. А сто тысяч человек были для них не более чем прикрытием...
   Верховный Архимаг всегда учитывал свои ошибки. Он помнил, как древняя вражда между темными и светлыми эльфами привела к гибели лучших из эльфийских воинов. И теперь сделал все возможное, чтоб его войска не испытывали друг к другу ненависти и презрения, чтоб люди забыли о том, что творят в Сумеречных королевствах твари, твари поняли, что не все люди их пища, а эльфы хоть немного скрыли свою спесь. Войску нужна была объединяющая идея, и Архимаг дал им такую идею.
   Идею любви и божественного преклонения перед ним, Верховным Архимагом. Именно это сплотило в единое целое эльфов, тварей, магов и наемников, и теперь все они стояли единым войском на центральной площади столицы Старой империи и взирали на своего владыку.
   Архимаг знал - пробил час, настало время его войску показать свою силу.
  
   ***
  
   Ну что же, большое поле нашли, воли тут, чтоб разгуляться, хватает, так что разбиваем лагерь и ждем союзников. Пора уже показывать удаль молодецкую.
   Я, вообще-то, конечно, не большой спец в военном деле. Я не знаю, как правильно выбирать правильную дислокацию и вынуждать противника принять бой именно тут. А потому в качестве поля боя решил выбрать именно что поле, да такое, чтоб до горизонта ни холмика, ни кустика, ни ручейка. Голое поле, дикое, на нем раньше коров выпасали. Тут можно обманного маневра и удара в спину не опасаться - все на десять километров в любую сторону просматривается. Вполне комфортные условия для такого профана в тактике, как я.
   Жаль, конечно, что в свое время увлечение компьютерными игрушками прошло мимо меня - последней из стратегий, в которые я играл, была Цивилизация, это было в середине девяностых, когда она только появилась, мне тогда лет пятнадцать было. Все. С тех пор во всяких там казаков-мазахов да варкрафты-старкрафты я не играл, а жаль. Теперь, может быть, и пригодилось бы мне хоть немного знаний о тактике.
   Впрочем, и так сойдет. По словам императора Палма Первого и президента Кольпорексиса, мы с ними постоянно по магическим медальонам связь поддерживали, они уже через день будут тут, вот и загружу их непосредственным руководством. Они такое должны уметь, или не этому их в академиях разных учили?
   Самым прикольным будет, конечно, если Верховный Архимаг свое войско сюда не приведет, в принципе, никто его проводить со мной генеральное сражение не принуждает. Но я в это не верил - уж слишком долго он за мной охотился, чтоб теперь так просто стоять и смотреть, как я на последнюю из его стран нападаю. Придет он сюда, как миленький придет.
   Впрочем, кто сказал, что я нападаю? Да и вообще, при чем тут я? Главные в этом войске - вот, смотрите пожалуйста - принцессы, Жешения и Наштасья. Они меня, как правителя дружественной им страны, попросили помочь с бандитскими элементами, совсем обнаглевшими на их родине, вот я и пришел помогать. Не верите? Да разуйте глаза - вон они едут на белых кобылах, красотки. Нет, конечно, кобылы тоже ничего, породистые, но я, вообще-то, красотками принцесс назвал. А чего? Действительно симпатичные. И легкое пополнение, первое свидетельство будущего материнства, им тоже к лицу. Так они более "женственными" кажутся, за право вернуть таким престол все мужики, по идее, должны рваться.
   А я этим и пользовался. Не знаю, насколько мне они пригодятся, но пока шел по Старой империи, набрал уже двадцать тысяч народного ополчения. А почему бы нет? Крестьяне с вилами, конечно, сила не ахти какая, но вдруг мне резерв срочно понадобится? С вилами, это, конечно, гипербола. Уж позволить себе снабдить ополченцев мечами и доспехами, пусть даже примитивными, я мог.
   Ладно, республиканцев и имперцами еще день ждать, Архимага тоже пока нет на горизонте, так что слушать мою команду! Эспиары, Духаст - временно будете исполнять обязанности командиров, по легионам разойдись, остальные - мне не мешать! Все, я пошел спать. Спокойного дня.
  
   ***
  
   События того дня вошли в историю как "Битва пяти армий". Почему именно пяти - никто из непосредственных участников впоследствии так и не мог объяснить, но историкам, как известно, виднее. Битва эта вошла и во все учебники по воинскому делу, красные стрелы движения союзников, синие маневры войска мятежников изучались будущими военными до мельчайших подробностей. Про тот день, казалось, известно абсолютно все. Начиная с шести часов утра, когда в обеих армиях протрубили побудку, и до самого вечера, пока победившая сторона не уничтожила последние очаги сопротивления.
   Вошла в историю и знаменитая фраза главнокомандующего объединенным войском союзников, произнесенная им утром того дня: "И это все? А я-то думал! Ладно, ребята, пора развлекаться!"
  
   ***
  
   Честно говоря, я был поражен самоуверенностью Архимага. Император Палм привел сто двадцать тысяч солдат, президент Кольпорексис - сто десять, я еще семьдесят тысяч, итого триста. И что, господин Нох со своими жалкими ста тысячами наемников, которые даже толком локоть товарища чувствовать не умеют, на что-то еще надеется? Интересно, на что? Не на тварей, эльфов или магов, случаем? Если да, то... То, в общем-то, его надежды не такие уж и безосновательные, да вот только я не собираюсь бросать своих солдат на темных эльфов. И господам генералам не дозволю.
   А на их счет я оказался совершенно прав - стоило им предложить битвой покомандовать, так они за это предложение как два буля всеми своими зубами ухватились. Вот что значит вояки до мозга костей! Они могли вообще сюда не приходить, но нет - пропустить такое шоу они физически не были способны. Пришли позавчера, а вчера под вечер и Архимаг собственной персоной пожаловал. Со своим войском.
   Сейчас их будем бить! Хотя нет, не совсем сейчас. Если я правильно понял слова прибывшего ночью ректора, то вампиры между собой уже как-то разобрались, кого-то там повесили, и теперь на всех парах спешили сюда помочь нам разобраться с позором своего племени, с господами темными и черными. Так что по крайней мере эти меня уже не волновали - пусть сами разбираются, в конце концов, чем больше вампиров погибнет, тем мир станет чище и светлее. Ненавижу вампиров! И пусть они хоть трижды мудрецы и философы, поэты и музыканты, пусть они ни разу за свою жизнь кровь человека не выпили, пусть они эльфами зовутся - вампирами от этого они быть не перестают, а, как известно, лучший вампир, это мертвый вампир.
   С магами тоже проблем быть не должно. Не знаю как Архимаг, а я знал и помнил закон, открытый мудрейшими иншими моего мира: если Эн магов действует одновременно, то их суммарная сила не увеличивается в Эн раз, а равна силе самого среднего из магов. Об этом и люди знают, как там в басне, - лебедь в небеса, щука в воду, рак пятится назад. Так и у магов - один морозит, другой огонь колдует, третий ветер, четвертый землю подымает. А результата, естественно, нуль без палочки.
   Конечно, если кто-то мудрый и умный, вроде того же Архимага, даст приказ - "всем кидать огненные шары", то правило это действовать не будет. Да вот только, спрашивается, кто же им позволит выполнить такой приказ? Лично я не позволю.
   С тварями проблемы быть могли. На этот раз не было двух эльфов, которым бы они подчинялись, не тянулись в Сумраке магические нити, творцу своему, Архимагу, пришли они помогать нас убивать по собственному желанию. Но... Что именно "но" я пока придумать не мог, а потому решил так - для начала надо вампиров и магов обезвредить, а потом уже и до тварей дело как-нибудь дойдет. Хотя драконы - штука неприятная, с остальными и войска как-нибудь разберутся, а этих, пожалуй, тоже надо на себя взять.
   Так, как у нас в мире с авиацией борются? Вспомним фильмы. Итак, стингера или иглы у меня нет. Мига под рукой - тоже. Х-винги и тай-файтеры тоже что-то не лежат под рукой. Даже зенитной артиллерии нет, ни переносного тебе, ни стационарного зенитно-ракетного комплекса... Одни лишь стрелы и магия. Можно, конечно, Хаддима Роккава попросить временно ПЗРК поработать, но я его, вообще-то, против магов собирался задействовать. Ладно, не будем трогать того, чего нет, а будем исходить из того, что есть. Есть дракон. Он летает. Кто у нас летает? Птеродактили, один штука, на ней ректор ночью от эльфов прилетел. Прекрасно. Значит садим кого-то туда и отправляем резать драконов. Кого? Адама - жалко, он мне еще может пригодиться, а вот кого-нибудь из Эспиаров... Это как раз нормально. Снабдим его мечем-кладунцом, и в бой. Гунзул в черном плаще верхом на крылатом ящере с огромным мечом - пусть тоже на благо родины поработает. Устрашающим элементом. Авось кого-то из драконов и собьет.
   Так, с этим ясно, что еще осталось... Вроде как и все! Вампиры - на вампирах, драконы - на Эспиаре, люди и мелкие твари - на войсках, маги - на мне... Все. Теперь ждем появления светлых эльфов и вперед. Развлечемся по полной!
   Хаддим, Роккав, два в одном, иди-ка ты сюда. Видишь, вон там, в тылу врага, маги толпой стоят, щитом силовым прикрылись? Ты, когда заварушка начнется, начинай туда, в этот щит, все что можешь метать. Пофиг, что не подействует, будешь их развлекать. Господин ректор! Не хочешь со мной? Ты же этих магов, как-никак, учил, моральный авторитет среди них имеешь. Давай, пока я с ними драться буду, ты попробуешь поговорить по душам, объяснить, кто тут бяка, а кто хороший. Лады? Ну и прекрасно.
   О, а вот и эльфы летят! Так, Палм, Кольпорексис - когда плохие эльфы с хорошими в рукопашную сойдутся, трубите атаку. А дальше уже как там у вас по плану, маневры да резевры... Тьфу ты, манервы да резервы! Блин, опять не то, уже язык заплетается! Короче, вы меня поняли.
   Принцессы! Слушать сюда! Вы. Будете. Сидеть. Тут. В драку не вмешиваться, мне стыдно будет, если потом историки скажут "Вот, сам справиться не смог, ему даже беременные девушки должны были помогать"! И не важно, что вы умеете колдовать, тут многие это умеют. Тараса с "дядей" стерегите.
   Всем все ясно? Ну и хорошо! Приступаем к сражению!
  
   ***
  
   Архимаг взирал на самое крупное поражение, что когда-либо ему доводилось испытывать. Это был, без всяких сомнений, полный провал. От огромной силы, что он собирал и готовил долгие века, не осталось ничего. А ведь как все хорошо начиналось... Его могучее войско и жалкий противник, который, было видно, даже меч толком держать не умеет. Но потом...
   Первым вестником грядущей беды было появление светлых эльфов - зря, ой как зря Архимаг не учитывал это племя в своих планах. Забыв обиды на своих недавних поработителей, эльфы пришли им на помощь. Сначала был высажен эльфийский десант, втянувший своих темных братьев в сражение, а затем подоспели и остальные силы. И в дальнейшем до конца битвы ни одна из сторон в сражение нелюдей не встревала - кипевшая там ненависть была слишком чужда другим расам. Почему эльфы так поступили, почему об этом друиды не доложили вовремя Архимагу, он не знал, не без оснований предполагая, что без пришельца тут не обошлось.
   Одновременно с атакой эльфов широким фронтом двинулось и человеческое войско. И куда только делись те крестьяне, которым лопата привычнее щита? Теперь в первых рядах уже шли опытные солдаты, ветераны, знаменитая тяжелая пехота Демократической республики, с правого и левого флангов прикрываемая легкой конницей Империи Юга.
   Тогда Архимаг допустил еще одну ошибку, и на нападавших были брошены драконы. Десантные и штурмовые, они должны были внести панику в ряды пехоты и конницы, должны были смешать ее порядки и превратить марш в паническое бегство. Но навстречу им взлетел ящер, на спине которого восседал ужасный демон с иссиня-черным мечом. Он летел на драконов, и все видели - не впервой этому существу летать и вести в бой войска. Драконы, большие и неповоротливые, ничего не могли сделать с всадником на крылатом ящере, а он своим мечом пронзал их одного за другим. Страшный меч проходил сквозь чешую драконов, которая до этого считалась крепче полулегендарного мифрила, как раскаленный нож сквозь масло. Гунзул Эспиар, а это был именно он, сеял смерть, и через считанные минуты от страшных крылатых монстров остались лишь стонущие и кровоточащие тела на сырой земле.
   Дух армии Верховного Архимага еще не был сломлен, но чтоб не дать ему упасть Архимаг приказал вступить в бой магам - и это тоже была его ошибка. Вернее эта ошибка была допущена еще раньше - для того, чтоб магам было удобнее отдавать приказы, все они были собраны в одном месте и прикрыты одним силовым щитом. И теперь именно этот факт вообще лишал их возможности действовать - со стороны войска пришельца какой-то сверхмогучий маг, и Верховный Архимаг догадывался, кто это такой, непрерывным потоком метал в этот щит огненные шары. Вреда они, не взирая на свою мощь, не могли принести магам никакого, но силовой щит, как известно, заклинание взаимное. А это значит, что пока стоит щит - маги не смогут начать сами атаку, а пока Хаддим Роккав метает огненные шары - щит должен стоять.
   Два из трех козырей, что Верховный Архимаг приготовил для этой битвы, были биты, и тогда он принял единственное верное решение - пока еще не потерявшему боевой дух войску был отдан приказ начать атаку. Объединенное войско людей-наемников, "диких гарнизонов" Старой империи и тварей Северного материка пошло навстречу объединенному войску союзников.
   Верховный Архимаг не видел, что в этот самый момент император Палм Первый и президент Кольпорексис пожали друг другу руки. Наконец-то им улыбнулся шанс остаться в истории теми, кто доказал - настоящее воинское мастерство еще не умерло, и еще остались те, кто умело и вовремя введенным резервом могут выиграть битву с минимальными потерями. Полторы недели похода они по ночам в палатке сидели у стола и создавали План Идеальной Битвы, и теперь с удовольствием ждали, пока этот план будет воплощен в жизнь.
  
   ***
  
   Чем там занимались вояки - меня не интересовало. С драконами и вампирами разобрались, и с объединенным войском людей и тварей как-то совладают. Это уже их забота. Лично у меня была другая цель - маги. Жалко, конечно, убивать стольких носителей высокого искусства, в моем мире Инши всегда старались по возможности держаться друг друга, но что поделаешь. Иллюзий по поводу того, что ректор кого-то убедит, я не питал никаких - не его это парафия. Ему бы лекции читать да книжки писать, а не переубеждать врагов. Собственно говоря, и взял я его с собой по совершенно другой причине - мне нужна была та самая палочка халифа, с которой ректор никогда не расставался.
   А вообще, конечно, план неплохой. Мне он лично понравился - пока Хаддим Роккав магов отвлекает, мы с ректором пробираемся поближе, врезаемся в толпу и там открываем портал войскам халифа. Что он их собрал я даже не сомневался - мне уже давно доложили, что войска Халифата запада стоят на границе со Старой империей. Другое дело, что он мог или не прийти на помощь, или прийти не вовремя, после продолжительных раздумий, или послать какой-то жалкий отряд в сто человек. Но, что поделаешь, приходилось рисковать. Я надеялся, что рассказ ректора я понял верно, халиф - умный мужик, и его намек "идти на северо-восток и поломать деревяшку, когда плохо станет" означал именно то, на что я и рассчитывал.
   А если эта часть плана удастся - то дальше совсем просто будет. Маги местные, как и друиды, привычны врагов на расстоянии в километр огненным шаром жечь, а в рукопашной полные нули. Что же, будем надеяться, что солдаты халифа, если прибудут, с ними смогут совладать.
   А потом была рутина. Как я добирался до магов, как отбивался от магов, как тащил за собой ректора... Скучная рутина, которую и вспоминать не хочется. Удалось, в конце-то концов? Удалось, и это главное. А что план был на волоске от провала, что Архимаг все же заметил нить заклятья, что за ректором тянулась, и что мы его едва-едва успели применить... Но успели же, не смог ничего с нами Верховный Архимаг сделать! Не смог, и это главное.
   А потом было красиво - халиф, видать, в эту штуковину еще и заклинание дальнозрения вставил. Так что стоило нити открыть портал, уже через полсекунды лихая кавалерия халифата, самая лихая кавалерия из всех кавалерий, вылетела из пустоты и начала магов рубить. Те и сообразить ничего не успели.
   Жалко мне было ректора, смотреть, как твоих учеников за последние сто лет рубят... Как весь твой вековой труд идет насмарку... Такого и врагу не пожелаешь, а ректор, он все же хороший человек. Но - что поделаешь. На войне, как на войне.
   Впрочем, не знаю, какой приказ халиф своим гвардейцам отдал, но магов в итоге они далеко не всех убили - лишь четыре сотни из одиннадцати. Остальных пятьсот лишь оглушили, связали очень интересными веревками и бросились дальше в битву, рядом как раз вурдалаков штук триста пробегало... Лихие, однако, у халифа вояки, и веревки у них хорошие. Я бы даже сказал, антимагические. Надежный способ человеку, который в Сумрак заходить не умеет, не дать магию применить. На меня бы, конечно, не подействовал, я бы в Сумраке очень быстро из них выбрался, но против здешних кастрированных магов - самое то.
   Больше в битву я уже не вмешивался - Архимаг одновременно с нападением конников халифа бежал, всю часть работы я выполнил, так что присел поудобнее, зашел в Сумрак, душу свою освободил и наблюдал с высоты полета птеродактиля, как наши не наших бьют. Интересно! Палм и Кольпорексис - молодцы, особенно мне понравилось, когда они в клещи взяли тяжелую баронскую конницу Старой империи. Красиво было проведено, тут тебе и мнимое отступление, и ложная атака, и хитрый маневр. Молодцы. Полностью перебить тридцать тысяч закованных в полные доспехи конных латников, потеряв лишь три с половиной тысячи убитыми и пять ранеными - это надо уметь.
   К вечеру бывшее войско Верховного Архимага мы добили окончательно.
  
   ***
  
   Архимаг смотрел на радость тех, кто одолел его войско, и не было у него зависти. Поражение армии он еще не считал своим поражением - изначально он вообще не планировал вводить в действия свои войска, и теперь всего лишь навсего следовало перейти с основного плана на дополнительный. Архимаг знал - что бы не происходило, решится все не здесь и не сейчас, и невзирая на свой позор он не унывал. Да, он лишился власти, да, он лишился армии, да, он лишился преданных магов. Но у него еще оставалось, чем удивить подлого пришельца, и игра была еще отнюдь не сыграна.
   Досмотрев битву до конца, Верховный Архимаг вызвал телепорт и мгновенно перенесся туда, где его никто не потревожит.
  
   ***
  
   Кто сказал, что выиграть битву - это самое сложное? Плюньте тому в лицо - он самым наглым образом врет! Самое сложное наступает потом, когда все недавние союзники собираются за одним квадратным столом и начинают решать, какой из победителей более победительный, и кто тут вообще главный. Тут в людях просыпается их самое темное и гнусное начало - люди, эти хорошие и в целом безобидные существа, начинают чувствовать себя политиками. Вот это уже сложно.
   Впрочем, лично я для себя нашел очень простое решение. Когда президент, император, халиф, самый главный эльф и приведенные мною две принцессы уселись за стол переговоров, я поставил их перед фактом - мне пофиг, кто тут чего хочет, я пришел сюда помочь принцессам скинуть с их трона бандитов и я это сделал. Теперь они тут главные, представляют все полномочия властных структур Старой империи, так что с ними и договаривайтесь, а меня, как представителя Империи Юга, все это совершенно не колышет. Ну и покинул совет, тем более что у меня были более насущные дела.
   Теперь, когда в плену было достаточно приближенных к Архимагу магов, я собирался выяснить, что же он все-таки от меня хочет. Явно не убить - я это недавно понял. Почему? Почему жизни моих спутников его не волновали, а на меня хоть и следовали покушения - но убивать меня он не хотел. Хотел бы - еще бы в академии убил. Что ему надо? Да, я догадывался, что он тоже читал и знал предсказание, где было черным по пергаменту написано - Главный Герой и Главный Злодей должны сойтись в финальной схватке. Значит он понимал, что убить меня до этого события все равно не выйдет. Тогда зачем нужны были покушения? Чего он этим хотел добиться? Зачем было бросать против меня тварей, вампиров, друидов, темных вампиров? Войско, наконец? Вот этого я совершенно не мог понять, и шел выбивать правду из пленных.
   Ко мне по дороге присоседился Адам - он уже получил назад свой меч, и теперь возвращал мне уже прочитанный Некрон. Также хотел о чем-то поговорить, но я предложил чуть беседу отложить, пока я буду с магами разбираться. Он согласился, но вот что-то мне его ухмылка не понравилась. Или он думал, что я ее не замечу? Извините, дядя, но я еще не окончательно слепой.
   Ладно, согласен. Улыбка имела законное право на существование - выбить из магов я не смог ни черта. По самой банальной из всех банальных причин - они ни черта не знали! Архимаг даже самых близких своих соратников не удосуживался о своих планах информировать, и теперь, когда он смотался, попробуй разберись, чего он хотел. Кстати, господин Нох был не единственным опасным беглецом - того гада-вампира, что мы не смогли на ночной поляне всей толпой недавно убить, и "эльфы" упустили. Как и прежде, телепортировался в последний момент, гад, и попробуй угадай, что они теперь с Архимагом задумают.
   Так, и чего от меня дядя Адам хотел?
  
   ***
  
   - Михаил, я знаю, чего от тебя хотел Нох, и ты должен сделать это.
   - Интересно! То есть ты хочешь сказать, что этот Архимагик хотел принудить меня совершить что-то, что мне самому необходимо? Интересно, однако, получается! И что же это такое ему было нужно? Мне, честно говоря, что-то сложно себе представить, что бы это могло быть.
   - А я тебе расскажу. Ты знаешь, что скоро Спящие проснуться?
   - Слышал, про это типа в Некроне написано, так, что ли?
   - В том числе и в Некроне. Так вот, Спящие, если ты помнишь мой рассказ, были богами, но не богами-стихиями, не богами-творцами, не богами-идеалами, а богами-владыками. Они рассматривали людей как стадо неразумных животных, они убивали людей сотнями тысяч, чтоб из их крови наполнить себе огромный бассейн. Они не были богами в понимании своей природы, они были ближе к тварям Северного материка - трехметрового роста, с козлиными ногами, они были существами из плоти и крови. Но магия их была столь велика, что сами законы природы пасовали перед ними. С ними боролся тот, кого потом людская молва несправедливо окрестила Врагом, с ними боролся я, и мне удалось их усыпить. Усыпить, но не уничтожить. Тогда я еще не знал, как это можно сделать, а потом уже было поздно - на пять тысяч лет их могила была запечатана даже для меня.
   - Дай попробую сам дальше догадаться - потом ты нашел супер-пупер оружие, которым любых существ можно сотнями косить, и теперь мне суждено, согласно Некрону, это оружие добыть? Потому что ты по какой-то там причине этого сделать не можешь, я верно суть ухватил?
   - Верно, Михаил. И именно этого от тебя хотел и Верховный Архимаг - ему тоже нужно было это оружие, к которому...
   - ...к которому может прикоснуться рука только человека из иного мира, так?
   - ...к которому можно добраться только через четвертый уровень внутреннего мира. Умение туда заходить мне не дано, принцессы и гунзулы слишком слабы, чтоб опустится на третий уровень, и только ты на это способен.
   - Стоп! Ты хочешь сказать, что меч лежит на четвертом уровне Сумрака? Ну, в смысле, что он...
   - Не надо, я знаю, что ты называешь Сумраком - ты прав. Именно там он и лежит, только это не меч.
   - А что же? Нефритовая дубина? Обсидиановый клинок? Гетманская булава? Белая латная рукавица? Алмазное копье? Или еще один арбалет, типа моего, только с огненными стрелами?
   - Не валяй дурака, Михаил. Ты должен понять, что это все очень серьезно...
   - Я не валяю дурака! Мне не нравиться, когда мною вертят как хотят, указывая, что я должен сделать. Прошу запомнить - я никому ничего не должен, и меня можно разве что настоятельно попросить что-то сделать, при этом приведя достаточно убедительные и веские причины.
   - Причины? То, что иначе весь наш мир, и ты в том числе, погибнет - для тебя это не веская причина? - Адам начал закипать.
   - Ладно, проехали. Согласен, причина достаточно веская. Ну хорошо, а все же, что это за оружие такое?
   - Это не оружие в прямом понимании этого слова, ты должен знать, что спрятать что-то в, как ты его называешь, Сумраке невозможно. Это скорее артефакт, нечто, что лишь наполовину принадлежит нашему миру, а на вторую половину принадлежит к высшим сферам. И это оружие можно применить лишь один раз - им можно окончательно сразить Спящих, после чего оно утратит свою силу. Его можно применить и для других целей, но тогда уже ничто не остановит пробуждение Спящих, и человечеству настанет конец.
   - Ладно, я ему о Фоме, а он мне о Ереме... По-моему, был вполне конкретный вопрос, что это за оружие, а в ответ очередная лекция о смысле бытия... Ну что за народ пошел.
   - Хочешь знать, что это за оружие? Я скажу - это сердце Всевышнего, убитого на земле четыре с половиной тысячи лет назад. И последний раз, когда я о нем слышал, оно хранилось в Центральном Храме Всевышнего.
   - И где же этот храм? Что-то я о нем не слышал...
   - Где сейчас этот храм я так сразу и не скажу, но полторы тысячи лет назад он возвышался над столицей Центральной Земли.
  
   ***
  
   Ну вот, совсем интересно! Не, мир, конечно, прикольный. Только одного врага победил, как мне тут же предлагают спуститься на дно океана и с четвертого слоя Сумрака из храма достать сердце давно погибшего главного бога. После чего, гордо размахивая над головой висящем на остатках аорты органом кровообращения бога, идти против Спящих. Это точно - увидят они такую картину - испугаются, помрут от страха окончательно. Или от смеха, не важно, результат все равно один.
   Ладно, о том, что это за сердце такое, мы еще поговорим. Как и о том, кем этот Всевышний был при старой и новой власти. А теперь, скажи-ка ты мне, человек дорогой - как по-твоему я должен на дно морское спустится? Ах, никак? Ну спасибо тебе! Ах, сердце все равно полторы тысячи лет на дне не сможет даже в Сумраке уцелеть? Ну просто прекрасно! И какой же у тебя план?
   Просто прекрасный план! Ну естественно, как же я мог об этом забыть, все ж так просто - слетал себе в прошлое, добыл сердце, и назад. Не важно, что это невозможно по законам магии и по законам физики - мы тут самые главные, нас такими мелочами не напугать. Если что - боги помогут. Эй, Хаддим Роккав, говорят, вы умеете во времени путешествовать? Невозможно, говоришь? Да так, ничего, иди дальше.
   Ладно, Адам, а если серьезно? Не умеют ни боги, ни люди возвращаться в свое прошлое, а вдруг там своего прадедушку встретишь, и далее по списку. Ну так какого, спрашивается, рожна, если ты об этом знаешь, то предлагаешь мне такое?
   А вот это интересная теория. Значит, если меня не было в прошлом этого мира, то я могу туда попасть? Ты не можешь, а я могу? И что для этого нужно? Всего лишь? Просто надеть на палец твое кольцо и на шею кулон? Все? Точно, больше ничего не надо? Ладно, а как бы Архимаг эту проблему решал, у него ни кольца, ни кулона нет? Не знаешь? Ну допустим. И когда ты мне предлагаешь совершить эту увлекательную и весьма познавательную прогулку? Я не ослышался, прямо сейчас? Прямо после боя, уставший я должен срочно нырять с головой в тихий омут, где черти водятся? Ах, время не терпит, и ты, видите ли, почувствовал, что до пробуждения Спящих остались считанные дни? Говоришь, отдохнуть смогу прямо там, а вернусь в тот же самый миг, что и исчезну?
   Знаешь, Адам, мне твой план совершенно не нравиться, но он слишком бредовый и неправдивый, чтоб оказаться ложью. Давай сюда свои кулон с кольцом, посмотрим, что можно будет сообразить на троих.
   Ух ты! Да! И зачем только Адам так долго мне всякую фигню молол? Он не мог просто снять кольцо с пальца, чтоб я, наконец, почувствовал, что это за артефакт такой? Да из него сила так и хлещет - такой спокойно может дырку во времени проколоть, да такой вообще все, что угодно, может. Это, случайно, не Всевышнего? Как я угадал? А вот так, взял, и угадал. Ладно, давай сюда кольцо, а заодно и расскажи, что это за существо было. Вроде Хаддима Роккава? Ах нет, это, значит, бог стихии в теле человека, а тот был богом-творцом в собственном теле? Интересно, но, пока, непонятно, продолжай. Говоришь, на месте мне обо всем расскажут? И улыбка, ох какая нехорошая улыбка. Ладно, давай сюда кулон.
   И что дальше? Так, а это кто еще такой? Какой еще магический раб? Ни о каких рабах мы не договаривались... И...
   Блин, вернусь назад в будущее - скажу этому гаду Адаму все, что я о нем думаю. А теперь, скажите на милость, и куда это я попал?
  
   ***
  
   За одну тысячу четыреста девяносто два года до вышеописанных событий. Место то же, герои те же.
  
   ***
  
   Чисто поле. Сидит в нем плотного телосложения рыжебородый парень на вид лет двадцати пяти - тридцати, держит в руках кулон на цепочке и говорит с ним.
   - Слушай, ты, раб...
   - Сам ты раб! - отвечает медальон. - Я тебе не раб, а Олимп! А лучше по полному имени - Олимпер! Понял? Олимпер, а не раб!
   - Да мне пофиг, хоть раб, хоть Олимпер - сейчас как зашвырну тебя куда подальше, будешь тут до скончания века валяться!
   - Да, да уж, забросишь ты меня... Да ты без меня тут никто! Как ты сюда попал, а? Не знаешь? А я знаю - это я тебя сюда забросил! И только я тебе могу все про это время рассказать, а главное - только я тебя назад могу вернуть! Так что слушайся меня!
   - Ты, раб, у тебя там в этой фиговине мозгов хоть капелька есть, или только пургу пороть ты и можешь? Ты сам подумай, я в этом мире чужой, и мне совершенно пофиг, понимаешь, абсолютно пофиг, в каком времени жить. Или ты думаешь, что меня так и прет мир спасать, Спящих убивать? Или ты вообще не думаешь? В любом случае, мне до одного места, что ты там болтаешь, и у тебя очень простой выбор. Или ты будешь делать все, что я тебе велю, или... Не, не буду я тебя тут выбрасывать. Вот найду кузнеца, и поставлю его перед выбором - или стрелу в лоб, или он превратит тебя в обычный кусок металла. Я думаю справится, арбалетный болт всегда считался нормальным стимулом!
   - Ты так не поступишь!
   - Я? Ты думаешь? Или ты считаешь, что я не смогу разобраться с этим кольцом без тебя и с его помощью зажить себе припеваючи? Давай поспорим? Хочешь?
   - Спорить?
   - Ну да, поспорим, какой из кузнецов справиться - первый или второй? Можешь, в принципе, и на третьего поставить, но я думаю, что и двух с тебя хватит. Ты чего замолчал, а?
   - Ты серьезно, что ли? Ты что, действительно не хочешь вернуться?
   - Почему не хочу, хочу. Надо же Архимага добить, он, правда, и тут живой, да вот все эти временные петли... Короче, там как-то надежнее. Но слушаться магического раба я не собираюсь, и потому еще хоть один наезд - все, к кузнецу. Ясно? Не слышу, ясно?
   - Ясно, ясно...
   - Не "ясно-ясно", а "Ясно, господин!". Запомнил? Повтори!
   - Ясно. Господин.
   - Вот и хорошо. А теперь рассказывай.
   - О чем? Я много чего могу рассказать, могу о себе, могу о Всевышнем, могу о мире, куда мы попали...
   - Обо всем по порядку. О себе, я так чувствую, ты мне еще уши прожужжать успеешь, мир еще увидим, а вот о Всевышнем было бы интересно послушать. Что это за загадочное существо такое было? Давай о нем сначала.
  
   ***
  
   Всевышний был богом-творцом. Сотворив мир, он долгие миллионы лет был его покровителем. Он совершенствовал его, наблюдал за ним и наслаждался гармонией своего творения. Он сотворил разных живых существ, людей, эльфов, гномов, орков, гоблинов, кентавров, вдохнул в них душу, дал им разум и свободу воли и наблюдал с небес за их земными делами. Так продолжалось долгие тысячи лет, пока однажды в сотворенный Всевышним мир не вторглись существа с козлиными ногами.
   Никто, включая Всевышнего, не знал, откуда они пришли, какой мир породил этих исчадий. Но они подчинили себе его мир, и всей власти Всевышнего не могло хватить на то, чтобы одолеть этот оживший ужас. Черпая поистине божественную мощь из страданий живых существ, они стали богами-владыками, богами-властителями. Темные века сменялись красными от крови веками, те, кого позднее назвали Спящими, устраивали танцы на человеческих черепах, играя музыку на человеческих жилах, а Всевышний, бог-творец, давно забытый своими созданиями, был бессилен. Его власть ограничивалась сферой творения, по самой сути своей он не умел разрушать.
   Так продолжалось до тех пор, пока не нашлись герои, бросившие вызов козлоногим и одержавшие победу. Их было много, самым первым был Враг, самым удачливым был Адам, их выжило мало, очень мало. Именно Адаму удалось погрузить козлоногих в многотысячелетний сон, именно ему досталась толика их божественной силы, подарив вечную жизнь. И настали новые времена, и пришли новые боги. Место богов-владык заняли боги-стихии, такие, как Хаддим, Роккав или Мраидша. Изначально это были простые люди, но потом уважение к ним после смерти пробуждало их сознание к новой жизни. Постепенно души обрели новую оболочку, новое эфирное тело, которое они научились покидать и в смертных телах стали спускаться на землю, чтобы помогать людям.
   И в новой системе мира опять нашлось место Всевышнему - творец служил новым богам поводырем, он учил их помогать людям, он учил их творить.
   Всевышний тогда врачевал раны, нанесенные человечеству правлением Спящих - благодаря его вмешательству из памяти людей ушли страшные века крови и боли. Остались лишь добрые сказки и предания, тяжелая гнилая рана зажила, гниль покинула ее. И когда Всевышний понял, что смертные уже излечены, спустился он с небес на землю.
   Всевышний пришел к людям не для того, чтоб учить, а для того, чтоб учиться. Он хотел научиться разрушать. Он пришел создать оружие против Спящих, ибо он понимал, что придет час, и проснуться они. Он встретился с Адамом, и долго говорили они, тот, кто сотворил мир, и тот, кто одолел врага. Многое поведал Адам, и приступил Всевышний к работе. Не так уж и много сумел он создать чудес, но каждое из них не знало себе равных. Это была и книга, описывающая прошлое и грядущее, и кольцо, имеющее власть над самим временем. Но создавал Всевышний и оружие. Великий мастер, великий творец был велик и в этом своем начинании, и выходившие из его рук мечи были разящими, а луки не знали промаха.
   Но понял он - не в этом сила, не одолеть подобным Спящих. Уничтожил он все те свои творения, до которых мог дотянуться, и сотворил самое страшное оружие - он превратил в машину смерти самого себя. Он понял, что нет иного способа одолеть Спящих, кроме как отдав за это свою жизнь, жизнь творца мира. И Всевышний сделал это - он убил себя, вырвал свое сердце и вложил в него всю свою боль и любовь к сотворенному миру. Всевышний умер, смертью окончательной и бесповоротной, но сердце его продолжало биться, и люди помнили его.
   Куда отошла из мира душа Всевышнего - неизвестно, но мир, сотворенный им, жил и боролся, и сердце билось в столице Центральной земли до тех пор, пока не скрылась она в пучине вод.
  
   ***
  
   Не хотелось мне чего-то шутить. Честно говоря, впервые мне не хотелось назвать самоубийцу дураком - я мог его понять. Действительно, если ты всего себя во что-то вложил, то иногда хочется пожертвовать собой, но дать шанс своему творению. Я бы, конечно, так не поступил, в конце концов я не верю, что гениальный творец способен лишь на один masterpiece, как это по-русски, шедевр. Если ты гениален - уж соизволь, если в первый раз твое творение испоганили, сделать его во второй раз, еще лучше. Тем более, если ты не смертный человек, а бессмертный бог. Но, видать, действительно полюбился Всевышнему этот мир.
   Ну да ладно, теперь хоть концы с концами сводились - и кольцо обрело свое место, и Некрон. И я сам себе мог, наконец, пояснить, почему же именно я не хочу пробуждения Спящих. Приятно, надо сказать, когда жизнь вокруг тебя обретает смысл, и ты чувствуешь себя человеком, а не ослом удивленным.
   Так, раб, как там тебя, Олимпер, ну прям олимпиец какой-то, с олимпийскими богами никогда не общался? Жаль, тогда рассказывай, чего мне в этом времени ждать. Политическую, так сказать, обстановку.
  
   ***
  
   Мир тысяча четыреста девяносто второго года до пробуждения Спящих и за примерно тысячу лет до определившей новую картину мира войны был простым, как грабли. Тут не было Старых и Новых империй, великих халифатов и республик. Тут были три заселенных материка, Северный, Западный и Южный, на каждом из которых было от десяти (Южный) до сотни (Северный) мелких королевств. Плюс Центральная земля - единое могучее теократическое государство, в котором высшей властью обладали ученые-жрецы, по совместительству маги. Конечно, многие вещи были такими же - резиденция Верховного Архимага была по прежнему в столице Новой империи, только сейчас это пока еще была не империя, а просто королевство. Крупнее, чем большинство из соседей, но не превышающее и десятой части того, что впоследствии будет называться Новой империей.
   В этом же месте, где произойдет битва между войсками Ноха и объединенными армиями союзников, сейчас не было вообще никакой власти - это был прообраз будущих Диких земель, страны замков, баронов и солдатской вольницы. Потом с севера сюда придут основатели Старой Империи, но это будет еще через восемьсот лет, пока же тут нет ничего и никого.
   Для того чтоб попасть в столицу Центральной земли, можно было воспользоваться несколькими путями - можно было пойти на юг, дойти до порта, сесть на корабль и поплыть туда; можно было пойти на запад и сделать то же самое; наконец, можно было пойти на юго-запад, и уже оттуда отчалить на корабле. И так, и так, и так путь лежал по диким землям где власть принадлежала тому, кто сумел ее захватить, и приводил в вольные города, где любому человеку за определенную сумму золотом дозволят сделать все, что его душе угодно. Хоть из пушки по воробьям пострелять, хоть в столицу Центральной земли пойти. Первое даже более охотно - меньше риска и больше пользы.
   Больше пользы потому, что Центральная земля уже давно, для чистоты генетического эксперимента, закрыла свои границы для иностранцев, и все прибывающие туда корабли разгружались еще в море на плавучую баржу. На саму территорию Центральной земли путь иноземцам был категорически запрещен, наказание - вполне в духе местных традиций, расстрел на месте без суда и следствия.
  
   ***
  
   - Интересно! И как же ты предлагаешь мне туда попасть?
   - Я? Я тебе ничего не предлагаю! Я рассказываю, что есть. А как попасть - это ты сам решай, раз мастер Адам тебя выбрал - значит ты что-нибудь придумаешь, мастер редко ошибается.
   - Вот уж трепло малое! Даже тут, не я похвалу заслужил, что придумаю что-то, а мастер, что выбрал именно меня. Умеешь же ты, Олимпер, ехидничать, если хочешь! А если я ничего не придумаю то что, я буду виноват, не мастер твой?
   - Естественно! Мастер на тебя понадеялся, а ты ничего даже не сделал, чтоб его надежды оправдать - и кто же после этого виноват?
   - Да, я чувствую, что весело мне тут с тобой будет. Ты за словом в карман не полезешь, да и нет у кулонов карманов. И как тебя только Адам столько тысяч лет выдерживает?
   - А я почти все время с кольцом в шкатулке лежу, учусь с ним обращаться. Знаешь, как это скучно, несколько веков подряд в тесной шкатулке, рядом с этим колечком, как оно меня достало!
   - И ты все равно его любишь?
   - Конечно! Мастер, он хороший! Он заслужил! Ты просто не знаешь, какой он хороший человек, а вот знал бы ты его так же хорошо, как я его знаю... Впрочем, он иногда еще зануднее тебя бывает, как начнет зудеть, какой он умный, да хороший, да вообще...
   - Не, с тобой точно не заскучаешь. Ладно, давай свою третью историю, с Всевышним и геополитикой разобрались, давай свою биографию. Если я туда пойду, куда надо попаду? Ну и отлично, я пошел, а ты давай, рассказывай. Как ты до жизни такой дошел, рабской магической.
   Довольный, магический раб Олимпер приступил к своей автобиографии.
  
   ***
  
   Это была ошибка, большая ошибка! И ведь никто меня за язык не тянул - я совершенно добровольно попросил Олимпера о себе рассказать. В здравом уме и трезвой памяти! Но кто же мог только подумать, что эта, в общем-то, довольно безобидная, просьба выльется в этот кошмар? Я ж думал, узнаю что-то новое, полезное! Сейчас! Разбежался!
   Начал Олимпер довольно интересно - он рассказывал про те времена, когда он со своим мастером и другими героями против Спящих боролись. Да вот только потом... Потом пошел вариант древнегреческих мифов на тему "Сто двадцать подвигов Олимпера", правда в результате их оказалось значительно больше ста двадцати. Я не уверен, что хотя бы десять процентов из них были правдивыми, но что поделаешь - остановить свой амулет я не мог. Даже когда я просил его, вежливо так просил, заткнуться, молчание продолжалось максимум три минуты, после чего словесный понос продолжался. И стоило мне только заикнуться, что мне это совершенно неинтересно, что мне это уже надоело, как Олимпер обижался. "Господин, мол, ты же сам меня попросил рассказать! Я как раз к самому интересному дошел, как я, не без помощи мастера, конечно, десять циклопов одолел! Ну так вот..." И так все время.
   Но я выход нашел - Инший я в конце концов, или нет? Хочешь болтать? Да пожалуйста! Я тебе не буду мешать, я сделаю миниатюрный Полог Силенса, окружу им тебя, и болтай внутри сколько душе твоей магической угодно. Мне главное не мешать. Сказано - сделано, и вот уже я лишь пение птиц разнообразит мой поход.
   Это ж, получается, я впервые за все время в этом мире шел куда-то пешком - до этого все время то верхом, то вообще в генеральской карете. А тут - лес, я, Олимпер, Некрон в сумке да арбалет за спиной - романтика! Идешь себе по лесу, дичь стрелами бьешь, костер заклинанием разводишь, мясо, ягоды да грибочки кушаешь, ледяную родниковую воду пьешь. Не жизнь, а сказка.
   А какая же сказка без приключений? Это там, в будущем, за мною злые вампиры, как же ж я их ненавижу, и еще более злые твари гонялись. Брр, жуть какая. Зато теперь можно было кайфовать - сначала с меня дружина местного вожака, аж трое легковооруженных всадников, хотела получить плату за проезд по их землям. Кстати, люди попались довольно умные, стоило мне достать арбалет и поинтересоваться, в каком порядке их убивать, как сразу же успокоились. Обознались, мол, мы ж думали, вы бандит какой, а так сразу видно, уважаемый человек. На том и расстались, они меня даже не преследовали, более легкую жертву себе искали. Или действительно тут по местным законом с оружием разрешалось беспошлинно бродить. Кто его знает. Потом на меня бандиты напали. Бедные, мне их даже жалко было. Набросились среди ночи, оборванные, со ржавыми ножами, я их и убивать не стал. Пожалел, одного в руку болтом ранил, остальным предложил угощаться. Хорошие оказались люди - беглые крестьяне с севера, отправились на счастьем на юг, а их тут обобрали до нитки. Они даже вызвались мне почетным эскортом служить, типа со мной безопаснее. Я их, конечно, прогнал, не нужен мне эскорт, а особенно такой, но впечатление от встречи остались самые приятные.
   Были тут и села с деревнями - много, каждые десять километров по селу. Иногда идешь по лесу - а это уже не лес, а главная улица деревни, вон, аж целых пять хибарок стоит - по местным меркам очень крупное поселение. Пять хибарок - это порядка сорока человек, от мелкой банды отбиться можно. Меня везде хлебом-солью принимали, пару раз я в домах ночевал, да вот только под открытым небом приятнее - не так клопы и крысы донимают. Комаров, правда, до фига и больше, но от этих дальних родственников вампиров я заклинаниями спасался.
   Через неделю попался местный город - тоже довольно интересная картина. Двадцать двухэтажных домов - почти триста жителей, у них свой бургомистр был, своя ратуша, даже три села у города в подчинении было. А особенно меня прикольнуло, что тут никто не додумался разделить понятия "улица" и "канализация" - все едино. Трактирщик, добрая душа, с меня даже плату брать не хотел, уверял, что если я отведу в сторону арбалет - этого будет вполне достаточно. Но я все равно ужин и ночлег отработал - я ему устроил вечером магический иллюзион, эффектное и простое заклинание, так полгорода сбежалось на приезжего мага посмотреть. Передо мной потом извинялись, мол, не признали в господине мага.
   К магам тут вообще хорошо относились - мне аж понравилось. Это я вначале стеснялся свои умения показывать. А потом вспомнил, что магические школы как раз в это время прикрыли, и маги тут не элитарные снобы из высшего общества, а народные герои. Прям как я - ходят по всему миру, деньгу себе зарабатывают. Так что теперь я уже открыто в каждом новом селении представлялся именно магом. Меня часто просили помочь по мелочам, если не было накладно - помогал. Что мне стоит вызвать локально дождь или помочь жуткого волка загнать? Да ничего не стоит, зато потом как предо мной кланялись, поклоны били, на колени становились, последнее приносили. И я ж чувствовал - не из страха, от всей души мне люди благодарны были. Правда чаще все же отказывался - как правило от меня хотели помощь в лекарском деле. Кого лихорадит, у кого нога загноилась - только маг может помочь. Но я честно объяснял, что тут я ничего не смыслю, и на меня никто не обижался. Пожимали люди плечами и ждали, авось другой маг рядом проходить будет. Ну не виноват я, что у меня дома лечебная магия Иншим к общему использованию запрещалась - считалось, что только специалисты должны уметь, а остальным это только навредить может.
   Встречал я и своих, скажем так, коллег по профессии. Тоже неплохие оказались люди - никто мне вызов не бросал, все здоровались, спрашивали, что да как, не нужна ли где и кому их помощь. Я один раз одного мага-лекаря даже провел в деревню, где одна девушка в жару лежала - ребенка потеряла, и сама едва на этом свете держалась. Единственная дочь пожилых родителей, ну и так далее. Мужа у нее не было, попользовался один сосед да и бросил, подался к барону на север в дружину служить. А деревня, где она жила, а такой чащобе стояла, что без проводника не уйти. Жалко мне ее стало, лежит, бедняжка, при смерти, а улыбается, шутить пробует, мол, "не волнуйтесь, пан маг, выдюжу, вон как свинка на меня смотрит, чует, что намну я ей еще хворостинкой бока"... А родители, даром что я ничем помочь не мог, так до пуза накормили, как сами, небось, уже год не ели.
   Ушел я из той деревни в подавленном настроении, жалко, есть же еще хорошие люди. Она же, девушка, даже не сильно виновата - сосед, как мне рассказали, снасильничал, так что погибать не по своей воле должна. Ушел я под вечер, не хотел у них там ночевать, всю ночь прошел, а на утро встретил мага-лекаря. Рассказал ему, что да как, а потом и назад провел. Быстро мы шли, до обеда добрались. Думал, не успеем уже - успели.
   День потом тот лекарь ее лечил, я наблюдал через Сумрак - видно, что профи работает. Слабый, как маг слабый, уровень второй, максимум, но потоки магические красиво закручивал - я аж залюбовался. Ну и я немного подсобил - достал ему в лесу некие травки, не знаю, зачем они нужны, но, видать, полезная штука. Короче, к вечеру следующего дня жар стал падать, а еще через стуки она даже сама смогла сесть. Как у нас с магом-лекарем ее родители у ног валялись - все были готовы отдать, скажи я им, что мне добровольная жертва для черного ритуала нужна - вмиг бы себе в живот нож воткнули.
   Короче, с магом тем мы там потом еще целую неделю прожили, благо по сведениям Олимпера времени еще было вагон и маленькая тележка. Я им охотой всю деревню мясом завалил, тушить и коптить не успевали, а второй маг все это время у кровати больной просидел - пока девушка не начала ходить самостоятельно, не отходил от нее.
   А закончилось все тем, что руку и сердце ей предложил - а меня, как самого почетного гостя, на свадьбу пригласили. Свадьбу, правда, тут долго готовили, как минимум месяц, так что я сказал, что не могу - дела срочные, спешить надо. Тогда они вообще пообещали подождать, друг перед другом уже в любви признались, это главное. А ритуал и подождать может, пока "господин великий маг" свои дела не закончит и не найдет денек к своим вечным должникам заскочить. Ладно, пообещал я им, если смогу со всем управиться - заскочу, поздравлю новобрачных. Даже Олимпер меня тут поддержал - он сказал, что это добрые люди, а его мастер всегда добрым людям помогал. Наконец мы расстались, и я пошел дальше к морю.
   За всю дорогу ни одного плохого человека не встретил - мир тут был пока еще слишком чистый для плохих людей. Даже бандитами тут становились не со злобы, а от плохой жизни. А за весь тот месяц, что шел до моря, почти ни одного человека не убил. Так, один раз случайно попал на "баронскую охоту", это когда барон со своими слугами находит длинноногую девушку из какой-нибудь деревни и начинает ее собаками травить. А собаки хорошо вымуштрованы - жертву так кусают, чтоб она свои физические кондиции не потеряла. Потом, понятное дело, девушку ловят, используют и собакам отдают - покушать. Особенно, как мне потом сказали, это любят северные бароны - приезжают сюда, на юг, и начинают охотиться.
   Я, конечно, чужие обряды и обычаи как правило не трогаю, но тут уже не выдержал - перестрелял всю баронскую свиту. И собак их тоже. Местный люд потом поступил довольно благородно, доспехи их себе растащил, а мне золотом, как за мою добычу, заплатил. А семья девушки, так вообще предлагала мне ее в качестве своей рабыни взять. Я, естественно, отказался - и семья была похуже, и девушка не такая прикольная - нет чтоб меня за спасение поблагодарить, тут же со своим хахалем, который в кусты от барона спрятался и целый день там просидел, в лесок побежала. Ладно, ей виднее, нужен ей парень, который за свою девушку даже постоять не хочет - значит так и надо. Каждый человек сам кузнец своего счастья.
   Так что, когда я дошел до портового городка, то даже не грабя никого в кошеле на поясе дофига золота звенело. Хорошие были у баронов доспехи, да и село то было одно из самых богатых. Ну и начал корабль искать.
   Нелегким это оказалось делом. Тут, как оказалось, основной свой флот - рыбацкие лодки. А из тех, что покрупнее, все такие страшные, что мне даже на их палубу было боязно становиться, не то что в море выходить. Олимперу пришлось передо мной извиняться - он, оказывается, в эти века ни разу на море не был, и все, что про него знает - из рассказов своего мастера, который его раз в век из шкатулки доставал и выносил на волю мир посмотреть. Тогда я сам за дело принялся, и выяснил, что бывают тут таки подходящие мне корабли. Только они не местные, а из Мыса Славы - того самого, в котором еще в свое время Всевышний учился у людей подлости и искусству убивать себе подобных. Сюда эти корабли не заходили, но рядом бывали, и если срочно нужно было какой-нибудь на берег вызвать - была целая система костров. Эти костры вдоль берега в нужном порядке разжигались, сигнализируя "ждем торговый корабль" или "есть работа для военного транспорта", и свободный капитан мог сюда и зайти. Правда, ложные вызовы они не любили - за такое могли на порт наложить штраф, а не заплатят - внести его в черный список, список тех мест, куда "Славы Мыс не считает нужным рекомендовать бывать капитанам с суднами своими". Однако стоило мне показать свое золото, убедить начальника порта в своей платежеспособности, как сразу вдоль берега запылали костры - "ждем безумного капитана для перевозки одного пассажира".
   Почему безумного - начальник порта мне тоже объяснил. Ничего личного. Просто всегда, когда предстоит рискованная и достаточно опасная работа, зажигают костер "безумства". Это значит, что любителям легких денег сюда не следует заглядывать - тут работа только для совсем уж отчаянных. Я и не спорил, перспектива перебить всю команду, заставляя ее пойти в сторону Центральной земли, меня не сильно привлекала. И вообще, мир тут был хороший - добрый такой, доверчивый, даже моя кровожадность куда-то на второй план отошла. Приятый тут был мир. Так что хотят они зажигать костер "безумства" - пусть, мне даже интересно посмотреть, кого в этом мире безумцем считают.
   Не знаю, то ли тут этих самых безумцев так много, то ли просто мне повезло, но уже пятый из кораблей на призыв с берега откликнулся. Причем не успел он еще до берега дойти, как начальник порта меня уже поздравил. Это, говорит, типа сам легендарный капитан Шиь, именно так, "и" плюс "мягкий знак", на своем не менее легендарном судне "Ыршз".
   Тут я поспорить не мог - капитан, который взял себе такую кличку и так назвал свой корабль, действительно безумен.
  
   ***
  
   - Это, хороший ты мой, все, конечно, хорошо. И что ты маг, и что тебе надо на Центральную землю - только я тебя о другом спрашивал. Я что, спросил, "куда ты хочешь попасть"? Не, хороший ты мой, я спросил другое - "чего ты хочешь".
   - Блин, и что, я недостаточно ясно выразился? Я хочу попасть на Центральную землю, и готов тебе заплатить, чтоб ты меня до нее довез.
   - Хороший ты мой, мы друг друга не понимаем. Ладно, поясню еще раз. Тебе очень повезло - хоть тут и горит "безумный" огонь, да вот только кроме меня ни один другой капитан тебя и слушать не захочет, стоит только тебе про Центральную землю заикнуться. Туда, запомни, хороший ты мой, не ходят корабли. Это только я с тобой после таких слов еще и говорю. И если ты действительно чего-то хочешь, а тебе там, я вижу, что-то надо, то ты мне об этом должен рассказать. Иначе дела не будет - сам понимаешь, риск не стоит твоих денег. А вот мой интерес, если ты сможешь меня заинтересовать - может и стоит. И не надо на свой арбалет глядеть - ну успеешь ты меня убить, по тебе вижу, что успеешь, а что дальше? Ну уйдешь, мой хороший, с корабля, полкоманды перебьешь, а что дальше? Тебе же все равно надо на Центральную землю, а кроме меня помочь тебе мало кто сможет. Так что подумай, мой хороший, чего ты на самом деле хочешь.
   - Так ты что, хочешь знать, что мне на Центральной земле нужно? А если я скажу, что просто интересно мир повидать, естественно, что ты мне не поверишь?
   - Поему же не поверю, хороший ты мой? Поверю, конечно, я вообще людям верю. Да вот только отвечу тебе, что мне это не интересно - я не хочу ради туриста своей шкурой рисковать. И если ты скажешь, что шпион какой, или хочешь узнать секреты магов-ученых Центральной земли - тоже поверю. И тоже не пойду. Так что, если хочешь чего хочешь, скажи мне, чего именно ты хочешь. И не надо на меня морок наводить - я давно по морям хожу, на меня все эти ваши магические штучки не действуют. Мороки разные, да когда это, не то, что на самом деле, думать заставляют... Не смотри так, мысли я читать не умею - я лица читаю. Знаю, о чем ты думаешь - не маг я, не сложилось с этим. Да и не надо мне оно - и так хорошо. И правду и так чуять умею - попробуй солги, сразу увижу. Ну так как, хороший ты мой, будет дело? Чего хочешь?
   - Ну ладно, давай так - мне срочно надо проникнуть в Центральный Храм Всевышнего в столице Центральной земли и выкрасть оттуда сердце Всевышнего. Так катит? В такое поверишь?
   - Знаешь, я бы не поверил, скажи это кто другой, а тебе, хороший ты мой, поверю. Тебе действительно так надо на закрытый для чужеземцев материк, в неприступную столичную крепость, в их главную святыню, чтоб величайший магический артефакт в истории нашего мира украсть? Да еще и тот, сквозь которого руки простых людей насквозь проходят?
   - Надо, Шиь, надо. Вопрос жизни и смерти, да не моей, а всего этого мира.
   - И кто же миру нашему, хороший ты мой, так грозит, что тебя понесло в даль такую.
   - Спящие, "хороший ты мой", вот-вот проснуться, и...
  
   ***
  
   Не успел я договорить про конец света, как этот непонятный капитан вскочил, да как уставиться на меня своими безумными глазами... Мол, когда, вопит, проснутся они? Ну я его и успокоил - через полторы тысячи лет. Ладно, махнул он так рукой, поинтересовался, не забыл ли я чего на берегу. Когда я сказал, что все свое ношу с собой, сообщил мне, что, коли я не против, мы уже отплываем. Причем немедленно, причем в сторону Центральной земли. Вышли мы из капитанского кубрика, отдал он все нужные приказы своей команде, отвел меня в мою каюту. Предложил отдыхать, а он пока думать будет.
   Отдыхать - так отдыхать. Тут меня два раза просить не надо. Улегся я, и задумался.
   А подумать было о чем - да хотя бы об этом капитане! Что за личность - ничего не понимаю. Не маг, это ясно, аура самая типичная. Да вот только устойчивость к магии - лучше чем у вампира, я на него и иллюзии, и пологи невидимости пытался наводить - нифига. Видит все как есть, и ничего с ним не делается. Даже верная Иллюзия Страха, что и на вампиров прекрасно действует, отскочила от него как от стенки. И нет же у него никаких магических амулетов, я внимательно через Сумрак смотрел - нет нифига! Правда, бывают и скрытые амулеты, то же кольцо на моем пальце, пока не снимешь - со стороны совершенно его магическую природу не видно. Но откуда у простого капитана артефакт уровня кольца Всевышнего? Тоже хороший вопрос.
   Ладно, захочет - сам расскажет, я уже у одного попросил биографию рассказать, только через неделю заткнулся. Когда понял, что я его не слышу. До сих пор дуется - редко так голос подает. Ничего, дойдем до Центральной земли - отойдет, такие долго не умеют обижаться, особенно понимая, что сами виноваты.
   Ну а пока - плывем дальше! Если что, меня Олимпер всегда сможет назад вытянуть, а потом опять в это время отправить. Не так ли? Что значит "не так"? Не понял!
  
   ***
  
   - А что тут непонятного? Я сказал - не так! И кольцо тут не при чем, просто два раза в одно время попасть невозможно. А тем более, назад я тебя могу только из той точки вернуть, где мы в этот мир попали. Законы такие, увы, и ничего тут не поделаешь.
   - Так ты что, хочешь сказать, что мне не только надо будет достать сердце, а еще и с ним убраться оттуда, опять переплыть океан и дойти назад того самого поля, которое я даже не запомнил?
   - Зато я запомнил! Ну да, именно это я и хочу сказать.
   - А какого же ты раньше...
   - А раньше я тебе это тоже говорил, да вот только, напомни мне пожалуйста, кто на меня защиту от голоса наложил? Эй, эй, ты куда! Что ты собираешься делать! Эй, эй, не снимай меня! Не кидай меня в море! Эй, я плавать не умею! Прошу прощения! Эй, господин, простите меня пожалуйста, виноват, господин, нижайше прошу прощения! Пощадите, я не хочу до конца света на дне морском проваляться! Господин, простите дурака, я по глупости своей это сказал! Виноват, во всем виноват! Во всех смертных грехах! Господин, я верю в Вас - вы все сможете, у Вас все получиться, мастер, да что там мастер, он лишь так, а вот Вы... Господин, спасибо господин, вовек Вам этого не забуду! Еще раз прошу прощения, господин, виноват, я хочу...
   - Заткнись.
   - Слушаюсь, господин.
  
   ***
  
   Так, это уже интереснее! Я, честно говоря, думал, что заклинание должно просто вернуть меня в то место и время, которое я покинул. Видно, не так все просто. Ладно, задача несколько усложняется - надо не только украсть сердце, а и удрать каким-то образом с идущей на дно Центральной земли. До меня как-то раньше не доходило, что эти два события взаимосвязаны. Не знаю пока как, но связь точно есть.
   Ладно, на месте разберемся. Для начала надо туда добраться, а там уже будем думать, что да как.
   А капитан Шиь таки действительно ненормальный - как в первый день дал команду "поплыли туда", так с тех пор из капитанской каюты не вылезал. И команда ему подобралась подстать - на все мои расспросы лишь улыбаются и пожимают плечами. Мол, знать не знаем, ведать не ведаем. Мы себе тут плывем, а остальное не наше дело.
   Блин, мне стало скучно! Я уже отвык от такой жизни - ничего не делать можно день, два, но когда целую неделю тебя молча три раза в день кормят, а остальное время не обращают внимания... И ни тебе пиратов, ни морских чудишь - тишь, да гладь, да божья благодать. В команде ни одного одноглазого да одноногого, все так и пышут здоровьем. Здоровые молодые ребята, и где, скажите на милость, цинга? Где авитаминоз? Нифига! Видать, не тут плохо морякам, как в моем родном мире в средние века.
   Да и средние ли тут века? Сложно сказать - это у нас хоть и с отклонениями в сторону, но все время шел прогресс. Тут же такие пульсации - о чем-то уже забыли, о чем-то еще не вспомнили, что-то вообще решили не использовать. В общем, тот еще мир. А все почему? А потому, что тут Иншие не прятались от остальных людей, как у нас, по причине своего малого количества, а назывались магами и были далеко не последними в общественной иерархии. Впрочем, а мне то что? Мне вся эта техника и технология всю жизнь до одного места была. Ну нет сейчас в ушах мп3, потерялся где-то при переходе из мира в мир мой смартфон за шесть сотен баксов, неизвестно как там поживает мой ультратонкий двухпроцессорный ноут с широким экраном - и не надо. Я, конечно, не технофоб, электронику люблю, это тоже почти как магия, но чтоб особо по ней скучать - да никогда. Разве что сейчас, когда мне за неделю весь этот морской пейзаж успел осточертеть до глубины души...
   Ну вот, наконец-то! Капитан показался! И чего же мы такого хотим? Ах поговорить? Ну пошли, побалакаем по душам, авось что-нибудь интересное друг другу расскажем.
  
   ***
  
   - Я иду с тобой, хороший ты мой.
   - Куда?
   - Как куда? Ты ж сам сказал - сердце Всевышнего воровать! Или уже передумал?
   - Я-то не передумал, да вот только, раз уж ты любишь ответы на вопросы получать, то и я спрошу - нафига тебе это надо?
   - А если я отвечу, что просто интересно стало, как ты это сделаешь, поверишь, хороший ты мой?
   - Естественно нет! Я, в отличие от тебя, людям верить не привык, так что соизволь более вескую причину придумать.
   - А если я скажу, что иначе я прямо сейчас выйду на палубу и прикажу поворачивать корабль? Веская причина?
   - Достаточно веская. Да вот только ты не думаешь, что в таком случае мне никто не помешает, высадившись на берег, пустить тебе стрелу в затылок?
   - Никто, это точно. Приятно видеть, хороший ты мой, такого же самоуверенного безумца, как и ты сам.
   - Не могу сказать в ответ, что мне это особо приятно.
   - А и не надо. Я не баба, чтоб меня любили, это девкам на берегу надо приятное делать. Ладно, слушай, хороший ты мой. Подумал я над твоими словами - правду говоришь, да вот только верить тебе не хочется. Самому мне все надо увидеть, это во-первых. Во-вторых, давно я уже мечтал посмотреть, как там эти маги-ученые живут. Ну и в-третьих... Есть у меня заказ один, давно мне уже его дали. Тогда, по глупости, молодым еще был, зеленым, принял я его. Хорошо хоть во времени меня никто не ограничивает, заказчик меня по любому еще переживет. И заказ этот как раз в столице земли Центральной - да вот только я хоть и безумец, хороший ты мой, но не хочу по напрасному шкурой своей рисковать. А вот за компанию, вдруг у нас что-то и получиться? Ты человек такой, я вижу, что своего добиваться привык - авось и мне чем подсобишь? Да и я тоже не первый год на свете живу, тоже может чем помогу тебе...
   - И что же это у тебя за заказ такой, а? И кто дал тебе его, что отказаться не можешь?
   - Заказ... Не могу сказать - дал слово, не моя это тайна, а дал его мне один из вашей братии. Может слышал, есть один на севере такой, не знаю, как его по имени кличут, на вид старик, а глаза злые... Да и маг он хороший, ой какой хороший - куда там тебе до него. Я бы даже сказал, что лучший...
   - Ясно, значит господин Архимаг уже и тут успел отметиться... Вот гад! Ладно, если хочешь - пойдешь со мной. Только смотри - сначала я сердце добываю, а потом уже твоим делом займемся, а не наоборот. Договорились?
   - По рукам!
  
   ***
  
   По рукам так по рукам.
   Так, а это что еще такое? Что-что? Какой еще морской праздник? Ах, у вас тут типа есть такой особый день в году, когда все корабли, где бы они ни были, останавливаются и экипажи начинают петь, плясать и водку пить? Ну не водку, а ром, или что тут у вас - один хрен. Ладно, посмотрим, как тут люди развлекаются.
   А ничего развлекаются. Такелаж, или как там вся эта фигня называется, с палубы убрана, бочки разные в трюмы занесены, а во всем остальном - типичный концерт народной самодеятельности. Простенько, но со вкусом. Музыка в стиле тумба-юмба, танцы и того примитивнее. А впрочем, наши дискотеки что, лучше? Я по ним, правда, редко хожу, а в специальный клуб "Тилькы для Инших" вообще один раз в жизни заглядывал, но что там происходит, примерно представляю. Так и тут, ни тебе рифмы, ни смысла - одна ритмика класса "Эх ты, ух ты, мы моряки, а вы дураки, так спляшем же друзья, чтоб не приняла нас земля"... Веселись, народ! Жаль, что у меня настроение не для праздника. Хотя, не знаю, может вас развлечь чем-то? Иллюзион хотите? Нет? Ну как хотите, если у вас есть тут забубоны, по поводу магии на корабле - вам же хуже.
   Так, а это уже интереснее! И откуда у вас, спрашивается, гитара? Впервые ее в этом мире встречаю! Ах, от дедушки досталась, а никто играть не умеет, пальцы за время морских походов загрубели? Давайте сюда! Так, восемь струн - это, конечно, хорошо, и до резонатора полого тут не додумались, но, в принципе... Может сыграть вам что-то? Конечно же умею! Только я свое буду играть, и на спою своем языке! Устроит? Ну, сами напросились.
   До-до, ля-ля... Ми-ми... Кхэ-кхэ... Жаль, горло простужено, ладно, что бы вам исполнить такого? Пусть будет "Покидаю город", основной текст исполнять в стиле "нечто среднее между Розенбаумом и Гребенщиковым", припев - в стиле "Кипелов классический". Приступаем!
  
   ***
  
   Покидаю город мой родной. Слава богу!
   Отправляюсь прочь отсюда в дальнюю дорогу.
   Не вернусь сюда я больше, боже упаси!
   Стопы моей не будет на Руси!
  
   Обернусь я вольной птицей,
   И на крыльях в небесах
   Улечу я за границу,
   Поборов свой страх.
  
   Предо мной широко поле, предо мной широк обзор!
   Все пути вперед открыты, все дороги, весь простор!
   Предо мной лежит всецело вся огромная Земля!
   Эй, друзья мои, прощайте! Покидаю город я!
  
   Обернусь я вольной птицей,
   И на крыльях в небесах
   Улечу я за границу,
   Поборов свой страх.
  
   Я лечу сквозь расстоянья, в край далекий, в милый край!
   Бросил я родимый город, обрести мечтаю рай!
   Сквозь преграды и невзгоды, неудачи, тяжкий труд
   Я лечу туда, где любят. Я лечу туда, где ждут.
  
   Обернусь я вольной птицей,
   И на крыльях в небесах
   Улечу я за границу,
   Поборов свой страх.
  
   Может быть потрачу годы, может хватит пару дней.
   Буду я лететь под солнцем и лететь в кромешной тьме!
   Буду до конца стремиться! Буду до конца мечтать!
   Буду жить, и буду верить, и, конечно, побеждать!
  
   Обернусь я вольной птицей,
   И на крыльях в небесах
   Улечу я за границу,
   Поборов свой страх.
  
   ***
  
   А я сразу сказал - понятно не будет. Не на вашем это языке, а на моем. Что, неужели кому-то даже понравилось? Странно, у вас тут явно с художественным вкусом не сложилось - мое сочинение, да в моем исполнении... Ну ладно, хотите еще - будет вам еще. Хотите, про миазмы болотные послушать? Исполнение хриплое, стиль - мой, все остальное тоже мое, только гитара дедушки моряка.
  
   ***
  
   Миазмы болотные зловонием серы
   Терзают грядущего через трясину.
   Мольбы совладают с метанием веры,
   Как против вампира чеснок и осину.
  
   Погрязши по пояс в зловонную жижу,
   Убежище зверя, нору вурдалака,
   Крестом озарив, что очами увижу,
   Гоню упырей, как блудную собаку.
  
   Отринув, отбросив мирские утехи,
   Увязши в смердящей болотистой топи
   Оставив мышленья о крове и смехе,
   Увязнув в грязи, прогрузив свои стопы,
  
   Святой изгоняет нечистую силу,
   Не выдержав телом, но выстояв духом
   Крестом мертвецов загоняя в могилу
   Он телом погиб. Земля ему пухом.
  
   ***
  
   Ладно, хватит с вас! Все, я устал и обиделся, развлекайтесь тут, морячки.
   Хорошо моряки развлекались - весь день. Но, молодцы, уже с утра свежие, бодрые, подняли паруса, и полный вперед! Я им предложил попутный ветер устроить - отказались, мол и так попутный. Ладно, как хотите. Мне то что. Просто, честно говоря, подозрительно долго мы как-то плывем... Я, как бы, уже по этим морям походил, с Южного материка на Восточный, с Восточного на Северный, с Северного на Западный, теперь с Западного на Центральный иду. Расстояния немного представляю, скорости тоже. И что-то мне подсказывает, что мы слишком долго идем, а?
   Ладно, а что господин хороший по этому поводу скажет? Капита-ан!
  
   ***
  
   - А что, хороший ты мой, ты думал, что мы так сразу к Центральной земле пойдем? А ты хоть себе представляешь, как они свои воды от чужаков берегут?
   - Не-а, совершенно не представляю.
   - И не надо! Поверь на слово старому морскому волку - хорошо. Так что мы теперь всю Центральную землю обходим, с другой стороны будем на этот материк высаживаться... Есть там одно место... Я ни разу не был, но ходили слухи, что там уже когда-то кто-то побывал, и даже назад вернулся. Там, на самом дальнем северо-восточном мысе Центральной земли есть такое особое плато, на нем, говорят, уродов разных селят, убивать их негуманно, все же люди, а вот отселить подальше из эстетических соображений...
   - Ясно, я уже представляю, где это. Типа Остров последней надежды...
   - Остров? Не, я бы знал - то не остров, то часть материка, а про надежду - это точно, тем, кто туда попал, уже особо не на что надеяться.
   - Ну, это мы еще посмотрим, у кого из них меньше надежды на спасение. Так что, плато это не стерегут.
   - Да нет, тоже хорошо стерегут, только... Не так. Там, хороший ты мой, берег - отвесная скала, у берега сплошные рифы, ну вот они и считают, что там все равно ни один корабль к берегу не подойдет, а если какой и подойдет - все равно по скалам никому не подняться. Вот и стерегут не так строго.
   - А мы там поднимемся?
   - А у нас нет другого выбора. Так что надо будет - поднимемся, да, хороший ты мой? Шанс я бы оценил как одну сотую, но это все равно намного больше, чем у тебя шанс сердце Всевышнего украсть...
  
   ***
  
   Да, плато тут действительно хорошее! И лоцман у Шиьа хороший служит - я аж засмотрелся, как он ночью, в свете луны, рифы огибал. Это было действительно круто - без навигационного оборудования, на голой интуиции, одним шестым чувством провести корабль через этот непроходимый лабиринт! Талант! Да и вообще, хорошая тут команда собралась, они стоят друг друга. Лихие парни, неразговорчивые, правда, но ребята неплохие.
   Ладно, посмотрим, встретим ли мы их еще - Шиь приказал корабль тут запрятать и ждать нашего возвращения. Ну и начался наш с капитаном подъем... Я, вообще-то, в горах бывал, и в Карпатах, и в Крымских, и в Скалистых горах тоже бродил. Да вот только все те горы довольно пологие, тут же - стена. Очень неприятная стена, такие часто в Крыму бывают - отвесная, глинистая. Ухватишься за что-то - ползет. Да так и норовит тебя засыпать. И высоты немерянной - метров триста пятьдесят, а то и все пятьсот. Да еще и ночью дело происходит... Не знаю, на что рассчитывал капитан, а лично я положился на свою магию.
   Вот только основной запас моих заклинаний - ментальные. Я их всегда любил, не грубой силой, а тонкими уколами заставить всех вокруг на тебя работать. Иллюзия, обман, ложные чувства - в этом я мастер. А вот с другими областями не так хорошо - Ветер могу вызвать, Огненный шар тоже при желании могу запустить, и нехилый, левитировать сверху вниз умею, так что падение мне тут не сильно опасно, могу себе сил магически добавить. Да вот только зачем нужны эти силы, если земля, за которую я хватаюсь, все равно ни на чем не держится?
   Но что-то я все же придумал - если тут такой хлипкий склон, то может его немного приморозить? Мороженная земля более твердая, может она будет лучше держать? Попробовал, получилось, полез. Шиь, без всяких заклинаний левитации, за мной уверенно держится. Поднялись мы метров на тридцать, ровно одна десятая пути, облегчил я наш вес, повисели, отдохнули. И что дальше? В том же стиле и дальше? Это как-то не сильно интересно...
   А что поделаешь? Ничего более умного я все равно придумать не смог, спросил Олимпера - он тоже ничем не мог помочь. Ладно, ночь длинная, а я молодой и здоровый, может и смогу забраться наверх. Потому что надо.
   Надо - будет. Где наша не пропадала... Эх, ма, полезли, капитан!
   В том, что было тяжело, ничего особо удивительного нет. Самое странное в том, что уже к утру мы таки поднялись наверх! Всего-то шесть часов потратили, триста метров, пятьдесят метров в час - весьма и весьма неплохая скорость для одного рыжебородого мага и одного пожилого морского волка. И как поднялись, так и завалились спать - весь день проспали.
   А вечером надо было силы пополнять - еды мы с собой не брали, я взял только сумку с Некроном да арбалет, вот и пошли на охоту. А заодно и на разведку - выяснять, куда же это нас занесло. Про географию Центральной земли ни Шиь, ни Олимпер ничего не могли сказать, так что нам все это предстояло на своей шкуре выяснить. Ладно, мне то что, не привыкать. Хотел приключений? Хотел! Ну так какого же жалуетесь, Михаил Михайлович, получили - распишитесь. Приключения с доставкой на дом, фирма веников не вяжет.
   Да уж! Не знаю, как там в будущем будет, Ртуть про свою родину мне много чего не рассказывал, но сейчас Центральная земля, а особенно Плато отверженных, представляло собой незабываемую картину! Такого, действительно, один раз увидеть - никогда уже не забудешь! Честно говоря, пока мы шли по этому плато с капитаном - совершенно не жалко было Центральную землю, стране, которая такое со своими гражданами сотворила, на дне самое место. Что там Ртуть говорил? Один слепой, но слышит, один глухой, но видит? Это, наверно, за полторы тысячи лет все исправилось. Потому что сейчас вокруг меня была фантазия буйного художника-авангардиста на тему "что может сделать мутация с человекоподобным существом".
   Не знаю, может существа вокруг и обладали паронормальными способностями, а лично мне их было просто по-человечески жалко. Страшные, безрукие трехногие, безглазые треухие, я уж не говорю о совсем экзотических вариантах - одноногий четрырехрукий хвостатый безголовый однажды попался. Были и просто калеки, но они тут смотрелись на общем фоне вообще как нормальные люди. И, самое удивительное, я знал, что это сообщество не просто уцелеет, а и выживет, сможет себя воспроизвести и будет и дальше за место под солнцем бороться. И быть может этот безногий циклоп и эта барышня с шеей жирафа как раз и есть дальние предки Ртути? Кто их знает...
   Шли мы под Покровом невидимости. Мне, конечно, было не очень легко постоянно удерживать это заклинание, но попадаться на глаза местным хотелось еще меньше. Так что приходилось терпеть. Еду мы воровали - тут негде было охотится, а ели мутанты вполне человеческую пищу. Один раз попалась нам очередная колонна новых жертв генетических экспериментов магов-ученых, хорошая такая колонна, более тридцати закрытых груженых телег, все это под конвоем солдат и магов, причем магов неплохих - я решил не рисковать, и пока они ехали мы прятались за деревьями. Покров невидимости могли почуять, а мне пока неприятности были не нужны.
   Плато было не очень большим, и уже через три дня наши эстетические страдания закончились - мы добрались до блокпоста, отрезавшего Плато отверженных от остальной Центральной земли.
  
   ***
  
   - Так, я правильно понимаю, планов ни у кого никаких нет? Шиь, Олимпер? Значит, нет. Хорошо. Тогда может кто-то из вас знает, как тут отличают местных от пришельцев? Тоже не знаете? Еще лучше. Как до столицы добраться? И где столица не знаете? Ну хоть примерно?
   - В самом центре материка, говорят... - задумчиво ответил капитан.
   - Мы с мастером когда-то бывали в этой столице, она действительно в самом центре, но мы туда с другой стороны, с юга добирались, и... Когда мы будем рядом - я смогу сказать, куда идти, а пока, господин, извини...
   - Ладно, на юг - тоже направление. Так что, идей точно ни у кого нет? Ладно, вы сами напросились...
  
   ***
  
   И чего они меня ругают? Сами ж виноваты - я просил, предлагайте. Не предложили - ну так я и поступил так, как считал правильным. Все равно очень скоро все на этом материке умрут, ну так почему бы и не перебить пограничную заставу? Сначала снайперским выстрелом одного мага, потом второго, пока они невидимость мою не раскусили, а потом и за солдат можно приниматься. Нам еще повезло - они тут скорее для проформы сидели, сторожили единственную дорогу с плато, а ждали бы нападения - пришлось бы тяжко. И так меня чуть не ранили - один больно резвый проследил, откуда стрелы летят, и давай туда палить. Мне вообще повезло - выстрели он на двадцать сантиметров ниже и правее, и прямо мне бы в голову попал. Прямо у уха стрела просвистела. Я его потом, конечно, успокоил, специально силовым магическим приемом сердце до тех пор давил, пока он в страшных конвульсиях не скончался. Ну да, жестокий я, жестокий, особенно по отношению к тем, кто меня убить хочет. И мне пофиг, что он свою службу выполнял - служить государству, творящему такое со своими поданными, уже преступление. И я просто наказал преступника, не более того.
   Жалко, что на заставе тягловой силы не попалось - пришлось и дальше пешком идти. Хотя, оно может и к лучшему. На нас такую облаву организовали - врагу не пожелаешь. По всем правилам, с магами. Две недели мы выбраться не могли! Раз пять приходилось в бой вступать, а потом уносить ноги от наседающего противника. Собственно говоря, за это-то меня и ругали, а я не считаю себя виноватым. Ну подняли мы шум, ну и что? Выбрались в конце концов? Выбрались.
   Правда, пришлось мне хорошо поработать, чтоб нас в покое оставили. Хорошо хоть местные маги не знали точно, какие мы из себя. Так что вспомнил я старые добрые времена во дворе наместника, на Западном берегу прибрежного королевства. Когда вместо меня местные стражники всю рабскую работу выполняли. Но дословно тот трюк уже не прокатит - тут маги еще не все забыли, могут наложенную иллюзий от реальности отличить. Так что поступили мы более тонко - поймали живьем двух солдат, их за нами много охотилось, усыпили. Ну и начал я экспериментально проверять, что до этого только в теории знал - "работа с биологическим материалом". Вышло, конечно, коряво, я не пластический хирург, а один из пленных вообще не пережил операции, ну да ладно. Сошло. Подсунули мы охотником за нашими головами два похожих на нас трупа, одного даже дали самим пристрелить. Их потом маги проверяли, ничего не нашли. Решили, наверно, что это мы и есть. Облавы прекратили, правда посты разные по лесам да полям еще долго шастали.
   Ну да ничего - долго ли, коротко, а нашли мы столицу. Скорее долго - там всей дороги оказалось километров двести, а шли мы добрых полтора месяца, а то и все два. Хотя шли - это хорошо сказано, когда шли, когда бежали, а когда и ползком по болоту десять километров пробирались. Приятного мало. Приходилось еще пару раз заставы вырезать, но уже аккуратнее мы действовали, под местных бандитов маскировались. Тяжело, но ничего, справились. А пару раз вообще наглеть приходилось - один раз вообще ночевали на чердаке местного варианта службы безопасности, пока под нами как раз обсуждали планы нового прочесывания местности. Еду добывали... Ну, добывали, короче, тоже вспоминать совершенно не хочется. Главное - сытые и здоровые дошли до самой столицы Центральной земли. Дошли, и призадумались. Я призадумался. Чем в это время остальные занимались - понятия не имею.
   Чем местные маги от остальных, что я в этом мире встречал, отличались - они совмещали в себе мага и воина. Да, пусть и не сильный маг, да, пусть и не очень умелый воин, но когда их едет двадцать штук, да так и зырят по сторонам своими глазками, и мышцы напряжены, руки на оружии лежат... Это тебе не друиды, которые сообразят, что на них напали, только болт арбалетный в сердце получив. С такими мне совершенно не хотелось связываться - шансы пятьдесят на пятьдесят. Или мне повезет, или им. А я такие шансы не люблю.
   Вот и сейчас, город, стена. На стене маги. И нет чтоб просто махорку курить, они самым что ни на есть внимательным образом высматривают, не покажется ли где враг. Мимо таких под Покровом Невидимости не проскочишь, да и в Сумраке заметят, даже если сами и не умеют туда заходить. Короче, о том, чтоб взять город штурмом, можно было забыть. Только обманом, да не экспромтом каким, а хорошо продуманным, отрежиссированным и прорепетированным. И идти надо только через главные ворота, ибо других попросту нет.
   Ладно, Шиь, Олимпер, может хоть теперь хватит мертвым грузом на моей шее висеть? Может и вам пора хоть немного подключиться к обдумыванию проблемы?
  
   ***
  
   - Как в город проникнуть, я то знаю...
   - Эээ... Капитан, я тебя правильно услышал - ты знаешь, как можно проникнуть в город, минуя стену, ворота и всю ту многочисленную стражу, что там сидит?
   - Знаю. По крайней мере, хороший ты мой, дал мне тогда мой работодатель один рецепт, не знаю, правда, сработает ли он, двадцать лет как-никак прошло...
   - Если я хоть немного изучил Архимага, то он, как правило, если ему что-то надо, хорошо все продумывает. Это против меня у него ничего не выходило, так то ж я. Ладно, примем за констатацию факта, что заманить таким образом в ловушку он тебя не собирался, а значит тот рецепт, что он тебе дал, имеет место быть. И как же мы туда можем проникнуть?
   - Да вот в том то и дело, что способ этот... Ну... Мне он не нравится. Заключается он в том...
  
   ***
  
   Мне он тоже не нравится! Причем совершенно не нравится! Я понимаю, подкоп, я понимаю, секретный ход в стене, но это... Я бы назвал это так - "еще один весьма экзотический способ покончить с собой". По крайней мере, если бы был иной выход, то я бы так никогда не поступил. Но в том то и дело, что иного выхода не было! Вот ведь как хреново, теперь мне приходилось полностью положиться, что в оценке "обычаев и законов" Центральной земли господин Нох чуть лучше меня разбирался. И полностью положиться но этот... Мягко говоря, очень необычный способ проникать в вражеский город.
   Ладно, другой бы на моем месте перекрестился, или через плечо поплевал, я же просто совершенно открыто дошел до городских ворот и со всей дури ударил в висевший там и порядком проржавевший колокол. А теперь оставалось лишь сидеть тут и ждать, как на это местные прореагируют.
   Если верить Шиью, то этот колокол не простой, а легендарный. Его еще в те древние времена повесили, когда Центральная земля была не единым запертым образованием, а тоже множеством враждебных королевств. Задумка была примерно следующей - если враги так часто приходят и пытаются захватить город, то почему от этого должны страдать обычные люди? Не логично! Намного логичнее, чтоб городская верхушка и отстаивала у завоевателей свое право на власть. Вот и повесили этот "дуэльный" колокол. Суть очень проста - подходит к нему очередной захватчик, бьет, и тот, кто ныне при власти в городе, должен выйти к нему и сразиться один на один. Или, что чаще бывало, выставить своего бойца. Был даже весьма специфический дуэльный кодекс. Для того, чтоб у побежденного не было возможности тут же еще раз ударить в колокол и вызвать победителя на очередную дуэль, победителю и всем его соратникам, помимо власти над городом, давалась еще гарантия полной неприкосновенности на протяжении суток. Система довольно спорная, но, как правило, работала. Приходивший захватчик за сутки как правило многое успевал делать, и проигравший уже понимал, стоит ли ему пытаться брать реванш, или лучше покинуть город и еще поднакопить сил.
   Потом времена, естественно, поменялись. Центральная земля стала единым государством, уже не было врагов, которые бы могли побороться за власть в столице, да и сама эта власть стала почти номинальной. Основная власть в стране перешла к касте магов-ученых, они же жрецы Всевышнего. Таким образом образовалось первое в мире технократическое государство, однако, несмотря на это, дуэльный колокол оставался и связанных с ним законов пока еще никто не отменил.
   На это и был весь расчет - вызывать на бой градоначальника, победить его и получить в свое расположение сутки полной свободы и безнаказанности в столице. Потом, это прекрасно понимали и Шиь, и я, нам не дадут никакого шанса спастись, но сутки - это довольно много, и мы надеялись со своим делами за это время справиться. Конечно, весь расчет был очень хилым, готовым, как картонный замок, посыпаться от любой мелочи. Местные власти могли спокойно "забыть" о существовании древнего обычая, или даже показать формально, что законы они соблюдают, а потом сделать так, чтоб мы незаметно "исчезли" где-нибудь на темной улочке. Но последнее - это еще не так плохо, пусть они еще попробуют заставить нас "исчезнуть". Самое неприятное - если нас прямо тут, у ворот, и расстреляют. Без суда, следствия и лишних разговоров. Тут вся надежда была на Архимага - он, как правило, хоть и гад редкий, но в людях неплохо разбирался. И если он решил, что Шиь сможет таким образом проникнуть в город - значит шансы у нас есть. По крайней мере, пока нас еще не трогали. Смотрели с ненавистью, оружие держали нацеленное, заклинания наведенные, но не трогали. Сами, видать, ждали, какой придет от начальства приказ.
   Повезло. Нам повезло. Даже Олимпер облегченно вздохнул, хотя, казалось бы, чему там вздыхать у магического амулета? Выехала нам навстречу из города кавалькада, маги-воины, окружили нас, пропустили вперед какого-то типа, который нам и зачитал приказ. Содержания примерно следующего - согласно закону, ля-ля-ля, вызвали на дуэль, ля-ля-ля, вызов принят, да свершиться закон, победитель получит, ля-ля-ля, вот он наш боец, ля-ля-ля, прошу для протокола представиться и приступить к бою. Ладно, представились - Шиь сам собой назвался, я Закердыком Макердыкиным.
   Сражаться, естественно, предстояло мне - по правилам магия в поединках была дозволена, а Шиь в магии, что я в высокой моде, полный ноль. Шиь был "секундантом-сопровождающим", тоже прописанная в дуэльном кодексе обязанность "следить, дабы боец свой подлого и бесчестного удара не нанес". По сути просто торчать рядом был должен и не во что не вмешиваться - подлых ударов, как известно, в боях таких не бывает. Очертили нам круг, я вышел с одной стороны, мой противник с другой, зрители, а таких пару сотен собралось непонятно откуда, криками своего поддерживали. Ну и начался бой.
   Начался совершенно не зрелищно - мы стояли, и оценивали друг друга. Не знаю, что там обо мне подумали, но я перестал уважать эту страну окончательно - выпустить против меня мага-мутанта... Или они подумали, что скорость реакции и магическая сила может полноправно заменить мозги? Если так - то они сильно ошиблись, и в этом им предстояло уже в ближайшие минуты убедиться.
   Я не любитель поединков - я ни разу даже не дрался. И сейчас я тоже не собирался на радость толпе обмениваться зрелищными, но весьма тупыми ударами. Нафиг надо? Для начала Крымским противника разозлим, а потом плавно-плавно будем из себя выводить его окончательно. Пока он в меня молниями да огненными шарами кидал, мощными, но простыми, которые легко можно в полете нейтрализовать, я на него то Вонь напустил, многократно усиленный запах сортира, то заставил поверить, что только что содержимое того самого сортира ему на голову вылили. Простой Обман, любой маг такое наваждение за секунду с себя снимает, да вот только неприятные ощущения остаются? А куда же им деваться! И довел я в конце концов противника! Заревел он, прикрылся магической защитой, выхватил свой меч да как полетел на меня... Паровоз недорезанный. Дорезать? Да пожалуйста! Про арбалеты что-то в дуэльном кодексе говорилось? Нет. Ну я и открыл огонь... А пока он, как ниндзя какой-то, мечом мои болты отбивал, я ему под ноги сумку с Некроном запустил. Варварство, конечно, но сработало. Это называется "использование магических артефактов божественного происхождения не по прямому назначению" - целый трактат по этому поводу можно написать.
   Падение мутанта, ноги которого запутались в ремешках сумки с книгой, напоминало падение столетнего дуба - вроде и неспешно падает, а звук хороший. Естественно, что поступать благородно, давая ему шанс подняться, я не собирался, а продолжал расстреливать лежачего и беззащитного. Подергался еще немного маг-мутант, подумал так, решил, что с двумя десятками арбалетных болтов в теле жить ему будет несподручно, да и отдал богу душу. Это я сам, как свидетель могу сказать - какому именно богу не знаю, но что его душа, она же аура, куда-то улетела - подтверждаю. Сам в Сумраке видел.
   Так, что тут дальше по сценарию? Недовольство зрителей, это понятно. Вручение символических ключей от столицы и гарантий суточной неприкосновенности, под свист местных прохождение через ворота в город. Все, прошли. Сколько сейчас времени? Где-то десять, одиннадцать часов утра. Время пошло.
   Итак, у нас есть сутки, за которые надо украсть сердце. Где храм понятно, вон стоит, стодесятиметровая башня. Стоит, шпилем своим облака чешет. Ладно, пошли туда.
   Что нельзя? Ах, ну да, все понятно. Не тронуть нас - не тронут. Да вот только кто же им мешает закрыть ворота? Никому нельзя, и без разницы, формальный ты глава города, или хоть сам Всевышний, за своим органом с того света вернувшийся. Не положено, и все тут. Хоть лбом о землю бейся, а храм открыт только по праздникам, ближайший из которых месяца через полтора. А пока вход только для их святейшеств, да и то только по специальному разрешению главного короля-мага. И его тут нет, он занят, готовится к завтрашнему торжественному открытию новой маго-научной установки по улучшению человеческой породы.
   А вот теперь хотя бы стало ясно, когда мы попали. Весьма конкретно попали. Если я правильно понял рассказ Ртути, то именно завтра этому материку и предстоит под воду опустится. А что это значит? Скорее всего, это значит, что во-первых, мы не успеваем никак отсюда вовремя свалить, а во-вторых, мы бы по-любому не успели. Не знаю, говорило ли мне это абстрактное подсознание, или вполне конкретный здравый смысл, но я почему-то был уверен, что именно наши с капитаном действия и приведут к гибели материка. И Архимаг, которого в этом обвинили Эспиары, тут совершенно не при чем. Хотя... Не будем загадывать наперед, а будем искать способ сделать то, что должно быть сделано.
   Итак, храм. Башня, высота сто десять метров, диаметр порядка тридцати. Окон нет, есть витражи, начинаются на высоте десяти метров и идут до самого купола. Купол плавно венчается шпилем. Двери: основные ворота спереди, вспомогательные сзади, калитка сбоку, только для VIP-персон. Стража везде, серьезная. Здания вокруг одноэтажные. По стене забраться можно, удобных для ухвата узоров хватает, да вот только за этим внимательно наблюдают со стороны. Хорошо, а если в Сумраке то же самое проделать? Реально, и не очень сложно. Добираюсь до витража, посмотрим на них из Сумрака... Магические ловушки есть, но их реально обезвредить. Что дальше? Бью витраж, маскирую дырку заклинанием, проникаю внутрь. Реально? Вполне. Но для этого нужно, чтоб наверх не смотрели - пристальный взгляд мага обманное заклинание всегда заметит. Потому нужно магов отсюда отвлечь, в том числе и тех, кто приставлен за мной следить. И людей тоже хорошо бы было поменьше, потому план пусть будет пока такой - до вечера ничего не трогать, а ночью Шиь каким-то образом отвлечет всеобщее внимание, а я через разбитый витраж проникаю в храм.
   Так, но что теперь делать целый день? Если буду тут торчать - могут заподозрить, а значит... Значит, идем разбираться с работой капитана, а заодно и подумаем вместе, как он может перетянуть на себя всеобщее внимание. Слышь, Шиь, ты как, не передумал тайной поделиться и открыть, чего от тебя Архимаг хотел?
  
   ***
  
   - Теперь я думаю, что можно, хороший ты мой...
   - Слушай, ну почему ты меня все время называешь хорошим?
   - А ты что плохой?
   - Нет, но...
   - Ну раз нет, значит хороший. А если бы ты, господин Закердык Макердыкин, мне раньше представился, как тебя звать, я бы тебя по имени и раньше называл!
   - А я что, не представлялся?
   - Нет, что твою говорящую игрушку Олимпером зовут я понял, а твое имя как не знал, так и не знаю. Или тебя на самом деле Закердыком зовут?
   - Ладно, проехали, так что у тебя за работа? Локальный Полог Силенса я поставил, так что можешь не волноваться, местные нас не услышат.
   - Работа у меня полегче твоей, да ненамного - всего лишь навсего надо проникнуть во дворец короля-мага и добыть из его короны некий Голубой Камень.
   - Камень? Какой камень? - тут же "проснулся" давно не подававший голос Олимпер, - У тебя есть описания этого камня? Случайно не сине-бирюзовый восьмигранник размером с яйцо?
   - Про размер не скажу, а граней у него должно быть действительно восемь.
   - Две соединенные основаниями четырехугольных пирамиды, да?
   - Да...
   - А ты слышал что-то про этот камень? - поинтересовался у своего амулета Михаил.
   - Слышал? Нет, не слышал, я его видел! И знаешь, где я его видел? Как раз в короне! Только та корона была не на человеке, а на короле Спящих, и символизировала их полную власть над всем миром! И я сам видел, и мастер это видел, как этим камнем тварь козлоногая выпивала из людей души! Она ими, видите ли, питалась! Господин, ты должен уничтожить эту гадость! Не знаю как, сам придумывай, но ее не должно быть! Мы с мастером в свое время не смогли его найти, этот камень бирюзовый, но если теперь он так близко - мы не имеем права его оставить! И уж конечно, ни о каком Архимаге речь не может идти - я Ноха хорошо знаю, этот гад, если камень получит, такое устроить может...
   - Не получит он его, - заверил Михаил.
   - Почему ты так уверен? А, я понял, потому что ты знаешь, что у Архимага этого камня не будет, значит он его не получил! А ты точно знаешь, что у него его не будет? Не точно! Потому...
   - А может, хорошие вы мои, меня послушаете?
   - Капитан, мы с господином о судьбе мира говорим...
   - А я говорю о своей работе. Я слово дал, что этот камень добуду, и я его сдержу! И меня не интересует, что вы там говорите про моего работодателя, но...
   - Ладно, успокойся. Олимпер, ты скажи, этот камень... Его принципиально разбить можно?
   - Можно, конечно, мастер говорил, что он на самом деле очень хрупкий, и...
   - И все понятно. Кажется, я догадываюсь, какие последствия могут быть, если получиться разбить магический артефакт такой силы... Тут и тектонический сдвиг, как говорить, случиться может. Ладно, Шиь, не беспокойся, я тебе слово даю, что от моей руки ничего с камнем этим не случиться. Пошли на дворец смотреть, насколько он неприступный.
  
   ***
  
   Ровно на столько же, насколько и храм. Если отвлечь внимание стражи - проникнуть сложно, но реально. Ничем не примечательная дворцовая постройка, нечто среднее между Зимним и Лувром. Вычурная слишком, лично я люблю более простую архитектуру. Вся планировка просматривается - чем, например, может быть огромный центральный куб с высоченными окнами, кроме как тронным залом? Ладно, добудем сердце, и камень добудем. Теперь надо опять вернуться к тому, с чего начали - как отвлечь магов да стражников?
   Шиь, хочешь, чтоб я добыл для тебя этот камень? Тогда у меня есть для тебя работа на эту ночь.
  
   ***
  
   Ночь. Свет звезд и луны. В самом центре материка лежит город. Высокие стены с вечно бдящими стражами, белокаменные замки, дворцы и храмы - кажется, что сама вечность застыла в этом городе. Тут все монументально и неподвижно, тут не время не властно над происходящем, и ничего не может потревожить покой древнего города.
   Только почему на улицах так людно? Почему люди не спят, а тревожат своей сиюминутной активностью покой города? Куда спешат они? И почему у них с собой оружие?
  
   ***
  
   Ладно, остается надеяться, что Шиь как-то сможет от разгневанной толпы удрать. Это уже, как говориться, его проблемы. Лично я свои проблемы уже решил. Ну, почти решил. По крайней мере в одной руке у меня уже лежит бирюзовый камень, а в двух метрах от меня под толстым стеклом бьется призрачное сердце Всевышнего. Осталось всего ничего - выцарапать его из Сумрака, найти капитана и успеть с ним спастись до того, как вода поглотит этот материк.
   Что же, если вторая часть плана пойдет так же хорошо, как и первая, то, может быть, у нас даже есть шансы спастись. По крайней мере пока все шло как по маслу - пока вся стража, подключив местное население, гонялась за Шиьом, я спокойно себе ограбил королевский дворец и проник в храм Всевышнего. Ловушек было много понаставлено, но что такое примитивные магические ловушки для того, кто умеет заходить в Сумрак? Лишь небольшая задержка - каждую из них надо найти, почувствовать, что в этом месте кем-то был отложен кусок негативной ауры, найти обходной путь. Муторно, но ничего принципиально невозможного. Предельная внимательность, сосредоточенность - и все получиться.
   А вот как теперь сердце добыть? Его Всевышний, не знаю зачем, действительно красиво запрятал. В обычном мире осталась его первая проекция - зримый, но бесплотный образ, примерно то же самое было и на первом уровне Сумрака. А вот дальше начиналось интереснее - на втором, и, как я понял, на третьем уровне находилось само вещественное сердце, да вот только в разных проекциях. И для того, чтоб найти к этим проекциям ключ, надо было нырнуть аж на четвертый уровень Сумрака - что я в жизни никогда не делал. Хитрая система, мне она чем-то напомнила принцип открытого кодирования, когда все якобы просто и открыто, а для того, чтоб выудить полезную информацию, все равно без ключа не обойтись.
   Ладно, каждый человек в своей жизни многое делает впервые, и похоже что сейчас мне предстояло впервые почувствовать на своей шкуре, что такое четвертое Сумеречное давление. Что же, будем полагать, что за время пребывания а этом я уже из неопытного неофита превратился почти в Архимага, главное соблюдать спокойствие и верить в свои силы. Хорошая фраза, люблю я ее. Особенно люблю я ее к полетам применять. Мол, что нужно для того, чтоб полететь? Поверить, что ты птица, соблюдать спокойствие и верить в свои силы. Почему же люди не летают? Да как раз поэтому! Летят к земле, и думают - все, гаплык, сейчас упаду и разобьюсь, я не умею летать, спасите, кто-нибудь... Вот и результат - блин на асфальте. А верил бы до конца человек, что у него все получиться, и, может быть, взял бы, да и полетел. Так и я сейчас, подхожу к сердцу и начинаю верить, что мне удастся вот так, с первой попытки, нырнуть на четвертый уровень Сумрака, разыскать там ключ и вынырнуть назад.
   Верю? Верю! И вперед! Первый уровень, серая дымка. Все просто, привычно и обыденно. Второй уровень, туманы - гравитация становится флуктуацией, флуктуация бифуркацией, бифуркация обретает скрытый смысл на острие ножа. Законы физики не работают, но я пока еще хотя бы четко воспринимаю, кто я и зачем - весьма неплохо. Третий уровень, вязкая топь. Болотистая жижа вокруг превращает меня в нефть и уголь, работают микроорганизмы, страхи и горе людей плавают вокруг большими красными пузырями. Я уже плохо помню, кто я, но еще представляю, зачем я тут - передо мной сверкает чье-то сердце, которое я должен ухватить и вынырнуть на поверхность. Но это потом, а пока я ныряю дальше в болото и погружаюсь на... Четвертый уровень. Я помню, кто я, я помню, зачем я тут - я цветок, который ждет свою пчелу. Я качаюсь на ветру на дне океана, мимо проплывают рыбы. А пчела все не летит и не летит. Мне больно, я грущу. У меня отняли единственное, что я имел - собственную пчелу. Теперь никто не будет топтать своими лапками мои тычинки и пестик, никто не опылит меня. Рядом плавают рыбы. Рыбы, они как пчелы, но у них плавники вместо крыльев, и потому они не могут меня опылить. Мне больно. Я умираю. Мне срочно нужна пчела, я тянусь своими листиками и лепестками во все стороны сразу - пчела, пчелка, лети ко мне! Мне грустно. Я умираю. А рыбы злые - они хотят меня съесть, но я верю - сейчас прилетит пчела, спасет меня и все будут счастливы. Я росту на океанском дне, и жду свою пчелу. А она все не летит и не летит. Я злюсь. Я вырываю свои корни из грунта, я чувствую, как рвутся капилляры в моем стебле, как течет мой сок. Я иду искать свою пчелу! Ах ты злая акула, это ты съела мою пчелу? Ах так? Вот тебе, вот - я бью акулу своими листьями, она плачет и уплывает. Бедная акула, она не ела пчелу, а я сделал ей больно. Я плохой. Я не заслужил того, чтобы меня опылила пчела. Сейчас возьму, и застрелюсь. У меня за спиной висит мой арбалет, я цветок с арбалетом, и сейчас я застрелюсь! Все, стреляюсь! Только сначала вот этот камушек схвачу, он яркий и красивый, из него мне выйдет красивое надгробие, и застрелюсь! Ну почему так неудобно листиками держать арбалет? Нет, не буду я стреляться - не заслужил я такой легкой смерти. А я поплыву наверх - там нет пчел, но там злые рыбы, они меня съедят и мне будет очень-очень больно. Я превращаю свои лепестки в плавники и плыву наверх. Третий уровень. Я в болоте, я не помню, кто я, я не помню, что со мной было, я задыхаюсь, в одной руке я держу камень, он превращается в ключ, другой рукой я хватаю сердце. Я не дышу, сердце не бьется, но я не могу остановить себя и зачем-то продолжаю плыть наверх. Второй уровень. Туман, у меня нет времени вспоминать, кто я - я хватаю висящее в тумане сердце и из последних сил рвусь наверх. Первый уровень, я проскакиваю его, даже не замечая. Свобода!
   Да, веселая получилась прогулка! Мне даже понравилось, правда повторять эксперимент чегой-то не тянуло. Давно я уже не цветок, который на дне океана ждет свою пчелу. Теперь я понимаю, почему дальше третьего уровня Сумрака обычно настоятельно не рекомендуется заходить - там человек теряет свое сознание. Полностью. У меня даже мыслей не было, что я когда-то был человеком - у меня в голове даже такого понятия, как "человек", не было. Пчела - была, пестики, тычинки, рыбы, раки - все это было, а человека не было. Мне еще повезло, что я вообще оттуда выбрался, мне арбалет помог - сдвинул что-то в моем сознании. Сам бы я-цветок никогда бы не додумался что-то хватать и куда-то плыть, а стоило схватить арбалет, который и там оставался неизменным, и сразу же захотелось наверх.
   Ладно, хорошо все, что хорошо кончается, а теперь у меня в руке лежало самое что ни на есть настоящее сердце Всевышнего. На вид - обычное сердце, приходилось пару раз бычье сердце еще в прошлой жизни в руках держать, а в этом мире и человеческие тоже попадались. Особенно после битвы с войском Архимага, там пока тварей перебили, те успели внести свою лепту в дело разделение человеческого тела на части. Но у этого сердца одно отличие все же было - те все дохлыми были, а это живым, стучало, гнало несуществующую кровь из ниоткуда в никуда. И, самое главное, стоило мне схватить его, как я сразу же понял, как им пользоваться. Инструкция по использованию просто потрясающая, я бы ее сформулировал примерно так - "Когда захотите уничтожить с помощью Сердцатм Всев(r). (с) какого-нибудь врага - возьмите сердце в правую руку и мысленно прикажите ему этого самого врага уничтожить". Все, этого вполне достаточно. Приятно иметь такое оружие, жаль, что оно всего одноразовое. И еще жаль, что перевести его на каких-то там Спящих придется.
   Но для этого для начала надо бы назад в будущее вернуться, и начинать долгий путь в полтора тысячелетия мне было суждено прямо сейчас. Итак, что я имею - храм, стены, зал, я, пустой алтарь. Ворота. Открыты. Сквозь них в зал врываются священники, они же ученые-генетики, они же маги, прямо в спальных халатах. И чем они только недовольны? Вместе с ними стража, тоже маги, но на этот раз уже не в халатах, а в форме. Хорошей, физической. С оружием. Тоже чем-то недовольны. Все смотрят на меня, на пустой алтарь, на сердце в моей руке. Люди, люди, откуда столько злобы? Не злитесь так! Все хорошо с вашим сердцем, только оно не ваше, а Всевышнего, и я его забираю с собой. Так надо. Нет, сейчас с вами я не хочу сражаться - давайте так. Смотрите, это арбалет, это арбалетный болт, это ваш любимый артефакт. Вы хотите, чтоб болт и сердце оказались в одно время в одном физическом объеме? Не очень хотите? Вот и я о том же! Потому вы сейчас медленно, не делая резких движений, расходитесь, а я остаюсь тут и думаю. Как бы назвать то, чем я сейчас занимаюсь... Не киднепинг, о, хартнепинг! Сердце-заложник, это круто!
   Шиь, ты очень вовремя тут оказался! Его тоже не трогайте, он со мной! Как дела, Шиь? Хорошо ты их отвлек - огонь пожаров по всему городу был виден. Как ты сюда попал? Так, вы что, глухие? Давайте так, вы не будете меня нервировать и плавно, шаг за шагом, покинете этот храм? Так, Шиь, они ушли, а теперь... Быстро наверх!
  
   ***
  
   Почти утро, город, храм. Лестница наверх. По ней бегут два человека. Один молодой, рыжебородый, с человеческим сердцем в одной руке и арбалетом в другой. Второй пожилой, лицо изрезано шрамами и морщинами, в прожженной одежде и обломком стрелы в правой руке. Они за минуту взбегают на высоту более чем сто метров, запирая за собой по дороге все двери, обессиленные, падают на каменный пол и восстанавливают сбитую дыхалку. Наконец пожилой что-то требует у молодого, и молодой, пожимая плечами, дает ему бирюзовый камень, не похожий ни на один существующий в природе минерал. Пожилой отходит в сторону, устраивается поудобнее, достает из кармана амулет и активизирует его. На площадке появляется размытый образ пожилого седовласого человека, молодой произносит что-то типа "и тут этот гад".
  
   ***
  
   - Капитан, вы выполнили свою работу? - вопрошает призрак старика.
   - Да, вот он, тот камень.
   - Отлично. Я жду вас, вы знаете, где меня найти.
   - Подождите! Я сейчас застрял в столице Центральной земли, и...
   - Это ваши проблемы - вы знали, на что шли.
   - И это еще не все. Я хочу знать, господин хороший, зачем вам этот камень нужен?
   - Это не твое дело, капитан! Мы подписали договор, и ты знаешь, что будет с тобой, если ты нарушишь свою часть соглашения, - в голосе Архимага появился лед.
   - Это мое дело, маг! - сталь в голосе Шиья была достойным ответом Архимагу. - Мне стало известно, что этот камень - артефакт Спящих, и что он может служить лишь злу!
   - Так его, так! - в свою очередь подбадривал капитана Олимпер.
   - Заткнись, - приказал заинтересованный беседой Михаил своему амулету.
   - Капитан, - растерянность Архимага надежно была запрятана под маской гнева, - твое поведение начинает переходить границы! Ты знаешь, что ты должен сделать!
   - Маг, я знаю и то, что такое сила Спящих! Ты знаешь, как я их ненавижу, и если ты хочешь вернуть их времена - тебе не видать этот камень!
   - Капитан, - голос Архимага стал лживо-сладким, - тебя обманули. Да, этот камень - сильный артефакт, но я даю тебе слово - я не буду использовать его во зло, мне он нужен для моих экспериментов, и...
   - Ты лжешь, - Шиь закрыл глаза и опустил голову, - Маг, ты знаешь - я умею чувствовать правду, и ты лжешь. А потому ты не получишь этот камень. Я отказываюсь выполнять свою часть договора, и будь что будет!
   - Капитан, ты не имеешь права! Ты будешь проклят в этой и в следующих жизнях, твоя душа не будет знать покоя, жизнь твоей семьи превратится в кошмар...
   - По сравнению с возвращением Спящих эти жертвы не стоят ничего! Прощай, маг!
   Однако маг не исчез - его эфирное тело начало набирать плотность, его магические пассы превращали астральную проекцию в реальное тело, и капитан не мог этого остановить.
  
   ***
  
   Пришлось мне вмешаться! Не хотел я показывать себя Архимагу, но пришлось. Его мне сейчас только тут не хватало - этот же гад может наверняка всю столицу Центральной земли с лица земли стереть. Правда, не совсем понятно, почему он сам камень не добыл, а послал за ним Шиья, ну да ладно, были, наверно, какие-то причины. Может, его магия тут была не так сильна, может просто боялся, но все равно. Сейчас допускать материализации Архимага я не собирался - и без него проблем хватало.
   Мое вмешательство в заклинание Ноха было для него полной неожиданностью - меня он тут явно не ждал. А заклинание было хорошим - ой не легко мне было связующие нити в нем порвать, совсем не легко. Хорошо хоть Архимаг отвлекся, пару секунд тупо на сердце Всевышнего в моей руке пялился, от удивления рот открыв, только потом противодействие начал. Поздно, товагищи, поздно! Заклинание, о котогом так долго мечтали тгудящиеся всех стган этого мига, свегшилось! Уга, товагищи! Нити, связующие астральный образ с телом, рвались, и восстанавливать их Архимаг не успевал. Так что уже через секунд десять от этого чересчур навязчивого старика мы избавились.
   Осталось всего ничего - избавиться от пары сотен магов, которые сейчас окружили башню храма и внимательно следили за каждым нашим движением. Даже сам король-маг пожаловал, интересная личность, даже мне отсюда его аура была видна. Большая-большая, черная-черная. Типичная аура крупного политика, они у них у всех такие. Ну и что они от нас хотят? Переговоры будут вести?
   Не будут! Видимо, решили, что с сердцем я ничего сделать не смогу. И начали нас огненными шарами забрасывать...
   Весело. Бейсбол - они в нас шарами, а мы их назад отбиваем. Или, по нашему, лапта. Магическая лапта. Господин Шиь, а не читали ли Вы Хемингуэя? Что значит "при чем"? А мне все равно делать больше нечего - если ничего не придумаем, то мы тут еще долго будем сидеть. Вот я и подумал, почему бы не поговорить о вечном? Вспоминаю я старика и море... Не, совершенно не при чем, просто вспоминаю.
   Так, а вот это уже интересно - местные маги похоже сообразили, что меня на мякине не проведешь. Что-то более умное начали сотворять... Не, совершенно не умное. Теперь понятно, у кого эльфы-вампиры своим заклинаниям Жертвы Боли научились - это им местный люд науку преподал. Причем эти ребята простые - им лишние пентаграммы не нужны, и кошки тоже. Рабы есть? Сойдут! Сердце всевышнего стоит того, чтоб парой сотен рабов пожертвовать. Посмотрим, что они творят. Что-то нехорошее... Слышь, Шиь, ты в богов веришь? Да любых? Ну тогда молись - сейчас нас будут убивать.
   Ух, какое страшилище вышло! Жуть! Вечно голодная тварь из сотен душ замученных заживо людей - это пострашнее чем любой черный властелин будет. И все это ради нас двоих? Спасибо большое! Честно говоря, никогда не знал, что я такая ценная персона! Спасибо, и вам спасибо. Ну что, тварь уже летит нас убивать?
   Шиь, капитан, что значит "как я могу быть так спокоен"? А что мне делать? У меня, да и у тебя тоже, выбора нет - похоже, местные уже начисто забили на нашу неприкосновенность и собираются нас убивать. Капитан, кто из нас "ненормальный", ты, или я? Нет, я как раз нормальный, и прекрасно понимаю, что так как сделать мы ничего не сможем, то и переживать особо не стоит.
   Олимпер, так как, не придумал способа перенести нас в будущее прямо отсюда? Нет? Ну и ладно. Тогда подождем. Чего?
   А вот как раз этого мы и ждали! Капитан, ты молодец! Я знал, что ты что-то подобное сделаешь. Хочешь знать, что потом будет? Потом, а вернее прямо сейчас, будет большой-большой бабах. Закрывай глаза, затыкай уши и молись. Не, я в богов не верю, я с ними лично знаком, а сердце одного в руках держу. Так что ты уж как-то сам.
   О, а вот и бабах!
  
   ***
  
   О том, что произошло в столице Центральной земли, не упоминают никакие хроники. Кто виноват в ужасной катастрофе? Одни говорят, что сами маги-ученые, которых привели к трагедии их собственные игры с природой. Другие считают, что это дело рук богов, возжелавших поставить возгордившийся народ на место. Третьи уверяют, что к этому причастен Верховный Архимаг, убравший своих конкурентов. И ни в одной хронике не сказана правда - в катастрофе, погубившей целый материк, виноваты один наглый вор и один нервный капитан. Увы, обвиняемые имеют право в суде не давать показания против самих себя, показания магического амулета ни один судья не примет, а других свидетелей тех событий не осталось среди живых.
   А произошло на самом деле вот что. Когда местные маги поняли, что обычные заклятья ворам не приносят вреда, они принесли в жертву двести пятьдесят шесть рабов и создали магического дракона, который должен был уничтожить двух человек и вернуть народу Центральной земли их главную святыню. Дракон, ужасное создание, сотворенное из мертвых душ и питающееся живыми, был создан. Взревев потусторонним голосом, он взмыл на своих призрачных крыльях в воздух и полетел в сторону вершины башни храма Всевышнего. Так как Михаил по этому поводу ничего не предпринимал, то капитан Шиь, когда дракон уже был близко, чисто инстинктивно метнул в него то единственное, что было у него в руках - бирюзовый камень из короны короля козлоногих. Сотворенная из мертвых душ тварь не менее инстинктивно проглотила камень. После чего началась обычная экзомагическая реакция - сотворенный для поглощения душ камень поглотил души дракона, передать эту энергию ему было некому, и он взорвался, выделив всю поглощенную магию.
   Экзомагическая реакция, реакция с выделением магии, отличается от экзотермической реакции, то есть взрыва. Основное отличие в том, что в этом случае никакие физические законы и не думают выполняться, и все происходит в полном соответствии с законами магии. То есть, в понимании простых людей, совершенно случайным образом. В этот раз магия, непонятно почему, решила уйти в землю, а за ней в землю ушла и земля. Так как пустоты в мире не бывает, на место земли пришла вода. На этом, в принципе, реакция потопления материка завершилась - погрузившись на сотню метров в воду, он израсходовал запас магии и успокоился. При этом, опять таки, так как все это происходило по вине магии, то никаких физических цунами или иных катастрофических волн и штормов не наблюдалось - просто там, где раньше была земля, оказалась вода.
   Интерес представляют и другие последствия магической реакции дракона и бирюзового камня - огромное выделение магии хорошо почувствовали маги, волшебники и чародеи по всему миру, после чего дружно решили - хватит! Еще один такой эксперимент, и вся планета под воду уйдет, так что магия должна быть теперь не достоянием широких слоев малообразованного населения а привилегией немногих избранных. Потому по всему миру в течении года были закрыты все магические школы, и только на далеком и безлюдном Восточном материке продолжала работать магическая академия.
   А что же стало с виновниками катастрофы? А ничего с ними не стало. Материк погрузился на сто метров, башня, на которой они сидели, была ста десяти метров высоты, вот они и оказались на крошечном островке искусственного происхождения посреди огромного океана.
  
   ***
  
   Весело! Всегда мечтал себя почувствовать Робинзоном! И вот пожалуйста - необитаемый остров. Правда у Крузо он был немного крупнее, вряд ли он двадцать лет жил на круглом каменном островке десяти метров в диаметре, да и живности у него побольше было. У меня один Пятница-капитан, да Олимпер за попугая сойдет. Точно так же брехать любит. Зато оружия у нас хватало - арбалет, да сердце Всевышнего, да кинжал Шиья - хоть бери, да и татаро-монгольское иго вспять обращай. Еще бы еды немного... Да питья... Я, конечно, могу опреснить соленую воду, и рыбу тоже могу выловить, да вот только на рыбе да воде жить неинтересно. А особенно если вместо рыбы то и дело трупы попадаются. Ну да ладно, мы люди не брезгливые. Переживем.
   Капитан - молодец. Чувствовать угрызения совести за гибель целого народа - не сильно приятное чувство. Ну ничего, на то он и ненормальный, чтоб такое выдержать. Справится. В первое время, конечно, хандрил. Мол, за что мне такое, в чем я перед богами провинился. А потом ничего, отошел. Стал опять похож на того самого безумного Шиья, которого я некогда встретил на корабле у берегов Западного материка. Шутить пока не начал, но ничего, все еще впереди.
   Правда у него часто появлялись дурные вопросы, например, чего мы тут ждем? И что ему ответить? Чего-нибудь ждем. У нас два выхода - или чего-то ждать, или не ждать, привязывать камень на шею и отправляться кормить рыб. Второй выход лично мне не подходит, а значит я буду ждать. Следовать никого своему примеру не призываю - мы тут все взрослые люди, каждый знает, что он делает и зачем. На что я тогда рассчитывал - так сразу и не скажу, вряд ли на корабль с алыми парусами, скорее на рыбацкую или пиратскую шхуну. Пираты и рыбаки - как раз те люди, которыми всегда первыми узнают все морские новости и первыми оказываются на месте катастрофы. За ними идут торговцы, потом журналисты, и, наконец, последними всегда прибывают спасатели. Это в моем мире. Как тут - не знаю, но вряд ли иначе. Наверно, это такой морской закон неписанный есть.
   Впрочем, об одной категории мореплавателей я забыл. Кстати, очень странно - по морю не плавают, а ходят, а, тем не менее, мореплаватели. Есть, конечно, и термин мореходы, но он еще более устаревший. Ладно, это так, лирическое отступление. А забыл я о категории мореплавателей-психов. К счастью, они обо мне не забыли, и после каких-то жалких пяти недель на рыбе и воде на горизонте показались хорошо мне знакомые паруса шхуны "Ыршз". Той самой, капитан которой Шиь сейчас сидел рядом со мной.
   Ну кто, капитан, теперь понятно, чего мы ждали? Поднимаемся на борт и на всех парусах назад, на запад. А хотя, можешь не спешить, у меня в запасе времени еще полтора тысячелетия, успею.
   Как оказалось, команда ни на миг не сомневалась в том, что с их бессменным капитаном все в порядке. И пусть материк весь ушел под воду, а Плато отверженных стало островом Последней надежды. Капитан не тот человек, чтоб на такие мелочи обращать внимания. Так считала команда, месяц плавая кругами по этим водам, и оказалась права. Тут, на палубе родного корабля, Шиь окончательно пришел в себя, и назад возвращались мы довольно весело.
   Особенно прикольно было общаться с другими кораблями. Стандартная картина - плывем мы себе спокойно, никого не трогаем, а нас вдруг нагоняет какой-то торговец и начинает выспрашивать: а не знаем ли мы, а правда ли что, а как такое может быть... Короче, не знаю как, но все каким-то образом проведали - капитан Шиь уже был в море, возникшем на месте Центральной земли, и "он все знает, он все скажет"! Ну, капитан и говорил, все что он думает по этому поводу... Много новых я слов узнал, местный язык в плане мата не хуже русского оказался. Но ничего, весело было.
   Доплыли до Западного материка мы без приключений. Попрощался я с Шиьом, с командой всей, сказал им, что в этой жизни мы точно больше не увидимся, да и пошел своей дорогой. Главное, всю дорогу хотел спросить - за что же капитан так Спящих не любит? Да так и забыл, вот что значит старческий склероз. Ну да ладно, одной загадкой больше, одной меньше - невелика разница.
   Олимпер не подвел, он маршруты действительно хорошо запоминает, даром что ни глаз, ни ушей. Вывел он меня точно к тому селению, где меня на свадьбу приглашали. Ох и хорошо меня встретили!
   Тут народ простой - может краем уха и слышали, что где-то там, далеко, за морем, что-то типа наводнения. Но это не у нас, а потому нас это совершенно не волнует. А вот что пришел "барин маг" - это хорошо, значит сыграем наконец-то свадьбу! Тем более, лекарь невесту свою окончательно вылечил, они сначала думали, что после первого выкидыша никогда не сможет больше иметь детей - нет, смогла. Живот еще не заметен был, но я-то могу увидеть, когда одна аура, а когда их две сразу у человека. Даже жених еще об этом не знал - порадовал я их новостью. И без того главный гость, стал после такого сообщения самым главным. Ох, как меня на той свадьбе накормили и напоили... Честно говоря, думал все - не встану уже! Не, ничего, встал. Уже через два дня отошел, даже смог себя пересилить и еду в рот запихнуть. Представляю, как бы тут Тарас разошелся... Хорошо, что его тут нет.
   Короче, и с этими я расстался. Получив заверения, что дите свое новобрачные обязательно в мою честь Михаилом назовут, я пожелал им счастья в семейной жизни и дальше пошел. В этот раз всего однажды бандитов встретил - но зато наглых. Это уже настоящие были, у них даже самострелы были не самодельные, а фабричные. Ждали в засаде, напали... Молодцы. Мне как раз нужно было форму восстановить - я их сразу не убивал, полдня за ними по всему лесу бегал. Всех выловил. Хорошо-то как, размяться, я даже магию почти не использовал - так, иногда в Сумраке смотрел, куда они спрятались. Хороший мне арбалет на Северном материке достался, повезло! Весьма и весьма полезная штука! По крайней мере, намного полезнее, чем этот Некрон, всю дорогу провисевший в рюкзаке за спиной вместе с сердцем Всевышнего.
   Добрались мы наконец до той поляны, где в будущем предстоит битве случиться, попрощался я с этим временем, окликнул Олимпера, и...
   Попав в будущее, первым делом я изо всей силы врезал Адаму в его наглую физиономию. И не важно, что мне и двадцати пяти еще нет, а ему за пять тысяч - я был злой, а он тормоз. Заслужил. Надо было хотя бы предупредить, что меня в прошлом ждет! Ладно, проехали. Так что, ты говоришь, Спящие со дня на день проснутся?
  
   ***
  
   На фоне кипящих в палатке страстей слова Михаила "Спящие просыпаются!" не произвели должного впечатления. Тут люди решали намного более глобальные вопросы. С одной стороны, агрессором и проигравшей стороной была Старая империя, и с нее стало быть надо требовать контрибуцию, с другой стороны нынешняя законная власть Старой империи, Жеша и Нашта, были вроде бы на победившей стороне. Загвоздка - с проигравших мятежников ничего не возьмешь, а победители никогда не платят. Хоть вроде бы можно было так и уйти, но с другой стороны, как же так, армия победила, а при этом одни лишь убытки? Принять такое решение сложно психологически для любого политика, и при чем тут какие-то Спящие? Да ну их, пусть и дальше спят, тут намного более важные проблемы решаются.
   Впрочем, хоть и не сразу, но до людей наконец дошло, что им сказал рыжебородый маг. Первым сообразил эльф, потом халиф, следом принцессы и в последнюю очередь Палм и Кольпорексис. Хоть и с трудом, но и до них дошло - на фоне конца света проблемы контрибуции как-то на второй план отходят. Ну и начали выяснять, что да как.
   Когда же они узнали, что скоро, рядом, то тут же так и загорелись желанием лично поприсутствовать при этом эпохальном событии. Вместе со своими армиями, конечно. На том и порешили - очередной передел мира и на потом можно отложить, а сейчас пора идти сонь убивать.
   Хорошо хоть у местного политикума слова с делом совпадали. Раз уж решили, то уже на утро лагерь был собран, поле битвы прибрано и войско выступило на восток.
  
   ***
  
   Ладно еще халифа послушались, воду с собой взяли! Я не знаю, были такие милые люди, с императором Палмом в бане парились, с принцессами пол мира обошли, а стоило им у власти оказаться - все. Другие люди. Другие интересы. Хорошо хоть на меня это пока не подействовало - всегда воспринимал свою Империю Юга скорее как игрушку, чем как государство, за которое радеть должен. Потому и не превратился в политика, остался человеком. И в будущем намерен человеком оставаться.
   Если, конечно, доживу до этого самого будущего. Адам - молодец. Что Спящие просыпаются, это он почувствовал. А вот где он их пять тысяч лет назад сам лично похоронил - "не помню", и хоть тресни. "Где-то в пустыне", говорит. Спасибо тебе, поводырь ты наш, Моисей недорезанный. Сколько лет собираешься нас тут водить кругами? Уже неделю бродим, а температура тут хорошая. Не знаю, какой очередной эльниньо в этом виноват, но тут, посреди Западного материка, из ниоткуда выросла неслабая такая пустыня. Если бы она была сухая и горячая - то еще бы нечего. Но она была противная.
   Просто бывают веселые пустыни - например Долина Смерти в Калифорнии. Я там не был, но один раз смотрел про нее передачу - там красиво. Сухо, жарко, но красиво. Камни разные, горы, холмы - романтика! В Сахаре сам бывал - там скучнее, и жарче, но тоже есть песчаные барханы, иногда ветер дует, короче, есть на что глаз положить.
   Тут же не было ничего - абсолютно голая, плоская, покрытая мелким и серым песком, пустыня. Все. Ни верблюда тебе, ни бархана, ничего. От горизонта до горизонта - голая поверхность. Не знаю, как кого, а меня от такого однообразия мутит. Если бы еще была какая-то конкретная цель, мол иди на восток сто километров, а потом двести на запад. Тогда это еще можно пережить, а так... Идти куда Адам ведет, а сам он кругами водит, да еще и делать вид, что это именно ты тут командуешь, и эти метания по пустыне имеют какой-то смысл... Мне все это совершенно не нравилось.
   Да и солдатам тоже - они пока не роптали, особенно конница халифа, тем вообще такие условия были привычны, но и чувства особого наслаждения войска тоже не испытывали. До бунта, понятно, дело не дойдет, а вот на боеготовность армии я бы много не поставил - этих сейчас и боевые тушканчики загрызут. Вот вылезут сейчас из нор сто тысяч боевых тушканчиков, и все, лишусь я войска. Фигово, товагищи, фигово! Войску, если мы хотим его использовать, срочно нужен враг, которого все нет и нет.
   Если честно, то я совершенно не понимал, что заставило командующих тащиться сюда самим и тащить свои войска. Наверно, они мне только наполовину поверили. В то, что Спящие просыпаются, поверили, а в то, что я с ними и сам справлюсь, нет. Решили, что будут козлоногих армией добивать... Я понимаю еще Императора Палма Первого и президента Кольпорексиса - эти себя вообще без войска людьми не чувствуют. Принцессы тоже, я им свою армию подарил, и наемников, и ополчение, вот и решили они начать свое правление с победы. Но халиф! Он-то чего сюда полез? Лично я был о нем лучшего мнения. Хотя... Кто знает, может я и не прав, вдруг не справится сердце, и придется Спящих добивать... Посмотрим, как все обернется.
  
   ***
  
   Для Архимага все оборачивалось просто прекрасно - он наблюдал из своей тайной резиденции на Мысе Славы за событиями в мире. Оказывается, все, что он делал, было напрасным - пришелец и сам добыл сердце Всевышнего. Архимаг не знал, как этот человек открыл путь в прошлое, он был уверен, что кроме него никто не владеет секретом перемещения в прошлое. Что же, оказывается, пришелец владеет этим секретом - отрадно.
   Верховный Архимаг был доволен. Единственная сила, которой он боялся и которую не имел никаких шансов одолеть, будет уничтожена пришельцем. Его метания по пустыне были лучшим свидетельством его планов - пришелец ищет гробницу спящих и чувствует, что скоро древние твари проснутся. Архимаг даст человеку сразиться с богами, сердце не подведет и одолеет порождения кошмара.
   Верховный Архимаг вспоминал свою юность - те годы, когда он еще не был магом, а был простым сыном плотника по имени Нох, помогал отцу строить лодки. Это было давно, более пяти тысяч лет назад, при бодрствовании Спящих. Архимаг все помнил - прошедшие тысячелетия не смогли изгнать из него того страха, страха человека перед всесильной и всемогущей стихией. Именно стихией были Спящие при жизни, стихией, творящей лишь зло и разрушения.
   Они могли все, и в памяти мальчишки Ноха навсегда отпечаталась бойня на улице его родного города. Никто не знает, почему двое тварей с козлиными ногами избрали именно тот город для своей игры, но игры у них были страшные. Они шли, и убивали. Не всех, они убивали жену и оставляли в живых мужа, убивали ребенка и не трогали мать, убивали брата, не прикоснувшись к его сестре. Они убили всю семью Архимага, его отца, мать, трех братьев, сестру и тетю, и не тронули его. Он стоял рядом, он видел, как гибнет вся его семья, и ничего не мог сделать.
   Именно тогда мальчишка, а Ноху было тогда четырнадцать лет, поклялся стать великим, и отомстить. Отомстить всем - козлоногим, за гибель его семьи, магам и богам, за их слабость, людям, за то что они не испытали того, что испытал Нох. Нох поклялся себе стать великим, стать тем, кем были козлоногие, и поступить с миром так же, как мир поступил с ним. Мальчишка рос - он учил магию, он дрожал по ночам, когда очередная тварь устраивала свои игрища.
   Он был среди тех немногих, кто восстал против власти Спящих, и он был одним из тех, кто видел поражение всесильных тварей. Он помнил Всевышнего, он читал Некрон. Маг, тогда еще не Архимаг без имени, а просто маг по имени Нох, общался с Врагом, и он был одним из тех, кто поднял против Империи Зла эльфийское войско. Три тысячи шестьсот лет назад, за сто лет до падения Цитадели, он получил титул Архимага - высший титул в магической иерархии. Он стал главным, он развязывал войны и уничтожал расы, он открыл путь для тварей из иного мира в Сумеречные королевства.
   И все это время Архимаг мстил - мстил людям, эльфам, гномам, он заставил магов добровольно лишать себя силы, он играл жизнями смертных. Но месть его не была полной - оставались Спящие, его главные враги. Пять тысяч лет он ждал того момента, когда можно будет насладиться их окончательной гибелью, и теперь этот момент настал. Пришелец, как и было предсказано, уничтожит Спящих.
   Но и самому пришельцу не суждено выжить, как и всем тем, кто был с ним. Верховный Архимаг имел в запасе еще достаточно козырей, и начатая пять тысяч лет назад игра завершится его полной и безоговорочной победой.
   Архимаг усмехнулся. Рядом с его троном стояли трое - к-Чмалеониэль, темный эльф, дважды уцелевший там, где гибли лучшие, и еще двое. Именно они и были тем самым козырем, которым Архимаг собирался побить карту пришельца. Его верные цепные псы, существа, созданные ради убийства. Они были магами, они умели перемещаться между мирами. Именно они доставили пришельца из его мира сюда, и именно им суждено его уничтожить. Троица церберов Архимага горела желанием убивать, и скоро, очень скоро, он спустит их с цепи.
  
   ***
  
   Мы, я, Хаддим, и я, Роккав, приняли решение.
   Мы отказываемся от нашей божественной сущности, мы останемся людьми.
   Наше решение окончательно и бесповоротно.
   Мы приняли его в ясном уме и трезвой памяти, и мы не пожалеем о своем выборе.
   Мы остаемся людьми для того, чтоб быть с ними - с двумя самыми прекрасными существами на белом свете.
   Мы любим принцесс, и мы всегда будем вместе с ними.
   Мы готовы им служить, мы готовы подарить им свои сердца, мы готовы стать их надежной и верной опорой.
   Мы не будем требовать от них ничего.
   Мы не будем ни к чему их принуждать, и мы не позволим принудить их к чему бы то ни было.
   Мы готовы выполнить любой их приказ.
   Мы готовы подарить им себя, ничего не потребовав взамен.
   Мы готовы к новой жизни.
   Мы обращаемся к нашим братьям и сестрам, тем, что ныне пребывают на небесах.
   Мы не знаем, слышите ли вы нас, но мы просим - придите к нам на помощь!
   Мы... Мы не можем так больше. Нас слишком много для одного тела, мы уже слишком близки к людям, чтоб наши души могли сосуществовать в единой оболочке. Мы хотим, Я, Хаддим, хочу, и я, Роккав, хочу, чтоб у нас было два отдельных тела! Мы знаем - никто из нас не уступит и не покинет это тело, мы...
   Мы чувствуем, что вы нас услышали. Мы благодарим вас.
   Мы, это я, Хаддим, и я, Роккав.
   Мы - бывшие боги, а теперь уже просто люди.
   Да будет так!
  
   ***
  
   Ночь. Пустыня. Молния. Еще одна. На небе нет туч, но молнии бьют не переставая. Бьют молнии, но нету грома. Люди. Много людей. Тысячи, десятки тысяч, сотни тысяч. Они не спят, почти никто из них не спит. Они не знают, что происходит. Они в ужасе. Молнии бьют не в землю - они бьют в человека. Одного человека. Все молнии. Он стоит, и молнии бьют в него. Это страшно. Небо раскрывается, бьет самая сильная молния, праматерь всех молний, и, наконец, появляется гром, праотец всех громов. Человек падает. Человек встает. Еще один человек встает. Того человека, в которого били молнии, больше нет. Теперь там два человека. Они похожи на прежнего, и не похожи. Они разные, но что-то в них есть неуловимо общее. Они встают с земли, с ночной ледяной поверхности пустыни, и смеются. И смех их... Почему-то всем кажется, что это не просто смех, а это раскаты бури, шум прибоя, шелест ветра. Эти люди... Они больше чем люди, и в то же время они именно люди. Их смех утихает, и теперь это уже просто смех. Смех двух человек, которые счастливы. Алеет горизонт, над ним показывается самый край солнечного диска. Наступает утро.
  
   ***
  
   Утро. Пустыня. Подставив лицо восходящему солнцу, стоит пожилой человек. На пальце у него кольцо, на шее - амулет, на плечах плащ. Он думает.
   - Мастер, о чем ты думаешь? - спрашивает у него амулет.
   - Друг мой... Знаешь, я чувствую, что скоро все закончится, и мне как-то не по себе... Понимаешь, пять тысяч лет я жил одной мечтой - завершить начатое, подарить человечеству окончательную свободу от господства Спящих. И... И что потом, Лимп? Кем мы будем потом, друг мой? Мы прошли огонь и воду, мы стали бессмертными, и теперь, когда наша эпоха уходит... Кому мы будем нужны в новом мире?
   - Мастер, что за хандра? Я тебя не узнаю! Бери пример с Михаила - он вообще никогда не хандрит! Сколько мы с ним прошли, он ни разу... Ой.
   - Что, так и не хочешь рассказать мастеру, что же там, в прошлом, произошло? - на лице пожилого человека появилась ухмылка.
   - Мастер, я дал ему слово, ты знаешь. Все, что там было, останется только между нами. Мастер, ты когда-нибудь чувствовал себя пестиком?
   - Кем-кем???
   - Пестиком. Который в цветке? Не чувствовал? А я чувствовал! И я ждал, пока на лепестки вокруг прилетит пчела и опылит меня, а пчела все не летела, и не летела, и не летела... Мастер, не надо тебе знать, что с нами было. Мы с господином добыли сердце Всевышнего? Добыли.
   - Да я ж тебя не ругаю, просто знаю, как ты любишь поболтать. Вот и удивляюсь, как ты до сих пор язык за зубами держишь...
   - Мастер, не надо! Ты меня знаешь - если уж дал я слово, то я его сдержу! Да не думай ты об этом! И хандрить не надо! Нам еще Спящих надо победить, с Нохом разобраться, может, у нас еще ничего не получиться, и опять придет на землю ад...
   - Да, Лимп, умеешь ты утешать.
   - Мастер, я не утешаю! Я тебе говорю - не хандри! Понял! Уже не хандришь? Пришел в себя? Ну и хорошо! И вот что я тебе еще скажу. С чего это ты решил, что наша эпоха ушла? Может быть, наоборот, она только начинается? До этого ты все время жил мыслями о пробуждении Спящих, а теперь сможешь пожить как нормальный человек! Да и мне уже надоело столетиями в ларце лежать! На свободу хочу, мастер! Я с господином вспомнил вкус приключений! Помнишь, как мы в крепость Спящих с боем прорывались?
   - Как же не помнить, Лимп, если мне память не изменяет, тогда Дана о'Брая погибла, а какая добрая была девушка, и еще...
   - Мастер! Опять! И кто из нас после этого былое вспоминает? Как там меня господин научил, сейчас вспомню... О, кто былое помянет - глаза лишится! Тебе глаз твой надоел, да, мастер?
   - Ладно, Лимп, успокойся. Развеял ты мою хандру. Ты прав, сначала с нашими нынешними проблемами разберемся, а потом уже будем думать, как дальше быть.
   - Точно, мастер! Слушай, ты на господина не злись, Михаил добрый, он...
   - А кто тебе сказал, что я злюсь?
   - Ну как же, он тебе так врезал смачно...
   - Лимп! Ну я понимаю, молодой парень, надо было на ком-то злость свою выместить, но ты, старый хитрый лис. Ты что, поверил, что он меня тогда ударил?
   - Ну да, мастер, я сам видел...
   - Брось! Как маг он и не плохой, из арбалета своего отменно стреляет, глазомер хороший, руки не трясутся, но в рукопашной... Извини, но если бы я захотел - я бы его руку еще в движении десять раз сломал.
   - Так это ты сам упал, да? Ну, мастер, ты и артист... А зачем ты это сделал?
   - Да ладно... Михаилу сейчас предстоит главный бой в его жизни, ему нельзя сейчас о чем-то другом думать, кроме как о Спящих. А так бы он еще и мечтал мне отомстить, за то, что я его "подставил". Пусть мальчик думает, что мне он уже отомстил. Заметь, он мне сам отдал и тебя, и кольцо - хотя мог бы и себе оставить. Он же не знает, что это кольцо только тебя слушается...
   - Мастер...
   - Что, Лимп?
   - Мастер, кольцо, оно не только меня слушается.
   - Что ты имеешь ввиду?
   - Мастер, он... Он потребовал, чтоб я его научил перемещаться во времени с помощью кольца, и...
   - И ты ему, конечно, отказал?
   - И у меня выбора не оставалось, мастер! Назад он сам вернулся, окликнул меня, попросил, чтоб я не вмешивался, и сам себя назад перенес! Мастер, я не виноват, у меня не было другого выхода, я...
   - Да ладно, Лимп, не оправдывайся. Что сделано - то сделано, ничего уже не изменить. Что же, пусть так и будет. Значит такова его судьба. Ладно, посмотрим, во что все это выльется... А, а вот и наш дорогой пришелец от иных звезд! Что же, пойдем, порадуем его.
   - Чем, мастер?
   - Спящие проснутся сегодня, в полдень. И я наконец почувствовал, где их гробница, в трех километрах к северу отсюда.
   - Мастер, так это значит... Что, уже сегодня все закончиться, да? И Спящие... Мы их уничтожим, мастер?
   - Что, Лимп, тоже начинаешь хандрить?
   - Никак нет, мастер! Полон сил и готов к любым испытаниям!
   - Молодец.
  
   ***
  
   Хороший сегодня выдался денек, хороший! Ночью мне поспать не дали, мол, какие-то там странные молнии, все боятся, что это и есть конец света... Я их, конечно, отослал подальше, молнии - это еще не повод нарушать распорядок дня. И только задремал, как вдруг этот ужасный гром! Меня так и подбросило! Выбегаю из палатки - ну надо же, Хаддим и Роккав разъединились! Теперь это уже не два в одном, а два в двух - намного более привычный расклад. Ладно, пожелал я им удачи в новой, отдельной, жизни, и только хотел еще пойти подремать - как тут Адам.
   Нет бы сказать, что все по прежнему. Нет. Он заявил, что, видите ли, через шесть с половиной часов, в полдень, проснутся Спящие. Ну и хрен с ними! Люди, полшестого! А я только в три часа ночи закончил разбираться со своими проблемами, видите ли войска интересуются, перешли ли они в подчинение принцесс на время или на постоянной основе. Если на постоянной - то это им совершенно не нравится, потому что в Старой империи наемникам всегда меньше платили, если на временной - то когда я буду опять на себя командование брать. Люди, я вам не отец родной! Император - да, но неужели вы теперь по всем мелочам ко мне будете бегать? Как было хорошо в прошлом - ни за кого я не отвечаю, только за себя, свобода, красота. Живи, не хочу. А тут... Короче, добью Спящих - и сматываюсь отсюда поскорее. Не важно куда, хоть на Северный материк остатки тварей добивать, хоть опять в прошлое, надо же будет с Другом познакомиться. Кто его знает, может быть и к разрушению его Цитадели я тоже причастен...
   Так, поспать мне точно не дадут! Все, генералы, адмиралы, принцессы да халифы - созывайте свой люд чесной, передислоцируемся на три километра в сторону норда. Что значит зачем? Затем! Давайте, передавайте приказ! Кстати, если кому интересно - там как раз гробница Спящих, и у них сегодня побудка. Ну да, если хотите - то это тоже можете передать. Надеюсь, хоть такие новости пробудят у наших доблестных вояк интерес к жизни. А то я все понимаю, жарко, воды дают три стакана в сутки, но что поделаешь. На то она и воинская служба.
   Адам молодец - хоть и поработал немного Моисеем, но таки привел нас куда надо! Я даже не думал, что это будет так точно. Чтоб тыкнуть пальцем в песок, и сказать, гробница тут... Это покруче системы глобального позиционирования будет, у той погрешность определения координат больше. Хоть лично я ничего конкретно в этой точке необычного не наблюдал, ни в обычном мире, ни в Сумраке. Песок, обычный песок, точно такой же, как и в любой другой точке обозримого пространства. Но если Адам так уверен... Не вижу оснований не верить ему.
   И начался кошмар... Нет, как раз битва со Спящими - это нормально. И с Архимагом тоже. А вот что я называю кошмаром - так это тупое ожидание. Когда ты должен сидеть на одном месте и просто ждать. Уйти не можешь, другим заняться не дадут. Хотел поспать, но не дали! Мол, если в ТАКОЙ момент, ля-ля-ля, командующий, вместо того, чтоб исполнять свои обязанности, будет храпеть в своей палатке... Не, все, зарок. Больше меня на руководящие должности не загонишь! Накомандовался, и хватит, достаточно.
   Ладно, подождем. Тем более, кто сказал, что невозможно спать сидя с открытыми глазами... Тот, кто это сказал, никогда не был по настоящему сонным. Когда у тебя слипаются глаза, когда мозг все время так и норовит отключиться - и сидя заснешь, и глаза, если надо, оставишь открытыми. А если что - командир думает, вон какой взгляд задумчивый, его не надо беспокоить. В таком состоянии я часов до одиннадцати и провел. Такой сон, конечно, то еще удовольствие, но ничего. Теперь хоть я нормально соображаю.
   Час подождать - тоже удовольствие ниже среднего, но ничего. Теперь хоть есть чем заняться - отогнать войска подальше, освободить круг диаметром метров пятьсот, попытаться отговорить свой отряд отойти на безопасное расстояние. Бесполезно. Все остались. И принцессы, и Адам, и ректор, и Эспиары, и Духаст, и Ртуть, и халиф, и император Палм Первый, и президент Кольпорексис, и командир эльфийского отряда, и, даже, Тарас - все дружно собрались за моей спиной и ждали, что дальше будет.
   А я ждал полудня. В одной руке арбалет, в другой голова, за спиной сумка с Некроном, на поясе мешок с золотом - вот и весь мой нехитрый скарб. У меня даже никакого режущего оружия при себе не было - все эти мечи да кинжалы так и не удосужился освоить. Так что если что пойдет не так - извиняйте, я погружаюсь в Сумрак и плавно ухожу на задний план. Вы уж тут без меня как-то сами разбирайтесь тогда. Хотя... Пока мне в этом мире откровенно везло. Скажем без хвастовства, не в последнюю очередь свое везение я сам себе обеспечивал, но разве тупость противников, это не везение? Я ж мог вполне попасть в мир, где бы каждый встречный-поперечный был бы Архимагом, и все, прости-прощай, до свидания, небо голубое. Так нет же. Я попал в очень и очень приятный мир, где с такими как я просто не привыкли иметь дело.
   Так, или я что-то путаю, или солнце как раз сейчас у меня над головой?
  
   ***
  
   Полдень. Пустыня. Где-то на границе между Халифатом запада и Старой империей. Огромным лагерем, как в старые добрые времена, стоит объединенное человеко-эльфийское войско. Оно окольцовывает пустую площадку диаметром в полкилометра, в центре которой одиноко стоит небольшая группа людей. И не только людей. И не только стоит. Как минимум половина падает, земля уходит у них из под ног. Но им помогают встать, и все отбегают на несколько метров. В самом центре площадки образуется песчаный водоворот, который затягивает в себя землю. Над миром проносится жуткий утробный вой. Разумные еще держатся, их разум пересиливает инстинкты. Но все неразумные понимают - это конец. Владыки мира, проспавшие ровно пять тысячелетий, возвращаются.
  
   ***
  
   Ну все. Спящие доигрались. Я все могу простить, но когда меня сначала пытаются сбить с ног, а потом оглушить - уж простите. Кто так поступает, долго не живет. Так что давайте, показывайтесь скорее, я вас буду убивать. Жаль, что раньше этого было нельзя сделать, но кто ж виноват, что ваша могила спасает даже от оружия Всевышнего... Ну ничего, сейчас вы покажетесь - и все. Я вас убью. Наверно.
   А вот и они! Классно, конечно, сознавать, что сейчас перед тобой из дыры в земле вылезают самые страшные и могучие существа в истории вселенной, а ты их даже не боишься. Да и как их бояться - небольшие твари, метра три ростом, торс человечий, ноги козлиные, голова непонятная. Из одежды - набедренные повязки и латные рукавицы, хороший их дизайнер снаряжал, до такого стиля наши модницы еще не додумались.
   Люди добрые, сколько же их тут! Все лезут и лезут, уже особей пятьдесят на свет божий показалось! Так, а вы чего нервничаете? Ну и что, что я пока не применяю оружие? Мне ж интересно тоже на Спящих посмотреть! Да вы всмотритесь, они еще совершенно одуревшие, пять тысяч лет проспать в гробнице, это вам не фунт изюма съесть. Ладно, ладно, Адам, не переживай. Так, как там по инструкции... Берем сердце, находим врагов. Враги - вот они. И отдаем приказ на уничтожение...
   Да уж, атомная бомба отдыхает!
  
   ***
  
   Пустыня. Полдень. Тысячи и тысячи солдат разных армий смотрят на ужасных тварей, чьим пробуждением пугали детей многие века. Твари лезут из норы, их мощь, их властная сила - ее ощущает каждый, всеми фибрами своей души. Они внушают страх, первобытный ужас. Они всесильны, и люди понимают - против этой силы они ничто, даже меньше чем ничто. Они хотят пасть на колени и умереть, лишь бы избавиться от этого ужаса.
   Но не все думают так. В центре стоит молодой рыжебородый парень. Он поднимает руку, в которой что-то зажато, и появляется свет. Не острый, режущий свет пустынного солнца. Добрый, нежный матовый свет, который приносит в душу покой. Свет идет из руки молодого мага, и в то же время он идет отовсюду. Светится солнце, небо, земля. Свет идет от людей и от вещей. Весь мир погружен в это матовое облако умиротворения, и все знают - теперь все будет хорошо. Страха больше нет.
   Свет этот добр, но тверд. Он приносит покой, но беспощаден он к врагам. И нет от него спасения - не найдут его козлоногие твари. Свет давит их, душит. Он добр, он не в силах принести боль, но он готов защитить свой мир. Свет гонит тварей прочь, прочь из этого мира, назад, туда, в извечную тьму, откуда они некогда пришли. И они уходят туда, один за другим, уходят, чтоб больше никогда не вернуться. Они, Спящие, боги зла, покидают этот мир, покидают навсегда, на веки вечные, и никогда больше не будут они вершить зло под этим небом.
   Они борются, но сила их ничто по сравнению с великим светом. Свет, подаренный смертным самим Всевышним, свет, в который он вложил душу свою и жизнь свою, всесилен, и ни один враг не способен против него устоять. Спящие, которые проснулись - покоритесь своей судьбе. Ваше время прошло, вы были чужаками в этом мире, и мир избавляется от вас. Миру вы не нужны, вы лишние тут, вы принесли лишь боль и страдание. Уходите, прочь отсюда, твари.
   Их становится все меньше и меньше. Их были сотни, остаются десятки. Их были десятки, остаются единицы. Их были единицы, и вот остался последний козлоногий, он борется до конца, но нет у него шансов. Мир будет очищен от древнего зла.
   И вот наконец свет гаснет. Опять полдень, опять жаркое пустынное солнце. Но нет уже того ужаса - Спящие, проклятье этого мира, исчезли.
  
   ***
  
   Так, Всевышний, похоже, несколько свое заклинание недоработал. Довольно красивый и оригинальный способ избавляться от врагов, отправлять их заживо в рай, да вот только... Надо было довести дело до конца. Я, конечно, понимаю, Спящих было много, они были сильными ребятами, да вот только зачем же оставлять тут последнего?
   Когда они начали резко уносится в пустоту, я уж было подумал, что все, можно считать себя победителем. Ага, сейчас! Разбежался! Сердце в руке все время грелось, а когда остался последний козлоногий, самый стойкий из них, взяло, да и взорвалось. Оставив нас один на один с древним богом. Ну, пусть не "один на один", пусть "пару сот тысяч на одного", суть от этого не меняется. Ну да ладно, как-нибудь и этого вслед за сородичами отправим. Не так ли, ребята?
   Ба, а он, похоже, уже в себя пришел! Молодец, сразу видно - боец. Протирает свои глаза. Что, непривычно тебе солнце, да? Отвык ты от него за столько-то тысячелетий? Ничего, привыкай! Все равно тебе не долго землю эту топтать!
   Так, похоже, он что-то собирается сказать...
  
   ***
  
   - Предатель!
  
   ***
  
   Так, интересный способ общаться - передавать свою мысль прямо в голову собеседникам. Извини, козлинушка ты моя, но мы так не договаривались. Я тебя в свою голову пускать не собираюсь, мне и самому тут хорошо. Да и "предателем" ты зря меня назвал, предатель плохой, а я хороший. Да и не предавал я никого, сколько себя помню, убивал - да, грабил - да, но предавать как-то не случалось. Да и странно, чего это он смотрит не на меня, а куда-то мне за спину? Что там такого интересного?
   А, понятно! Значит, это не мне, это Адаму. Что же, прекрасно, вот пусть они между собой и выясняют отношения! Адам у нас крутой, один раз уже всех козлоногих усыпил, неужели теперь с одним индивидуумом не справится? Да с таким мечом, как у него, вообще надо всех врагов на мелкие кусочки рубить! Адам, ты как, выходишь на бой? Нет? А чего так? Что значит, "не справлюсь"? Что значит, "тогда повезло"? Нет уж, извини, ты мой козырь, вот и козыряй давай!
   Эй, Духаст, Эспиары, а вы куда поперлись?
  
   ***
  
   - Умри, король!
   - Мы с тобой, владыка!
  
   ***
  
   Так, а вот это уже совсем интересно! Вдвойне. Во-первых, перед нами сам король козлоногих, тот самый, которому бирюзовый камушек некогда принадлежал. Ну да ладно, этого можно было ожидать - кто еще выдержит атаку сердца, как не самый могучий? Но Духаст, он меня удивил! Так вот кто такой этот бедный раб! Теперь ясно, о какой войне он говорил, когда мы познакомились. Небось вспоминал, как его, Врага, цитадель штурмовали. Но какой же все таки молодец! Вот кого бы я в нем никогда не заподозрил, так это новое, третье, воплощение Врага. Всех провел - меня, Архимага, принцесс, Адама. Я слабенький воин, колдовать почти не умею. С вами за компанию иду! А ведь я почти поверил!
   И Эспиары, тоже молодцы! Это они все время не со мной были, а со своим владыкой! И ведь ни словом, ни жестом не выдали, кому на самом деле подчиняются! Все мои приказания выполняли, на Врага даже глаз не косили... Ах да, он же теперь не Враг, а Друг.
   Интересно было бы выяснить, что у него там за разногласия со Спящими были. Король их, так сразу старого врага признал. И даже на меня, за то, что я народ его уничтожил, не так обиделся, как на господина Духаста. Видать, в свое время был у них конфликт. Как там Олимпер говорил, Враг был первым, кто бросил вызов козлоногим. Это еще до рождения Адама и сотворения Олимпера было, так что, наверно, что там на самом деле произошло мне только от самого Духаста и узнать. Конечно, после того, как он короля козлоногих убьет. Но должен справиться, за дело со своими верными гунзулами резво взялся, приятно посмотреть на бой двух сверхсуществ.
   На самом деле интересно - я для себя много нового почерпнул. Я видел магов, которые одновременно колдовали и мечом работали, но с такой виртуозностью - никогда. И мощь, мощь! Вроде бы обычный удар железяки о железяку, а мне-то в Сумраке видно - в каждом таком ударе сила пары атомных бомб. О таких энергиях ни мне, ни Хаддиму с Роккавом, ни самому Архимагу и мечтать не приходится - это привилегия высших существ. Нам бы крохи от такой мощи, и то были бы счастливы, как швабра. Почему, как швабра? А кто-то видел грустную швабру? Нет. А значит, доказательство от противного, она счастлива.
   Так, а чего это от меня ректор хочет? Что-то важное, господин ректор?
  
   ***
  
   - Как бы Вам так сказать... Я понимаю, Вы только что одолели самих Спящих, и имеете право на отдых, но... Не знаю, заметили Вы, или нет, но нас сейчас окружает Сфера Полной Защиты.
   - Сфера чего? Где? Я не вижу... А, уже вижу. Только не могу пока понять, что это такое. Не просветите, господин ректор?
   - Просвещу. Сфера Полной Защиты - легендарное несуществующее заклинание, создать которое невозможно. Его теория была разработана более полутора тысяч лет назад, и тогда же была доказана невозможность его практического воплощения.
   - Значит это Архимаг. Ну-ну. Продолжайте. И что оно делает?
   - Полную Защиту, методом полного уничтожения. Оно изолирует определенный сферический объем пространства, создавая абсолютно непроницаемую как изнутри, так и снаружи оболочку. Далее в течении определенного времени заклинание аккумулирует мощность, после чего единым выбросом уничтожает все живое в пределах своей оболочки. И, отвечая на не заданный, но очевидный вопрос - считается, что уничтожить это заклинание изнутри невозможно. Как и снаружи - один из побочных эффектов заключается в том, что оно дарит колдующему временную защиту от любой враждебной магии или любого физического воздействия.
   - То есть ты хочешь сказать, что мы все погибнем? И нет шансов спастись? Ладно, господин ректор, спасибо за информацию. Разберемся.
  
   ***
  
   Лично я уже видел как минимум три способа спастись. Первый - использовать кольцо Адама и вернуться в прошлое, второй - спрятаться в гробницу Спящих, так как она изолирована от всего, то и от этого заклинания наверняка спасет, третий - умереть, а потом использовать мертвую и живую воду Адама и ожить. Так что паники никакой - Архимаг наверняка решил, что свой настал час использовать свой последний козырь, не зная, что у меня тоже есть чем ответить.
   Хотя нет, первый способ не катит - по информации Адама внутри Сферы Полной Защиты заклинания перемещения не работают. Второй тоже - по его же словам после пробуждения гробница Спящих превратилась в обычную подземную пещеру. Третий - а кто меня потом водой оживит, тоже отпадает. Так, генерируем идеи дальше. Использовать нашу объединенную силу - не хватит, говорит ректор. Жалко. А если попросить короля-козлоногого помочь? Да уж, посмотрел я так на него, на Духаста, на Эспиаров - этот поможет! Да и все равно не хватит. Ладно, продолжаем думать. Уйти через Сумрак? Так, ясно, Сфера Полной Защиты во всех слоях Сумрака одновременно, проехали. Вообще хоть как-то Сферу можно остановить? Ну-ка, ребята, не засматриваемся на красивых девушек, думаем, думаем.
   Красивых девушек? Так. У меня есть полсекунды. Для того, чтоб крикнуть. Всем. Громко. Очень громко.
  
   ***
  
   - Ложись!!!
  
   ***
  
   Почти все успели - только ректора краем задело, ну ничего, пол обгоревшего лица - это не страшно. Заживет. Главное, все целы, живы, здоровы. Почти здоровы. Совсем здоров только я один - не только на землю упал, а еще и прикрылся индивидуальной силовой защитой. Вот что значит хорошая реакция! За секунду сообразить, что двум левым девушкам на поле боя тут не место, вспомнить, что я их уже видел, смекнуть, что это не просто так, и заметить, что они вот-вот колдунут что-то весьма убойное - это надо уметь!
   События, конечно, пошли шиворот-навыворот. Если раньше все было просто, плавно, медленно, то теперь все куда-то дико заспешили. Спящие проснулись, Враг, который Друг, себя проявил, Архимаг использовал очередное невозможное заклинание, да еще и две моих старых знакомых. Ну, пусть не очень старых, лет по двадцать им, не больше, и не очень знакомых, один раз всего виделись. Но все равно, тут, посреди пустыни, встретить тех самых девушек, что мне когда-то давным-давно попались на Майдане... В тот самый день, в который я в этот мир попал...
   Хотя, стоп! Все логично! Эти, наверняка, тоже на Архимага работают, лучшие его ученицы, небось. Значит, это именно они меня тогда по голове стукнули и в этот мир отправили! Эх, не люблю я девушек убивать, а особенно красивых, ну да ладно, что поделаешь. Придется. Как вы там, колдовать умеете неплохо, это я уже видел, а реакция?
   Тоже неплохая! Так, а это уже совсем интересно! Эй, принцессы, видели? Что думаете по этому поводу? Вот, и я того же мнения. Похоже, нашлась, наконец, та третья семья, где умение заходить во "внутренний мир" передавалось из поколения в поколение. Ладно, мне с вами некогда возиться. Мне надо думать, а драться - это не моя забота. Тем более, что-то мне подсказывает, что не зря вас Архимаг напоследок припрятал. Типа, "абсолютное оружие", "последняя надежда" и далее по списку. Адам, твой выход. Сможешь с этими двумя разобраться? Ну и давай, приступай.
   А я...
   Не, так не пойдет. Вы что, договорились? Все Сильные, Ближние, Дальние, Древние, Могучие, Прочие силы собрались на пяточке двадцать на двадцать метров и начали драться! Фантасты отдыхают. В дело вступают поэты - "смешались в кучу, кони, люди". Только тут надо по другому - смешались в кучу козлоногие, гунзулы, Враги, бессмертные воины, молодые, но весьма опасные девушки, ректоры, мутанты, императоры, президенты, светлые эльфы, алкоголики. Да еще и старый знакомый, темный эльф, он же вампир, пожаловал. Так, берем пример с д'Артаньяна. Который Шарль. Пока главный герой, то есть я, думает, как всех спасти, его верные друзья дерутся с злыми врагами. Кто там остался... Палм, Кольпорексис, эльф, как там тебя, Ртуть, Жеша, Нашта, ректор - разберитесь-ка с этим темным эльфом, он меня уже достал. Нет, генерал, солдат звать не надо. Ты хоть представляешь, что тут начнется, когда триста тысяч солдат бросятся спасать своих предводителей? Да нас всех затопчут! Так что сами справляйтесь!
   Как там дела у Духаста с Адамом идут? Никак. Что же, я так и думал. Что же, с козырями у нас с Архимагом сложился паритет, на каждый туз нашлась своя шестерка. Ладно. Значит так, Тарас, иди сюда. Как ты думаешь, ситуация вокруг похожа на критическую? Ну, так бы я краски не сгущал, скажем более мягко - все очень и очень хреново. А значит, если верить Некрону, для того, чтоб победить, мне просто жизненно необходим твой совет. Скажи что-нибудь умное? Я понимаю, тяжело, но хоть что-нибудь! Ну вспомни своей тупой черепушкой хоть что-нибудь!
  
   ***
  
   - Да не помню я ни черта! Нифига не помню! Достал уже! У меня и так башка раскалывается, хоть застрелись, а еще и ты со своими дурными вопросами... Нафига я сюда поперся...
  
   ***
  
   Ладно, за неимением лучшего, будем полагать, что эти мудрые слова и были в предсказании. Что же, будем думать. Вычленяем ключевые слова, займемся структурной лингвистикой. Итак, "помню", "достал", "башка", "застрелись", "вопрос". Мне это чем-то помогло? Не очень. Адам, так ее, так! Будешь знать, красотка, как Михаила по голове бить! Ректор, да не стой же ты столбом! Я понимаю, ожег, неприятно, но крутись, крутись! Вас семеро, эльф один - справитесь как-нибудь...
   Вернемся к моим баранам. Итак, вопрос. Как мне достать Архимага? О, уже два слова использовал!
   От него меня отделяет два защитных слоя - общая магическая сфера и индивидуальная защитная оболочка Архимага. Ну тот, ни другой слов невозможно преодолеть ни магией, ни любым физическим телом. По крайней мере, ректор уверяет именно так. Что же, так как такой вариант меня все равно не устраивает, но примем за факт ошибочность утверждения ректора. Ну действительно, если бы все было так просто - Архимаг бы не ждал, пока я со Спящими разделаюсь, а уничтожил бы их и сам. И не искал бы способа отправить меня в прошлое. Отсюда делаем логический вывод - Спящие преодолеть Сферу Полной Защиты могли. Теперь же, когда из них только один остался, господин Нох решил, что сил у нас уже на такое не хватит. Вывод - против лома нет приема, если нет другого лома, и Полную Защиту не пробить ничем, кроме чего-то очень-очень мощного.
   Вполне логично, а главное - полностью согласовывается с теорией магии, как я ее себе представлял. Идеальных заклинаний не бывает - никем не доказанный, но хорошо всем известный эмпирический факт. Другое дело, что у хороших заклинаний только один недостаток - если их со всей дури чем-то ударить, то они разваляться. Других способов их уничтожить как правило не существует. Так, не отвлекаемся, думаем дальше.
   Итак, нужна мощь. Кто у нас тут может поработать тараном? Может Духаст, но он занят. Мог бы Адам, Хаддим или Роккав - но они все тоже заняты. О, теперь все понятно! Так вот откуда взялись вампир и две магички - это их как раз Архимаг послал камикадзе поработать. А именно - отвлечь нас до тех пор, пока Сфера не схлопнется и всех нас не убьет. Прекрасно, просто прекрасно. Что он не рассчитал? Адама - если бы не Адам, то с девушками мне бы пришлось разбираться.
   Кстати, как там у Адама дела? Красивый прием! Одна девушка заходит в Сумрак, вторая наносит спереди силовой удар, первая выныривает сзади и наносит удар коленом в пах. Да и Адам молодец - сначала отбил магический удар мечом, а потом так крутанул плащом, что нацеленное в пах колено там запуталось. Первая девушка упала, Адам пробует ее добить мечом в сердце - отвлекает вторая, первая через перекат и обратное сальто поднимается и мечет шаровую молнию. Конечно, словами такое не передать - это все равно что онлайновая трансляция футбольного матча, что происходит можно понять, но кайфа - никакого.
   Ладно, не буду отвлекаться. Только еще краем глаза посмотрю на вампира... Так! Жеша, как это понимать? Я такого словосочетания "болит живот" не понимаю, ты еще не на девятом месяце, чтоб отлынивать от работы! А ну помогать единокровной сестре! Этот гад, вампир, уже и так ректора и Хаддима из строя вывел, еще не хватало, чтоб ты тут в стороне сидела! Тарас, молчать! Сел и не рыпайся, нашелся защитник! Может, сам хочешь с вампиром сразиться? Нет? Ну так сиди и молчи в тряпочку! Если люди вызываются добровольно мне помогать - так пусть работают, а не сидят без дела. Кстати, интересно, куда это халиф делся... Этого хитрого лиса пустыни я уже что-то давно не видел, свалил, небось, вместе со своими войсками смотреть бесплатное шоу на тему "как злые и добрые бьют друг друга".
   Ну и напоследок Духаст... Жив, Друг. И Эспиары живы, по крайней мере двое. Про третьего ничего не могу сказать - лежащее на земле тело может быть как живым, так и нет. И Проснувшийся тоже жив. Ладно, работайте, ребята, работайте, и я тоже поработаю, вашими мозгами.
   Итак, кроме меня все те, кто может пробить Сферу, заняты сражением за собственную жизнь. А я... А я этого сделать не могу - если еще не до конца разучился определять уровень заклинаний, то это минимум восьмой, несуществующий. Типа, высшие из высших заклинания. С такими только высшим существам и справиться. А кто у нас тут высший? Думай, башка, думай. О, уже третье слово, башка!
   Итак, среди нас высших нет. А вообще, кого тут нет? Спящий - есть, бог - есть, другие древние существа - тоже, аж пять штук, даже шесть, если считать Олимпера. Тут нет только Архимага, ибо он там, и Всевышнего, ибо он сдох. Стоп! Мысль, ты куда? Раз уж проскочила - соизволь в гости зайти, мне как раз сейчас ты и нужна. О чем я думал? О Всевышнем. Хорошо, что я про него знаю? Жил, творил, сдох. Выковал кольцо, которому время подвластно. Не то, по словам Адама, а я ему верю побольше, чем ректору, сейчас оно меня никуда во времени не переместит. Написал Некрон. Опять не то, книжка, конечно, интересная, но сколько я ее не читал - ничего полезного, сказки... Стоп, стоп, стоп! Как в песне поется... Горячо! Некрон, ничего полезного, сколько не читал... Читал! Вот оно! Я читал Некрон! Что я тогда подумал? Я тогда подумал, что книга эта - магическая, и если открыла мне свой язык, то приняла за своего. О том, что ее Всевышний написал, я тогда еще не знал, и решил, что у меня есть что-то, по чему она меня опознала как владельца.
   Арбалет! Вот оно, вот эта мысль! Олимпер же мне говорил - одно время Всевышний учился творить оружие, как он думал, против Спящих, но потом в этой идее разочаровался, и уничтожил все, до чего смог дотянуться. Внимание, не вообще все, а только до чего дотянулся! А это значит, что часть этого арсенала могла уцелеть. Думаем дальше, по уровню гениальности такое оружие как раз творцу сущего по плечу. С вечным зарядом, с автоматическим переводом боевой пружины, с возможностью стрелять очередями... С трансформацией магии в вещество... Я еще тогда, на Северном материке, когда шестирукого трехглазого демона Хаддим Роккав убил, подумал, что не в силах человеческих или божественных нечто подобное создать. Но Всевышний, он был не совсем обычный бог - он был именно Творец, высшая сила, и почему бы нет?
   Ладно, теория, это хорошо, даже прекрасно, да вот теория без практики - полный нуль. И есть только один способ проверить, прав ли я. Если я выстрелю, и стрела из этого арбалета пробьет Сферу - значит это оружие Всевышнего. Если нет... То это ровным счетом ничего не значит, может, просто силы не хватило, будем думать дальше. Куда стреляем? А пофиг - диаметр сферы не больше километра. А вообще, мы сейчас сверху на бублик, наверно, похожи. Пол кило дырка, в центре которой я сейчас и стою, и пол кило "зрителей" - тех самых солдат, которых непонятно зачем генералы притащили в эту пустыню. И сразу за ними - Сфера Полной Защиты. Пробиваться туда через толпу не хочу, а потому направляем арбалет на сорок пять градусов и нажимаем на спуск. Внимательно наблюдаем, как стрела пролетела над головами солдат, на излете достигла Сферы Полной Защиты, и со звуком "плюх" пролетела ее насквозь.
   Что же, прекрасно! Если бы прямо там стоял Архимаг - можно было бы даже попытаться до него достать. Однако что-то я сомневаюсь, что он вообще поблизости. Знаю я таких, они слишком ценят свои шкуры, чтоб подвергать себя лишней опасности. Сидит, небось, километров за пять отсюда, и колдует. А почему бы нет? Магия, штука хорошая, дальнобойнее любой артиллерии. Еще раз стоп! Мысли, вы спешите. Итак, будем считать, что "застрелись" относилось к идее прострелить из арбалета Сферу Полной Защиты. Идем дальше. Архимаг. По словам ректора, он сейчас весьма надежно защищен от всего вредоносного магического и еще более надежнее от физического. Да и тем более, что все равно я тут, а он там. Отсюда вывод - надо использовать что-то магическое, и в то же время не вредоносное, чтоб этого наглого старика...
   Вот оно! Старика! "Достал", "башка", "застрелись" и "вопрос" было, ну так воспользуемся же друзья последним словом из гениальной речи Тараса. Как? Кверху каком, как говорил один мой приятель. Очень просто. Еще средневековые философы спорили, сколько чертей может уместится на острие иглы. Ну так и я сделаю нечто подобное. Риск, конечно, мягко говоря, велик, но это дело благородное.
   Ребята, ау! Отвлекитесь на минутку! Блин, Нашта, я метафорически имел ввиду отвлекитесь! В смысле слушайте, сейчас вам может показаться, что я умер. Так вот, это не так. Я не умер, меня спасать не надо. И волноваться не надо. А хотите - волнуйтесь, но, главное, тело мое берегите. Потому что я жив. Понятно?
   Хорошо, а теперь приступаем. Операция, что я задумал, требует ювелирного мастерства и предельной сосредоточенности, а любая ошибка приводит к одному концу - летальному. Значит так, усаживаемся поудобнее, фиксируем арбалет, прижимаем спусковой крючок, а теперь быстро, очень-очень быстро...
  
   ***
  
   Пустыня. Лишь недавно пробило полдень. На песке, облокотившись на свой походный мешок, лежит молодой рыжебородый парень. Его глаза открыты, но сердце его не бьется. В его теле нет жизни, но и смерти там тоже нет. И нет там души - пусто в глазах, не сверкает в них божественная искра, не горит в них пламя сознания. Человек не жив, но и мертвым назвать этого парня не поворачивается язык - он слишком молод, чтоб умирать.
   А в то же самое время, в небеса, взмывает стрела. С точки зрения человека ее полет стремителен, с точки зрения вселенной мгновенен, с философской точки зрения занимает целую жизнь. Жизнь болта, он рождается на своем ложе арбалетном ложе, и умирает, пролетев свой жизненный путь. Еще совсем недавно этой стрелы не было, она была вольной магией, бесконечное количество которой разлито по всему пространству. Но теперь она стала материей, хрупкой металлической материей. Она была еще и волной, квантовым солитоном, колебанием струны, локализацией пси-фунцкции, но прежде всего она оставалась обычным макрообъектом - арбалетным болтом, который вопреки силе гравитации летит в воздухе.
   Но эта стрела, или болт, отличалась от прочих своих сородичей не только историей. Еще она летела в никуда. Другие стрелы всегда летят куда-то, во врага, в мишень, в яблоко, в зазевавшуюся дичь. И только эта стрела просто летела - у нее не было цели, направлявшая ее рука не желала что-то поразить.
   Но и это не все - болт летел не один. Легким, почти незримым туманом вокруг него колыхался воздух, и если бы кто-то глянул на эту стрелу в Сумраке - он бы поразился. Цепко ухватившись за стрелу, проникнув в нее, вонзив свои астральные щупальца, верхом на стреле летела чья-то душа. Погружаясь все глубже, и глубже в острый металлический предмет, душа стала с ним единым целым, и именно так, единым, неделимым клубком, симбиоз души и арбалетного болта преодолел незримое магическое препятствие и вонзился в песок.
  
   ***
  
   А вот теперь надо действовать быстро! Если я правильно помню основы физиологии, то на все про все у меня осталось лишь пару минут. Потом в моем теле начнутся необратимые изменения, и даже если я туда вернусь - перспектива на всю жизнь остаться пускающим слюни калекой меня не сильно радовала. Увы, ничего не поделаешь. Таковы особенности Полного отделения души. Если при Частичном отделении, что я делал, например, во время битвы для лучшего обзора, я посылал в астрал лишь часть своего эго, ответственную за восприятие, то теперь пришлось и все остальные части себя забрать. При Частичном отделении тело продолжает работать, все системы, сердце, легкие, мозг. Отключаются только нервные окончания, воспринимающие окружающий мир. При Полном же отключается все - сейчас мое тело было стопроцентным трупом, плавно принимающим температуру окружающего воздуха. Всякие микробные гады приступили к моему разложению, начали особо активно атрофироваться нервные клетки мозга. Но, увы, тут уж ничего не поделаешь.
   Просто наблюдать за тем, как колдует Архимаг, не интересно. Интересно ему помешать, а для этого мне как минимум нужны мои магические способности. Единственный известный магической науке способ колдовать, находясь вне своего тела - Полное погружение в астрал. Магическая сила при этом хоть и заметно, на порядки, снижается, но простейшие заклинания мне остаются подвластны. Например, перетащить что-то. Я теперь был типичным призраком-полтергейстом, все они - Инши, которые не успели вовремя вернутся в свое тело после Полного погружения. Мог я и наложить простейшие, первого уровня, ментальные заклинания.
   И именно это я и собирался сделать. Только для начала надо бы найти Архимага. Партия сказала "надо" - я ответил "есть". У астрального тела есть и свою плюсы, например теперь моя максимальная скорость была порядка трехсот тысяч километров за секунду. А если быть точным, то двухсот девяносто девяти миллионов семисот девяносто двух тысяч четырехсот пятидесяти восьми метров за секунду. Быстрее Цэ, скорости света, не умела перемещаться никакая душа, известный магический факт. Но и этой скорости мне пока хватит - если тело могло с такими скоростями летать, то мысли протекали с обычной скоростью, и обрабатывать проносящиеся внизу пустынные пейзажи на скорости света весьма нелегко.
   Короче, нашел я за минуту Архимага - он был чуть дальше, чем я предположил изначально, в десяти километрах от зоны боевых действий. Картина класса "ух ты, е-мое!", песок, пустыня, и стоит себе дед седовласый, а вокруг него турбулентный магический поток вихрем крутится. Да уж, он таки Архимаг, причем именно что Верховный! Пусть силы и не больше, чем у того же Адама или Хаддима с Роккавом, и даже меньше, наверно, чем у Духаста. Или в крайней случае столько же. Но зато как он все красиво делает! Каждый жест - идеален, каждый вздох - абсолютен. Даже жалко, что придется мне этого титана мысли от этой самой мысли несколько отвлечь.
   Какое там последнее слово Тарас сказал... Что-то на счет памяти - мол, не помнит он ничего... Если он, молодой парень, не помнит, то что уж говорить о старике-Архимаге! У него просто обязан быть склероз, он наверняка забудет в заклинании какой-то очень важный компонент и все Сфера Полной Защиты рассыплется в прах! Жаль, что он сам пока об этом еще не знает. Ну да ничего, я ему помогу. Его индивидуальная защита действительно не даст мне нанести ему вред, особенно из астральной формы. Но, помилуйте, я не собираюсь наносить ему вред! Я всего лишь воспользуюсь старой доброй шуткой, моим собственным изобретением. Смысл - смешиваются заклинания Убеждения и Внутреннего голоса, в результате чего объект подшучивания слышит очень Убедительный Внутренний голос. Другое дело, что человек может догадаться, что этот голос не совсем его, но... Но неужели Архимаг, творящие последние пассы в заклинании, которое должно подарить ему Абсолютную Власть, будет сейчас задумываться о том, его ли это голос зудит в голове? Что-то я в этом сильно сомневаюсь. Главное - максимально гармонично вклинится во внутренний монолог человека. Проверено - в таких случаях они очень редко замечают, где их мысли чередуются с чужими.
   Ладно, начинаем. Сосредоточились, и-и...
  
   ***
  
   "Я почти победил, я уничтожил всех, я близок к своей цели. Но если я сейчас забуду слова? Нет, такого быть не может, за пять тысяч лет не было ни разу, чтоб я забыл в заклинании слова! Но я уже не молод, мои младые годы прошли, и теперь я стар. Это не имеет значения, моя память абсолютна! Но она может подвести, всегда, в самый ответственный момент. Этого не может быть никогда! Но это возможно, все возможно. Никогда! Но у меня может быть склероз, я могу не вспомнить, что мне надо сказать, Аракабадара или Акрабадара. Нет, я помню, Ар-акабада-ра, день-переходящий_в-ночь! Но может быть Ак-рабада-ра, тень-грядущая_в-ночи? Нет, я помню, Ар-акабада-ра, а после Нер-акабада-рен, тьма-перехдащая_в-свет, я точно помню! Но я могу и ошибиться - быть может, после Ак-рабада-ра идет Ар-акабада-рен, день-перехоящий_в-свет? Нет, такого быть не может! Но я в этом не уверен, у меня есть сомнения - быть может, именно тут закралась ошибка. Откинуть сомнения - я все помню! Ар-акабада-ра, Нер-акабада-рен... Но потом ведь идет Аб-ракадаб-ра, так ведь? Так, Аб-ракадаб-ра... Стоп! Почему Аб-ракадаб-ра? Нет, тут должна была идти Раб-гарабар-бар, человек-выбирает-смерть, откуда я взял Аб-ракадаб-ра? О нет, что я натворил! Я должен найти способ исправить заклинание, пока не... Но уже поздно, господин Архимаг, заклинание уже сорвалось, и вашей Сферы Полной Защиты уже нет. Не может быть! Но так оно и есть, до встречи! До встречи? Но... Но мы еще встретимся, зря меня вы в этот мир затащили, господин Архимаг, ох зря, пожалеете вы еще об этом... Это не мои мысли! Пришелец, ты сейчас пожалеешь... О, дьявол, его уже тут нет!"
  
   ***
  
   Меня уже там не было - совершив свое грязное дело, я поспешил назад. И так по вине Архимага четыре минуты вне своего тела провел - пока убедил этого осла, что у него таки есть старческий склероз... Абракадабра помогла. Ладно, будем надеяться, что успею вовремя, вряд ли с моим телом за двести сорок секунд могло что-то совсем критическое произойти. А вот и оно, родное мое! Берегись, я ныряю...
   Больно же, зараза! Гады, все вы гады и сволочи... Черт... Ну за что мне такое... Мышц не чувствую, суставы ломит, голова раскалывается, в ушах шум, в глазах сплошные пятна... Вот что значит полежало тело без моего присмотра! Я хоть чем-то шевелить могу? Могу, значит, нервные волокна еще не окончательно атрофировались, бегают там еще аксоны, передают нервные импульсы. Но ощущение... У меня такое и раньше бывало, когда руку отлежу или ногу отсижу. Не чувствуешь совершенно, что они у тебя есть. Но чтоб все внешние и внутренние органы одновременно - ощущение из разряда "лучше не надо"! Теперь ясно, почему рекомендуется больше чем на минуту тело не покидать. Но ничего, кто я? Я - великий герой, а раз так - то мне все это должно быть пофиг.
   Ну наконец-то. Теперь хоть пятна перед глазами форму приобрели. Как же это хорошо, чувствовать себя человеком. Ладно, отдохнули, и хватит. Пора выяснять, что я за время своего пребывания в астрале пропустил.
   Пять минут, пять минут, это много или мало, поется в одной старой известной песне. Как утверждал один из самых выдающихся физиков за всю историю человечества - все относительно. В данный момент пять минут оказались скорее "много", чем "мало". Вроде бы чего так, ну полетал четыре минуты в астрале, ну потратил минуту на то, чтоб кровь по атрофированным органам разогнать. А изменения в окружающем мире кардинальные.
   Во-первых, Духаст с последним из Эспиаров уже добивал Проснувшегося. Тот уже лишился правой руки с белой латной рукавицей, левая нога была явно разломана, кость торчала, а из живота текло что-то среднее между слизью и кровью. Тварь и в таком состоянии умудрялась сопротивляться, но это уже была явная агония. Эти добьют, можно не сомневаться. И за Адама можно не переживать - одна из девушек, мечта некрофила, эротично в безголовом состоянии валялась на земле, вторая из последних сил уворачивалась от превратившегося в машину смерти воина. А вот с вампиром, обычным вампиром, были большие проблемы. Хаддим, Роккав, ректор и оба генерала из драки выбыли, и ныне напор кровососа сдерживали две принцессы, эльф и вернувшийся халиф с десятком своих гвардейцев. И опять у них ничего не получалось! Ну что за напасть, и откуда этот гад на мою голову? Ладно, придется за дело мне браться, только... Не, сначала в себя приду, а потом уже буду и помогать.
   Так, Проснувшегося добили. Все, финальное проникающее ранение в сердце, или что там у этой твари в груди, и она затихает. Прекрасно. Магессу Адам тоже оглушил, правда непонятно, что с ней делать, но если ничего не придумаем - добить никогда не поздно. Ну что, господа, не хотите поспособствовать борьбе с кровососущими элементами? Итак, все вместе, на вампира навались...
   Вот гад! Не захотел погибать! Я так не играю, мы так не договаривались! Нет чтоб честно дать себя убить - опять в последний момент извернулся, телепортнул себя куда-то. Поди теперь найди! Ладно, будем надеяться, что козырей у Архимага больше не осталось, а уж с одним неудавшимся владыкой мира и одним весьма ловким кровососом как-нибудь разберемся. Где наша не пропадала?
   Эй, ребята, успокойтесь! Все уже, все! Сферу Полной Защиты я снял, не думаю, что Архимаг рискнет повторять эксперимент, вещи такой силы так просто не даются. Так что давайте, подсчитывайте потери, убитых и раненых, и отправимся Архимага добивать. Как, вы что, решили, что все уже закончилось? А нифига! Все только начинается! Знаете, что такое разгневанный маг вне категорий, которому только что испортили все, что он тысячи лет готовил? Не знаете? И лучше вам такого не знать! Месть такой личности - штука весьма и весьма неприятная.
   Что значит, "куда пойдем"? Естественно, в сторону Мыса Славы, штурмовать эту неприступную крепость вольных мореходов. Да потому что у него там резиденция. Откуда знаю, откуда знаю... От верблюда! Приснился мне во сне дромадер, или бактриан, не успел я горбы пересчитать, и по большому секрету порадовал. Слышь, говорит тоном ведущего "В мире животных", акая на каждом слове, МихМих, а ты знаешь! А ты не знаешь, а я тебе скажу! Вот Архимаг, а у него есть еще одна секретная резиденция - а она на Мысе Славы, да и весь этот мыс уже давно одна большая крепость, которую он себе как аналог Цитадели господина Духаста проектировал. Эй, эй, вы что, серьезно, в верблюда поверили? Куда я попал... Ну знаю, короче, знаю, и все тут. Если хотите, прочитал, пока у него в голове торчал. Да не важно, когда это было!
   Вы пока собой займитесь, президент, император, я понимаю, вам хочется поскорее в бой, но может пусть для начала вам лекари раны перевяжут? Что значит "успеется"? А гангрену тоже успеется подхватить? Молчать, я тут тоже, между прочим, император! Халиф, нам до Мыса Славы, если с суши, только через твой халифат дорога, пропустишь? Вот и прекрасно, честно говоря, в твоем ответе я и не сомневался. И чего это ректор так тебя боялся, по-моему, ты классный парень... Кстати, как там ректор? Да и остальные, Хаддим, Роккав, пара Эспиаров?
   Живы? Все? Только Хаддим и Роккав? Жалко было ректора, да и Эспиаров жалко. Адам, как, водички своей пожертвуешь на нужды общества? Жаль, значит Эспиарам не поможешь, только на людей действует... А ректора? Ну так спасай давай, если не он, то кто еще будет балбесов молодых магии учить. А вот и лекари! Прибежали, голубчики! Ладно, кто тут ранен, все на перевязку. А вас, Духаст, я попросил бы остаться. Тебе не кажется, друг мой, что тебе не мешало бы кой-чего рассказать? Для начала - а кто ты, собственно говоря, такой? Эльф, эй ты, иди сюда. Тебе, я думаю, тоже интересно будет послушать.
  
   ***
  
   Мир, из которого прибыли козлоногие, был миром магии. Каждый его житель от рождения был наделен властью не только использовать, но и источать магию. Физические тела там были чем-то побочным, ибо только магия была там синонимом слова жизнь. Но, не взирая на все отличия, жизнь там была похожа, на жизнь в немагических мирах - там рожали, растили, влюблялись, работали, умирали. Там совершали подвиги, там была великая любовь и, конечно же, ужасные преступления.
   Именно преступниками там были те, кто бежал потом в этот мир. Их схватили, и многих из них ждала неизбежная кара. И тогда они бежали, бежали туда, где бы их никогда не нашли - в этот, не магический, мир. Как им это удалось, козлоногие и сами не могли сказать, это была флюктуация пространственно-временного континуума, но они оказались тут, в мире не магической "грязи", как они называли всех людей. И, почувствовав свою власть, они начали те века, которые по причине царящего тогда кошмара вообще не вошли в историю.
   Но был среди них один, который не был преступником. Он пришел сюда следом за своим младшим братом, он добровольно отправился в вечное изгнание за своим "непутевым братишкой". Тем самым, который тут, в новом мире, стал королем. Старший брат постепенно вжился в новый мир, смог полюбить не обладающих магической природой смертных, он пытался вразумить младшего, объяснить, что тот творит зло. Но это было бесполезно. Преступники дома, свои главные злодеяния они совершали тут. И тогда старший брат короля не выдержал - он бросил вызов младшему и всем, кто творил зло. Но их было много, и старший брат проиграл. Он погиб, но не окончательной смертью. Он успел стать частью этого мира, и его желание послужить делу добра было столь велико, что душа не отправилась в загробный мир, а оставалась тут, у земли, вращаясь бесплотным потерянным призраком на орбите.
   Так продолжалось две тысячи лет. За это время произошло многое - люди восстали против козлоногих, победили и погрузили своих былых владык в долгий сон. За это время появились новые боги, сошел на землю Всевышний, отдавший жизнь свою во благо смертных. И вот старший брат, имя которому было Дуар-аха-ааст, опять осознал себя, нашел свое я, и силой собственной воли сумел из астрального призрака превратится в материальное существо. Он потерял многое из того, что умел, он потерял даже свой облик, вернувшись на землю в теле человека. Но сил, и воли, и силы воли у него еще хватало, и он решил создать для смертных утопию, идеальный мир. Он основал свою империю, подчинившую себе все дикие страны мира. Он шел не с огнем, а с цветами, и многие принимали его.
   Но были и те, кто не желал его власти. Долго они копили силы, вершили свое черное дело, и вот наконец объединенным войском трех народов, эльфов, гномов и людей, пошли на штурм столицы империи Дуар-аха-ааста. Прекрасный город, полный дивных фонтанов и залитый щебетанием птиц, запылал, и именно на его улицах в последней битве пришелец из магического мира был во второй раз убит. Его империя распалась, а сам он для потомков остался Врагом, ужасом, которым матери пугали своих непослушных детей. Тот, кто хотел принести добро и мир, стал олицетворением зла и войны, искаженная устами бессмертных эльфов история в умах людей стала истиной.
   Но и в этот раз Дуар-аха-ааста не погиб окончательной смертью - силами, по сравнению с которыми Всевышний лишь жалкий подрядчик по стройке очередного мира, был дан ему третий, последний шанс, и третья, последняя жизнь. Три с половиной тысячи лет прошло, и вновь на землю этого мира ступила нога Врага. Тысячелетия смерти изменили его - он уже не был готов поднимать восстания против всесильных и вести борьбу за всеобщее счастье. Не сломленный, он решил стать простым человеком и сделать для мира то, что будет в силах его.
   Так появился воин Духаст.
  
   ***
  
   Отлично, с этим разобрались. Теперь идем дальше по списку, магичка... Антимагические ремни не помогут - через Сумрак уйдет. Перевербовать... Вряд ли. Видел я ее глаза - типичный взгляд фанатика, да и аура, такая бывает только у сдвинутых на какой-то идее людей. Жалко, конечно, такая красота, такую бы не убивать, а на подиум, но, увы и ах... Я гуманистов не понимал и не понимаю, а с врагами надо поступать просто, в каком бы обличии они тебе не являлись. Не бывает "прекрасных врагов" и "красивого поражения", враги всегда гады, а поражение всегда отвратительно. Победить и добить, прям девиз какой-то, хоть на щит себе такое пиши. Хотя, пока красивая девушка без сознания, добивать ее... Ой как не хочется... О, слушай, халиф? Может ты поможешь? Прекрасно, спасибо! Если ты уверяешь, что твои люди о ней позаботятся - не вижу оснований не верить. Только не забудь, она может, если в себя придет, через "внутренний мир"... Ладно, если знаешь - пусть так и будет, отдаю ее тебе, дальше как знаешь.
   Убитого проснувшегося... Духаст, так что, вот это вот страшная вонючая тварь - твой младший брат? Ну и братик! Не, мне такого не надо, хорошо, что я всегда был один в семье. У кого-то что-то горючее есть? Палм, Кольпорексис - распорядитесь сжечь эту гадость. И вот эту вот безголовую в тот же костер. Не понимаю, совершенно не понимаю, почему мне так на девушек не везет? Одна меня еще в академии сжечь хотела, еще две тут... У них мания какая-то, меня жечь. Неужели не могут понять, что нифига у них не получится?
   Впрочем, и мужики тоже меня не любят. Если посчитать, сколько существ мужского пола за время моего тут пребывания пытались нанести мне вред - цифра выйдет солидная. Впрочем, не без гордости отмечу, что большинство из них успешно уже лежит в могиле. Или служат кормом для братьев наших меньших - тоже очень и очень заманчивая перспектива.
   Так, Эспиары... Жалко, хорошо мечами умели воевать. Этих взять с собой, где-нибудь в более подходящем месте похороним. Посреди пустыни они, конечно, лежать будут дольше, фараоны по пять тысяч лет лежат, но как-то не принято на голом месте хоронить.
   Ректор... Ожил, голубчик! Оклемался! Ну да, дохлым ты был, дохлым. Оживили, братец, слышал про мертвую и живую воду? Вот-вот, этими "легендарными никогда не существовавшими и невозможными в принципе" веществами тебя пан Адам и оживил. Не знаю, правда, зачем, но вдруг ты нам еще пригодишься.
   А сферу я, господин хороший, уничтожил. Слушай, тебя на слове "невозможно" заклинило! Вот что значит старый, негибкий разум - ничего нового не может принять! Дорогой ты мой, времена меняются, и то, что раньше "по определению невозможно", сейчас уже из разряда "особых трудностей не вызывает".
   Ладно, еще у кого-то вопросы есть? Э не, это уже к Адаму - пусть он сам рассказывает, кто он и откуда, лично я эту историю уже слышал, а по два раза одно и то же выслушивать не собираюсь.
   Все, я устал. Пора обедать. Потом послеобеденный сон, ужин, ночной сон, и утром выступаем. Пойдем Архимага добивать. Никто пока не передумал? Ну и отлично!
  
   ***
  
   Архимаг думал. В том, что он проиграл, не было никаких сомнений. Его план провалился целиком и полностью, и повторно собрать всех опасных личностей в том месте вряд ли ему удастся. Пришелец его переиграл, против этого Архимаг спорить не собирался. Но игра еще не была окончена. Теперь перед ним стояла новая цель - не дать пришельцу выиграть. Отомстить врагу, которого он сам затащил в этот мир. Впрочем, это все равно должно было случиться, и Архимаг признавал, что в его неудачах виновен только он один. Он не имел права на ошибку, не должен был прислушиваться ко внутреннему ложному голосу, обязан был распознать обман. Что же, Архимаг это не сделал, и теперь расплачивался за свою ошибку, судьба не благосклонна к тем, кто допустил промах.
   Однако и с пришельца это не снимало вины - это был его голос, тогда, в пустыне. Это он нарушил ход великого заклятья, и он за это ответит. Верховный Архимаг знал - пришелец не остановится на достигнутом, и уже идет сюда, в сторону Мыса Славы. И он думает, что Архимаг уже выложил все свои козыри...
   Что же, тузы козырные сыграли, и были биты. Однако еще остался козырный король, верный к-Чмалеониэль, великий эльфийский воин, оказавшийся полезней бездарных девчонок. Остались много мелких козырей, капитанов Мыса Славы, адмиралов вольного флота, готовых стоять за свой город и своего Архимага до конца. И, наконец, у Архимага всегда оставался последний джокер. Эта не сильная карта, она не может побить того же Адама или Духаста, возможности которых к-Чмалеониэль так красочно описал. Но зато джокер всегда дает шанс, последний шанс, и Верховный Архимаг был готов этим джокером воспользоваться.
   Но это будет действительно последний шанс. Ибо потом карт в колоде Архимага больше не будет, и он будет вынужден сам вступить в игру. Архимаг это понимал, и готов был на все, лишь бы не допустить такого исхода. Ибо в этом седовласом старце до сих пор жил мальчишка, семью которого убивают козлоногие твари, и до сих пор перед честным боем один на один великий маг подсознательно испытывал панический ужас.
  
   ***
  
   Халифат запада, наши дни. По степной земле вольных кочевников идет армада войска союзников - они спешат на северо-запад, на самую западную точку мира, на Мыс Славы. Они идут штурмовать город, который в свое время не смог подчинить себе сам Враг. Да, помилуйте, вот и он - Враг. Только теперь он уже опять полководец, он возглавляет армию Империи Юга, и, быть может, в этот раз он будет более удачливым.
   Мыс Славы. Город вольных моряков, захвативший в этом мире фактическую монополию на флот. Кроме Мыса Славы, боевой флот был лишь у Прибрежного королевства и Демократической республики - все остальные страны от такого рода войск отказались. Все равно флот Мыса Славы настолько превосходил все остальные, что не имело особого смысла с ним соревноваться.
   Мыс Славы. Легендарный город открытых возможностей, где у каждого есть шанс добиться всего собственным трудом. Город искателей приключений, в древние века открывших для людей Южный, Северный, Восточный и Центральный материки. Город, жизнь которого не менялась тысячу лет. Город, способный выдержать любую осаду. Город, взять который невозможно.
   Но во главе армии союзников идет молодой рыжебородый парень, который не признает слова "невозможно". Имя ему Михаил.
  
   ***
  
   Хорошее имя. Мне оно, вообще-то, не очень нравится, потому я себя часто МихМихом в интернете называю, но имя хорошее. С иврита переводится как "тот, как Бог" или "подобный Богу". Мелочь, а приятно. Впрочем, сейчас меня собственное имя как раз волновало меньше всего. Больше всего меня интересовал следующий вопрос - ну какого меня сделали главнокомандующим всего войска?! Я понимаю, если бы это был Палм, или Кольпорексис, или оба сразу, или Духаст, или халиф, или кто-нибудь еще. Но почему я?! Не хочу! Пусть сами придумывают, как Мыс Славы захватить - не хочу я на такую фигню свои мозговые клетки расходовать. Мне они еще для более полезных занятий пригодятся, например, стихи писать. Или думать о том, что еще можно ждать от господина Архимага.
   А действительно, чего еще от него ждать?
  
   ***
  
   Мыс Славы готовился к битве.
   Стоявший традиционно на семи холмах город, и без того окруженный неприступной крепостной стеной, был готов к любому развитию событий. На холмах и курганах возводились в срочном порядке бастионы, корабельные команды были переброшены на берег. Из старых складов извлекались и приводились в порядок мощные баллисты, пристреливались по реперным точкам их расчеты. Были извлечены даже легендарные гранд-арбалеты, мощные двухметровые орудия, последний раз использовавшиеся более века назад. В ход пошли все запасы, даже доспехи пятисотлетней давности, ветхие, но способные выдержать скользящий удар стрелы на ее излете, были розданы добровольцам. По всему городу проводились гидравлические работы, запасались резервуары с водой на случай пожаров, прикрывались стратегически важные колодцы. Торговые судна срочно сгружали свой товар и переоборудовались для рыбной ловли.
   Город-государство был готов к битве. Люди знали, кто идет против них - по городу уже давно ходили слухи о возвращении Врага. Его легендарный корабль "Мятежный князь" видели многие капитаны, и вот слухи наконец получили подтверждение. К ним в город прибыл сам пресветлый Верховный Архимаг, последний воитель сил добра. Он был повержен силами Врага, и теперь древнее зло как и встарь шло в сторону Мыса Славы. И, люди знали, как и встарь оно будет повержено. Рыцарей Мыса сильнее нет - гласило древнее изречение, и хоть рыцарские времена остались где-то там, в далеком прошлом, последние рыцари Мыса пали в великую войну между расами две с половиной тысячи лет назад, но дух вечного города остался.
   И ему было чем удивить любого захватчика - зачарованные стены были невосприимчивы к любой магии, обзорные башни обладали Стеклами Полного Зрения, сквозь которые можно было различить любое чародейство. У многих людей тут были семейные реликвии, мощные и не очень артефакты, добытые в старые времена со всего мира. Все население Мыса Славы, более двухсот тысяч человек, из которых почти семьдесят тысяч превосходно владеющих оружием моряков, было готово стоять до последней капли крови, но не сдать свой город Врагу.
   На великие дела их вдохновлял сам пресветлый Верховный Архимаг - мудрый старец с посохом в руке поспевал повсюду, он дарил надежду, он заставлял поверить в свои силы. Где бы он не появлялся, на бастионах ли, на крепостных стенах, на уличных баррикадах, в порту - всегда за ним шла боевая ярость, желание стоять до конца, до последней капли крови, и умереть, но не сдать свой город.
   Мыс Славы был готов к битве.
  
   ***
  
   Да уж... Готовы они, это неоспоримый факт, с которым по причине неоспоримости и спорить не буду. И пусть тут нет тварей, нет вампиров, нет магов - зато тут есть высокие стены и куча мужчин, женщин, стариков и детей, каждый из которых будет убивать мое войско. Жаль, что на переговоры не пошли - а то выдали бы Архимага, и всё, мы бы пошли назад. Но нет, им, видите ли, господин Нох ценен как память, и нам предлагают самим попробовать его силой забрать. Люди, ну мы ж заберем - я этому шутнику не позволю воздух портить, у нас с ним антагонистические взгляды на мир. Он не видит мир, в котором мне место, а я не нахожу для него в этом мире уголок.
   Ладно, хотите воевать - как хотите. Жаль, что до вас еще не доходили слухи, как я с виконтом Менсесом в тогда еще Диких Землях поступил, может тогда бы вы стали более сговорчивыми. Ну да ладно, выкурить чадным газом вас из стен не получится, целый город мне им не залить, придумаем что-то другое. Мы тут, господа хорошие, никуда не спешим. Халиф организовал регулярное снабжение войска продуктами, золота для платы наемникам пока хватает, так что вы не думайте, что мы тут постоим недельку, да и пойдем своей дорогой. Дудки!
   Жалко, конечно, что в осаду Мыс Славы не взять. Как меня убедили, на это никакого флота не хватит, все тайные бухты и гавани, в которых базируются местные корабли, только капитаны с Мыса и знают. Ладно, не хотите - не надо, мы и с суши справимся. Жалко, конечно, что на этот раз к гласу ректора, привычно твердившего о "невозможности", присоединились и Палм с Кольпорексисом. Мол, Мыс Славы, это тебе не Эльфийский лес, и даже не Гномьи горы - это ух как страшно. И потому мы передаем, временно, наши войска тебе - командуй, дорогой, если что - мы тут ни при чем.
   Ну как хотите - я уж покомандую. Какие у нас силы? Со всеми перетасовками, с учетом погибших и убывших по ранению, прибывшими пополнениями, суммарно порядка трехсот тысяч существ, людей и эльфов. У врага, по данным разведки, все население города двести тысяч, из них умеющих держать в руках оружие и сотня тысяч вряд ли наберется. Три к одному - вполне достойное соотношение нападения к защите. Десятикратное, конечно, лучше, но и так в принципе неплохо.
   А если учесть, что у нас еще есть тяжелая магическая артиллерия, Адам, Духаст, Хаддим и Роккав... То совсем круто! А ну-ка, ребята, собрались все вместе, создали чего помощнее, сойдемся на огненном шаре, и на счет три по воротам лупи! Раз, два, три!
   Да, Архимаг молодец, он тут не с бухты-барахты запрятаться решил. Готовился, видать. Немало магии на укрепления потратил. Чтоб такой огненный шар без видимых повреждений отразить... Завидую даже. Ладно, значит против стен магия не катит, а если навесом, прямо по городу, устроить им Берлин сорок пятого? А ну-ка, еще раз, пли!
   Ясненько, значит прикрыты не только стены, а и весь город, причем непонятно чем... Жаль. Духаст, ты что-то хочешь сказать? А, понятно, значит это Архимаг у твоей Цитадели твою же защитную разработку украл. Понятно. И как ее можно убрать? Что значит "никак", если твою цитадель таки захватили? А, уразумел. Нет, следовать примеру эльфов и ломать магический колпак Жертвой Боли мы не будем, тысячу жертв еще можно отыскать, но такое варварство я сам себе никогда не прощу. Враги должны по-честному гибнуть, а использовать их души как оружие - да мне такого на том свете никогда не простят!
   Ладно, Духаст, если ты говоришь, что от магии Мыс Славы защищен, будем туда физически проникать. Для начала проведем разведку. Добровольцы... нет. Ладно, тогда всем счастливо, Адам, остаешься за главного, Духаст, его заместитель, халиф, император, президент, командир, принцессы, ректор - будьте на подхвате. Можете, если хотите, пожелать мне удачи, я отправляюсь проводить рекогносцировку на местности.
   Ах да, Адам, подойди на секунду, мне с тобой тет-а-тет надо поговорить...
  
   ***
  
   Ночь. Лишь свет многочисленных факелов освещает стены Мыса Славы. Привычные к шаткой палубе моряки держат дозор. Они знают - близок час кровопролитного сражения, и вряд ли кто-то из них еще сможет в этой жизни повидать вольный морской простор и дальние берега. Но нет страха в их душах, с ними пресветлый Верховный Архимаг, и души их после смерти попадут в рай, где будет много кораблей, и где на берегу их всегда будут ждать прекрасные гурии. Внимателен взор защитников своего града, они увидят приближение врага, сам пресветлый дал им умение зреть через любые иллюзии. Не скрыться от них невидимкам, не отвести им глаза - крепок их дух и не затмеваем ничем их взгляд.
   - Капитан, тут только что... Капитан, вы ничего не почувствовали?
   - Я тут не капитан, рядовой, я тут такой же солдат, как и ты. А что я должен был почувствовать?
   - Капитан, Вы для меня всегда им будете оставаться! Мне... Мне показалось, что кто-то мимо нас прошел, капитан!
   - Ты видел кого-то? Тогда надо срочно...
   - Нет, нет, капитан, я не видел никого, просто... Просто как будто бы что-то сумеречное, скрытое тут прошло, оно... Оно так проскользнуло... Я ничего не видел, просто мне показалось, может быть... Может Вы, капитан...
   - Нет, я ничего не видел. Ты устал, брат! Тебе показалось! Мы все устали. Но мы должны стоять, брат, стоять до конца! И мы не дадим силам Врага заморочить нам голову - с нами пресветлый Архимаг, он даст нам силы!
   - Спасибо, капитан! Это... Это действительно мне показалось.
  
   ***
  
   Фух, меня едва не заметили! Но кто же мог подумать, что обычный солдат окажется скрытым неинициированным Иншим, магом, да еще и с умением подсознательно заглядывать в Сумрак. Я бы ему, конечно, шею успел свернуть, да и капитану его тоже, но пока мне шум поднимать не хотелось. Ни к чему Ноху лишние подозрения, пусть он и дальше думает, что я буду его твердыню штурмовать. Я ему не Олмер, чтоб западную Гавань изничтожать, и не англичане, немцы или французы, чтоб сложить половину своего войска на местном аналоге Малахова кургана. Превращать местный Мыс Славы в Севастополь образца пятидесятых годов девятнадцатого или сороковых годов двадцатого века я не собирался. Учил я в свое время историю, помнил, что те все осады меньше года не длились. Взять сухопутными силами морскую крепость, не имея шансов заблокировать ее с моря, да еще и прикрытую магией... Увы, я не настолько гениальный полководец.
   Так что с разведкой я немного наврал - я пришел сюда, чтоб в честном поединке один на один выяснить с Архимагом все свои вопросы. Ну, или не в совсем честном, раз ему можно играть не по правилам, то и я себе это позволю. И специально для этих целей я и прихватил кой-чего у Адама... И сейчас у этого самого кой-чего так и чесался язык! Хорошо хоть Олимпер додумался перейти с обычной речи на мысленную, а то его зудение вслух мне сейчас ни к чему.
  
   ***
  
   "Господин, я восхищен тобой, рискуя своей жизнью, ты бросился на штурм бастионов врага, ты похож на моего мастера в юности, такой же смелый, благородный и бесшабашный, я знаю, ты справишься со всем, у тебя обязательно все получиться, поверь моему богатому опыту, господин, ты..."
   "Олимпер, заткнись! Не мешай, не надо подхалимничать! Я тебя сюда брал не как моральную поддержку, ясно?"
   "Господин, я, Олимпер, никогда не подхалимничал, и я ничего для себя не прошу! Но может скажешь, зачем я тебе нужен, а?"
   "Придет время - скажу, пока виси да помалкивай".
   "Молчу, господин, молчу! Просто я хотел сказать, что ты меня не перестаешь восхищать, твое великодушие, твое рыцарство..."
   "Ты еще скажи, белая кость да голубая кровь!"
   "Как скажете, господин, твоя голубая кость да белая кровь..."
   "Олимпер! Ну заткнись, замолчи, я тебя очень прошу! Вот зараза малая..."
  
   ***
  
   Впечатление Мыс Славы на меня произвел, конечно, неизгладимое. Не то, чтобы сильно красивый или больно привлекательный - просто очень и очень необычный город. Обычно архитектурный план каждого города складывается исторически. Например, Киев. Город строился на высоких холмах на склонах Днепра, и спускались сверху вниз узкие улочки да тропы. Все старые улицы куда-то поворачивают, изгибаются, петляют. А новые дороги, проложенные в более поздние времена, идут прямо. Например, проспект Победы, он же бульвар Шевченко - идеальной прямой линией от окраины и до центра. А если взять окраины, жилые массивы, Троещину или Оболонь, так там уже все улицы составляют правильную геометрическую сетку, кварталы все одинаковые. Для того, чтоб попасть из точки А в точку Б, там достаточно проехать по двум прямым, как и в любом из американских городов. Те изначально строились для удобств транспортных развязок, и единственный американский город, где улицы любят петлять - Сан-Франциско, да и то по причине слишком большой крутизны склонов.
   Ну так вот, в этом плане Мыс Славы разительно отличался от известных мне городов. Тут все было максимально перепутано - можно было спокойно найти широченный проспект, который шел из тупика в тупик, а единственным способом перебраться из одной части города в другую был узкий петляющий переулок. А если еще наложить на это все возведенные на быструю руку баррикады, темную ночь и отсутствие у меня карты этих мест... Короче, только к самому рассвету добрался я наконец до центра, да и то, если бы не подсказка Олимпера - никогда бы не додумался, что это и есть центр.
   Что в других городах центр? Площадь, широкий проспект, набережная. От морского города логично ожидать третий вариант. Тут же центром города считался высокий лысый холм, и без того некрасивую вершину которого уродовала невнятная башня. Как пояснил мне медальон-всезнайка, эта башня - прямой потомок того древнего маяка, которым еще во времена власти козлоногих пользовались местные моряки. И именно с этой точки, по легенде, начинал разрастаться город. Сейчас же тут, по идее, должна находится резиденция Морского Совета, а значит и ставка Архимага.
   Впрочем, это и так было понятно. Достаточно взглянуть на холм через Сумрак, чтоб понять - пробраться туда не стоит и пытаться. Сквозь такой плотный слой различных ловушек и систем сигнализации не пройти. Не убьет, так покалечит. А значит силой мы и не будем туда ломиться, будем хитростью до господина Ноха добираться. Не знаю, что-то, невзирая на все разговоры по городу о "пресветлом Архимаге", у меня были большие сомнения, что я его смогу так просто встретить на улице...
  
   ***
  
   Очередное утро очередного дня. Архимаг сидит на вершине башни Морского Совета. Отсюда, с самой высокой точки города, виден весь Мыс Славы. Виден величайший морской флот, тяжелые торговые галеоны и быстроходные многомачтовые крейсера, виден флагман, линейный корабль "Владыка Бури", баллисты которого ныне стоят на самых опасных участках стены. Виден храм, известный в народе как "гробница двенадцати капитанов", купола которого чередуются со шпилями, общим числом двенадцать. Видны баррикады на улицах, дозорные на стенах и башнях. Видны отсюда и войска пришельца - наглого мальчишки, который возомнил себя великим полководцем.
   Архимаг поднимался сюда, на башню, не просто так. Тут он каждый день творил заклятье иллюзии, и в один момент по всему городу появлялись десятки его призрачных образов, дарящих людям его благословение. Сам же Архимаг никогда не покидал свое убежище. Да, он был великим, величайшим из всех рожденных на земле магов, да, он мог постоять за себя, но он не любил рисковать. Там, в Новой империи, тут, на Мысе Славы, он строил себе убежище, место, где ни один враг никогда не сумеет его достать. Архимаг ценил свою жизнь, и подвергать ее лишней опасности, рискуя понапрасну, не собирался.
  
   ***
  
   Да уж, Архимаг, конечно, большой перестраховщик. Я уже два дня тут сижу - а за это время в башню еще ни одного человека не пустили. Неужели у них там все автономное? В жизни не поверю - личности типа господина Ноха не любят себя в чем-то обделять, и ко столу им все должно подаваться свежее, с пылу-жару. И чтоб они на солонине да вяленой рыбе жили? В жизни не поверю!
   Впрочем, о том, что в башню могут вести и другие, помимо главного, хода я как-то сразу не подумал. А зря. Такие вещи, как резиденция правящего совета, просто обязана иметь как минимум парочку тайных ходов. Ладно, будем искать.
   Нашел! Ну разве я не молодец? Всего день внимательного наблюдения за местностью, и я уже знаю, в какой из подвалов поступает подозрительно много "предметов роскоши", как часто называется разная буржуйская фигня. Посмотрим, что там такого интересного.
   Все ясно. В земле дыра, а там нора, а мне туда идти пора. Ну так воскликнем же "Ура!", и будем дружно до утра ловить на мушку комара. Мы это делали вчера. По крайней мере, вероятность того, что из меня выйдет хороший поэт, больше, чем вероятность пробиться через все те уровни магической и прочей защиты, что тут понаставил Архимаг. Тут никакой Сумрак не поможет. А чтоб никакие чужаки не попали, сидят на входе парочку магов и лично всех сверяют по всем биометрическим характеристикам со своим списком. Куда там Пентагону или ЦРУ, вот что такое настоящая система защиты! Учитесь, господа военные и спецназовцы, как надо службу поставить! Ее не обманешь, не обхитришь! По крайней мере, Архимаг в этом уверен.
   Придется его в этом разубедить...
  
   ***
  
   День. Мыс Славы. Башня Морского Совета. Архимаг смотрит в окно. В его глазах еще не обреченность, но спокойствие человека, дошедшего до последней границы. Он знал - пришелец близко. Да, армия была еще там, за стенами города, но пришелец был уже тут, рядом, Архимаг чувствовал это всеми фибрами своей души. Во всем мире было лишь несколько человек, способных пройти во внутренний мир. Две принцессы, последний из гунзулов, две ученицы Архимага и, наконец, пришелец. Сам Архимаг не умел заходить в этот сумеречный мир, но он мог направлять туда свой взор. И он видел, как из того места, где ранее был тайный ход в башню, перед самым пожаром выскользнула серая сумеречная тень.
   Что же, Архимаг ожидал этого. Он не надеялся, что пришельца остановят простые солдаты и матросы, он не ждал, что рыжебородый маг будет прятаться за спинами своих слуг. И смертный, уже пять тысячелетий обманывающий саму смерть, маг, ставший величайшим из великих, две минуты назад отдал заранее подготовленный приказ. У него не было радости от того, что пришелец попал в ловушку, не было гордости, что он сумел перехитрить посланца иных звезд. У Архимага было спокойствие - он сделал то, что мог, и будь что будет.
   С крепостных стен по войску союзников ударили первые, самые дальнобойные, баллисты. Осаждаемый город, не покидая своих стен, пошел в наступление.
  
   ***
  
   - Черт, дьявол, сатана! Ну, Архимаг, погоди! Доберусь я до тебя еще, ты у меня еще попляшешь! Ты у меня еще за все ответишь! Я тебе еще покажу, с кем ты связался...
   - Господин, что будем делать?
   - Лежать и не рыпаться, Олимпер, лежать и не рыпаться. А что, по-твоему, у нас остается еще выбор?
   - Но как же так, ведь мы...
   - Ведь мы переоценили свои силы. Ну как же, я, такой умный, самих Спящих одолел! Куда этим всем, прочим, до такого умного меня! Учись, Олимпер, надо признавать свои ошибки, а я, когда сюда полез, как раз ошибку и допустил. Но не будем рвать на себе волосы. В конечном счете, я не виноват в том, что Архимаг сотворил невероятное и дал своим солдатам очки, через которые можно видеть первые два слоя Сумрака!
   - Не виноват, господин... Но что мы теперь будем делать? Ждать, пока нам помогут?
   - Вряд ли, я с Адамом не могу связаться. Щит вокруг города не пропускает никакую магию, а я ему велел, что бы ни случилось - атаку не начинать... Сами как-нибудь выкрутимся. Да и вряд ли он сможет прийти на помощь, слышал, как баллисты работают? Они, реально, треть войска перебьют, пока наши до стен доберутся.
   - Но, господин, почему ты не хочешь вступить в бой? У врагов нет никаких магов, а простых солдат, я сам видел, ты можешь десятками...
   - Десятками, Олимпер, вот именно что десятками! Ну, может, сотню я успею испепелить, засяду где-то, и тысячу перебью. Но не забывай - мы во вражеском городе, где каждый от мала до велика знает мою внешность и имеет технические средства различить ее под любой иллюзией, и даже в Сумраке! Тут врагов будут не тысячи, а десятки тысяч, а я слишком хорошо умею оценивать свои силы. Не справлюсь.
   - Но, Михаил, прятаться в канализации...
   - А что делать? Предложи лучше место? Помнишь, в первую ночь спрятались на чердаке, так сейчас все хозяева каждый вечер все чуланы и чердаки обходят, у всех по свистку для вызова подмоги! Или, вспомни, ту ночь, когда мы в склепе на кладбище пережидали! Помнишь, как меня в Сумраке тогда через полгорода гнали? Или ты думаешь, что я там могу вечно сидеть? Увы, полчаса, час - это максимум. Потом так измотаюсь, что не смогу вообще оттуда выйти. Так что теперь канализация, похоже, последнее место, где нас пока еще не очень активно ищут, сил у них пока не хватает.
   - Но мы не можем тут сидеть вечно, господин!
   - Не можем, и завтра мы еще раз попытаемся удивить Архимага. Есть у меня одна идея, не знаю, правда, насколько она сработает... По крайней мере, в моем мире таким заниматься никто не пробовал. Или, не знаю, пробовали, но результат оказался не сильно удовлетворительным...
   - Ты что-то придумал, да? Расскажи!
   - Не буду.
   - Ну почему?
   - Помнишь, как мы сердце Всевышнего добывали? Рыбки там, пчелки...
   - Только не говори, что ты опять в тот проклятый мир...
   - Нет, туда мне не надо. Но, похоже, нечто близкое по неприятности нас может ожидать. Не трусь, медальон! Ты железный, тебе не страшно!
   - Я не железный, я золотой!
   - Тем более, золото - благородный метал, а золото-трус, это уже вааще... Мы с такими не дружим, Олимпер. Со мной ли ты - спрашивать не буду, потому что выхода у тебя все равно иного нет.
   - Да уж, спасибо тебе, господин, и мастеру спасибо, лучше бы я и дальше лежал в своем ларце, там хоть сухо было...
   - Да, тут тебе сухо не будет.
  
   ***
  
   Особой оригинальностью моя идея не страдала. Меня хорошо видят на первом слое Сумрака, намного более смутно, но тоже видят на втором. Значит, нужно сделать так, чтоб меня что-то прикрыло. Мыс Славы - город морской, а что может прикрыть лучше, чем толстый-толстый слой соленой океанской воды. Соответственно, идея была очень проста - в сумеречной форме добраться до ближайшего корабля, а там уж посмотрим. Вопрос был, собственно говоря, в следующем - а можно ли плавать в Сумраке? Теоретически тут невспаханное поле для заумных идей, практически - надо нырнуть и проверить. Можно - поплыву, нет - фигово.
   Добрался до моря я прямо из канализации, где и ночевал. В первые дни облавы на меня любимого я попробовал перейти на ночную жизнь, днем прятаться, ночью перебираться на новое место, потом от этой идеи отказался. Не получалось днем спрятаться - находили. Так что вернулся к обычному жизненному ритму. Романтическая жизнь засвеченного разведчика в подполье в тылу врага, без союзников, сочувствующих и перспектив помощи от командования. Питаться обрезками, скрываться в обносках, носиться перебежками. Если это романтика, то значит я закостенелый прагматик. Ибо мне такая жизнь не нравилась совершенно, и я собирался ее поменять.
   Итак, приступаем. Погружаемся в Сумрак, первый уровень, второй, для надежности, первый и сквозь воду заметят, если что - всегда поднимусь назад на первый, и ныряю в то, что по идее должно быть водой. Ну, по плотности соотношение примерно такое же, как и в обычном мире. То есть то, во что я попал, настолько же более густое и липкое, чем вязкие туманы второго уровня, на сколько вода гуще воздуха. Противно, неприятно, но выжить можно.
   С ориентированием хуже - его нет. Все направления, верх, низ, север, запад, юг и восток выглядят абсолютно одинаково. Есть направление вперед - это туда, где голова. Остается надеяться, что особо сильно не собьюсь. В обычном мире с закрытыми глазами мог пройти по прямой метров сто - это довольно много, потом начинаю заворачивать в сторону. Тут мне надо проплыть до того корабля, что наметил себе, метров триста. В воде - не вопрос, дело пары минут, плаваю я очень хорошо. В том, в чем я был сейчас, да еще и с Некроном и арбалетом, расставаться с этими артефактами мне не хотелось... Стопроцентной уверенности в том, что удастся доплыть до корабля, у меня не было.
   Теперь мне все стало ясно! Так вот почему никто на моей памяти не рассказывал про теорию плавания в сумеречном состоянии! Не так проста эта водица, которой хочется напиться. Это мы, земные существа, живем в материальном мире, наши души после смерти улетают прочь, кроме Инших в Сумрак никто не заглядывает. Тут же жизнь другая - тут тебе и души невинно убиенных рыб да раков, тут тебе и твари, которые живут только на определенном слое Сумрака и о существовании обычного мира даже не подозревают. И, самое главное, венец местной эволюции - твари, которые очень смачно сумеречными существами, одним из коих я на данный момент имею честь пребывать, питаются. При мне из ниоткуда вынырнула такая миниатюрная акула, сантиметров девяносто в длину, ухватила с первого слоя Сумрака пару рыбешек поменьше, закусила восьмилапым пауком со второго уровня, внимательно присмотрелась ко мне, решила, что я для нее великоват, и дальше по своим делам поплыла. Весело. Надежда лишь на то, что ее сородичи до меня не успеют добраться раньше, чем я доплыву до своей цели.
   Если бы еще видимость была нормальная... А то сантиметров двадцать - это еще хоть что-то можно четко рассмотреть. До метра - вообще хоть как-то рассмотреть. Дальше - вообще никак. Чудно, не правда ли? Дивно, волшебно, сказочно, феерично. Всегда мечтал в таких условиях поплавать. Я уж не говорю о том, что голова на куски раскалывается, не упоминаю о такой мелочи, что минута в Сумраке сжигает столько же калорий, сколько полчаса бега трусцой. Олимперу хорошо - висит на моей шее, да зудит, какой он несчастный и куда я его затащил. Ладно, простим, он зануда редкий, но парень неплохой. Или девушка. Или вообще бесполое существо - он сам иногда не мог определиться. По половым признакам последнее, по логике и болтливости - второе, по скрытой склонности к авантюризму - первое. Это он ныть любит, как хорошо в шкатулке было, а, я уверен, предложи ему туда прямо сейчас залезть - откажется. Ему все же интересно, чем все это закончиться.
   А дальше как в сказке. Долго ли плыл добрый молодец, али коротко, но доплыл он до замка Кощеева. В моем случае до вражеского корабля. Наверно до корабля. По крайней мере, до чего-то более плотного, чем вода, с переменным параметром высоты. За это время еще пару раз встретил голодных маленьких сумеречных акул да одну большую, но сытую. Принюхалась ко мне, даже куснуть попробовала, укололась за арбалет, плюнула метафорически да и поплыла своей дорогой. Я даже испугаться толком не успел. Только потом, постфактум, понял, что от смерти меня всего ничего отделяло.
   Ладно, идем на поверхность, посмотрим, куда я попал. Поднять перископ! Отлично! Я на месте! "Владыка Бури", флагман местного флота! Это круто, это покруче украинского флагмана "Гетман Сагайдачный", это почти как сам "Петр Первый", флагман флота Российской Федерации! Правда, ракет на нем нет, да и водоизмещение на порядок поменьше, но по местным масштабам - почти то же самое. И что самое прикольное, насколько я понял за то время, пока по городу мотался - всей команды тут сейчас человек двадцать. Все остальные на суше, меня ловят.
   Захватить флагман я, понятное дело, не рассчитывал, план у меня был несколько иной. Итак, для начала подняться на борт. Теперь тихо, еще тише, начинаем процесс ликвидации команды. Не пропускаем ни одной каюты, кубрика или трюма, не хватало мне еще кока-спецназовца в морозильнике забыть. Отлично, корабль чист. На трупы не обращаем внимания, тревогу поднять никто не успел. Теперь идем в сторону кормовой баллисты, единственной, что осталась на корабле, но зато самой мощной.
   Так, теперь надо понять, как эта штука работает. Понятно. Тут поступают горючие бомбы, это система наведения, система коррекции, система управления. Если все изначально наладить - один человек может вполне управиться. Отлично. Настраиваем режим серийной стрельбы, тут и такой задуман. Прикидываем азимут, угол места и дальность, крутим колеса. А теперь внимание, мое ноу-хау! Медленно, еще медленнее двигаем систему наводки, держим палец у спускового крючка и через Сумрак наблюдаем башню Морского Совета. Тут принцип очень простой - известно, что каждая вещь имеет ауру обреченности. Ее имеют самолеты перед падением, она есть у вагонов перед взрывом бомб террористов, о ауре WTC в сентябре 2001 года я и не говорю. И суть вот в чем - если я промахнусь по башне, то разрушения ей не грозят, и ауры обреченности не будет. Но как только я наведусь точно - бледный призрак грядущего разрешения появиться в Сумраке. И если поймать этот момент и начать огонь - поражение гарантировано. Мое собственное изобретение, ноу-хау, протестировать которое я и собирался. Вот оно, тень беды! Жмем, и огонь!
   Прекрасно! С первого же выстрела в стене резиденции Архимага появилась красивая такая дырка, и каждый следующий вносил свою лепту в разрушения здания. Впрочем, все это я уже наблюдал из воды. Запустив орудие, я с разбега прыгнул в воду и не заходя в Сумрак своим самым быстрым кролем помчался к берегу. Выстрелов с десяток, а то, если повезет, и два система выдержит. Механика там точная, а при такой огромной массе флагмана и мощных натянутых якорях смещением корабля можно пренебречь. Пока он с места сдвинется, от башни, если мне повезет, уже ничего не будет.
   Частично повезло. Всего баллиста сделала двадцать один выстрел, из них одиннадцать попали прямо по башне, два - по хозяйственным пристройкам, остальные ушли в молоко. Это удавшаяся часть плана. А вот в другой части не так повезло - меня заметили, и мне наперерез красиво мчались два весьма быстроходных катерка на парусно-весельной силе. При этом на берегу уже начали собираться другие доброжелатели, и оттуда уже полетели первые стрелы.
   Что же, подобного развития событий я ожидал, правда не так скоро. А потому прозвучал наш ответ Чемберлену. Колдовать что-то сложное у меня не было ни времени, не сил, но зато я заранее заготовил с десяток файрболов средней мощности, ныне и полетевших по моей мысленной команде во всех врагов. Больше, к сожалению, мне силы не хватило запасти, а если учесть мою "меткость" в плавающем состоянии... Короче, только на то, чтоб два катера поджечь, семь файрболов ушло, еще три - распугать, временно, толпу на причале. А дальше дело пошло на секунды - доплыть быстрее, чем прибудет подкрепление, и убежать еще быстрее.
   Не знаю, за сколько я те три сотни метров проплыл, но это явно был мой собственный рекорд. А картина, как я под сплошным огнем выбираюсь на берег, погружаюсь в Сумрак и бегу от толпы преследователей... Куда там этим эфиопам-марафонцам, пусть сорок два километра я и не пробежал, но с полтора десятка, да еще и в Сумраке, да еще и после заплыва, да еще и по чужому городу... Постоянно подбадривал себя, "Беги, Миха, беги!" Как там в оригинале, беги, Лола, беги... Не, беги, Форест, беги! Ну так вот, я бежал еще быстрее и рыжеволосой Лолы из одноименного немецкого фильма, и Фореста из американского. Быстро бежал. И убежал таки - узкий переулок, люк, нырок, и я уже в канализации. А уж ее я получше местных крыс изучил, все, господа, не догоните.
   Таки не догнали. Не знаю, сколько они людей спустили по своим отходам жизнедеятельности за мной гоняться - все равно не догнали. Потому что меня уже там не было - мой план требовал быстрой реализации, и времени терять я не мог. Выбравшись на волю, я быстро подыскал себе жертву подходящей комплекции, лишил ее одежды, начала сопротивляться - и жизни тоже, после чего подключился к общей суматохе, царившей в городе. В другое время такой банальный трюк бы не прошел - тут положение военное, и меня бы моментально вычислили, тут не место было праздно шатающимся по улице горожанам. В другое время, но не сейчас - неразбериха такого уровня, когда с собственного флагмана ставку командования уничтожают, длится полдня как минимум, и за это время я должен был все успеть.
   А именно - найти Архимага и нанести финальный удар в этой игре. Мне она уже начинала надоедать, приключения - это хорошо, но я ими за время пребывания в этом мире вполне насытился. Хватит. Сейчас, и именно сейчас Архимаг максимально беззащитен - он наверняка бежал из башни Морского Совета, я не верю, что такой господин даст завалить себя обломками. Но новое убежище он просто не мог успеть себе найти и оборудовать - время, цейтнот, паника, все куда-то бегут, никто ничего не понимает. Что делает Архимаг? Окружает себя телохранителями и направляется. Вопрос - куда направляется? Ответ очевиден - после башни Морского Совета, второе по защищенности здание Мыса Славы - это храм, гробница двенадцати капитанов. И все кары небесные на мою голову, если он укроется в другом месте.
   А вот и храм! Все, я угадал. Если у ворот храма стоит знакомый мне вампир - значит Архимаг внутри. Прекрасно. Все ворота, окна и двери уже охраняют - чудесно. Перекрыли все канализационные люки - превосходно, великолепно. Сказать им, что одну из ночей я провел тут, в подземном гроте, в одном гробу с мумией какого-то капитана? И потом выбрался через небольшой и не очень секретный, а просто малоизвестный ход, которым пользуются следящие там за порядком уборщики и служки? Как я понял, руководство храма специально, чтоб они не мозолили своим видом глаза важных персон, посещающих сие заведение, открыла для них ранее запасной выход. Не, лучше не буду говорить. Сами сообразят. Потом. Такие проходы, как правило, замечают последними - они не открыты, не спрятаны, они просто не на виду, о них знают, но в суматохе вспоминают с небольшим запозданием. А пока мы этой временной задержкой и воспользуемся.
   Итак, ныряем в подвал, пусто, плечом выламываем дверь, бежим в сторону гробницы. Мысленно воспроизводим ключевое слово, проводим разъяснительную беседу с Олимпером.
  
   ***
  
   - Слушай, сейчас моя жизнь будет только от тебя зависеть, понял?
   - Нет, я не...
   - Молчи и слушай. Я открою свой разум, внимательно, очень внимательно следи за тем, о чем я буду думать. И когда я дам тебе команду, немедленно, слышишь, немедленно активизируй заклинание перемещения во времени! Готовь его прямо сейчас, потом у тебя будет ровно пол секунды на его активизацию - или мы оба, скорее всего, погибнем. Ясно? Все понял?
   - Но... Да. Но... Перемещение, оно возможно...
   - Меня это не интересует!
   - Но я смогу тебя переместить всего в одну единственную точку прошлого! Остальное уже закрыто, и...
   - Я знаю, я говорил с Адамом по этому поводу. Туда и переноси. Все, оставим разговоры, начинается. Еще раз, внимательно следи за моей командой, не пропусти! Начали...
  
   ***
  
   Я едва успел - уже в гробнице столкнулся с двумя стражами Архимага, которые шли баррикадировать этот ход. Как оказалось, они ко встрече со мной были менее готовы, чем я ко встречи с ними. Результат - два трупа, тишина, и я с арбалетом в руках бегу вверх по лестнице. Еще трупы, быстро, Архимаг меня скоро почувствует. Если я правильно понимаю, он сейчас обязан быть в главном зале, там, где стоит трон для особо важных гостей. У человека, если господина Ноха еще можно назвать человеком, явно завышенное самомнение - он не мыслит себя менее чем царем, а какой же царь без трона?
   Вот они, двери, за которыми зал. Быстро, оценка обстановки - я так и знал, Архимаг тут. Прекрасно. Счет пошел на секунды, доли секунд - до Архимага пятнадцать метров, на них мне надо секунды три, много, приоткрываем двери, разгоняемся, и вперед! Секунда, Архимаг меня замечает. Пол секунды, меня замечает стража, поднимается оружие, в зал влетает вампир и бросается в мою сторону. Еще пол секунды, первый выстрел, промах, следующий, вампир уже рядом. Еще четверть секунды, пока мне везет, Архимаг наносит магические удары - они мощны, но просты, моя заранее готовая защита выдерживает. Все, пора, я произношу кодовое слово, Олимпер, давай!
   Судя по тому, что я жив и даже почти не ранен, мне это таки удалось! Вопрос лишь в том, что случилось с Архимагом...
  
   ***
  
   Незадолго до этих событий. Степь, окрестности Мыса славы, лагерь союзников. Пожилой воин с молодыми глазами рассказывает молодому бородатому магу интересную историю.
   - Это кольцо - не совсем "машина времени", как ты его называешь. Тут не все так просто - перемещения в прошлое действительно невозможны. Но, как и все прочие, это правило имеет свои исключения. Кольцо не может перенести в любую точку прошлого по твоему желанию, и не любого оно может куда-либо перенести. Есть много законов, запретов. Всего я и сам не знаю - этот перстень сотворен Всевышним, но даже он вряд ли знал, что именно у него получилось. Он был творцом, гением, настоящим мастером, он творил в порывах гениального озарения, и никогда не мог повторить свои работы еще раз. Так и это кольцо - мы с ним долго выясняли, что же у него получилось. Оказалось, что это некий разветвитель реальности. Он позволяет человеку, не имеющему жесткой связи с определенным временем и пространством, перенестись назад, в те точки прошлого, когда мир переживал особые события. Одним из людей, не связанных с настоящим, являешься ты - пришелец из иного мира, тебе то время так же чуждо, как и это. Другим таким человеком являюсь я - мне то время так же близко, как и это. А одним из таких событий была гибель Центральной земли - в это время реальность переживала флуктуационный пик, и любое вмешательство способно повернуть историю в ту или иную сторону. В эти моменты реальность делится - я не удивлюсь, если в этот самый момент возник мир, где не было тебя, и где Центральная земля не затонула. Просто так перенести человека на неделю назад, в тот момент, про который все известно и когда реальность устойчива, кольцо не может.
   - А назад, меня больше интересует возвращение назад. Я возвращаюсь в тот же момент, из которого отправился в прошлое?
   - Да, почти в тот же самый.
   - Почти, или точно? Это довольно важно.
   - Ну... Я не могу точно сказать, но тогда ты появился не сразу, а через... Наверно, через секунду. Да, через секунду, не меньше, но и не больше двух.
   - Это прекрасно! Тогда, Адам, ты не против, если я одолжу у тебя на время кольцо и твой медальон?
   - Ты хочешь отправиться в прошлое?
   - Да. Или ты хочешь сказать, что таких развилок больше не осталось, она была только одна?
   - Нет, еще одна развилка осталась... Три тысячи пятьсот лет назад, никто не знает, что тогда произошло в Цитадели. Великое заклинание эльфийско-гномо-человеческого войска не могло превратить Цитадель в то, чем она является сейчас, и кольцо сможет перенести тебя в те времена и вернуть назад... Тогда неустойчивость реальности была близка к запредельной. Я помню те времена, я стоял вне конфликта, потому что чувствовал - любое мое вмешательство может привести к катастрофе намного большего масштаба, чем знала история этого мира.
   - Сойдет, это время мне вполне сойдет. Так ты дашь, что я прошу?
   - Дам, Михаил. Но будь осторожен.
   - Не волнуйся, я всегда осторожен.
  
   ***
  
   - Олимпер, можешь нас возвращать.
   - Что, все?
   - Да, уже все. Поехали домой.
  
   ***
  
   И вот я снова в этом зале. Смотрю, во что его превратило мое заклинание... Да, похоже, придется местным жителям храм отстраивать заново. Все таки заклинание Локального Ничто - это вещь, реальная вещь. Принцип очень прост - в пределах определенного объема все материальные объекты перестают существовать. Заклинание не имеет противозаклинания, его убойная сила равна ста процентам, оно уже на ранних своих стадиях блокирует все телепортационные средства перемещения. Лишь три есть у него недостатка - дальность действия порядка семи метров, шестой уровень ну и наконец считается, что произносящий его всегда гибнет. Набирать команду камикадзе из Инших шестого уровня, которых затем надо забрасывать прямо в логово врага - в нашем мире это считается расточительством. Есть другие, намного более эффективные средства уничтожения командования врага. Но против личностей типа Архимага самое то.
   Задумка изначально была очень проста - добраться до него, задействовать Локальное Ничто и за пол секунды, что проходят до его активации, с помощью Олимпера укрыться в прошлом и вернуться сразу же после окончания действия заклинания. Секунды для этого было как раз. Вроде бы удалось. Теперь осталось проверить, погиб ли Архимаг, или ему опять удалось выкрутиться... Вряд ли, я не мог придумать способ, как бы он мог это сделать. Но, на всякий случай, заглянул в Сумрак.
   Что же, души простых охранников были еще тут - никак не могли понять, что же произошло с их телами. И души магов из личной стражи тоже. А вот ни души Архимага, ни души вампира на месте не было, как и следа их гибели. Плохо ли это? Я бы сказал - это хуже чем отвратительно, потому что теперь у меня даже идей не было, куда он мог деться. Это значит, что все, абсолютно все, опять надо начинать с самого начала, перечеркнуть все, что я уже успел перетерпеть, и опять, с чистого листа... И у кого в такой ситуации руки не опустятся? У меня начали опускаться - я вообще был близок к тому, чтоб впасть в отчаяние.
   Но помощь пришла! Вытянул меня из пучины грусти глас Олимпера.
  
   ***
  
   - Михаил, я знаю, куда делись Архимаг и вампир!
   - Знаешь? Куда???
   - Туда же, куда и мы - они отправились в прошлое.
  
   ***
  
   Ну естественно, в прошлое! Олимпер, ты молодец! Если Архимаг хотел меня отправить за сердцем в Центральную землю, то у него был способ перемещаться во времени! Кто сказал, что на это только кольцо способно? Никто. И сейчас, почувствовав, что гибель близка и неизбежна, он, точно так же, как и я, покинул это время! Олимпер, а куда он мог отправиться? Только туда же? Ты уверен, что других точек в прошлом, доступных для существ из нашего времени, не существует? Что же, тогда мы слишком рано вернулись. Поспешили. То время еще не закрыто? Ясно, значит, пока я сам не переживу момент развилки, момент гибели Цитадели, как пережил гибель Центральной земли, путь туда мне будет открыт. Что же, тогда колдуй, медальон, колдуй! Мы отправляемся вслед за Верховным Архимагом назад, в прошлое.
   Мой прошлый визит в это время продлился лишь несколько секунд, и я даже не успел толком рассмотреть, куда же я попал. В этот раз мне тут предстояло остаться на более продолжительный период. Что же, посмотрим по сторонам. Что мы видим? Судя по всему, на данный момент до строительства храма у местных жителей руки пока не дошли. А скорее всего те самые двенадцать капитанов, что и будут тут похоронены, еще не родились. Так что вокруг меня была пустая площадка, заросший диким бурьяном холм, вокруг которого виднелся совершенно незнакомый город. Единственное узнаваемое строение - башня, бывший маяк, как и через три с половиной тысячи лет, она гордо возвышалась над портовым городом.
   Впрочем, сейчас это все меня слабо волновало. По утверждению Олимпера, Архимаг мог перенестись только в это время, но лично я никаких следов его пребывания не наблюдал. Впрочем, это в обычном мире. Попробуем воспользоваться сумеречным зрением. Точно, помогло. Он действительно был тут, и совсем недавно - не более полу часа назад. Появился, как и я, на тот же самом месте, и что-то долго колдовал. Что именно я понять не мог, следы весьма размытые, но вплетенные в магию следы ауры Архимага явно говорили, что я на верном пути. Что же, погоня продолжается. Тут, в прошлом, у него не могло быть запасенных заранее телепортов, и перемещаться он мог только обычными человеческими методами, так что условия у нас были равными.
   Итак, охотник выходит на след. Куда мог отправиться Архимаг? Сложно сказать. Зная, что я иду за ним, Мыс Славы он должен был покинуть, а это можно сделать двумя путями - по морю, али по суше. Если по суше - то он должен был добыть себе транспорт, вряд ли такой почтенный господин пойдет куда-то пешком. Если по морю - то выследить его будет еще проще, не так уж и много выходит за день из города кораблей. Что же, начнем именно с порта. Но для начала не мешало бы ознакомиться с местными реалиями. Олимпер, что можешь сказать про Мыс Славы сих времен?
  
   ***
  
   Мыс Славы в период падения Империи Зла и гибели Цитадели еще не стал городом, где все было замкнуто исключительно на море. Да, и сейчас местный флот не имел аналогов в мире, но помимо этого Мыс Славы еще был известен своим рыцарским орденом, легендарными Рыцарями Славы. Первые рыцари появились более пятисот лет назад, и пройдет еще полтысячелетия, прежде чем этот орден отойдет в историю. Сейчас же он был в зените своей славы - могучие, бесстрашные, рыцари обучались воинскому мастерству с младенчества и могли сойтись в рукопашной на равных с любым, даже самым сильным, противником. Владели они и магическими искусствами. Они в гремящей по всему миру войне не приняли чью-либо сторону - они стояли над конфликтом, и в своих вылазках били как войска Врага, так и объединенные эльфо-гномо-человеческие войска. Тут, на Мысе Славы, была резиденция их ордена, и все местные жители делились на три категории - люди моря, Рыцари Славы и рабы. Последние принадлежали вторым, первые жили отдельно и в дела на суше не вмешивались. Помимо самого Мыса, территория влияния ордена распространялась на весь юго-запад Западного материка, на большую часть будущего Халифата запада и небольшой кусок Демократической республики.
  
   ***
  
   Отлично - раз так, то придется мне временно посвятить самого себя в рыцарский сан. Только обойдемся без мечей на плечах, обычных доспехов рыцарских будет вполне достаточно. Ну и коня с оруженосцем к ним в придачу, это если я правильно помню историю.
   Впрочем, в этом мире рыцари, как оказалось, не носили тяжелых доспехов. Это были какие-то самураи, частично одолжившие методику боя у легкой казацкой конницы и кавалерии Османской империи. Мне же лучше - представить себя верхом на вороном коне в доспехах под сотню килограмм - увольте, это не для меня. В общем, пошел я добывать себе звание рыцаря. Естественно, в Сумраке - так оно спокойнее.
   Добыл. Это оказалось совсем не сложно - странных мужиков, облаченных в покрытые жестяными щитками лосины, по улицам скакало великое множество. И в темный переулок, где я пристроился, уже через шесть минут заглянул излишне любопытный рыцарь. Я его даже убивать не стал - под похожим на тюрбан шлемом оказался совсем еще мальчишка, лет восемнадцать, жалко стало. Быть может, подрастет он еще, поумнеет, поймет, что если ты рыцарь, то не надо зевать по сторонам и считать ворон.
   Напялив на себя его облачение, я направился в сторону порта. Олимпер мне ничего не смог сказать по поводу взаимоотношений рыцарей и моряков, но как-нибудь я надеялся разобраться. Впрочем, особые расспросы и не понадобились - на море бушевал шторм, и, как я понял из беседы двух моряков, утихшей при моем приближении, он продолжался уже неделю, и ни один корабль за это время Мыс Славы не покинул.
   Что же, кру-гом, поскакали в сторону городских стен. Не такие мощные, как через три с половиной тысячи лет, они уже сейчас внушали уважение. И ворота были всего одни - довольно удобно для тех, кто занимается преследованием врага. На страже стояли рыцари, любезно согласившиеся помочь мне прояснить ситуацию.
  
   ***
  
   - Не выезжал ли из города кто-либо подозрительный за последний час? Нет, не покидал.
   - Кто вообще покидал?
   - Много кто.
   - Пара, старик и эльф? Не видали?
   - Город покинул отряд сына нашего магистра, поехал на охоту, благородный рыцарь, по личным делам, трое рыцарей со срочным поручением от магистра, отряд молодых рыцарей в поисках приключений и повозка благородного отставного рыцаря без сопровождения.
   - Куда поехала повозка?
   - Вон по той дороге, но там пути нет, если они хотят ехать дальше - они должны будут свернуть, вот по это дороге вы можете их нагнать.
   - Не за что, господин рыцарь, мы все друг другу братья по оружию.
   - Не за что нас благодарить. Счастливой дороги.
  
   ***
  
   Архимаг, как всегда, предпочел комфорт - что же, сам виноват. Не захотелось, видите ли , трястись верхом, захотелось с удобством, в карете... А мы люди не гордые - нам и так нормально. Ну что, Олимпер, как настроение? Уже не жалеешь, что тебя из ларца твоего извлекли? Свежий степной ветер в лицо - Олимпер, что может быть прекраснее? Разве что сидеть в мягком кресле у камина с бокалом хорошего вина... Но это я еще успею, на это у меня еще вся старость будет, а пока есть молодость и есть силы - надо на всю жизнь приключений нахвататься.
   И где там этот Архимаг? Честно говоря, я был уверен, что мы его быстрее нагоним. Но до вечера, пока конь уже совсем не начал задыхаться, настичь Ноха с вампиром мы так и не смогли. Пришлось останавливаться в харчевне у дороги. Заплатив небольшую сумму, а у рыцаря я одолжил не только одежду, но и достаточно тугой кошель, я поручил слугам позаботиться о коне, сам же пошел питаться и ночевать. Заодно и расспросить, не видели ли тут недавно карету отставного рыцаря.
   Как оказалось - видели, она проехала тут на огромной скорости три часа назад. Они еще удивились - и как это обычные кони способны с такой скоростью нестись? Что же, значит, я на правильном пути. Что мое отставание увеличилось - ничего страшного, еще догоним и перегоним. Потом. Ночью, отказавшись от услуг недорогой "девушки по сугреву", про свое отношение к продажной любви я уже неоднократно упоминал, оно сугубо отрицательное, я не сразу повалился спать, а занялся изучением Некрона.
   Если предсказание о посланце иных звезд и слепом поводыре было в самом конце книги, то события нынешнего времени описывались в первой трети. Всевышний сотворил гениальное, и в то же время абсолютно бесполезное произведение - оно действительно описывало все будущее, но было невозможно понять, относится ли данное предсказание к некой глобальной катастрофе или к гибели единственной козы у бедной старушки в забытом богом и людьми селе. Тут все было перемешано - чтоб выудить нечто полезное, надо было обязательно знать, к чему оно относится. Но, к счастью, историю данного времени я знал из многих источников - из книг, из рассказов вампиров, из рассказа Духаста. И я чувствовал - именно сейчас я смогу выудить из мутного водоема предсказаний жемчужину истины...
   Впрочем, чувства меня обманули - ничего интересного я не нашел, и завалился спать. Утром, с первыми петухами, перекусив на скорую руку, я продолжил гонку за Архимагом.
   Продолжалась эта безумная скачка по степям, пустыням да лесам долго - целую неделю я с раннего утра и до поздней ночи проводил в седле, после чего отсыпался и выяснял, "а не проезжали ли тут". Как правило, проезжали, но каково же было мое удивление в один прекрасный вечер, когда выяснилось, что о рыцарской карете тут никто ничего не слышал. Пришлось мне с утра возвращаться назад, часов пять потратил, пока не выяснил наконец, куда Архимаг свернул.
   Отставание постоянно увеличивалось - к концу пути Архимаг был как минимум на сутки впереди. Видимо, не обошлось тут без магии - человек явно своих лошадей магически несколько модифицировал. Увы, я познаниями в зоомагии не обладал - не сложилось. Но ничего - я уже догадался, куда путь мага лежит. Олимпер подсказал. По его словам выходило, что в той части материка, куда направлялся Архимаг, в это время как раз базировались резервные эльфийсские части перед отбытием на Южный материк, где они вот уже три года как не могли захватить Цитадель. Ясно, значит господин Архимаг решил к своим старым союзникам наведаться...
   Земля, по которой мы скакали, уже не принадлежала ордену, но мои одежды тут по прежнему пользовались уважением. Вокруг царила разруха - до сих пор повсюду были видны следы прокатившейся тут пять лет назад кровопролитной войны, и я, как представитель самой нейтральной из всех воюющих сторон, был уважаемым гостем в любом трактире. Тем более, в эти земли Рыцари Славы редко заглядывали - они редко так далеко отдалялись от магистрата своего ордена. Именно по этой самой причине мне и было несложно следить за поездкой Архимага - он тут выделялся точно так же, как и я. Мысли, что он мог уже давно сменить карету и сейчас я гнался за призраком, я не допускал. Не потому, что я такой уж самоуверенный, нет, после оплошности на Мысе Славы я пообещал сам себе всех врагов переоценивать, а не недооценивать. Просто у меня установился своеобразный ментальный контакт с Архимагом - мы слишком много друг о друге думали, и теперь, как побочный результат, чувствовали друг друга. Я знал - я иду по верному следу, Архимаг знал - от меня ему не уйти.
   В дороге мне было не скучно - рассказы Олимпера, как оказалось, тоже могут быть веселыми и интересными. Созданный неизвестно когда и неизвестно кем, он, как оказалось, повидал в своей жизни много владельцев, и Адам был далеко не первым среди его хозяев. Так, до Адама его тридцать лет носил один король, который был уверен, что он воробей, и три раза в день ел только зерна. Закончил он свое правление на радость всем своим поданным вольным полетом с самой высокой башни замка. А до короля владел Олимпером вор, настолько наглый, что один раз умудрился у козлоногого украсть латную рукавицу. Куда он потом ее запрятал - даже Олимпер не знал, а закончил свою жизнь тот вор упав со спины украденного вороного коня. До него медальон почти три сотни лет провисел на шее алхимика, который всю свою жизнь искал способ превратить золото в свинец. Я переспросил, может свинец в золото? Нет, заверил меня Олимпер, именно золото в свинец, наоборот - это слишком просто и тривиально, а тот алхимик искал способ прославиться в истории своей экстравагантностью. Погиб он в собственной лаборатории, взорвавшись во время очередного эксперимента. А до него...
   Короче, у Олимпера было много историй - забавных и грустных, веселых и не очень, и дорогу они мне скрашивали прекрасно.
   Лагерь вампиров, куда направлялся Архимаг, располагался там, где в будущем будет проходить граница между Старой и Новой империей. В эти времена они еще не были расой изгоев, живущих в северных лесах - пока эти гады занимали еще половину Западного и половину Северного материка, их войска стояли на Южном, и кровь они пока еще пили из людей открыто и с превеликим удовольствием. Оформлялось это как "добровольная жертва своей жизненной силе эльфийским воинам света для борьбы с проклятым черным Врагом и его Империей Зла". Слова заумные и красивые, смысл грязный и подлый. Впрочем, ничего иного от вампиров и ждать не стоит. Природа у них такая.
   Рыцари Славы в этой земле были хоть и не персонами нон-грата, но чем-то близким, и, дабы не искушать лишний раз судьбу, от сослужившего мне свою службу костюма я избавился. Взамен решил ничего не добывать - все равно на "эльфа" я ни капельки не походил, а все остальные существа были для них на одно лицо. Низшие, мол, что с них возьмешь. Пока я ехал по их землям, на меня смотрели довольно подозрительно - не внушал им доверия арбалет за спиной. Но на слугу Врага я не очень походил, так что меня не трогали. Кто знает, человеческих войск ныне в штурме Цитадели не меньше эльфийских участвовало, быть может я как раз оттуда. Так что до самого центрального лагеря войск я добрался без лишних проверок.
   И если в начале я спешил, то в конце перевел коня с галопа на спокойную рысь. Увы, я не успел. Если до этого я чувствовал, что каждую секунду Архимаг все ближе и ближе, то теперь он опять стремительно удалялся. Настолько стремительно, что у меня не было особых сомнений - господин Нох воспользовался традиционным эльфийским транспортом, верховыми птеродактилями.
   Традиционно только эльфы, да самые богатые людские дома, как правило королевские, имели в своем расположении летучих ящеров. Пегасов в это время еще не было, им суждено появиться только через три тысячи лет, когда с остальными тварями они пришли на земли Сумеречных королевств. Так что сейчас эти ящеры были единственным видом воздушного транспорта, при этом быстрым и надежным.
   Теперь я, наконец, окончательно убедился в том, о чем догадывался и раньше - Архимаг спешит к Цитадели. Он там был, он знает, что там должно произойти. И он хочет этим воспользоваться. Для этого надо проникнуть на Южный материк, а это можно сделать или по морю, или по воздуху. Судя по спешке, первый способ его не устраивает, вот и избрал он второй. И теперь летит себе над морем-окияном, а на меня, небось, устроил в лагере эльфийском ловушку... Не верю я, что он просто так там полдня проторчал - наверняка задумал что-то подлое, Нох, он известный мастак разные подлянки устраивать...
   Нет уж, ты меня, враг мой, извини, не полезу я добровольно в пасть ко льву. Теперь, когда я наконец убедился, что моя догадка верна, у меня уже не нет необходимости гнаться за тобой по пятам. Олимпер, у нас еще есть время? Прекрасно! Этого хватит, закончу свое кругосветное путешествие так же, как я его и начал. Олимпер, тут есть на берегу какой-нибудь порт? Любой, меня любой устроит, лишь бы оттуда можно было до Южного материка добраться. Три дня пути? Вполне устроит! Жди меня, господин Архимаг, медленно, но неотвратимо приближается твоя гибель в моем лице...
   Мне иногда становилось интересно - а куда делся тот прагматик, который попал в этот мир много месяцев назад? Тот бы никогда не полез к черту на рога лишь из одного азарта и жажды приключений? Неужели это был я? Да, что уж действительно, прав был классик, утверждавший, что бытие определяет сознание. Еще годик в этом мире поживу - и стану типичным средневековым героем, вершащим подвиги во имя прекрасных дам и с гордо поднятым забралом выезжающим на бой с драконом.
   Нет, все. Даю зарок - покончу с Архимагом, и больше ни во что ввязываться не будем! В конце-концов, пора бы уже остепениться, третий десяток лет к середине клонится. Все. Но с Архимагом по любому разделаюсь.
  
   ***
  
   Архимаг думал. Всю свою жизнь он строил по четкому плану, он знал, что будет завтра, через неделю, через год. Он знал, как поступят другие люди, как он сможет повлиять на их решение. Шаг за шагом, ступенька за ступенькой, он приближался к своей цели. Он не рисковал, он был осторожным игроком, который всегда трезво оценивает свои шансы и не впадает в безумный азарт. Архимаг знал, на что он шел, и он был близок к окончательной победе. Но, поставив все, он проиграл - фактор пришельца испортил планы пяти тысячелетий, и теперь он был опять никем.
   Изгой, он не был лишен своей магической силы, но он потерял все те нити, дергая за которые, подобно опытному кукловоду, он вершил судьбы мира. Он лишился всего, и даже права жить в своем собственном времени. Он бежал, позорно бежал в прошлое, использовав свой последний джокер. У него не оставалось ничего, кроме верного к-Чмалеониэля, собственной силы и славного имени. Тут, в прошлом, эльфы признали в нем Архимага. Но это была не власть, это была тень той власти, что в этот же момент в этом же мире обладал Архимаг молодой. Он пользовался плодами своей собственной прошлой славы, и это угнетало великого чародея.
   Но ничего еще не потеряно. Архимаг жив, и готов начать новую игру. Но для этого ему нужна сила, много силы. За всю свою жизнь лишь дважды он встречал ту силу, что могла его удовлетворить - при уничтожении пришельцем Спящих и при гибели Цитадели. Тогда еще относительно молодой и неопытный Архимаг, ему было всего полторы тысячи лет, не смог осознать, насколько великий выброс силы он наблюдает и как его можно использовать. Теперь он уже знает это. Он сможет использовать ту мощь, что даст ему Жертва Боли, и сила эта пойдет не на локальное безумство реальности, а на покорение всего мира. Архимаг ни тогда не понял, ни сейчас не знал, почему именно эта Жертва дала такую мощь - даже намного более кровавые жертвоприношения в иные времена не выделяли столько силы. Но, что бы ни было причиной, упускать свой шанс в этот раз Верховный Архимаг не собирался.
  
   ***
  
   Я уже походил на яхтах правителей, просто на кораблях, на легендарных шхунах древнего Врага, на суднах безумцев. Бывал на флагманах флота. И вот теперь, для полноты коллекции, мне разве что провонявшей рыбой рыбацкой лодки не хватало. Видимо, судьба в этом была со мной солидарна - в местном порту она подарила мне шанс наверстать упущенное. Так что весь путь до Южного материка я провел в компании вечно пьяного рыбака, его малолетнего не то сына, не то дочки, а также десяти бочек протухшей рыбы. Зачем они ее с собой возили - понятия не имею, но вонь на борту стояла такая, что даже заклинание Ветра не могло ее отнести в сторону. Ну да ладно, я как бы не принцесса на горошине, перетерпел, коню, и то намного хуже пришлось. Все равно некогда было искать другое транспортное средство.
   Высадили меня на самой северной части Южного материка, в пустынной и безлюдной местности. Впрочем, я таким поворотом событий был весьма доволен. Как мне пояснил Олимпер, весь Южный материк сейчас - один большой лагерь эльфийского войска, куда они согнали людей и гномов с подчиненных территорий, гордо обозвав это "объединенной армией сил добра". Молодцы, вампиры, всегда умели красиво подать даже собственный скверный нрав. Это, типа, не они сюда на убой людей и гномов пригнали, это три равноправных расы во всеобщем порыве за правое дело... Ну и далее, проводить агитацию можно до бесконечности.
   За время хождения по морю мой внутренний компас относительно Архимага окончательно стабилизировался - теперь я мог точно сказать, в какую сторону нужно двигаться. Пока - на юг, вдоль берега. Ну, поехали! Давай, игогошка, освежимся, стряхнем с себя эту рыбью вонь. Теперь я знал - Архимаг стоит на месте, и каждую секунду мы становимся к нему все ближе и ближе. Ну разве это не чудесно?
   Пять дней легкой рыси, ночевок под открытым небом, еды из собственных запасов, и нам, наконец, начинают попадаться первые признаки того, что тут когда-то были люди. До этого - пустыня, голый, без единой травинки, берег, ни ручейка тебе, ни озерца. Хорошо, что я додумался не только для себя питье взять, а и для коня мешок с овсом да бурдюк с водой. Максимально облегчил их магией, чтоб конь не сильно запыхался, но еще бы день без воды - все, пришлось бы коня бросить помирать и дальше пешим ходом пробираться.
   Но вот он, родник, а вокруг - некогда богатое село. Ныне руины, пепелище, обглоданные кости. Все. Пришедшие сюда "эльфы" несли свет, и приверженцы Врага, коими было все население Южного материка поголовно, подлежали очищению. Естественно, что самым чистым является первозданный огонь, и именно сквозь этот огонь и было пропущено все население целого материка. Вампиры никогда не мелочились.
   Дальше больше. Если север континента никогда не был обитаем, то сейчас я ехал по прекрасным, плодородным землям, где круглый год было тепло и цвели пальмы. Тепло было тут и сейчас, и пальмы тоже никуда не делись, да вот только людей, которым этим могли бы насладиться, уже не наблюдалось. Лишь сгоревшие останки да непохороненные скелеты. Постарались силы света, постарались, теперь им гарантировано никто в спину не ударит. Впрочем, не мне их судить - их само время рассудило. Люди вернулись и опять заселили эти земли, а господа "эльфы" в заметно уменьшившемся количестве остались в жалком анклаве их некогда великой империи.
   Меня они не волновали - меня волновал Архимаг. Теперь я точно знал - он ждет меня, ждет у самой Цитадели, он устал убегать и тоже хочет покончить с моей охотой. Что же, предоставим ему такое удовольствие.
   Скоро я вышел на прославленный в истории Эльфийский Коридор - знаменитая дорога, по которой победоносно шли вглубь континента прибывающие части, а потом, после падения Цитадели, позорно бежали жалкие остатки величайшего войска. Впрочем, и ничью, кровавую ничью, вампиры превратили в свою победу. Впрочем, это все еще будет потом, а пока по Коридору шли новобранцы, еще не знавшие, что ждет их в будущем. Как раз сейчас на трех транспортных суднах прибыла человеческая дивизия с Северного материка. Собранная на быструю руку, она была типичным пушечным мясом - таких всегда посылают в бой лишь для того, чтоб морально подавить противника видом огромного количества крови. По крайней мере, у меня всегда было именно такое чувство. Генералы, полагаю, считают несколько иначе, впрочем, их мнение меня никогда не интересовало.
   Не воспользоваться таким прекрасным шансом я не мог - когда неразбериха несколько утихла, то в одной из частей было на одного солдата больше. Будь тут хоть какой-нибудь порядок - меня бы моментально вычислили, но командиры этого "войска" и сами месяц назад пасли коз да овец, так что понять, откуда у них в подчинении взялось на одного рядового больше, не могли. Рыцарского коня, к сожалению, пришлось оставить - тут собственное транспортное средство было привилегией эльфов, людям полагалось воевать в менее престижной пехоте. Я уж не говорю про гномов, которых вообще никто не считал за нечто, достойное внимания. Но горные карлики своим надменным нравом такое отношение заслуживали.
   Шли мы довольно бодро - в семь утра выходили, и маршировали до семи вечера с получасовым перерывом на обед. Километров шестьдесят за сутки спокойно отмахивали. Хотя, как мне кажется, после тех деньков, что я на Мысе прятался, мне уже любая физическая нагрузка по плечу. Я даже не подбадривал себя магией, тем более нас сопровождали вампиры, у которых это могло вызвать подозрение. Шли мы почти тем же самым маршрутом, которым давным-давно меня в качестве раба вели на продажу дикие кочевники. Только теперь путь наш лежал в обратную сторону - в центральную часть материка, где стояла пока еще неприступная и целая Цитадель.
   А вообще, интересно. Знали бы дикари, что среди рабов у них ходят три существа, я, Духаст и Ртуть, каждое из которых способно их всех перебить, и даже не запыхаться... Вот бы удивились. Наверняка продали бы нас подороже - еще бы, не каждый день на рынке воскресшего Врага продают...
   Ну вот мы и на месте. Так вот ты какая, Цитадель...
  
   ***
  
   Историческая справка.
   Цитадель, другое название Цитадель Врага. Название города, столицы Империи Зла (см. Зла, Империя), и одноименной с ним крепости. Была основана в три тысячи девятьсот восемьдесят четвертом году до Гибели Спящих (см. Спящие), пала под ударами эльфийского (см. эльфы) войска в три тысячи пятисотом году до Гибели Спящих.
   Политический, экономический, культурный центр государства. В нем находились резиденция Императора (см. Враг), дворец сената, театры, музеи. Важный военный и торговый город. Первое упоминание связывается с Летописью Халифов (см. Халифат запада), где упоминалось о основании "града южного великого". Население на момент гибели составляло более четырехсот пятидесяти тысяч человек.
   Важный экономический центр, черная металлургия, деревообрабатывающая промышленность, ювелирная, горнорудная промышленности. Крупнейший мировой рынок. Центр производства магических артефактов. Известен своей школой магии, Академией Магических Дел. На период расцвета насчитывалось более двадцати институтов и университетов, в которых одновременно училось более сорока тысяч студентов. По косвенным сведениям, в центральной библиотеке насчитывалось более пятисот тысяч наименований обычных книг и около сорока тысяч магических манускриптов.
   Среди архитектурных достопримечательностей прославился своим центром. Согласно Летописи Халифа, "сей град столь прекрасен был, что не имел равных себе в прошлом али будущем али настоящем али землях дальних али ближних". Среди достоверных сведений имеется упоминание о Хрустальном Дворце и Нефритовой Башне. Художественных изображений Цитадели не сохранилось.
   Цитадель, крепость, основанная одновременно с одноименным городом. Важный стратегический военный центр. Занимая доминирующие высоты у входа в долину Цитадели, крепость слыла "твердыней что по неприступности не знает и не будет знать равных себе". Согласно летописям, представляла совокупность бастионов, обнесенных единой крепостной стеной. Гарнизон крепости на момент падения составлял по различным оценкам от пятидесяти до семидесяти тысяч личного состава. Цитадель имела мощную антимагическую защиту. Высота стен достигала сорока пяти метров, имелись многочисленные защитные устройства и система поставок из города продуктов питания и питьевой воды.
   В годы Войны Падения Цитадели (см. Архимаг, Враг) была резиденцией императора и сената. Неоднократно безуспешно штурмовалась эльфийскими войсками. Про штурм Цитадели подробно повествует эльфийский эпос "Битва Великой Славы и Боли" (см. "Ар-Янар-Эртрэльтариэл").
   Как считается, город и одноименная крепость Цитадель пали в день летнего солнцестояния в результате неизвестного природного катаклизма предельно разрушительной силы.
  
   ***
  
   Ну что же, приступаем к поиску Архимага! Расположение "своей" части я покинул сразу по прибытию, и теперь бродил кругами по эльфийскому лагерю. Интересная вырисовывалась картина! Архимаг был тут, вот он, стоит, сидит и ходит, да вот только это не совсем тот Архимаг - это его предварительная бета версия, которая пока еще мне ничего плохого не сделала и не особо меня интересует. Внешне такой же, ранний вариант Архимага не отличался такой силой, злобой и хитростью - это был пока еще молодой полуторатысячелетний парень, только-только пробившийся на вершину магической власти. Впрочем, шутку с магической кастрацией он провернуть уже успел - это была вообще одна из его самых первых шуток.
   Ну да ладно. Не насмотрись я в свое время разных заумных фильмов и разных хитрых книжек - попытался бы эту версию уничтожить. Увы. Разные там парадоксы путешественников во времени вызывали определенное беспокойство, а если помножить его на бифуркационную неустойчивость данной развилки исторической реальности... Короче, последствия могут быть самые неожиданные, так что Архимага дубль первый оставим в покое.
   А вот Архимага дубль второй не наблюдалось. Я чувствовал - он тут, совсем рядом. Он в том же лагере, нас отделяют максимум пару километров, но я не видел его! Конечно, лагерь войск был огромен - на штурм Цитадели эльфы отправили свое стотысячное войско, плюс почти полмиллиона людей и триста тысяч гномов. Сила грандиозная, а если еще учесть, что каждый эльф имеет несколько человеческих рабов, да слуг, да не надо забывать про дополнительный обслуживающий персонал, не состоящий напрямую в войске... Как минимум миллионная союзническая группировка окружила Цитадель нехилым таким лагерем, размером с хороший город.
   Ну и, естественно, просто так ходить кругами и искать Архимага по следам его ауры я мог годами - если он хотел спрятаться, то в такой толпе да с его магическими умениями это проще пареной репы. Но он не может скрываться вечно. По словам Олимпера, до гибели Цитадели оставалось всего несколько дней. Никогда не поверю, что он так и не покажет себя.
   Была идея ловить вампира - отказался. Это там, в будущем, он хорошо выделялся из толпы, но тут таких же самых вампиров было сотня тысяч, и почти все они были по современным понятиям "темные". Это потом они осветлеют, откажутся от человеческой крови и перейдут на животную пищу, по пока - это типичные кровососы самого низкого пошиба. И попробуй найди среди них одного, который тебе нужен... Не найдешь.
   Да еще и колдовать так просто не получается - тут в армии жесткая дисциплина, и любая волшба дозволена лишь по письменному разрешению начальства. Следили за этим все те же вампиры - тут особых магических умений не надо, научиться опознавать наличие магии просто, а большего им и не надо.
   Над головой время от времени проносились разнообразные существа - то вампиры на птеродактилях на разведку, то Эспиары, внушать ужас своими загробными стонами. Внушительно. Хорошо хоть до драконов дело пока не дошло - как и прочие твари Северного материка, они появятся в мире лишь через три тысячи лет через открытый Архимагом пространственный канал. Но и без них тут было весело. Особенно меня развлекали гномы - я их до этого вживую ни разу не встречал. Как оказалось, типичные африканские пигмеи, такие же чернокожие и жилистые. Бороды у них были, но не больше чем у людей - примерно у половины. Но, самое удивительное было в том, что на своих гномьих головах они носили типичный казацкий оселедец, он же чуб. Не знаю почему, но мне они кендеров из известной фантастической серии напомнили, наверно своими вихрами, у тех тоже хохолки были. О том, что такое "неприступный гномий хирд", они явно не знали, предпочитая воевать в легкой броне и пользуясь луками. Так что это были не совсем классические гномы.
   И уж совсем не классическим был элитный взвод "боевых теннисистов", как я их для себя назвал. Это было нечто! Подобного рода войск я не мог припомнить ни в одной мировой армии! Суть такова. Идут они в атаку двумя шеренгами. Первая вооружена особыми двуручными теннисными ракетками, по сути две обычные ракетки, рукоятки которых соединены вместе. Нечто похожее на байдарочное весло. В первой шеренге идут как правило высокие мускулисты парни, зато во второй - мелкие и шустрые. У них нет никакого оружия, они все держат по особой сумке с "мячами". Мячи самые разные - обычные стальные, взрывные бронебойные, отравленные, магические, прочие. Диаметр - чуть больше мяча для маленького тенниса, но меньше чем для большого. При наступлении воины второй шеренги подбрасывают эти мячи вверх и вперед, а воины первой со всей дури лупят по ним ракетками. Вначале я подумал, что это какая-то глупая шутка - ан нет. Посмотрел я тренировочный бой - один такой взвод спокойно остановил элитную тяжелую кавалерию и обратил в бегство пехоту. Скорострельность и дальность действия меня просто потрясли - обычный стальной шарик с шипами на тридцать метров пробивал средний доспех! Выяснил я, что это за войско такое. Оказалось, что это старинное боевое мастерство одного из самых древних королевств Северного материка, оно там вообще считается непобедимым, и единственный род войск, против которого "теннисисты" малоэффективны - лучники. Увы, поражать цели на двести метров, как это может делать хороший лучник, им пока еще не удавалось.
   Короче, пока я шатался по лагерю, то многое выяснил, кроме самого главного - где же все-таки скрывается от меня Архимаг?
  
   ***
  
   Архимаг знал - пришелец рядом. Он тут, в нескольких шагах, и он хочет битвы. Битва эта произойдет, но позже. Не сейчас. Архимаг понимал - его час еще не настал. Он должен получить силу грядущего обряда, и тогда никакой пришелец его не сможет остановить. Но пока еще не настало время рисковать. Скрываясь под личиной обычного воина, Архимаг ждал - осталось уже недолго. Завтра, когда солнце будет между рассветом и полуднем, завершится ритуал, и великая сила откроет себе путь в бытие.
   Архимаг готовился впитать в себя эту силу, он готовился к ритуалу, и с ним рядом был верный к-Чмалеониэль. Последний, кто не предал его, не погиб, лишив великого мага своей поддержки. И, Верховный Архимаг был в этот уверен, к-Чмалеониэль будет последним, кто останется с ним до самого конца. Архимагу было даже немного жаль темного эльфа. За его безупречное служение в отплату он получит ужасную смерть, но что поделаешь. Ритуал требует предательства и гибели - и предательству суждено будет случиться. Архимаг, как и пришелец, умел заглядывать в Сумрак и видеть там следы грядущего - и было там предательство. К-Чмалеониэлю суждено умереть, но смерть его послужит великому делу, полагал Архимаг.
  
   ***
  
   Я нашел его! О боже, ну и как тут не поверить в случайности? Сотни тысяч эльфов, и я совершенно случайно столкнулся именно с тем самым своим старым знакомым из будущего! Ну не везунчик ли я? Должно же было мне хоть когда-нибудь повести? И повезло! Вот оно! Все, теперь главное - не упустить, я буду следить денно и ношно, не смыкая своих очей! Раз ты, гадина вампирская, мне попалась - не уйдешь. Ты трижды уходила от верной смерти, но четвертая наша встреча будет для тебя последней! И, я уверен, "эльф" выведет меня на своего господина!
   Господин Архимаг! Готовься! Я не знаю, как я справлюсь с тобой, ты намного сильнее меня в плане магии, но пробил твой час! Я не дам тебе уйти!
   Времени у нас оставалось мало, насколько я знал - уже на завтра был запланирован ритуал Жертвы Боли и одновременный штурм Цитадели. А это значит, что до этого момента надо было все закончить и успеть убраться отсюда куда подальше. Приступаем. Как говориться, почувствуй себя шпионом!
   Следить за темным эльфом оказалось не так уж и просто - он не прятался, он просто очень органично сливался с толпой. И, не зная точно, что он должен быть тут, я мог его пару раз потерять. Но не потерял - примерно час мы петляли по всему лагерю, и наконец дошли куда надо. "Куда надо" - обычная, ничем не примечательная палатка, в которой сидит ничем не примечательный молодой парень и чертит на земле магическую пентаграмму шестого уровня. Обычная такая картина, парень, у него даже по ауре было видно - сырой новобранец, пороху еще не нюхал, сидит, и вырисовывает себе спокойно в свободное от службы время одно из самых сложных заклинаний энергетической магии... Какой еще Архимаг из будущего? Видеть не видел, слышать не слышал, ведать не ведал, знать не знаю. Идиллическая картина.
   Честно говоря, я был даже немного потрясен. Я разную в жизни видал маскировку, но чтоб вплоть до второго слоя Сумрака так великолепно замаскироваться... Уважаю! Ненавижу, убью, но уважаю. Весьма и весьма почетно встретится с таким противником, а если победить - то потом можно смело идти покупать себе медаль, повесить на грудь и до конца жизни хвастать. Мол, а мы, да в молодости, да в одиночку десять вражеских танков... Можно даже себе корочку самому напечатать, типа "Антикиллер, версия магическая", и начать требовать особых прав и льгот как ветерану антимагического дела.
   Ладно, это все забавно, но разделаться мне с ним надо не в шутку. Пока я еще не представлял, как это сделать, но то, что надо обойтись без свидетелей - это по любому. Привлекать к себе внимание всей местной магической верхушки я не собирался, а значит... А значит подождем. Теперь уж я точно не упущу господина Ноха. Не будем пока попадаться ему на глаза - пристроюсь в десятке метров, мол я - не я, а тень лишь жалкая моя, рублю людей, пасу коней, в чертогах горести своей...
   Что тут главное - если я не хочу, чтоб и Архимаг меня тоже учуял, то надо максимально абстрагироваться. Известно, например, что во время творческого процесса аура испытывает заметные пертурбации, и даже в литературе описан известный прием маскировки под кодовым названием "Винни-Пух". Все ж помнят эти легендарные слова, про тучку, тучку, тучку, а вовсе не медведя... Ну так вот - на самом деле это отнюдь не вымысел, а гениальная догадка автора мультфильма.
   Я, например, напевал себе под нос бездарную бесконечную сагу по поводу "жизни, коней и всего остального", и даже если обратит Архимаг на меня внимание - он увидит лишь обычного дикого коневода, скучающего по своим любимцам. Как чукче в душе, по принципу "что вижу, то пою", сагу о "просторах вольных, да степных, коней гнедых и молодых, о ветре, дует что в лицо, жена выходит на крыльцо, да ребятишек полон дом, пою до одури о том" я распевал до самого вечера, не вызвав ни у Архимага, ни у вампира никаких подозрений. Я чувствовал - пару раз меня проверяли, видел, как взгляд Архимага становится сумеречным и проходит сквозь меня.
   Но узнать меня так и не узнали. Ну что, господин Нох, не только вы умеете маскироваться. У меня тоже есть чему вас удивить...
   Ночью, пока мое тело спало, душа вольной птицей летала кругами да окрестности обозревала. Это было довольно рискованно - ее могли заметить и "сбить", существовали несложные способы лишить отправившеюся в полет вольную душу связи с ее телом. Но, как я рассудил, перед ночью ответственной битвы все местное магическое руководство будет сосредоточено на охране своих секретных планов, а туда заглядывать я и не собирался. Меня больше волновало, где бы найти такое место, чтоб нам с Архимагом никто не помешал в спокойной обстановке выяснить свои отношения. Так ничего за ночь и не нашел - что же, значит в день Х будем действовать по обстановке.
   Утро дня гибели Цитадели, и большей части войска союзников, началось с грандиозной побудки и построения. Еще никогда мне не доводилось слышать, чтоб на одном поле боя одним строем стоял миллион солдат. Зрелище фантастическое - взвода и целые полки метались по всему лагерю в поисках своего места в строю. Воистину вавилонское столпотворение, бардак стоял такой, что я и сам не понял - и как в таких условиях они друг друга не затоптали?
   Меня это все, к счастью, не коснулось - вслед за Архимагом и еще небольшой группой, человек этак в тысячу, мы заняли удобный стратегический холм и подождали, пока вся суматоха уляжется. После чего все настоящие солдаты неспешным шагом разошлись по своим частям, а мы втроем, я, Архимаг и верный вампир у него за спиной, так и остались стоять на холме и смотреть друг на друга сверкающими ненавистью глазами.
   Да, да, голубчики вы мои, я это, собственной персоной. Не ждали? Ну что, ничего не хотите сказать по поводу нашей долгожданной встречи?
  
   ***
  
   - Пришелец...
   - И тебе привет, Архимаг. Вот мы и встретились, в очередной раз, лицом к лицу. Помнишь меня? Мы уже виделись, там, в академии, где ты меня пытался убедить, что посланных тобой монстров наслал на академию Враг. И потом мы виделись, помнишь, на поле боя, где я с ребятами твое войско начисто разбил. А помнишь ту Абракадабру? По лицу вижу, помнишь, так то тоже я был. А храм, помнишь храм? Вот, и то был я... Жаль, что нам не удалось тогда пообщаться, мне есть о чем тебя пораспросить...
   - Я убью тебя, пришелец. Ты труп.
   - Да нет, пульс вроде есть, кровь течет по венам и артериям. Ты ошибаешься, я жив. Здоров и невредим. А кто кого убьет - давай не заглядывать в будущее, а? Лично я не Всевышний, Некрон не писал. Да не злись ты так... Давай так, я - хороший положительный герой, ты - главный злодей, мы встретились в решающей схватке. Теперь по закону жанра ты просто обязан перед тем, как начнешь меня убивать, ответить на мои вопросы. Согласен? Да не смотри ты туда, все равно пока еще рано начинать поединок, начнется штурм Цитадели - тогда и приступим к смертоубийству. Ты, точно так же, как и я, не хочешь обращать на себя внимания, я ж вижу. Так что давай пока поговорим, а?
   - Хорошо, пришелец... Я исполню твое последнее желание - задавай свои вопросы.
   - Не вопросы, вопрос. Всего один. Зачем? Зачем тебе нужен был я, зачем ты постоянно меня преследовал, хотя еще в академии, когда я был зеленым и неопытным, мог спокойно меня поймать? Поделись, будь добр, своим секретом.
  
   ***
  
   Поделился. Секрета, как оказалось, особого и не было - в своем предположении я изначально был прав. Архимаг действительно собирался использовать меня как оружие против Спящих. Он запомнил, кого он тогда, в прошлом, увидел с сердцем Всевышнего в руках, и когда настал час пробуждения Спящих, послал своих дев-воительниц в мои мир. Там они меня встретили, сверили с магическим портретом, убедились, что я именно тот, кто им нужен, и перенесли сюда. Антураж с рабством - лишь для запудривания мозгов.
   Но по пути у него зародился другой план - не просто разделаться со Спящими, а и убить всех остальных "зайцев" одним "выстрелом". Произошла "утечка информации" о том, что я прибуду в этот мир, и на меня, как мухи на известный продукт, стали слетаться различные опасные для Архимага элементы. Еще в пустыне на меня вышли Духаст и Ртуть, в академии появились Эспиары, принцессы и боги, в Старой империи на меня вышел Адам. Все потенциально опасные для Архимага силы собрались в одном месте, и затем должен был последовать финальный удар мухобойки.
   На эту цель были и направлены все действия Архимага - друиды, твари, темные эльфы. Планы по ходу дела менялись, изначально финальный удар должен был последовать еще во время осады войском мятежного полного генерала мистера Палма столицы Новой империи. Задумка была такая. Начинается штурм города, меня захватывают в плен, остальные мятежные войска вместе с моим отрядом ликвидируются Сферой Полной Защиты. Затем я отправляюсь в прошлое, добываю сердце Всевышнего, уничтожаю Спящих и погибаю сам. Тогда, как известно, штурм города так и не начался.
   План поменялся. Следующий момент - я уже император Империи юга, на нас нападают эльфы, захватывают меня в плен, Сфера Полной Защиты, гибель моего отряда, прошлое, сердце, Спящие, моя гибель. План провалился - на нашу сторону стали светлые эльфы и захватить меня не удалось.
   Следующий этап - битва пяти армий. План - войска втягиваются в сражение, меня захватывают, Сфера, гибель, прошлое, Спящие, моя смерть. Не вышло - опять вмешались эльфы, из ниоткуда появилось войско халифа, уничтожены маги, разбито войско.
   Новых планов у Архимага не было, он уже не знал, как захватить меня, но, как оказалось, это было лишним. Я и сам, добровольно, отправился в прошлое и добыл там сердце. Ритуал Сферы Полной Защиты сложен. Если бы Архимаг просто так попробовал бы его провести - те же Духаст, Адам, Хаддим или Роккав это бы прекрасно почувствовали и успели вовремя уйти из зоны поражения. Именно для того, чтоб не дать им отвлечься, и были изначально запланированы масштабные сражения. Но теперь уже не было смысла отвлекать нас от проведения этого ритуала битвой. Теперь мы сами отвлеклись, внимательно наблюдая, как сердце изничтожает Проснувшихся, а в это время были окружены "невозможным" заклинанием, отвлечены девами битвы и должны были погибнуть.
   Удалось практически все. Лишь финальный удар мухобойки промазал. Мы извернулись и увернулись, а не должны были. После этого уже не было планов - было бегство, эмоции и жажда мести.
   Теперь все ясно. Архимаг продолжал разглагольствовать, но я его уже не слушал - у меня зрел в голове один план, и я старался все внимательно обдумать, не упустив ни единой детали. Архимаг силен - как маг, он на порядок сильнее меня. Но он до сих пор мыслит как человек, для которого все люди - рабы и марионетки. Он не привык, что кто-то может поступить по своему, он привык, как таран, идти вперед, не оглядываясь себе за спину. Зря, Архимаг, зря. Если я не ошибусь - ты сам попадешься на собственный крючок. Это будет подло и некрасиво, но вполне заслуженно. Или кто-то думает иначе?
   Так, ритуал Жертвы Боли начинается, пора заканчивать с разговорами.
  
   ***
  
   - Довольно. Я правильно тебя понял, что и друиды, и погибшие вампиры, и те две девушки - они должны были лишь удерживать наш отряд в ловушке до тех пор, пока твое заклинание не будет завершено, а затем погибнуть вместе с нами?
   - Да, ты правильно понял. Их смерть должна была послужить великой цели. Но ты испортил мне игру, пришелец, и ты умрешь. Ар-аринар-ери, Акри-арини-ари, Ер-аринар-акри...
  
   ***
  
   Вот это силища! Буквально за миллисекунду Архимаг окружил себя силовым щитом, и теперь неспешно, стараясь показать свое превосходство, читал весьма и весьма противное заклинание. И, хоть вербальная форма в этом мире и была другой, я его узнал. У нас тоже было такое в средние века, только оно не как боевое использовалось, а как пыточное. Инши, была позорная страница и в нашей истории, одно время сотрудничали с инквизицией, и среди палачей встречались весьма и весьма неплохие маги. Так вот, заклинание это применялось к особо злостным еретикам, которых по разным причинам нельзя было сжечь на костре. Оно медленно, лоскут за лоскутом, сдирало с них кожу, причем человек до последнего оставался живым, а муки испытывал просто дикие. Весьма заманчивая перспектива. Я уже чувствовал, как первый зуд начинается - очень нехороший признак, а придумать, как остановить это, не мог.
   Что же... Лови, Архимаг, файрбол, еще один, и еще. Ничего, что они не могут причинить тебе никакого вреда - мне это и не нужно, я лишь хочу показать, что против тебя я бессилен. Поверил? Ну а теперь лови мое любимое, Крымское модифицированное... Нет, не ты, Архимаг, ты и так меня ненавидишь, а вот вампир за твоей спиной...
   Не так уж и много заклинаний действует против вампиров, но это, как известно, как раз одно из немногих.
   Ненависть... Архимаг, ты так привык ненавидеть врагов и презирать всех остальных, что ты просто не мог даже помыслить, что и тебя ненавидят. Нет, не те, кто всегда выступал против тебя. Твои верные рабы. Твой самый верный слуга, темный вампир, высший вампир, готовый безоговорочно исполнить любой твой приказ. Ты не раз посылал его на смерть, и не его заслуга в том, что он вернулся живым. Ты привык смотреть вперед, Архимаг, и ты не видел его ауру.
   А я видел. Он стоял у тебя за спиной, и когда ты рассказывал, как посылал на верную смерть его сородичей, в нем разгорался гнев. Он ненавидел тебя, Архимаг, всегда ненавидел. Он был изгоем, он остался последним из своего племени, ты сделал его таким и принес ему эти страдания. Ты презирал его за верную службу, ты считал его низшим существом и собирался принести в жертву.
   Я не стал сражаться с тобой, Архимаг. Я лишь подарил твоему рабу каплю ненависти и дал на долю секунды увидеть твои мысли. Ты любил действовать через обман и предательство, и удар в спину - это именно то, что ты заслужил. Ты был великим магом и великим злодеем...
   Впрочем, почему был? Что-то я рановато расслабился, начал мысленно Архимагу некролог зачитывать. А ведь он жив-здоров, просто оглушен ударом господина вампира! Так, Михаил, соберись! Еще не вечер!
  
   ***
  
   - Пришелец... Я буду говорить с тобой.
   - Да, эльф. Я тебя самым внимательным образом слушаю. Кстати, спасибо, что помог, и...
   - Я не помогал тебе, убийца моих сородичей. Я лишь сделал то, что должен был сделать давно. И говорить я с тобой буду о другом.
   - Интересно, о чем же?
   - Я хочу предложить тебе обмен, пришелец. Я знаю - у тебя есть нечто, что может подарить мне путь назад, в мое время. Я чужд этому времени, и я хочу домой - я должен предать огню прах моих сородичей, погибших на поле брани. Я знаю, проклятые светлые не сделали это - они предали тела моих братьев и сестер земле, и их дух теперь всегда будет заточен в земных глубинах.
   - То есть ты хочешь...
   - Я хочу твое кольцо, пришелец, и твой медальон. Я слышал Архимага, и знаю, что это за артефакты. Лишь они вернут меня домой, маг, и я предлагаю отдать их мне добровольно.
   - Интересно! Но, если я не ошибаюсь, сделка подразумевает, что и я получу нечто взамен? И что же ты мне можешь предложить? Только не говори, что мою жизнь - мне она и так принадлежит, и я не собираюсь ее никому отдавать.
   - Нет, пришелец. В обмен на кольцо я предложу тебе нечто намного более заманчивое.
   - Интересно, что бы это было... Очередной артефакт Всевышнего? Так у меня их и так хватает, и...
   - Я долго был рядом с Архимагом, и я знаю путь, которым ты можешь вернуться домой.
  
   ***
  
   Теперь я наконец, впервые за годы своей жизни, осознал на собственном опыте, что значит выражение "челюсть отвисла". То и значит - ты от удивления открываешь рот и смотришь на мир совершенно очумевшими глазами. А вампир, гад, доволен! Он знал, он хорошо знал, чем меня можно зацепить! И я попался на наживку, проглотил вместе с крючком. Все, теперь он может из меня веревки вить, попроси он у меня сейчас арбалет с книжкой - без раздумий отдам. Олимпер, извини, ты мне, конечно, дорог, но домой... Это слишком, слишком заманчивое предложение. Ты как, не обижаешься? Да ладно, не дуйся, я тебя не предаю, ну повисишь ты теперь на шее нового владельца... Ну и что, что он темный эльф? Эльф, он, между прочим, тоже человек. Ты ж так любишь приключения... Все, хватит! Вопрос закрыт! Ты у нас уже амулет взрослый, сам как-нибудь разберешься.
  
   ***
  
   - Хорошо, эльф, я согласен. Ты получишь кольцо и медальон, но только после того, как докажешь мне правдивость своих слов.
   - Я понимаю это, пришелец. Ты имеешь право не верить мне, и потому я говорю - иди за мной...
   - Ну пошли.
  
   ***
  
   Одно из самых неприятных занятий - ждать. Если ждешь красивую девушку - то это еще ничего, им сам бог велел опаздывать. Но сидеть и ждать конца света, полагаясь лишь на слова врага-вампира... Одно успокаивает - скоро я наконец буду дома!
   Наверно буду. Метод перемещения между мирами, о котором рассказал мне вампир, был вполне реальным - по крайней мере он согласовывался с тем, что я знал о теории магии. Принцип - в результате взаимодействия квантов магии и антимагии формируется локальный анагилямагический провал основной гармоники реальности, в результате чего при должном векторе действия силы возможен переход на иной уровень действительности. Запутанно, но на самом деле предельно просто. Если обычным языком - берем дофига магии, сталкиваем ее между собой, а то, что получилось в результате, выталкивает тебя в иной мир. Есть лишь три проблемы - где взять магию, как уцелеть во время столкновения и как сделать так, чтоб тебя вытолкнуло именно в твой мир, а не в мир слизняков-телепатов.
   Вампир действительно предложил мне красивое решение. Вектор направления на мой мир он "по чистой случайности" знал, даже дал мне свои мысли прочитать - действительно, правда. Как источник энергии предложил использовать тот самый ритуал Жертвы Боли, а в качестве защиты, чтоб меня вместе с Цитаделью на куски не разорвало, взять тот самый магический уловитель, который Архимаг построил для себя.
   Конечно, на слово я ему не поверил. Пришлось вспомнить старые добрые времена, когда я в свободное от работы время читал книжки по теоретической магии, и провести некоторые подсчеты. На идеальную точность они не претендовали, но мне это было и не надо. Главное, проверить принципиальную возможность того, что мне вампир предложил. Проверил, возможно.
   Действительно, энергию душ жертвы боли можно, при должном умении, трансформировать в магию. Это, например, сделал бирюзовый камень, потопивший Центральный материк. В данном же случае аналогом такого камня служила сложенная Архимагом магическая пентаграмма. Она же выполняла и защитные с направляющими функции. Архимаг, как сообщил мне вампир, собирался впитать эту энергию в себя, а затем перенестись назад, в будущее, и заново взяться за свои козни. Мне же в будущее было не надо, так что пришлось нам с вампиром попотеть, переориентируя временную компоненту пентаграммы на межпространственную.
   Вроде бы получилось - на самом деле это оказалось не так уж и сложно, всего лишь в преобразованиях общей магической теории заменить четырехмерный вектор пространства-времени на пятимерный вектор пространства-времени-мира, где последняя пятая координата отвечала за слой реальности. На самом деле проще сказать, чем сделать. Если первые четыре координаты в общей магической теории непрерывны, то пятая имеет сугубо квантовый характер - нельзя находится на три с половиной мира правее и на шесть и восемь миров выше. Так что пришлось учитывать дискретное магическое преобразование...
   Короче - не важно. В конце концов, мы с вампиром на всю эту хренотень забили, я воспользовался его памятью и повторил силовое распределение, как его делал Архимаг при отправке своих дев-воительниц в мой мир. Тогда все было построено намного более элегантно - Архимаг умудрился обойтись без многочисленных жертв и масштабных разрушений. Увы, его метод прокола пленки между мирами вампир не знал, не был в свое время посвящен, а сам Архимаг по понятной причине вряд ли бы согласился поделиться со мной своей методикой.
   Короче, потрудились мы на славу. И теперь оставалось лишь тупо сидеть в центре магического круга и ждать, пока оно рванет.
  
   ***
  
   Пшшшшсссссс... Пчиию! Птш! Птч! Птч! Птчччшшшшшшш.... Ба-бах!
  
   ***
  
   Хорошо рвануло! Эльфы, небось, и сами не ожидали, когда вместо обычной мощи от гибели тысячи рабов в сторону Цитадели понесется Нечто, неспешно пожирая вокруг себя слои окружающей реальности. А как, наверно, удивился Архимаг! Небось, он так и не понял, по какой такой причине многократно проверенное и апробированное заклинание даст столь неожиданный результат. Вроде все как обычно - на алтаре умерло в страшных муках нормальное количество среднестатистических рабов, каждый раб имеет Х жизненной силы, их М штук, имеем Х*М ударной мощи. Откуда же взялся излишек? Не знаю, что подумал по этому поводу Архимаг, не знаю, что подумали эльфы, не знаю, что подумали защитники Цитадели, но вывод был сделан верным - надо отсюда драпать, и поскорее.
   Приятно было видеть, как в пене скачут отборные эльфийсские скакуны, и кровососы с круглыми от ужаса глазами дрожат от страха. Как бегут, не успевая спастись от этого ужаса, простые люди и гномы, как в буквальном смысле втоптан в землю взвод боевых теннисистов. Наконец, как убывают прочь боевые маги верхом на боевых птеродактилях, и возглавляет их лично господин Нох.
   Удивленный господин Нох. Смотрит оттуда, сверху, на землю и диву дается - в чем же дело? Как так получилось? Обычный ритуал, обычные жертвы, так откуда же вся эта мощь, весь этот ужас... А я тебе могу сказать, откуда это все взялось!
   Да, я, наверно, единственный человек, который знает настоящую причину гибели Цитадели. Да вот только мне тут осталось недолго - вот докатится до меня ответная волна, и все, покину я ваш мир, мне домой пора, господа хорошие. И будете вы еще долго думу гадать, что такое, как же так, да куда это пропал господин Архимаг... Не нынешний, а тот, который прибудет сюда из будущего...
   А действительно. Если обычный раб имеет Х жизненной силы, то сколько ее было у Архимага? Сколько мощи выделилось в тот момент, когда в диких муках погибал на жертвенном алтаре величайший из смертных этого мира, не в силах спасти себя? Пять тысяч лет он жил надеждой на абсолютную власть, сам того не замечая, он имел эту власть, он вершил судьбами мира, но ему хотелось всегда большего. Что же, Архимаг, за что ты боролся, на то и напоролся. Еще недавно владыка мира, ты был предан своим самым верным слугой, ты был оглушен, тебя лишили возможности колдовать и бросили к остальным приготовленным для Жертвы Боли рабам. Ты все понимал, ты видел, как приближается страшный конец, ты умирал в муках, зная, что не будет у твоей души посмертия, что она станет лишь частью молота, разрушившего Цитадель. Ты умирал в муках, Архимаг Нох, ты проклинал меня, ты проклинал сам себя, отдавшего приказ на ритуал Жертвы Боли. Лишь в самом конце ты понял - у тебя не было никаких шансов, ты видел себя молодого, с удивлением наблюдавшего зарождение магической бури, ты помнил свои чувства, когда три с половиной тысячи лет назад ты почувствовал эту мощь. Тогда ты не знал, что эта мощь - твоя собственная мощь, сила твоей жизни, власть твоей смерти. Ты долго прожил, Архимаг, ты хотел жить вечно и быть владыкой земным, но умер ты в муках адских среди рабов без шансов на возрождение. Ты жил, творил, мечтал и надеялся, но потом появился я, и величайший труд пяти тысячелетий обернулся менее чем в прах. Ты умер на алтаре под кривым ножом палача, умер смертью, которую не пожелаешь и лютому врагу.
   Я не желал тебе такой смерти - это был твой выбор. Я мог подарить тебе легкое избавление от жизни, но тогда бы я навечно остался в этом мире. Я не хотел этого, Архимаг. Не я отдал приказ провести ритуал, не я был тем палачом, что принес тебе муки и смерть. Во всем виноват только ты - это была твоя судьба, ты мог ее избежать, и только ты избрал стезю сию. У тебя было все, но ты хотел еще большего, ты мог все, но ты хотел невозможного, ты был великим, но хотел стать величайшим.
   Короче, Архимага больше нет, а то, что раньше было его душой, превратившись в волну разрушительной магии, катится в мою сторону...
   Олимпер, не страшно? Не передумал? Ты уверен, что в моем мире тебе будет интересно? Ну смотри - там тебе будет не так комфортно, там маги Иншими называются и от обычных людей как правило свою суть скрывают... Так что тебе придется обычным медальоном поработать... Точно не передумал? Ну смотри.
   А что, ты действительно поверил, что я отдам тебя кровососу? Ну извини, честно говоря, я надеялся, что ты обо мне лучшего мнения. Добровольно вручать убийце и предателю амулет Всевышнего и магического раба... Знаешь, я пока еще маразмом не страдаю, и я считаю, что каждый должен отвечать за свои поступки. Не важно, что он мне помог с Архимагом справиться - он был злой, гнусной тварью, и я никогда не собирался оставлять его в живых. Или ты меня осуждаешь за удар в спину? Ну извини, я слишком хорошо помнил, как с ним не могли справиться намного более умелые воины, чем я, и арбалетный болт в затылок - далеко не самая худшая смерть из тех, что можно себе представить.
   Вот оно! Волна разрушительной магии, по сравнению с которой самое страшное океанское цунами - так, жалкая пародия. За волной магии идет локальная смерть реальности, Цитадели уже нет, а есть Нечто, что еще тысячи и тысячи лет будет внушать людям панический ужас. И сейчас, как опытный серфингист, впервые в жизни ставший на доску, я собираюсь эту волну оседлать и помчаться на ней в сторону дома. Выйдет? Должно! Готов, Олимпер? Тогда поехали!
   Вы когда-нибудь катались верхом на магической волне, балансируя свою пентаграмму между слоями реальности? Ощущения непередаваемые! Куда там гребню девятого вала, тут все намного круче - тобою пробивают дырки в ткани бытия, и оранжевое небо сменяется голубым солнцем, а пустынные рыбы превращаются в океанских диплодоков. При этом ты стоишь в пространстве и времени, вместе с тем перемещаясь по некой недоступной сознанию обычного человека координате. Организовать бы такой аттракцион - любые диснейленды тут же лопнули бы со злости. Даже Олимпер, как правило, спокойный и невозмутимый, вопил в экстазе. Что уж говорить обо мне... Меня несло, трясло, корежило да колдобило, и в то же время это был такой кайф, какого я еще никогда в жизни не испытывал. Аж петь захотелось...
   Не успел. Путешествие, длившееся одновременно миллионы лет и малую долю секунды, окончилось, не успев толком начаться. Я опять был в привычном слое реальности.
   И, готов поспорить на что угодно, я снова был в Киеве!
   Как же все-таки мало человеку надо... Родное, желтое солнце - и все, счастья полные штаны. Да, Олимпер. Может ты и не знал, но настоящее солнце должно быть именно желтым, а не зеленым, как в твоем дурацком мире.
   Так... Посмотрим, на кого я похож. Рубашка свободного покроя, штаны класса шаровары, кожаная куртка, ботинки, рюкзак за спиной - хоть и с натяжкой, но я вполне могу сойти за местного! Так, идем разведывать обстановку. Для начала, где я? Судя по всему... Судя по всему я оказался там же, откуда и отправился в иной мир - заросшая дорожка на склонах Днепра. Я не знаю, кем надо быть, чтоб не опознать вид на левый берег Киева, evening edition. Только вот зарослей уже поменьше, листья стали заметно более желтыми, да и прохладнее стало... Ладно. Пошли в сторону Крещатика, а то еще не хватало отгрести по голове и от местных элементов... Тут тебе все же центр, не ночная Троещина, Оболонь, Голосеево или Гидропарк, но все равно устраивать разборки со шпаной как-то не хотелось.
   Олимпер, ты как, жив там? Тебе переход не сильно повредил? Жив. Да, это и есть мой мир. Знакомься, ближайшие пару тысячелетий тебе тут предстоит жить. Не сильно расстроился? Ну да, магический фон тут заметно послабее, я понимаю, что тебе магия - это как мне кислород, но жить-то можно? Можно. Ну и ладно...
   Вот через площадь я иду, и вижу наконец большой красивый белый дом, похожий на дворец... Украинский дом называется, где выставки разные проходят да музей истории Киева хотят разместить, он же бывший музей Ленина. А вот и люди... Эй, парень, подожди. Ты не подскажешь, который час? Эээ... Сорок минут шестого... А день? Ну, число? Одиннадцатое... А месяц? Да не, я не псих, просто совершенно из головы вылетело, давно уже за календарем не слежу. Говоришь, вторник, одиннадцатое октября две тысячи пятого года от рождества Христова... Большое тебе человеческое спасибо.
   Так. Значит, пока я там неизвестно сколько шатался, в моем родном мире прошел всего лишь месяц, даже меньше, ровно четыре недели. Интересно. Приду завтра на работу, и у меня спросят - "Михаил Михайлович, а где это Вы изволили целый месяц шляться"?... И что я им скажу? Да, Олимпер, да, это там я был крутым и очень крутым, а тут я обычный Инший, не самый умелый и далеко не самый главный. Так, а вот эти твои "ля-ля-ля, так зачем же ты променял, ля-ля-ля" ты оставь - я, друг мой сердечный, вернулся домой. У вас интересно, и приключения на каждом шагу, да вот только есть у нас такая поговорка - в гостях хорошо, а дома все равно круче. Так что привыкай, твой господин теперь - среднестатистический гражданин, и если я тут начну "шалить" - меня мои коллеги быстро выловят и на наш, товарищеский суд... А суд у Инших суровый, но справедливый - как впаяют десять лет каторжных работ без права переписки. Не, ну это я уже утрирую, но все равно, тут вести себя, увы, надо не по понятиям, а по дурацкому закону. Знаю, что плохо, но, как известно, родину не выбирают.
   Интересно, а как там все сложилось у ребят, как ты думаешь? Я имею в виду принцесс, Адама, Духаста, Ртуть... Давай пофантазируем вместе, а? Ты будешь у меня знатоком-консультантом их психологии, а я генератором идей. Итак, приступаем...
   Значит так. После того, как я вместе с Архимагом сгинул в прошлом, моральный дух защитников Мыса Славы стал падать. Еще бы, пропал их пресветлый, теперь уже никто не будет вдохновлять их на подвиги, призывать стоять до конца... Для приличия еще с неделю посопротивлявшись, в конце концов они прекратили обстрел войска союзников и послали дипломатическую миссию. Предложили они... Ну, допустим, предложили определенную контрибуцию и более выгодные условия морской торговли, в обмен на что войска оставляли их город в покое. Адам, узнав, что Архимага, как и меня, тут больше нет, решает, что я своего добился, продолжать бессмысленную войну нет никакого смысла и принимает их условия. Все довольны - горожане тем, что их город уцелел, союзники тем, что не пришлось идти на штурм неприступных бастионов. Развернувшись, все пошли по домам.
   С Палмом и Кольпорексисом все понятно - прибыли домой как герои, еще бы, самого Архимага разбили, самих Спящих одолели, и правили себе спокойно. Провели там какие-нибудь реформы, то ли демократические, то ли тоталитарные, не важно. Народ их... Ну, допустим, любил. Не, так не интересно - императора Палма, проявившего способности к государственным делам, любил, а президента Кольпорексиса, приведшего страну к экономическому кризису и стагнации, не любил. Олимпер, хочешь наоборот? Пусть будет наоборот - значит президента Кольпорексиса любил, на пять сроков подряд избирал, а императора Палма первого возненавидел и через три года свергнул. Так лучше? Значит на сим и порешим.
   С остальными сложнее. Ладно, начнем с принцесс. Вернувшись домой, в Старую Империю, они были встречены бурными овациями и аплодисментами, всеобщей народной любовью. Так и не определив, кто из них главнее, решили править вместе, принимая все важные законы после коллективного обсуждения. Не нравится? Говоришь, такого не бывает? Ну ладно, Олимпер, ладно - значит бросили жребий, Наштасья стала королевой, а Жешения ее первой советницей. Так тебя устроит? Хорошо. А потом у них родились сын и дочка, Наштасья своего сына, будущего Великого Короля, в мою честь МихМихом назвала, а Жешения свою дочку... пусть будет Марйа, тоже красивое имя. И выйдет эта Марйа замуж за сына президента Кольпорексиса, тоже президента, и станет она первой леди Демократической республики, и у нее все будет хорошо. А ее брат, Великий Король МихМих, станет великим магом и героем, реформирует Старую империю и создаст на ее основе Вольное королевство. И, в союзе с Демократической республикой, они будут строить мир во всем мире.
   Тарас... Тарас, наверно, вернулся вместе с ними, но девушки наконец поняли, что это за личность такая, и дав ему пожизненное содержание, как отцу своих детей, поселили где-то на окраине государства. Благо после гибели баронов в битве пяти армий много замков пустыми остались, вот один из таких и был подарен Тарасу, чтоб он и не обиделся, и на глаза пореже попадался. А потом личная жизнь у него не сложится, он сопьется, заработает себе цирроз печени, помрет в двадцать семь лет, и похоронят его на кладбище для нищих. Я знаю, Олимпер, что я жестокий - но что поделаешь. Понимаешь, я мог бы, конечно, предположить, что он сам стал королем Старой империи и привел ее к расцвету и процветанию - но это было бы слишком фантастично. Предположить, что он стал королем и привел страну к катастрофе - жестоко. А так, умер молодым от чрезмерного пьянства, в самый раз. И дети его, МихМих и Марйа, так никогда и не узнали, кем был этот опальный красноносый дворянин.
   А вот Хаддиму с Роккавом придумаем лучшую судьбу - они признались, наконец, принцессам в своей любви, женились на них и стали любящими отцами для их детей. После чего всю жизнь были надежной опорой и моральной поддержкой, подставляя свое мужское плечо в самых тяжелых жизненных ситуация. Кроме МихМиха и Марйи, у каждой из принцесс еще родилось от экс-богов по двое детей, и жили они все, не тужили, долго и счастливо. А остальные боги, смотря на это все с небес, подарили Старой империи тучные годы, мягкий климат и спокойную жизнь. Красиво? Пусть так и будет. Надо же миру после кровавой правды жизни хоть немного красивой и романтичной сказки подарить.
   Ректор, естественно, вернулся в академию, провел ревизию и реконструкцию, провел разъяснительную беседу с выжившими в битве пяти армий магами, и... Ну, допустим, ему предложили титул Архимага, но он отказался - сказал, что его кредо учить, а не править. Набрав со всего мира талантливую магическую молодежь, ректор продолжал дело популяризации подмочившей свою репутацию магии и внедрения ее в массы.
   А Архимагом стал Духаст! Нет, Олимпер, для твоего Адама я другую судьбу приготовил. Так оно красивее - Враг, свергнутый Нохом, оказался Другом всего прогрессивного человечества, и заслуженно заняв главный пост в магической иерархии повел людей к светлому будущему. Понимаешь, Олимпер, он всегда хотел сделать что-то хорошее людям, и я должен дать ему такой шанс! Нет, твой вариант меня не устраивает, что значит эти "удалился от мирской суеты", ты еще предложи ему уйти в монастырь! Нет, не хочу, пусть он остается у власти, а последний Эспиар, при нем, при нем. Будет его правой рукой и верным другом. На посту Архимага Духаст проводил политику невмешательства - его девизом стал лозунг "маги отдельно, политика отдельно". Дискредитированная Нохом должность главного из магов при нем опять стала пользоваться почетом и уважением, а термин "Враг" превратился в исторический и не совсем политкорректный. Правильнее стало говорить "враг Верховного Архимага Ноха" или "правитель империи, ранее ошибочно называемой Империей Зла". Короче, Духаст себя полностью реабилитировал. Нормально, Олимпер? И я думаю, что сойдет.
   Ртуть... А пусть он и дальше бродит по миру в поисках лучшей доли для своей родины, острова Последней надежды! Что-нибудь когда-нибудь обязательно найдет, ну так пусть ищет. На посты государственные я его ставить не хочу, не его это парафия, делать героем и народным мстителем - тоже. Ну и ладно. Прокатит.
   Эльфы... Не знаю я, что с ними сделать. Что мы там решили, Палм стал хорошим императором? Нет? Ну, значит тогда Эльфийский лес снова отстоял свою независимость и отделился от империи, но уже не был так замкнут на своих собственных проблемах и открыл себя людям. Надо же им тоже что-то хорошее напророчить, они все же приняли нашу сторону, и даже в битве пяти армий помогли... А прошлые грехи можно и простить - знаешь, за время в твоем мире я стал намного более терпимым и гуманным, и даже эти вампиры уже не вызывают той ненависти, что раньше. В конце концов, не виноваты же они, что кровососами народились? Не виноваты. Ну так и судить их за это нельзя - c'est la vie, если я еще не полностью забыл французский язык. Я и так уже Ван Хелсингом из одноименного фильма поработал, тот тоже с арбалетом наперевес вампиров был. Хватит. Пора вспомнить, что в русском языке существует такое доселе непонятное мне слово, как "гуманность", и проявить эту самую гуманность к проклятым кровососам.
   Друидов, тех, что уцелели, взял себе на перевоспитания тот же ректор. Гномов... Ну, так как мы договорились, что Кольпорексис - хороший президент, то он им предоставил автономию, и они органично вписались в общественно-политическую структуру Демократической республики. Стали, например, федеративным автономным образованием с широкими полномочиями местного самоуправления. Темные вампиры... Их, по-моему, и так не осталось, а если и остались - перебили. За тварями Северного материка все страны начали дружную охоту, и, скажем, лет этак за двадцать очистили от нечисти всю южную часть континента. Северную... Не, так не интересно - пусть с северной еще лет пятьдесят повозятся, а то совсем халява получается. Но и северную очистят, и опять из пепла восстанут Сумеречные королевства, а внук нашего проводника станет их первым королем. А на Южном материке Прибрежное королевство распадется на два, Королевство Западного Берега и Королевство Восточного Берега, а между ними возникнет Страна Вольных Бедуинов. И Духаст самолично откроет там одну из своих резиденций, мечтая когда-нибудь понять, что же случилось с его Цитаделью и как избавить эту землю от воцарившегося тут зла. Впрочем, скорее всего у него ничего не получится. Цитадель по прежнему будет страшным и непонятным местом, время от времени порождающем очередных магических чудищ высокой убойной силы. Ладно, вернемся назад, кого из моих знакомых я забыл еще упомянуть?
   Халиф... А что с этим хитрым лисом пустыни случиться? Как правил, так и будет править, ему все эти пертурбации мирового масштаба до одного места. Плененных магов передал на перевоспитание ректору, а зачем ему одна из дев-воительниц Архимага - я так и не смог придумать. Может, женить их? Не, не буду, не нужна халифу такая пара, он и так себе целый гарем заведет. И будет у него много детей, а старший сын будет таким же мудрым и прозорливым, как и отец.
   Ну все, все, Олимпер. Дошли мы и до твоего Адама. Какой ему хочешь судьбы? Хорошей? Ну ладно, получай хорошую. Значит, за моим отсутствием войскам Империи Юга ничего не оставалось, кроме как признать его моим "наследником", а ему ничего не оставалось, кроме как принять опустевший трон новосозданного государства. Новой цели в жизни у него пока еще не было, тебя он потерял, кольцо тоже, Спящие покинули этот мир, делать больше нечего, а значит можно и императором поработать. Найти себя, как говорится, в служении народу. Нормально? Такая судьба бывшего мастера тебя устраивает? А дальше... Стал императором, пока Старая и Новая империя испытывали тяжелые времена нового становления, Империя Юга окончательно оформилась в единое государство, под твердой рукой своего неизменного кормчего плывущее в счастливое будущее всеобщего счастья. Нравится такая судьба? Не волнуйся, на новом посту у Адама будет много дел, и хоть иногда он и будет долгими зимними вечерами с тоской вспоминать о верном магическом слуге, Олимпере, но в целом будет счастлив. Женится на ком-нибудь... Хотя нет, он бессмертный, ему жену тяжело подобрать... Найдем! Его, значит, какая-нибудь из богинь полюбит, та же Мраидша, откажется от своей божественной сути и придет на землю. Они поженятся и станут жить-поживать, добра наживать. Долго-долго, лет этак тысячу.
   О, идея! Дурной пример заразительный, и вслед за Хаддимом, Роккавом и Мраидшей остальные боги тоже изберут себе земную судьбу и любовь, а на небе останутся только двое, Баруш да Барила. Вот приколько им будет жить в мире, где единственный бог идиот, а единственная богиня продажной любви покровительствует... Да ладно, Олимпер, я ж только фантазирую, не останавливай мой вольный полет фантазии... Это ж все понарошку.
   Ты о чем? Я что-то не понял, при чем тут кольцо изменения реальности и Некрон? Э-э... То есть ты говоришь, что фантазировать, имея при себе такие артефакты, дело опасное? Да ладно, что с ними случится? Вот, смотри, цел и невредим твой Некрон, открываем и...
   Упс. Называется, пофантазировали. Да уж, хорошая вышла шутка... Это, наверно, и Всевышний так в свое время, надел на палец кольцо, сел с пустой книжкой под деревом, и начал думы думать... А потом глядь - а страницы книги уже предсказаниями дней грядущих заполнены... Так и мы, Олимпер. Радуйся. Теперь уже нет в этой книжке никаких "пришельцев от иных звезд", кольцо изменения реальности ее таки изменило, и теперь все наши фантазии красиво прописаны на бумаге... Вот так вот тоже иногда бывает. Ладно, зато теперь мы точно знаем - ничего плохого ни с кем не случится, и все будут счастливы. Ну что, давай дальше думать. Тут книжки на четыре с половиной тысячелетия хватает, можем им истории нафантазировать...
   А хотя... Пусть сами живут так, как хотят. На первое время я им дал импульс в нужную сторону, а дальше уж как-нибудь без меня... Как думаешь, Олимпер, кольцо своих качеств не потеряет? Ну, если я его лет на тридцать запрячу, а потом на старости лет достану, и еще пофантазирую, если, конечно, у меня еще мозги к тому времени будут работать? Я тоже не знаю, но посмотрим. Интересно все-таки получилось, знал бы Архимаг, какие возможности кольцо с книгой вместе открывают... Он бы тогда себе точно что-нибудь нафантазировал такого этакого... Представляю себе мир в исполнении Архимага - все вокруг бьют поклоны да читают молитвы, а он, весь в белом, ходит гоголем и наслаждается собственной значимостью. Ужас. Я бы от такой жизни повесился.
   Спрашиваешь, не буду ли я скучать? Не знаю. Наверно все же буду - у тебя в мире было интересно, хоть и не всегда. Он, как бы это лучше сказать... Более чистый, и если ты сильнее - там ты всегда сможешь это доказать остальным. Но и у нас не так уж и плохо, по крайней мере тут на меня никто не охотится, а начнут - так я к своим коллегам обращусь. Тут бы Архимаг козни строил до тех пор, пока не перешел бы черту, а потом за ним бы пришли, и никакие вампиры не спасли бы его от надежной магической тюрьмы лет этак на двести. Но скучать я все равно буду, ностальгия, это штука очень и очень противная, и надежно застрахован от нее только очень черствый и бесчувственный человек. А я, как известно, чувствительная и крайне ранимая натура. Ты чего смеешься? Да, я на саамом деле белый, пушистый и очень-очень добрый, я это все говорю, а не верите - так у меня с собой арбалет...
   Интересно, работает ли он тут? Наверно работает, почему бы нет? Жаль, что тут, на Майдане, где я уже полчаса сижу, наслаждаясь прохладным вечерним воздухом родной столицы, вряд ли удастся его опробовать. А вот потом, когда вернусь домой...
   Когда вернусь домой - у меня дел будет много. Еще бы! Исчезнуть просто так на месяц, не оставив и следа, это вам не фунт изюма съесть! На работе надо будет что-то придумать, родителям позвонить, с соседями поговорить, да и вообще... Сгинула в лету моя мобила, это надо будет к оператору обращаться за восстановлением номера, хорошо хоть у меня контракт был... А бумажник, там пять кредиток было, одна из которых "голд", тоже надо будет по банкам походить, все это восстанавливать... Ух, хорошие мне предстоят деньки. Побороть бюрократию, хоть Инших, хоть обычных людей, это ненамного легче, чем Архимага одолеть. У нас чиновники, эти ветераны бумажных битв, без боя никогда не сдаются, всегда стоят до последнего, а если я еще хочу все провернуть честно, без взяток... Жаль, что нервные клетки даже с помощью магии не восстанавливаются, мне их много предстоит потерять.
   А впрочем - я не жалею. Чиновники, это мои родные чиновники, я с шестнадцати лет с ними дело имею, привык уже, это не кровососы иноземные и не твари крылатые. Одолеем! Врагу не сдается наш гордый МихМих... Кстати, в инете надо будет по всем форумам походить, меня там уже, наверно, обыскались... Думают, небось, куда это MiH-MiH делся...
   Да, Олимпер, такой он, мой мир. Но я его все равно люблю. Ведь всем давно известно, что ни единый город мира даже сравниться не может с Киевом златоглавым, матерью городов русских... Стольный град, Киев. Редкая птица до середины Днепра... Тихе море зелене, ясний день догора, дорогими для мене стали схили Днiпра... Як тебе не любити... Переведи меня через Майдан... Вот что значит родина, Олимпер. Ничего хорошего она тебе не делает, но любят не за хорошее, а за то, что Родина. Как там Кинчев из "Алисы" со своей дочкой про это поют... Как-то поют.
   Ну да ладно. Вечереет, холодает. Свежим воздухом родной столицы надышались, на праздношатающихся по Майдану людей насмотрелись, судьбу миру сотворили, пора и за дело браться. Садимся на метро, и домой, домой... Там горячий душ, там мягкая постель, там пустой холодильник... Так, хватит о плохом, я таки вернулся домой, и что может быть лучше.
   Заходя в метро, я глянул на висящей рядом с дежурной стенд с фотографиями и фотороботами. Интересно, может быть где-то в другом мире и я висю, не, вишу на таком стенде, и там написано что-нибудь типа "Помогите найти! Пропал без вести убийца друидов, вампиров, тварей и Архимагов, свидетель и виновник двух мировых катастроф, знакомый правителей земных и небесных, император и просто очень хороший человек Алистин, Михаил Михайлович".
   Такие вот дела.
  
   ***
  
  
   Благодарности.
  
   Автор выражает благодарности всем хорошим и не очень людям, которых он знал и знает. Также, отдельно, хотелось бы выразить благодарности писателям: Лукьяненко и Васильеву (за иных, идею параллельного сосуществования двух видов существ, Сумрак), Панову (за удачное использование и переработку тех же самых идей), Бушкову (за "шаур"-арбалет, невидимых огромных псов), Рудазову (за трехглазого шестирукого демона), Бабкину (за Слимпера-Олимпера), Уейс и Хикман (за путешествие во времени и вселенскую катастрофу в прошлом, свидетелем-виновником которой были главные герои), Воронину (абсолютно за то же самое), Зыкову (за раба в ошейнике), Орловскому (за "дев-воительниц"), Кошу (за академию магии), Арчеру (за переосмысление образа Врага), Мансурову (за Адама-Кащея), естественно метру жанра Перумову (в частности за издевательство над кошками), Пратчету (за его прекрасный юмор и афористический слог, а также огромному количеству просто хороших и очень хороших авторов - Серебрякову, Уланову, Полю, Романовскому, Успенскому, Кликину, Жвалевскому, Мытько, Садову, Русанову, Игнатовой, Олди, Валентинову, Дьяченко М. и С., Степанову, Лукину, Логинову, Раткевич, Камше, Злотникову, Малинину, Панкеевой, Пехову, Бодрову, Лифанову, Кублицкой, Белянину, Юрину, Громыко, Кудрявцеву, Нестеренко, Шумилу, Трускиновской, Звягинцеву, Еськову, Каменистому, а также еще десяткам и десяткам других прекрасных писателей, чьи книги занимают достойное место в моей домашней библиотеке и скрасили немало скучных вечеров.
   Артуру и Алене - большое человеческое спасибо.
   Отдельно благодарность городу Киеву, за то, что я тут родился и живу.
   Также особая благодарность тому читателю, который, прочитав сие творение, дошел, наконец, до финальной точки.
  
  
   Принцесса и арбалет.
  
   Есть ли жизнь после смерть? "Есть!", - доказывает главный герой, временно лишенный магических способностей маг и чародей Михаил Михайлович Алистин. А еще есть летающие крокодилы, карлик Федя, "принцесса" Валерия, некромант Бесс, злые враги и, конечно же, новые и увлекательные приключения. Как же они, приключения, осточертели... Свободное продолжение романа "Помогите найти".
  

Честного не жди слова,

Я тебя предам снова.

Не ходи, не гляди, не

Жди, я не твоя отныне.

Верить мне - мало толку,

Не грусти дорогой долгой

Не смотри назад с тоскою,

Не зови меня за собою...

Группа "Мельница"

"Ночная кобыла"

  
   ЧАСТЬ 1. ЖИЗНЬ ПОСЛЕ СМЕРТИ.
  
   Так, господа хорошие! Я, конечно, все понимаю, всякое может случиться в жизни, но такого от вас я не ожидал! Ну, хорошо, допустим, бывает. Примем как данность. Но какого, какого черта вам понадобилось меня убивать? Собственно говоря, кому мешал бедный и несчастный киевский инший Алистин, Михаил Михайлович? Зачем меня было самым наглым образом убивать? 21 ноября 2005 года, вечер, шел я себе домой, ни о чем таком не думал, в Сумраке все спокойно, никаких черных воронок и никакой обозримой опасности. И тут, в светлой подворотне, где все лампочки целы и мусор убран, меня убивают снайперским выстрелом в голову. Весело? А мне - нет, честно говоря, такого поворота событий я даже и не ждал. Пережить то, что я совсем недавно пережил, и помереть от пули неизвестного ночного снайпера... Фигня получается, причем полная.
   Ну ладно, допустим, мог меня какой-то недоброжелатель "заказать". Верю, хоть и с трудом. Перешел я кому-то дорогу. С кем не бывает. Наняли опытного мага, подчистили Сумрак, замаскировали все следы, дождались, пристрелили. Имея большие возможности, такое проделать несложно. Я, к сожалению, хоть и неплохо владею магией, но и не сверх супер-пупер гуру. Так, продвинутый эксперт. Но самое удивительное даже не то, что меня убили - все люди смертны, со всеми случается. Самое удивительное, что я после этого не помер, и сейчас жив-здоров, и даже почти невредим.
   Вот только одно "но": тело, где я ныне имею честь пребывать, чье угодно, но только не мое. Свое, я по любому смог бы узнать. Более того, если принять за данность, что это тело не страдает галлюцинациями и дальтонизмом, то и мир вокруг тоже не совсем мой родной. Грубо говоря, совсем не родной. Летающие среди синих пальмовых листьев крокодилы размером с крупную ворону... Я, конечно, не ботаник или там зоолог, но могу сказать точно - такого в моем родном мире даже в африканских джунглях не найдешь. А тем более, посреди городской площади, посреди местного парка. Ох, как же мне все-таки весело... Непередаваемое ощущение!
   Итак, Михаил Михайлович, сосредоточились, абстрагировались от воспоминаний о раздирающей собственные мозги снайперской пули. Трезво оцениваем реальность. Что мы имеем? Итак, по пунктам. Первое - у меня нет никакой амнезии, ложных воспоминаний, я помню, кто я и что я, я мыслю, а, следовательно, существую. Второе. Мой мозг успешно управляет телом гуманоидного типа, мужского пола, среднего роста и комплекции. Третье. Тело лежит на скамейке. Четвертое. Скамейка стоит посреди парка, по парковым аллеям бродят и совершенно не обращают на меня внимания другие гуманоиды, внешне имеющие определенное сходство с людьми. Пятое. Вокруг летают крокодилы и листья парковых "пальм" синего цвета.
   Пока хватит, информации для обработки достаточно. Запускаем программу оценки реальности. Итак. Меня убили, но я все же жив. Прекрасно. Я попал в другой мир, в чужое тело. Чуть хуже. Я лишился полностью всех своих магических способностей, я ничего не знаю про этот мир, я не уверен, что я смогу когда-либо вернуться назад. Еще хуже. Я... Батюшки, да я ж голодный! Это совсем плохо! Видать, в отличие от прошлого тела, нынешнее уже пару суток как минимум ничего не ело. Совсем плохо! И что прикажете делать? Верно, другого выхода нет - будем искать себе пропитание. Итак, нервный импульс проходит через среду с восстановлением, она же более известна как "нерв", в мышцах начинают протекать химические реакции, они сокращаются, и я привожу себя из лежачего положения в сидячее.
   Проверка, проверка. Вроде жив. Прекрасно, переходим к следующему этапу - попробуем встать. Эй, ноги, где вы там? Есть, вроде... Ну-ка, за работу!
   Встали. Отсюда делаем вывод - несмотря на все генетические отличия этого тела от моего, с управлением основными функциями мозг справляется. Или за это вообще спинной отвечает, и головной тут не очень и нужен? Не важно, мы не теоретики, мы нагло убитые и чудесным образом воскресшие непонятно кто.
   Ладно, проехали. Итак, еще раз, все то же самое, но более подробно. Мир вокруг. Начнем с жителей. Гуманоиды. Люди ли? Цвет кожи белый, волосы на голове, рук и ног по две, пальцев по пять. Глаза, нос, рот. Что до размеров и пропорций... Ну, будем считать, что тут произошло Великое Смешение Народов, и белокурые карлики с кавказским носом как-то уживаются с чернявыми желтокожими гигантами. Будем их всех для удобства называть "людьми", термин не очень точный, но для начала сойдет.
   А я тут кто? Рост... Если глазомер не подводит - те же самые сто семьдесят четыре. Плюс-минус десять. Цвет кожи белый, одет по местной моде в кожу и шелк, лицо на ощупь вполне нормальное, волосы на макушке в наличии. Вот только родной рыжей бороды не хватает - я без нее себя совсем голым чувствую. Не знаю, почему остальным этот атрибут настоящего мужчины так мешает, лично мне без него некомфортно. Ну да ладно, будем живы - отрастим. Дело одного месяца. Если тело, конечно, позволит. А если нет? Если на этом теле борода не растет? Вот это уже фигово, ну да ничего, это не самая страшная беда, переживу.
   Так, с этим понятно, идем дальше. Что тут у нас по списку стоит под пунктом номер next? Идем от меньшего к большему, осмотрим еще раз окружающий мир. Солнце, к счастью, желтое, угловой размер с точностью до особенностей человеческого зрения совпадает. Небо голубое. Ускорение свободного падения присутствует. Кислород в атмосфере имеется. Флоры и фауны касаться не будем, эволюция вообще штука загадочная, кто ее знает, может тут она вместо хлорофилла хлороформ использует. Не суть важно. Главное - тут можно жить, а значит этим и займемся.
   Вот что по настоящему плохо - магии нет. Не знаю, то ли в этом мире ее вообще нет, то ли просто мое нынешнее тело к колдовству не приучено, но то, что мне тут и банальный пирокинез недоступен, это точно. Жалко. Это, пожалуй, главный минус моего нынешнего положения. Встречу я, к примеру, человека, а как определить, друг он, враг или так? В горы его тащить, как предлагал еще Владимир Семенович? А так, посмотрел на ауру - все сразу ясно стало!
   Хотя, стоп! Чем это я занимаюсь? Даже если звезды зажигаются - это кому-нибудь нужно! А если меня убили, перетащили в другой мир и вселили в чужое тело - это кому-то жизненно необходимо! Остается выяснить, кому именно, и поговорить с этим кем-нибудь по душам! По законам жанра, меня просто обязаны "попросить" выполнить какой-нибудь заумный квест, адвентуру, предложив в качестве награды одну из трех вещей. Или пол-царства, или собственную жизнь, или билет домой. По дороге можно руку и сердце какой-то принцессы... Хотя нет, стоп, это я должен принцессе руку и сердце предлагать, а она мне должна из лап дракона целиком достаться.
   Как все-таки приятно быть оптимистом! Надо же, меня убили, превратили мои драгоценные мозги в мясной фарш, забросили в чужой мир, лишили магических способностей, а я еще и веселюсь! Фантазирую! Я молодец, адназначна!
   Проведем рекогносцировку местности! Итак, мы имеем... Мы имеем весьма необычную и колоритную компанию из трех особ, направляющуюся в мою сторону. Вариантов три - или это совпадение и паранойя с моей стороны, или это местные доброхоты решили поинтересоваться моим самочувствием, или это по мою душу.
  
   ***
  
   - Простите, многоуважаемый, не вы ли будете иметь честь быть знаменитым воином, магом и чародеем, что сражается с силами зла и одерживает над ними победы?
  
   ***
  
   Таки по мою душу! Ну, надо же, эта история двухмесячной давности из совершенно другого мира уже и сюда просочилась! Вот уж действительно, слухи быстрее света летят! С одной стороны, приятно, что я такой знаменитый, и про мои похождения уже несколько миров знают. Еще более приятно, что я таки угадал, что сейчас мне будут давать задание. Но, в конце концов, какого черта! Я что, записывался в мировые герои? Опять вселенную от гибели спасать? А не пошли бы вы...
   Хотя нет, послать их я всегда успею, для начала неплохо было бы выслушать, чего от меня хотят. Так, для галочки. А вдруг захочу помочь. Тем более третья из подошедших ко мне особ...
   Троица, как я уже заметил, колоритная. Лохматый карлик неопределенного возраста в доспехах и с двуручным топором за спиной, седой красавец лет тридцати с глефой и посохом, ну и, наконец, просто абалдейнешей внешности блондинка лет двадцати. Если такая меня ну очень убедительно попросит спасти ее девичью честь и убить злого дракона... Ну, на дракона, допустим, я не пойду, красавиц много, чести мало, а я, любимый, так вообще один, но если чего-нибудь менее самоубийственного...
   Впрочем, чего гадать? Я думаю, мне и сами все расскажут. На своем тарабарском языке, который я, в полном соответствии с законами жанра, научился понимать, каким-то чудом автоматически в режиме реального времени переводя на русский.
   Итак, господин хороший, что ты от меня хочешь? Да, да, седоголовый, я тебе говорю. Ну, ты ж ко мне обратился, я тебе и отвечаю. Блин, не понимает... А, догадался! Я ж на русском говорю... Интересно, дали ли мне с пониманием их языка и возможность на нем говорить... Пороемся в мозгах... Ищем нечто чужеродное... Точно, вот оно! Запихнули мне в голову мысленный ретранслятор! Ты ему на вход мысли, а он на выходе уже в их тарабарщину переводит. Активируем, запускаем, говорим. Гадость какая. Надо срочно учить их язык и говорить без этой штуки! Ненавижу, когда в моих мозгах нечто чужеродное копошится. Ладно, пока выхода другого нет, будем пользоваться тем, что есть.
  
   ***
  
   - Ну, допустим, это я, а вы, простите, кем будете?
   - Благодарствуем судьбу! - седоголовый поклонился, - Вы оказали великую честь, отозвавшись на наш призыв и прибыв сквозь мембраны мироздания нам на помощь...
   - Стоп! Предлагаю так - мембраны и прочие диафрагмы мы обсудим потом, а прямо сейчас скажите, у вас ничего съестного нет? А то я на голодный желудок не очень то и хороший герой...
   - О, величайший! Мы понимаем великий труд, что нужен был Вам для преодоления границ и приглашаем Вас в наш скромный дом отведать скромную трапезу.
   - Ну пошли!
  
   ***
  
   "Скромная трапеза" в "скромном доме" отличалась умом и сообразительностью, умом и сообразительностью. Тьфу ты, это из другой оперы. Короче, в шикарном трехэтажном особняке меня накормили так, как я еще никогда в своей жизни не ел. Вкусно, питательно и много. Хотя нет, вру, один раз в индийском ресторане я так уже ел... Но то другая история. Короче, ел я долго, а пока я ел - мне рассказывали. Все и обо всем.
   Если быть кратким, то двухчасовый рассказ выглядел примерно так.
   Жил да был когда-то Бил, никого он не любил, много он людей убил. Короче, Бил был редким гадом, авантюристом и искателем приключений. И вот в один прекрасный день он пошел, куда глаза глядят, а глядели они на восток, и на пару лет никто о нем ничего не слышал. Но он все же вернулся. Причем вернулся не с пустыми руками, а с целым караваном сокровищ, в невиданных доспехах, да еще и жену-чужеземку с собой привел. Много о том судачили, а Бил построил себе особняк, где я ныне и нахожусь, стал почтенным гражданином города, два раза избирался в городской магистрат, его даже мэром собирались сделать.
   И тут вдруг началась загадочная игра "убить Била", почти по Тарантино.. Суть следующая - за месяц на Била было совершено более двадцати покушений, погибли почти все его друзья и знакомые, погибла жена-чужеземка, погибли сотни невинных людей. Бил, волею судьбы, а также прочностью доспехов и ловкостью своей, остался жив. Убийцы... Часть ушла, часть погибла, живым страже не попался ни один из них. И все бы ничего, да вот только у Била была любимая дочка, правда приемная, Валерией звать, и любимый племянник, Федя, Федор. Их тоже однажды попытались убить, и тогда Бил решил - хватит. Собрался, поговорил с Федором на прощание, и ушел опять неведомо куда. Дочку свою, любимую, Валерию, на попечение Феди оставил, не взял с собой.
   Прошли с тех пор годы, дочка подросла, да и Федя возмужал. И вот однажды...
   Собственно говоря, Федя, он же Федор Расколкин, тот самый карлик с топором, хозяин этого дома и вроде как старший среди встретившей меня троицы. Ну а Валера, она же Валерия, она же Лера - та самая блондинка, что мне сразу приглянулась. Ну а седоволосый оказался ее любимым парнем, который за нее и жизнь отдать может, и даже демона великого из другого мира призвать. Звать его Бесс, подходящее имя, фамилия Филин, Бесс Филин, некромант, маг, выпускник престижной магической школы некромантов. С Федей со школьной скамьи знакомы, после школы лет десять не виделись, встретились, разговорились, Федя сестру двоюродную представил, ей тогда лет шестнадцать было, любовь с первого взгляда, ля-ля-ля, три рубля.
   Короче, эта троица, по их собственному утверждению, и призвала меня. Им, видите ли, помощь великого героя срочно понадобилась. Красавица, ее брат и парень, он же друг. Ну и я. Как говорится, четвертый не лишний.
   Но это я отвлекся. Короче, перед исчезновением Бил дал Феде шкатулку, велев ее не открывать до тех пор, пока об этом не попросит "одноглазый одноногий незнакомец". А Валере, кроме особняка, поместья и огромного состояния, оставил неприметное колечко, которое она с тех пор и носила не снимая. Прошли годы, и вот совсем недавно в дверь дома постучал одноглазый одноногий незнакомец, попросил Федю открыть шкатулку и пропал. Федя, балбес, послушался, открыл, достал оттуда путеводные заметки дяди, прочитал. После чего срочно позвал своего друга Бесса, Валеру и, посовещавшись, они и решили призвать себе на помощь "могучего воина".
   А суть проблемы, как оказалось, предельно проста. За годы, проведенные на востоке, Бил участвовал в освободительной войне против сил Темного Владыки, в третьем эшелоне штурмовал его замок, лично наблюдал сквозь замочную скважину как лучшие воины человеческого рода Владыку убивают, после чего забрал себе на память с пальца убитого то самое колечко, что потом дочке любимой отдал.
   На этом сходство с историей Толкиена и заканчивается. Темный Владыка из мертвых не восставал, кольцо душу не порабощало, да и вообще дело не в нем. Как оказалось, помимо кольца, а также еще нескольких сундуков с драгоценностями, из замка Темного Владыки Бил вытащил еще и новорожденного младенца, при ближайшем осмотре оказавшимся девочкой. Которой и было дано имя Валерия.
   С тех пор прошло много лет. Насытившиеся демократией граждане Светлой Республики подумали, да и решили - Темный Владыка, собственно говоря, был не таким уж и темным, да и вообще при нем получше жилось, а еще говорят, у последнего Владыки ребенок был, тело которого так и не нашли... А после того, как самый демократический из всех демократических президентов уверил, что ребенок погиб, народ понял - ребенок выжил, да вот только никто толком не знает, что с ним случилось.
   Дальнейшую историю я понял и сам, и дослушивал рассказ Феди с Бессом исключительно из вежливости. Когда демократический президент понял, что репрессии как-то не очень помогают, да и ежедневные массовые казни не особо рейтингу способствуют, решил он наследника найти и уничтожить. Все выяснил, нашел, вышел на Била, послал своих агентов. И все бы "хорошо", да вот только почему-то все были уверены, что наследник - это "он", мужского рода. Потому и Валерка жива осталась, а то бы ее еще тогда, в детстве, вслед за настоящим батей, Темным Владыкой, отправили. А так уцелела, и колечко свое родовое носила, даже не подозревая об этом.
   Собственно говоря, на этом предыстория и заканчивается. А сама история началась на последних страницах послания Била. В моей формулировке она звучала бы примерно так: "Если вы читаете эти строки, то господин президент узнал, что Валера - законная наследница престола, и скоро будет ее убивать. А посему бегите куда подальше". Впрочем, Бил ту же самую мысль умудрился на трех страницах изложить, видать, не только приключения, но и словоблудие он тоже любил.
   Однако помимо банальной идеи "бежать" предложил он и другую идею. Всем в этом мире известно, что живет где-то там далеко один мудрый дракон. Спит он себе в своей пещере, никого не ест, и настолько он мудр, столько людей в своей жизни повидал, что ему достаточно глянуть на человека - и он сразу может сказать, королевских тот кровей, или нет. Собственно говоря, здесь это единственный и достаточно традиционный способ выяснения династических взаимоотношений. За последние несколько тысяч лет дракон, вроде как, ни разу не ошибся. Бил и предложил - не хотите бежать, идите к дракону. Пусть он выпишет грамоту, что Валера - принцесса бывшего Темного Царства, а уж с этой грамотой идите в Светлую Республику, устраивайте революцию и захватывайте себе власть. Вдруг повезет. По крайней мере, по мнению Била, а Федя, Бесс и Валера ему верили, в этом случае у Лерки больше шансов выжить, чем в любом другом.
   Вот и решили они идти к дракону, а на помощь призвали не кого-нибудь, а меня.
   На этом сказочке конец, обеду тоже, а значит, настало, наконец, время поговорить по душам и объяснить им, что я по поводу всей этой фигни думаю.
   Впрочем, будем корректными. Честно говоря, все это полная лажа, история с "драконом и наследницей" притянута за уши и шита белыми нитками. Для красивой сказки - в самый раз, а в жизни так не бывает... Я могу поверить и в похождения Била - героя галактики, которого всем надо было обязательно убить, и в Темного Владыку, и в президента, но, хоть убейте, в тотальную тупость спецслужб я поверить не в силах. Как и в романтическую историю с возвращением чудом спасшейся принцессы, которая мало того, что имеет весьма сомнительное происхождение, так еще и править явно не обучена. Увы, тут явно идет игра на более высоком уровне, а та сказочка, что была мне впарена за столом... В нее пусть сама Валера верит, ей же приятно себя принцессой чувствовать. Не будем ее переубеждать. А вот Федя с Бессом... Или они совсем тупые, питают надежды, что я в их историю поверю, или что-то от меня, да и от Валеры, скрывают.
   Ладно, господа, что тут происходит - будем по ходу действия выяснять. А для начала, не подскажите ли вы, чего вы от меня хотите и каким образом вы меня сюда затащили?
  
   ***
  
   - Великий воин, - самый говорливый из троицы, Бесс, продолжал свой рассказ, - путь к дракону лежит сквозь земли опасные, сквозь леса дремучие и страны чужедальние. Но во время постижения мною знаний магических был мне открыт секрет, заклинание великое, что позволяет призвать на помощь воина иномирского. Любимая моя, Валерия, и друг мой, Федор, уговорили в этот тяжелый час обратиться к древним знаниям и призвать...
  
   ***
  
   Все ясно. Увы, я был о себе слишком хорошего мнения. Все с этим Бессом понятно, типичный маг-недоучка, а мнит себя великим чародеем. Наколдовал, сам не зная что. Получите, распишитесь.
   Как я понял, меня действительно убили, и смерть моя была самой обычной, никакого отношения к этому миру не имеющей. Так, дырка в голове, труп в сугробе. И по чистой случайности, так тоже бывает, как раз в этот самый момент времени Бесс произнес свое заклинание, призывающее ближайшую свободную душу в ближайшее незанятое тело. Волею судьбы, моя душа как раз в это время ошивалась рядом, на три измерения правее и на пять ниже, вот и отозвалась она, вселилась в подходящее тело. Не моя бы - другая бы сюда вселилась, а моя бы слилась себе спокойно с астралом и жила там, в мире и спокойствии до судного дня. Но обстоятельства сложились именно так, и вот я здесь.
   Благодарить за это Бесса? Не собираюсь! Я не просил меня оживлять, и ничем я ни ему, ни Валере не обязан. Тем более, вернуть меня домой он все равно не сможет.
   С этим разобрались, а теперь, спрашивается, что дальше делать? Вести эту троицу тупиц к дракону? Много чести! Пусть сами идут, не хватало мне еще и за компанию с ними голову сложить. Тем более, будем объективными, толку от меня в незнакомом мире, без магических способностей меньше чем просто мало. Но об этом молчать! Будем делать вид...
   Черт побери! Черт побери! Или у меня глюки, приходы и прочие симптомы близкого психического расстройства, или это он! Мой любимый!
  
   ***
  
   - Бесс, Федя, Лера - а вы не подскажите, вот эта штуковина за стеклом. Да, да, я именно про нее. Откуда она у вас взялась?
   - Дядя Бил подарил, - своим грубовато-хрипловатым басом отозвался Федор, - Привез, подарил,..повесил. Сказал, крутая штука. Как по мне - старье! Топор - это оружие. А это так, игрушка. Висит, пылиться. А что?
   - А можно посмотреть?
   - Да смотри. Висит, пылиться. Хочешь? Бери. Топор - оружие. А это - старье.
  
   ***
  
   Словарный запас Феди явно был не очень богатым, впрочем, меня это уже совершенно не волновало. Не знаю, каким образом, но на стене, за стеклом, висел и пылился ОН. Мой старый добрый арбалет с серебряными стрелами, которому, по идее, вообще не место в этом мире. Причем это не другой, точно такой же арбалет. Нет это именно мой, немало я врагов из него перестрелял, чтоб не узнать это чудо, это величайшее творение Всевышнего. Шедевр оружейного искусства. Он был лишен главного недостатка этого типа оружия - медленной скорости стрельбы. Магический по своей природе, он автоматически за доли секунды создавал из воздуха арбалетные болты, натягивал пружину и позволял вести огонь очередями, совершенно не заботясь о пополнении боекомплекта. С ним мне и дракон не страшен!
   Впрочем, ни один арбалет не защитит от шальной стрелы или от предательского удара в спину. Или снайперской пули. Увы и ах. Ну да ничего, раз арбалет висит на стене, то он должен обязательно выстрелить. Желательно во врага. Закон сцены. Откуда он тут взялся,,кто затащил в кусты этот рояль, это, мы еще выясним. Но одно можно принять за неоспоримый факт - уж таких совпадений точно не бывает! Арбалет ждал, и ждал он именно меня. Это явный намек на то, что выпускать троицу из-под своего присмотра пока не стоит, и если не до самого дракона, то хотя бы первое время пройтись с ними за компанию надо. Мир посмотрю, себя покажу. А там посмотрим, живы будем - не помрем, найдется разгадка.
   В конце концов, кто я? Тварь дрожащая, или все же человек, право имеющий? Нет уж, господа присяжные заседатели. Я - маг и чародей, пусть и в прошлой жизни! Я - бывший инший шестого уровня, я был знаком с богами, царями, халифами и генералами, я водил многотысячные армии и я штурмовал неприступные бастионы! Я спас от гибели целый мир, и хоть мне уже тогда все эти приключения осточертели до невозможности, я найду способ вернуться домой! И я найду того гада, который пожелал отправить меня на тот свет! Найду, и покажу ему, как силы добра умеют мстить.
  
   ***
  
   - Федор, Лера, Бесс - я иду с вами.
   - Спасибо тебе, воин!
  
   ***
  
   Ну вот, один раз Лерка в щеку поцеловала, чисто дружески, а Бесс уже волком смотрит. Ох, чувствую, намучаюсь я еще с этой троицей... Ну да ничего. Как говорится, приключения начинаются!
  
   ***
  
   Пожилой, совершенно лысый, но пока еще не старый воин сидел на пеньке. Лес, птицы поют. Цветут ромашки, лютики и одуванчики. Гриб-боровик гордо хвастается своей коричневой шапкой. По веткам прыгают белки, синевато-зеленая листва нежно шелестит, убаюкивая уставшего путника. Упрямый ежик несет на своих иголках большое и сочное яблоко. Воркуют голуби, слышны соловьиные трели. Ну и, последний штрих, ласковую траву лесной поляны в красный цвет нежно красит кровь, симметричным узором пейзаж дополняют восемь изуродованных трупов, каждый с десятком, а то и с двумя, глубоких резаных и колотых ран.
   Идиллия.
   Усталый воин стирает со лба тяжелый трудовой пот хлебороба, только что вместо пшеницы скосившего чужие жизни, чьим-то рукавом стирает кровь со своей катаны, вкладывает меч в ножны и, устало понурив голову, предается раздумьям.
   Прошло десять минут.
   Пожилой воин поднимает голову. Из внутреннего кармана куртки он достает странную картинку, мятую, засаленную, но, тем не менее, яркую и очень живую. На картинке изображено пять человек - карлик с огромным топором, рано поседевший молодой мужчина с глефой и посохом, беловолосая красавица, улыбчивый молодой парень с арбалетом, и еще один человек. Человек, который пока еще жив, но которого уже не существует многие годы. Впятером, они стоят на фоне руин огромного черного замка, а в небе над ними, широко раскинув крылья, парит огромный золотой дракон.
   Пожилой воин горько вздыхает, прячет картинку и тяжело встает. Он не стар, но только что он одолел восьмерку Рыцарей Ночи, легендарных наемных убийц, и сейчас ему не справиться и со взбесившейся курицей. Устало опустив лысую голову, он еще раз горько вздыхает и идет прочь.
   Птицы по-прежнему поют, белки прыгают, вот только ежика уже нигде не видно. Спрятался, наверно, уже в свою норку. Воин скрывается в лесной глуши.
   И никто из лесных жителей так никогда и не узнал, что они имели честь лицезреть одного из величайших воинов и авантюристов этого мира, прославленного Била. Годы оставили на нем свою печать, но даже на пороге старости он продолжал оставаться одним из лучших мастеров клинка. И для того, чтоб одолеть его, нужна была большая сила, чем восьмерка убийц из легендарного клана.
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение.
   - Какие лихие вести ты принес мне на этот раз?
   - Милорд... Это произошло. Мне только что пришла весть - человек с арбалетом вернулся!
   - Наконец-то! Я ждал этого долгие годы! Теперь он не уйдет! Ты знаешь, что делать! Мы должны ему отомстить за наш позор!
   - Да, милорд! Слушаюсь, милорд! Мое почтение, милорд.
  
   ***
  
   Интересно устроены люди! Объясняешь им, поясняешь, они кивают головой, поддакивают, соглашаются, а потом все равно все делают по-своему! Ну что же, такова, видать, человеческая натура. Хотите учиться на своих ошибках - учитесь, коли живы останетесь. Ошибки, они и смертельными нередко бывают.
   Ну вот, например, скажите на милость, зачем Лере в поход по диким и опасным землям брать три (!) сундука платьев? Не одно и не два, как я обычно делаю, а целых три сундука! Она что, думает, что достаточно переодеться в бальное платье, и любые каннибалы тут же передумают ее есть?
   Кто сказал "женская логика"? Поручик, молчать! Если бы женская! Но как тогда объяснить, что карлик Федя, которого к женщинам как-то тяжело отнести, умудрился в дорогу с собой набрать пять (!) сундуков, забитых исключительно запасными кольчугами и топорами? Видать, у человека действительно не все дома. Я бы еще понял, если бы кольчуги эти были большие - вдруг надо будет наемников нанимать и снаряжать. Всякое может случиться. Так нет же, все кольчуги были точно подогнаны по его фигуре! Рост метр двадцать, косая сажень в плечах, согласитесь, не на всякого кольчуга с такой фигуры подойдет.
   Ну и Бесс, тоже молодец! В дорогу он с собой вообще ничего, кроме посоха и глефы, не брал! Мне стало интересно - они что, святым духом в дороге питаться собираются? Или они намерены спать исключительно на постоялых дворах и кормиться в харчевнях? Да уж, я хоть и городской человек, но довелось мне в свое время хорошо постранствовать. Придется их всему с нуля учить... Ну что за беда на мою голову! И за что мне это наказанье... Жил себе, не тужил, букашки не обидел, с врагами был жесток, но справедлив, и на тебе... Свалились на голову... Будем учить.
   Итак, господа, урок первый, он же последний. Всем заучить - я тут главный, и как я скажу - так оно и будет! Кому-то что-то не ясно?
  
   ***
  
   - О, великий воин, неоспоримы заслуги и умения твои! Мы благодарны тебе за то, что ты согласился оказать нам помощь в нашем странствии, но и ты нас пойми. Мы знаем друг друга долгие годы. Федор - мой старый добрый друг, я верю ему, как самому себе. Лера, любовь моя, мы с ней единое целое. Ты же призван был заклинанием, и я не буду говорить, что у нас нет веры тебе. Но, пойми, ты для нас чужой, и мы не можем верить слову твоему так же, как верим друг другу на слово. Пойми нас, и не держи обиды - я верю, что на своем пути земном ты прошел немало преград, и опыт твой не чета нашему. Но приказы твои мы не будем слушать, невзирая на все наше уважение к тебе и упование на твою помощь. Слово твое веско, но не приказом оно будет, а лишь мудрым советом старшего и более опытного товарища! Не держи обиды на нас, воин, войди в наше положение...
  
   ***
  
   Вот черт! Они еще и права качают! Мало того, что совершенно добровольно согласился подвергать опасности свою драгоценную голову ради них, так мне еще и на место указывают! Ну, как хотите! Хотите советов - будут вам советы, я вам хоть целую страну советов обеспечу, уж я то знаю, к чему советы могут привести... Попадете по своей глупости в беду - и не надейтесь, что я вас вытаскивать буду!
   Ладно, по-моему, я немного перевозбудился... Значит так, Лера, этот и этот сундук оставляем. А мне пофиг, что там твой любимый бальный наряд, если хочешь - бери, но тащить на своей спине будешь. Ах, господа, у вас карета! Какой же я тупой, ай-ай-ай, как я не додумался сразу - через дикие земли, по бездорожью, по горам и болотам... Ну, конечно же, карета самый оптимальный способ передвижения! А реки вброд на карете переезжать, так это вообще в кайф! Бурные, горные. И я даже не упоминаю, как на карете удобно через леса и буреломы кататься... Вот вам и "А-а...". Мне просто интересно, вы так живописно описали, сколько трудностей ждет нас на пути к дракону, и чем же, никак понять не могу, вы думали, когда надеялись туда на карете попасть?
   Ну, хорошо, Лера, перекладывай, но чтоб больше одного сундука не брала! А вообще, самое необходимое должно быть при себе, в сумках и рюкзаках, чтоб остальное можно было спокойно бросить. Федя, к тебе это тоже относится. Железяки, это, конечно, круто, но зачем тебе столько? А тебе, Бесс, я наоборот посоветую, накинь на плечи рюкзак, ты еще человек молодой, не устанешь.
   Значит так, слушайте и запоминайте. Все фигня, кроме золота! Ну, или серебра, согласен. Не знаю, что у вас тут за мир такой, но что-то мне подсказывает, что местные бумажки, деньгами именуемые, не всюду в ходу. А металлы, ну и камни, конечно, особенно драгоценные, всегда и накормят, и приютят. Это первое. Второе. Еды лишней не бывает. Как и воды. Ручейки да ягодки, это хорошо, когда на пикник загородный направляешься, а вот в дальние земли лучше и мясца вяленого прихватить, и бурдюки для воды. Лучше на себе лишний литр водички протаскать, чем от жажды помереть. Дальше идем. Природа, такая-эдакая, придумала такую дурную штуку, как ночь. А еще зима. И в это время, как правило, холодно. Холодно, это не тогда, когда не жарко, это когда зуб на зуб не попадает и судорогой все мышцы сводит. Хорошо, если можно огонь развести, да дичь поджарить, да вот только не в любом лесу дичь водится, а огонь безопасен. Так что от теплой одежды и накидок-одеял толку явно будет побольше, чем от самого модного бального платья. Рассказать вам, как я однажды с одним капитаном по лесам Центрального материка бегал? Весело было, мы тогда об уютном костре и мечтать не могли, не на голой земле, а на листьях ночевать - и то счастье.
   Ну вот, это уже совсем другое дело! Лере я бы, конечно, отрекомендовал в юбке в путь отправляться, особенно мини. Это только на картинках девы-воительницы в качестве наряда две веревки имеют, в жизни, увы, это далеко не самый удобный наряд. И дело даже не в сражениях, от стрелы что юбка, что штаны не помогут. А вот ночью, в лесу, у болота, от комаров... Или у вас тут нет комаров? Да нет, вроде как есть, раз слово подходящее в языке нашлось. Я ж правильно понял, яр-гуру-ти-кузи, это маленькие летающие кровососущие насекомые? Ну вот, специально против таких мудрые люди придумали такую штуку, как плотные штаны. Говорят, помогает. Сам проверял.
   Хорошо, с этим понятно, как тут у вас со временем? Что там Бил в своем "послании" написал, бежать надо немедленно, или можно недельку-другую подождать? Ах, вы и так уже недельку-другую подождали, прежде чем меня вызывать... И то, что я увидел, это результат предварительных сборов...
   Случай, конечно, клинический. Ну да ладно, решили - так решили, утром поедем.
   Сейчас? Да пожалуйста, езжайте, только без меня. Не знаю, как кто, а я во-первых не выспался, а во-вторых раз уж вы неделю лишнюю тут проторчали - одна ночь ничего не решит. Правильно я говорю?
   Как выяснилось, говорю я правильно, да не верно. Причем выяснилось это уже очень и очень скоро.
  
   ***
  
   Ночь. Столичный город заснул. Разошлись по домам поздние прохожие, закрылись последние кабаки, прошли своим маршрутом стражники. В ветвях деревьев заснули летающие крокодильчики, оранжевые цветки закрылись на синих ветках. Город спит.
   В тишине спящего города незримо для людей движутся тени. Без единого звука они переливаются с места на место, оставаясь не замеченными ночным дозором. Их цель - красивый особняк в самом центре города, зловеще отсвечивающий в свете далеких звезд. Вот тени достигли особняка, совершенно бесшумно открывается окно и они исчезают внутри.
   Несколькими секундами, а может минутами, спустя раздался первый крик.
  
   ***
  
   Жизнь мне, да и не только мне, спас туалет. Проснувшись среди ночи, я вдруг понял - обед был слишком плотным, и мое нынешнее тело уже желает избавиться от результатов его переработки. Отказывать себе в данной потребности я особого смысла не видел, а потому и отправился на поиски отхожего места. Зачем я взял с собой арбалет - ума не приложу, никакого нападения я не опасался, и, скорее всего, мне просто не хотелось упускать из рук тот единственный предмет, который связывал меня с прошлой жизнью и давал понять, что все это не просто театр абсурда, а вполне логическое развитие событий. Осталось лишь логику эту понять. Тем более, что этот арбалет меня уже один раз спасал, вытянул из глубинных слоев Сумрака, но это уже другая история...
   Короче, отправился я в одной ночной рубашке с арбалетом в руках искать отхожее место. Это только кажется, что дело это простое! Ха! Попробуйте ночью, в незнакомом многоэтажном особняке комнат на пятнадцать без фонарика полагаясь исключительно на тусклый свет местной луны отыскать туалет, особенно не имея представления, что эта конструкция из себя здесь представляет. Стол, он и в Африке стол. Стул тоже - с тремя ножками, четырьмя, просто подушка на полу, с подлокотниками или спинкой - место для сидения опознать можно всегда. А вот попробуй, угадай, как здесь умудрились сконструировать унитаз. Будь я в более примитивном мире - искал бы дырку в полу, но, судя по всему, тут уровень развития был примерно на уровне семнадцатого-восемнадцатого веков, а это значит, что до разных биде и унитазов тут вполне могли додуматься. А то и до системы слива, кто их знает.
   Короче, я уже обыскал третий и второй этажи и дошел до первого, когда в перпендикулярном коридоре мелькнула подозрительная тень. Не знаю, что меня понудило выстрелить - это вполне мог оказаться Бесс, а то и Валера. Но, видать, сработали какие-то рефлексы, на подсознательном уровне понял - хозяева дома так не крадутся.
   Для тени мое появление тоже оказалось неожиданным, да вот только у нее с собой не было заряженного арбалета, а запустить в меня метательный кинжал не дал второй из арбалетных болтов, полетевший сразу за первым.
   Впрочем, удача первых секунд меня не ввела в состояние эйфории, а наоборот - хорошо отрезвила. Будь я одет в доспехи, будь при мне мои магические способности - может, я бы и продолжил перестрелку. Тем более, что у меня не было никаких сомнений, что убитая мною тень была не одинока. Но, увы, в ночной рубашке, в темноте, в чужом доме без магии вести перестрелку с бандой наемных убийц... Мне кажется, что это не самое лучшее решение.
   Короче, я нырнул за первую попавшуюся дверь, по иронии судьбы ведущую в туалет, заперся там и издал клич, который на сонную голову можно было бы назвать боевым. По крайней мере, мне оставалось надеяться, что Федя с Бессом его услышат и придут на помощь "великому воину из иного мира".
   Не знаю, что там надумали тени, но два болта, пробивших дверь туалета насквозь, их намерения наверняка остудили. Они не спешили идти на штурм, и я даже умудрился выполнить то, ради чего сюда и направлялся. Как раз к концу процесса вспыхнул по всему дому магический свет и снаружи раздался звон металла, означающий приближение Феди в броне. Подождав скрежета скрещиваемого холодного оружия, я рискнул выглянуть из туалета и направиться на звуки битвы.
   Сражение кипело в центральном холле, он же гостиная, он же столовая. Наших представляли карлик Федя Расколкин с топором и некромант Бесс Филин с глефой, врагов - трое загадочных личностей в классических одеяниях японских ниндзя. И те, и те оружием владели весьма неплохо, да вот только за спиной Феди и Бесса не стоял злобный мужик в исподнем и с арбалетом, так что им в этом плане было несколько проще. Чего нельзя сказать про ниндзя - те, заметив меня, явно испытали определенный испуг, по крайней мере, один из них попытался метнуть в меня что-то острое.
   Щас! Так я вам и буду под разную метательную гадость подставляться! Нет уж, пусть меч в моих руках не опаснее обычной палки, но арбалет, родной, любимый, представляет угрозу для любого врага. Так что вы уж извините - но с криками "гип-гип, ура!" я в рукопашную бросаться не буду. Давайте лучше посмотрим, умеете ли вы уворачиваться от непрерывного потока смертоносных арбалетных болтов.
   Умеют, но плохо. От двух-трех стрел, надо отдать им должное, ниндзя действительно увернулись, но, в конце концов, сначала одного, а потом и второго я подстрелил. Третьего, увы, не получилось. Видно, он не был ни дураком, ни самоубийцей, и, трезво оценив ситуацию, принял оптимальное решение. Показав чудеса акробатики, что не снились ни Джеки Чану, ни Уме Турман, ни Ангелам Чарли, ночной убийца в плавно переходящем в сальто перекате выскочил на улицу, разбив по дороге окно, и скрылся в темноте. Двум его товарищам повезло меньше - одного я подстрелил в голову, со сквозным ранением мозга даже ниндзя долго не живут, второго своей глефой укоротил на высоту головы Бесс.
   Как раз в это время на лестнице появилась Валера... Представляю, что она подумала. Еще бы, красавец Бесс с глефой в руке, эротично отбрасывающий со лба челку седых волос, мужественный Федор в доспехах с огромным топором и ликом бешеного берсеркера, ну и я с арбалетом в одной руке, рулоном туалетной бумаги в другой, и с идиотской ухмылкой на лице. Вот уж действительно, великий воин из другого мира, иначе и не скажешь. Вот только нафига я с собой из туалета рулон бумаги притащил? Не понимаю...
   Вот тебе и переночевали, вот тебе и выспались.
  
   ***
  
   - Вот... Черт... Блин... Какого... - по лицу Феди было видно, что на одно произнесенное слово приходится десять нецензурных, произносить которые при сестре он не решался. Впрочем, смысл речи угадывался и так.
   - И часто у вас тут по ночам такие личности в дом забредают? - поинтересовался я, на ходу одевая принесенные Валерой штаны.
   - Такого не случалось с тех пор, как Бил покинул город, - признался Бесс. - Это - Школа Ночных Воинов, одна из трех легендарных школ наемных убийц. По своим умениям они уступают только Рыцарям Ночи и Псам Ледяного Престола. Но последние две группы не действовали никогда в наших краях, да и о том, что Школа Ночных Воинов устроила одну из своих баз в нашем городе, раньше ходили лишь слухи.
   - Теперь же они пришли за мной! - то ли с мольбой, то ли с причитанием, то ли просто констатировала факт Валерия. Впрочем, своего она добилась - Бесс ее обнял и начал нашептывать на ухо что-то успокаивающее.
   - Гады... Су... ...мо... Ну, какого! - Федя в это время остывал, но очень-очень медленно.
   - Понятно... Ну что же, я сомневаюсь, что они вернутся, так что предлагаю до утра поспасть, а рано утром сразу же отправляться в путь. По дороге полицию известим, что тут трупы валяются, не оставлять же их так, - решил я. - Кстати, там, в коридоре, еще один лежит, я его, вроде как, подстрелил.
   - Двое, - уточнила Лера.
   - Что двое? - не понял я.
   - Их двое там лежат, один в коридоре, а второй у дверей туалета, ты его прямо сквозь дверь точно в сердце...
   - Ну, какого! Какого! - никак не мог успокоиться Федя, - Ты троих, Беся одного, ну какого мне опять ни одного не досталось!
   На этот раз Лера принялась успокаивать Федю, я же поспешил покинуть этот дурдом и отправился в свою комнату досыпать. Вот уж чего-чего, а скучать с этой троицей, нутром чую, мне не доведется...
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение.
   - Ну что же, что? Говори же, не томи!
   - Милорд, ночью они убили четверых из посланных нами убийц, утром же покинули город.
   - И?
   - Пятый идет за ними следом, милорд! У него приказ смотреть и следить, он их не упустит! Они убили его братьев, и теперь месть - дело его жизни!
   - И ты веришь, что этот... этот... человек! что-то сможет с Арбалетчиком сделать?
   - Я в это никогда не верил, милорд, и потому за ними уже выслан отряд крыланов, и скоро, очень скоро, они их нагонят.
   - Что же, будем надеяться, что крыланы справятся. Мы не должны в этот раз оплошать!
   - Мы справимся, милорд, мы обязательно справимся! Мое почтение, милорд.
  
   ***
  
   Мое предубеждение к передвижению в карете никоим образом не отразилось на том факте, что столичный город, название которого я так и не удосужился узнать, мы покинули именно на этом транспорте. Для джунглей, гор, лесов и болот это действительно не лучший выбор, но пока мы едем по цивилизованным землям - почему бы и нет. Удобно, мягко, комфортно. Принадлежала карета, как и особняк со всем его содержимым, Валере, как единственной наследнице Била. Причем с первого взгляда можно было сказать - в этом деревянном ящике на колесах любит кататься девушка. Рюшечки, фенечки, прочая фигня, обожаемая молодыми девушками всех миров. Шелковые подушки, бархатные диваны. Удобно, комфортно, уютно, но абсолютно бесполезно. Впрочем, почему бы и нет? Пока есть возможность покататься с комфортом - грех такой возможностью не воспользоваться.
   Выехали мы рано утром. Не знаю, как мои спутники, а я, невзирая на ночное происшествие, прекрасно выспался, и был свеж, бодр и полон сил. Заехав в местную стражу, Бесс с Лерой оставили там заявление о нападении на дом, о чем-то часа полтора договаривались, наконец, вышли, сообщили, что все улажено, и мы покинули город.
   И вот мы едем-едем-едем, в далекие края, как в песенке поется, слова рифмую я. Федя Расколкин, карлик с топором, сидит на козлах и работает кучером, Бесс с Леркой, как всегда, влюблено воркуют, а я смотрю в окно и изучаю окружающий мир.
   Мои первые впечатления об этом мире оказались и верны, и не верны одновременно. Для себя я оценил его уровень развития на семнадцатый век - но скорее лишь по моим представлениям о пышном французском дворе в варианте Дюма и архитектурных излишествах барокко. По другим параметрам этот мир походил и на раннее средневековье, и на двадцатый век одновременно. О порохе и огнестрельном оружии, по словам Бесса, тут и не слышали, но в то же самое время уже существовали летательные аппараты. Основным оружием оставался меч, так как металлургия позволяла создавать дешевые сплавы, способные вынести выстрел в упор из самого прочного лука. Тем самым почти все войны велись исключительно врукопашную, более того, тут даже не додумались до использования кавалерии как основной ударной силы. Да, коней седлали, но основной их задачей был транспорт, они возили продовольствие, раненых, осадные машины. Даже гонцы пользовались тут летучими кораблями, а, кроме того, для тех же целей широко использовались те самые крылатые крокодилы, которых я приметил еще в первый день.
   Особое место занимала магия. Не в том смысле, что была элитным искусством или наоборот, проклиналась как нечто запретное. Нет, она просто занимала особое место, была развита не ахти и на магов смотрели как на людей не от мира сего. Хотя, если все маги тут уровня Бесса... Ничего удивительного. Я бы и сам постыдился учиться пятнадцать лет на некроманта, зная, что верхом моих способностей будет оживление на пару минут недавно убитого мертвеца. Да, дело, безусловно, нужное и полезное, вот только карьера допросчика трупов из отдела тяжелых преступлений в местной страже меня бы не сильно прельстила. А это была как раз работа для таких, как Бесс. И не познакомься он в свое время с богатой Лерой - допрашивал бы сейчас какого-нибудь покойника по поводу того, кто его убил. Причем для этого покойник обязан был еще при жизни желать того, чтоб его после смерти допросили, и, например, даже оживи Бесс убитых Воинов Ночи - они бы отказались о себе что-либо говорить. Ну и, спрашивается, кому после этого нужна такая магия?
   Интересный мир, и я думаю, что даже смог бы в нем прижиться, если бы не одно "но". Все тут хорошо, да вот только миры, где за мной наемные убийцы охотятся, мне как-то не по душе...
  
   ***
  
   Последний из пятерки Школы Ночных Воинов не упускал карету Арбалетчика из виду. Он, старший из братьев, не имел на это права, он должен был отомстить, потому что другим выходом была смерть. Дело было даже не в позоре - Школа Ночных Воинов не считала зазорным отказаться выполнять заказ, если он оказывался ей не по зубам. Дело было в чести, как ее понимали ученики Школы - за убитых братьев следовало отомстить. Он, старший брат, желал Арбалетчику лютой смерти, но он не спешил. Во-первых, у него был другой приказ - следить и докладывать, а во-вторых... Во-вторых, тогда, в доме, он почувствовал в этом человеке нечто... Он не мог этого объяснить. Нечто чуждое. Чуждое, и страшное - ему, наемному убийце, одному из лучших выпускников курса, получившему звание старшего брата, было страшно. Арбалетчик, хилый и немощный, вызывал в нем, опытном наемном убийце, не просто страх за свою жизнь, а страх за самое дорогое, что у него было. Страх за его семью, за Школу Ночных Воинов. Он не понимал причин этого страха - со Школой не смогли ничего сделать правители, в никуда исчезали целые армии, посланные по следам ночных духов. И, тем не менее, убийца чувствовал - Арбалетчик, убить которого, казалось бы, так просто, несет непосредственную угрозу для него самого, для всей его Школы, да и миру в целом не поздоровится, реши Арбалетчик переписать его судьбу... Впрочем, он откинул эти недостойные Ночного Воина мысли, и продолжил преследование.
   Он не знал о своем пророческом даре...
   А даже если бы и знал - Ночные Воины в пророчества не верят. А зря.
  
   ***
  
   Меня уверяли, что в окрестностях столицы все тихо-мирно, я в это, естественно, не верил, и, конечно же, оказался прав. Неприятности - это вообще такая интересная штука... Они обязательно произойдут, если их не ждать, и мои спутники столь усердно их не ждали, что уже к вечеру первого дня пути они не замедлили случиться. О, загнул!
   Хотя неприятностями это можно было бы назвать с большой натяжкой. Вроде бы ничего особо плохого не случилось - нас всего лишь навсего нагнал стражник и передал приказ своего начальника - немедленно вернуться в город и предстать пред его светлые очи. Как нам объяснили, ночные события весьма и весьма заинтересовали полицию, и тех показаний, что дали Бесс с Лерой, им недостаточно. Ну и, конечно же, исключительно для большей солидности гонцу в придачу дали еще десяток стражников. Упаси господь, ни-ни, никто нас и не думает задерживать или арестовывать - всего лишь вернуться назад и объяснить, по какой это такой причине сразу после нападения мы так дружно покинули город.
   Вот мы и встали перед дилеммой. Стандартной, русской, что делать? Ну и, конечно же, кто виноват? Предложений было два - мое, перебить стражников и уматывать побыстрее, а также совместное Феди, Бесса и Леры - вернуться и все объяснить. Они, видите ли, еще питали надежды вернуться когда-нибудь в свой родной город, и не хотели портить свою репутацию.
   И что им после этого скажешь? Не знаю, какие у них тут нормы и законы, но что-то мне подсказывает, что до выяснения всех обстоятельств нас в городе оставят под стражей, слишком уж подозрительным выглядит наша ночная самооборона в совокупности с утренним побегом из города. После чего, понятное дело, займутся выяснением моей личности, для профилактики конфискуют арбалет... Нет, в конце концов, все решится - заплатит Лерка кому надо золотом, перед нами извинятся и отпустят на все четыре стороны. Но вот только, интересно, мне кто-то даст гарантию, что пока все это будет решаться, на нас опять не нападут? Лично я бы на такой идиллический вариант развития событий и гроша ломаного не поставил.
   Но как хотите - у нас тут демократия, и желаете совершить очередную глупость - милости прошу. Поехали назад.
   Впрочем, далеко нам ехать не пришлось - и наши кони, а, тем более, кони нашего почетного эскорта за день порядком устали, и мы все вместе решили остановиться в придорожном постоялом дворе, чтоб завтра утром отправиться в столицу. Правда, у солдат городской стражи денег на это не было, но Лерка, добрая душа, и ужин им оплатила, и несколько комнат сняла. Видать действительно, немалое наследство ей Бил в свое время оставил, раз уже много лет так себе деньгами позволяет сорить.
   А стражники молодцы - Леру поблагодарили, поели, но, на всякий случай, и у наших комнат, и у кареты часовых на ночь оставили. Чтоб мы еще трижды подумали, прежде чем решать среди ночи бежать.
   И вот наступила вторая моя ночь в новом мире. За окнами заснули летающие крокодильчики, где-то там, на втором этаже, заснули, или еще только засыпали, Бесс с Лерой, уже не звенел доспехами Федя... И только я молча сидел с арбалетом в руках чуть в стороне от окна и терпеливо ждал.
   Собственно говоря, ждал я не просто свистящего рака на горе, ждал я вполне конкретного человека. Не знаю, может у меня появляются первые признаки паранойи, но лично я был уверен - за нами от самого города следят. Следят не по дилетантски, но и не достаточно профессионально. Впервые слежку я заметил в лесу, уже под вечер, когда нас остановил дозор городской стражи. Мужичок, по виду обычный крестьянин, как раз в пределах видимости приостановился лошадь свою распрягать. Причем если остальные проезжие открыто пялились, как стража карету городских богатеев задерживает, то он так усердно не обращал на нас внимания, что привлек тем самым мой интерес. Решил я его запомнить - и что же? Совершенно независимо от нас, минут через двадцать, он тоже остановился в той же самой таверне, сел в самом дальнем углу и весь ужин не поворачивался в нашу сторону лицом. В то время как все остальные почти не отрывали от нас глаз - ну еще бы, не каждый день увидишь, как задержанные своих конвоиров угощают и на ночь спать укладывают.
   Когда мы расходились по комнатам, я уж хотел было сообщить о слежке остальным - но воздержался. Мне стало интересно, за кем же он пойдет? За Лерой, как меня пытаются убедить, или же... Пошел он "или же", а именно за мной. Незаметно так, пошатываясь, будто пьяный. Посмотрел, куда меня поселят, и исчез. Будь на моем месте человек без здравого смысла - он бы пожал плечами и лег спать, чтоб ночью быть убитым. Будь на моем месте человек с небольшим количеством здравого смысла - он поднял бы панику, вспугнул преследователя и вряд ли потом опять смог бы его вычислить. Я же сидел с арбалетом в руке и ждал убийцу.
   Собственно говоря, почти никаких сомнений по поводу преследователя я не испытывал - девяносто процентов, что это тот самый оставшийся в живых ниндзя из Школы Ночных Воинов, что решил закончить свое дело. Даже девяносто пять. Как и не испытывал сомнений, что с ним делать. Да, будь при мне мои магические способности - я бы попробовал его пленить и прочитать в его мозгах что-то полезное. Но, во-первых, магических способностей у меня больше не было, а во-вторых вряд ли наемный убийца знает что-то еще кроме объекта охоты. Причины, кому кто не угодил, им, как правило, не сообщают. Так что я особых сомнений не испытывал - и стоило подозрительной тени показаться в окне, как в место предполагаемой головы полетели арбалетные болты.
   Крик, треск, бум, крик. Я уже в окне, посылаю в стороны уплывающего пятна новые стрелы. Еще один крик, звук падающего тела, тишина. Полная. Произошло все достаточно быстро, так что вряд ли кто-то из постояльцев гостиницы успел проснуться. Ну и хорошо - лишний шум мне сейчас ни к чему. И так есть о чем в тишине и темноте подумать.
   А именно: кому я уже успел и в этом мире так насолить, что сразу же по прибытию именно за мною, любимым, начинают охоту самые настоящие наемные убийцы?
   А утром на трактир напала стая злобных зыкрудов.
  
   ***
  
   С первыми лучами солнца угрык седьмого отряда третьего вольнического батальона армии свободных зыкрудов почесал в затылке. Со вторыми лучами солнца он поковырял когтистым пальцем в носу, с третьими - громко рыгнул, ну и наконец проделав этот обязательный ритуал отдал приказ начинать атаку.
   Седьмой отряд третьего вольнического батальона, с дикими воплями и не менее диким выражением на заросших физиономиях, бросился из леса на лежащее у дороги село. Размахивая дубинами, самым сложным оружием, обращаться с каким научились зыкруды, они бросались на все, что видели, и били до тех пор, пока оно не ломалось. Зыкрудов, уже не первую сотню лет воюющих за свою независимость непонятно от кого, не сильно интересовало, воин ли перед ними, женщина, ребенок или табуретка. После того, как шаман вводил их в состояние боевого транса, единственным побуждением лесных воинов было ломать, ломать и снова ломать. Единственным проверенным средством от их набегов было, услышав их боевые вопли, запрятаться куда подальше, и сидеть там до той поры, пока зыкруды не устанут и не уберутся назад в свои леса. Потому даже во время самых страшных набегов, когда зыкруды шли батальонами (в их понимании батальон - это просто очень-очень большая толпа), количество жертв было не особо большим. Главный принцип - не лезть напролом, не оказывать активного сопротивления, потому что тогда зыкруды начинают злиться...
   Волею судьбы оказавшиеся в таверне стражники знали об особенностях войны с зыкрудами. Однако устав есть устав, и в данной ситуации он обязывал их оставить "почетных гостей" на произвол судьбы и оказать диким лесным варварам ожесточенное сопротивление. Делать этого никому не хотелось, но и попадать под пункт "нарушение устава" и "пренебрежение служебными обязанностями, приведшее к тяжелым последствия" не хотелось еще больше. Так что, сняв караулы у комнат Бесса, Феди, Леры и непонятно кого еще, они вышли на площадь у таверны, где и схлестнулись с волной дикарей.
   Закипела рукопашная.
  
   ***
  
   Класс! Пока Бесс рассказывал что-то о борцах за равноправие всех рас зыкрудов, Лера охала и ахала, а Федя комментировал их воинские умения и особенности борьбы с ними, я же сидел у окна и с интересом наблюдал за сражением.
   Последний раз так же весело мне было при просмотре третьей части "Властелина Колец", битвы у стен Минас-Тирита. Тогда режиссер клоуном сделал одного Леголаса, тут же клоунов было целое войско! По крайней мере, иначе как шутами гороховыми я зыкрудов назвать не мог. Недолюди, высокие, худые, в набедренных повязках, но с погонами на голых плечах, они кидались со своими дубинами на все, что движется. И на что не движется тоже. Один зыкруд усердно избивал металлическое ведро, двое других избивали друг друга, получая от этого огромное удовольствие. Но основная их масса избивала наших стражников. Те честно попытались организовать что-то типа круговой обороны, но ни черта у них не вышло! Зыкруды плевать хотели на любые тактические построения - они совершенно не боялись бросаться на мечи, смело пользовались кулаками и даже зубами, плевали прямо в лица солдат, и, не переставая вопили неизвестно что. Противопоставить им солдаты ничего не могли, да и численное преимущество было на стороне дикарей.
   И тут одновременно произошло сразу два события. Завопила Лера, и неизвестно откуда на поле брани появился Федя Расколкин собственной персоной.
   Вот уж действительно, нашла коса на камень.
  
   ***
  
   Такого удовольствия Федор не получал уже давно. Куча врагов, сразу, рядом, вместе! Руби, не хочу! И он рубил! Топор в руках карлика вращался со скоростью вентилятора, во все стороны летели руки, ноги и головы зыкрудов. Дубины лесных воинов ничего не могли сделать со стальным панцирем Феди, звонко отскакивая от его дубовой головы. Вопли, издаваемые племянником знаменитого Била, полностью глушили боевые кличи дикарей, а в его глазах было столько бешенства, что даже сквозь боевой азарт лесные воины углядели в этой неказистой личности самого опасного из своих соперников.
   Будь они берсеркерами ледяной земли - появление Феди вселило бы в них лишь дополнительный боевой азарт. Но зыкруды были обычными лесными дикарями, им нравилось драться и ломать все подряд, шаман перед боем вселил в их сердца великую храбрость, но просто так умирать они совершенно не хотели. Так что под напором Феди, одна штука, дикари, полторы сотни штук как минимум, начали свое отступление, и уже минуты через две лишь их пятки сверкали вдали.
   Федя попробовал преследовать своих врагов - но, увы, преимущество длины ног, а, следовательно, и скорости, на стороне зыкрудов было подавляющим, и грустный Расколкин, понурив голову, со своим окровавленным топором вернулся в гостиницу.
  
   ***
  
   - Федь, ты что, меня совсем с ума хочешь свести?!
   - Лер, ну я не удержался. Они так... Ну, я этого, и пошел. Лер...
   - Я чуть с ума не сошла, ты хоть это понимаешь! Смотрю в окно - а там мой братец, прямо на толпу зыкрудов... Ты хоть понимаешь, что тебя могли убить?!
   - Лер, да не могли. Они того... А я их... Ну... - я больше не мог смотреть, как только что обративший в бегство полторы сотни дикарей Федя забился в угол и едва лопочет от страха перед своей сестрой. Решил за него заступиться.
   - В конце концов, Валера, все же хорошо закончилось, не так ли? Ну, так...
   - Ой, кто бы говорил! А ты, великий воин! Ты хоть что-то сделал, чтоб помочь моему брату? Нет, стоял у окна и смотрел, как он подвергает свою жизнь опасности и может в любой момент умереть!
   - А, по-моему, твой брат и сам хорошо справлялся... - по-моему, меня тоже начали загонять в угол... Непривычные ощущения.
   - Справлялся, да? А если на меня нападут и начнут насиловать, ты тоже будешь стоять рядом и смотреть, мол, хорошо справляюсь?
   - Но... - возражать что-то женской логике я был не в силах.
   - А ты, Филин! - о-о! Она назвала его по фамилии! Похоже, назревает очередной семейный конфликт, а милые бранятся - спасайтесь, кто может! - Ты тоже просто смотрел и ждал, да? И пальцем не пошевелил! Маг, называется! Так ты меня любишь, да? У меня убивают брата, а ты, некромант-недоучка, пялишься на это со своим демоном-собутыльником из окна! И ты еще после этого называешь себя другом Феди, и смеешь уверять, что любишь меня? Да ты не мужчина, ты - тряпка! - Бесс был загнан в третий угол.
   - Лер! - из первого угла подал голос Федя, - Да я и сам... Я бы того... Они бы токмо помешали... Топор - он оружие, топор - он хороший. А у него арбалет... Там толпа. Попал бы не туда, ранил... Я же сам пошел... Топор - острый... А зыкруды... Они не воины... И...
   - И ты еще смеешь называться моим братом? - ну все, руки в боки, прощай логика, пошли эмоции. Дурдом входит в стадию ремиссии. - Ты знаешь, как я перенервничалась? Еще раз так поступишь - я тебя сама убью, понял? И не посмотрю, что ты мой брат! А вы... Призвал ты себе, Филин, такого же алкоголика и труса, как и сам! - не знаю, как Бесс, а я уже месяц к алкоголю не притрагивался. - Трусы вы, а не мужчины! Малодушные тряпки! Мало того, что даже пальцем не пошевелили, чтоб брата моего спасти, так еще и оправдания себе ищите! От тебя, демон, я другого и не ждала, - интересно, во-первых, почему я демон? А во-вторых, почему она от меня другого не ждала? - но ты, Филин... Я думала, что ты мужчина! А ты трус! Ненавижу! - ну все, раз прозвучало слово "ненавижу" - сейчас заплачет и полезет обниматься.
   Угадал. Все-таки женская логика - это особый вид логики! Говорит "ненавижу" - значит ей плохо, ее надо утешить, успокоить, она должна выплакаться на мужском плече, на этот раз принадлежащем Бессу. И не важно, что его только что обзывали трусом и тряпкой - это уже не имеет никакого значения, Лера об этом уже, наверно, и забыла. Тем более, брат ее двоюродный, Федя, жив-здоров, да и действительно, если вдуматься, не нужна была ему наша помощь. Наоборот, это бы обидело его, ему хотелось самому погеройствовать, и не подумал он, что тем самым сестрицу может обидеть. Да и я, открой стрельбу, в той куче-мале мог промахнуться и по нему попасть, я же не снайпер экстра класса, а так, стрелок-любитель. Но это уже типичные измышления мужской логики, к таким мыслям Лера тоже может прийти, но уже потом, в более спокойной обстановке. Сейчас же, после ключевого слова "ненавижу", она мирно плакала в объятьях некроманта Бесса, время от времени легко ударяя его своими кулачками и повторяя то же самое слово.
   Тем временем в дверь постучали, и показалась голова посланного за нами гонца.
   - Это, можно войти...
   - Входи, - разрешил я, как самый свободный в этой обстановке.
   - Мы тут с ребятами посовещались... Мы это, хотим вас поблагодарить, что помогли... Мы бы сами не справились, но вы, многоуважаемый Федор... Нам бы самим того, не справиться...
   - Дык! - на залитом вражеской кровью и покрытом синяками лице Феди Расколкина расцвела улыбка. - Топор - оружие!
   - И мы, - гонец сглотнул. Действительно, физиономия воинственного карлика Феди - не самое эстетическое зрелище, - посовещавшись, решили... Если вы хотите - мы можем вернуться назад, и сказать, что не смогли вас нагнать!
   Предложение с их стороны действительно выглядело как геройский поступок! Ну, еще бы, нарушить устав, при наличии большого числа свидетелей, которые нас вместе видели вечером в трактире... Видать, действительно совесть проснулась - поняли, что без помощи Феди зыкруды если бы и не всех их перебили, то уж половину точно. А так - пару переломов, таким даже хвастаться можно, мол, мы крутые, без потерь орду зыкрудскую одолели... Ну что, Бесс, Лера? У вас, герои недорезанные, хоть сейчас согласиться ума хватит? Ах, да, вы еще не видели труп последнего из наемных убийц во дворе...
   - Хотим, хотим, - ответил я, - Кстати, если вам интересно - там во внутреннем дворике по идее должен валяться труп одного из убийц Школы Ночных Воинов. Заберите-ка его, наверно, с собой, я думаю, начальство вас за это только похвалит. Если будут спрашивать - отвечайте честно, да, так прямо со стрелой и нашли, да, так и лежал, нет, не знаем, кто застрелил, нет, ничего не видели и не слышали. Хорошо?
   - Угу, - что-то типа такого буркнул гонец, после чего его голова исчезла за дверью.
   - Михаил, - Лера, видать, за это время уже успокоилась и опять смогла нормально говорить, - я что-то не поняла, о каком трупе ты говоришь? Откуда тут может взяться труп наемного убийцы из...
   - Давайте об этом потом, а? Никто не возражает, чтоб мы отсюда убрались поскорее, пока местная армия не начала выяснять, кто именно так успешно справился с ее функцией, отразил нападение дикарей, и как эту личность можно в дальнейшем использовать? - подобная судьба Федю не очень прельщала, по крайней мере один союзник у меня уже точно был, - Так что я предлагаю спуститься, позавтракать и покинуть поскорее этот гостеприимный город. А уж в дороге я вам и про ночного воина расскажу, и про многое другое... Хорошо?
   - Ладно, - кивнула Лера, и первая вышла из комнаты.
  
   ***
  
   Алвит, угрык седьмого отряда третьего вольнического батальона армии свободных зыкрудов, задумчиво почесал задницу. Он, один из самых мудрых и великих угрыков во всей армии зыкрудов, только что потерпел ужасное поражение, и получение вольным народом зыкрудов независимости откладывалось на еще более неопределенный срок. Это был первый недостаток его нынешнего положение. Вторым же недостатком было то, что остальные зыкруды, когда придут в себя, обязательно начнут искать виноватого в том, что им не удалось, как следует повоевать за свою независимость. А как знал Алвит по примеру своих товарищей из других отрядов, виноватыми, как правило, становились угрыки, которые и поедались на праздничном ужине по поводу не важно чего.
   Алвит не просто так стал угрыком! Он был умным зыкрудом, и если бы другой на его месте не понял бы, что ждет его в будущем, Алвит смог предсказать свою судьбу. Более того, он был очень умным зыкрудом! Он понял, что единственный для него шанс выжить - это бежать. Причем не просто бежать в лес, там его быстро поймают и съедят, а бежать куда-то очень-очень далеко. Например, в другой лес! И бежать очень-очень быстро!
   Алвит улыбнулся своими сорока белоснежными клыками. Он был очень доволен своим умом, а еще тем, что ему удалось рукой, которой до этого чесал зад, выудить из носа большую и красивую соплю. Вытря соплю о бороду, зыкруд Алвит побежал прочь из родного леса, туда, в далекие края, вдоль проложенной людьми дороги. Он бежал очень-очень быстро, и потому очень-очень быстро устал. Но Алвит был очень-очень умным зыкрудом! А потому, заметив, что по дороге едет человеческая повозка, он незаметно выскользнул из леса, подбежал к повозке и пристроился на привязанных сзади сундуках, накрывшись какой-то тряпкой.
   Алвит уже не был угрыком, но он по-прежнему оставался очень-очень умным зыкрудом, и он был очень-очень доволен собой.
  
   ***
  
   Пожилой воин, известный в других краях под именем Бил, стоял на перекрестке двух дорог и думал. Он знал каждый из этих путей, знал, куда они ведут, и что его там может ждать. Он знал все опасности каждой из дорог, и знал, что может ожидать его в конце пути. Он не делал выбор - выбор был уже сделан много лет назад, и теперь лишь предстояло сделать первый шаг в последнее из его приключений.
   Бил думал не о будущем - Бил вспоминал прошлое. Он прожил долгую и полную приключений жизнь, у него было и богатство, и слава, и самые красивые женщины. Он не жалел о своей судьбе и прожитых годах. Да, они прошли, но воспоминания остались. Иногда они были прекрасными, а иногда столь ужасны, что, сколько не пытался Бил их забыть - они оставались. К счастью, прекрасных воспоминаний было больше.
   Бил вспоминал всех тех противников, которых он победил, всех тех женщин, которых он любил, все то золото, что он в трактирах и тавернах пропил. Пожилой воин всегда был одиноким волком, и всегда думал, что сам творит свою судьбу. И так оно и было. Всегда. До этого момента. Потому что судьба Била была уже решена, и он знал об этом. Он знал, каков этот выбор, он знал, что не может его изменить, да и не хотел он его менять. Бил не был фаталистом, он никогда не верил в справедливость, но сейчас дело было даже не в этом. История была уже написана, и все, что ему оставалось, так это до конца пройти свой путь, и совершить то, чему было суждено свершиться.
   Тем временем раздался скрип, и на перекресток выехала древняя, груженая сеном телега, ведомая старой беззубой кобылой. На козлах сидел, жуя соломинку, обычный сельский мужичок, каких можно встретить в любой деревне каждого из миров. Доехав до Била, мужичок остановил свою телегу.
   - Старик, может тебя подвести? Коль по дороге? - поинтересовался он.
   - Благодарствую, любезный, - улыбнувшись, кряхтя и охая Бил залез в телегу, тем самым подтверждая свою старческую немощь.
   - Дык, я ж не сказал, кудой я еду... А вдруг тебе не тудой?
   - Нам по дороге, любезный, по дороге, - Бил удобно устроился на сене, нежно поглаживая завернутую в грязные тряпки катану.
   - Ну, ежели так... Пошла, родимая! - бросил мужичок своей кобыле, и телега отправилась в путь.
   Бил улыбался иронии судьбы. Свое первое странствие он начинал мальчишкой, покидая на грязной телеге с сеном родную деревню в поисках лучшей доли, и свое последнее странствие он совершает стариком, но на точно такой же старой и грязной телеге. Судьба иногда тоже любит пошутить.
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение.
   - Да? Что в этот раз за новости ты принес на своих крыльях?
   - Милорд, наш агент погиб.
   - Почему-то я других новостей и не ждал... Что случилось?
   - Мы не знаем, милорд. Произошло нападение зыкрудов, там была городская стража, они его тело увезли с собой. Мы не знаем, как он погиб.
   - Что-то мне подсказывает, что без Арбалетчика тут не обошлось. Итак, мы упустили его?
   - Да, милорд, но крыланы уже на подлете. Они выйдут на его след, милорд, быстро выйдут. Очень быстро, милорд.
   - Надеюсь. Попробуй хоть в этот раз не оплошать.
   - Я сделаю все возможное, милорд!
   - Делай. Вот только мне кажется, что этого будет мало, и ты должен сделать все возможное и невозможное, чтоб Арбалетчик был, наконец, уничтожен!
   - Я постараюсь, милорд! Мое почтение...
  
   ***
  
   Первым тревожным признаком был запах. Если в своем обычном, родном теле я со всем своим магическим мастерством не мог избавиться от хронического насморка, то тут я запахи различал весьма и весьма четко. Потому я сразу почувствовал - завоняло. Только что был лишь запах Лериных духов, и вот уже непонятно откуда появилась вонь немытого целый год тела. Будь при мне мои магические способности - моментально бы заглянул в Сумрак, и там бы уж точно определил источник вони. Но, увы, данных возможностей я лишился, и потому ничего не оставалось, как последовать примеру собаки. А именно - попытаться обнаружить источник запаха по возрастающему градиенту концентрации молекул ароматического вещества в воздухе. Если по-простому - обнаружить, откуда больше воняет.
   Мой нос привел меня к задней стенке кареты, а следовательно источник запаха был по ту ее сторону. Снаружи.
   Тревожить Бесса и Леру я не стал. Они, видать, сильно утомлялись каждую ночь, что вот уже второй день подряд сладко спали, не обращая внимания на качку и "боевые песни" кучера Феди. Ориентируясь на источник вони, я последовал примеру многочисленных героев американских фильмов. А именно - прямо на ходу вылез из кареты и с ловкостью обожравшейся макаки перебрался в заднее, грузовое ее отделение. Федя мои манипуляции заметил, однако совершенно ими не заинтересовался.
   И вот оно! Вернее не оно, а он. Или все же оно? Не знаю, мне Бесс с Леркой так и не смогли поведать чего-то толкового про зыкрудов. Да, есть такие дикари, живут в лесах. Иногда нападают на человеческие поселения, но большого вреда не наносят, а выудить их из своих лесов еще ни одна армия не смогла. Им даже нравится, когда на них облавы лесные устраивают - по лесу бродят много людей, на которых можно спрыгнуть с веток и побить дубинками. Потому и плюнули уже все на них. На этом сведения о данной расе и исчерпывались.
   Что же, зато теперь я мог добавить к этому еще один неоспоримый факт - зыкруды воняют. Это грязные существа метр восемьдесят ростом, весом тридцать-сорок кило, от людей отличаются длинными когтями на лапах и огромными выпученными глазами. А так похожи - цвет кожи грязно-белый, волосы черные, длинная борода. Между пальцами на руках и на ногах едва заметные перепонки. По крайней мере, это если судить по тому индивидууму, который спал на сундуке с оружием Феди, накрывшись Лериным бальным платьем. Она его все же захватила с собой! Ну что же, пусть теперь сама от зыкрудской грязи отмывает...
   Свернувшись калачиком, зыкруд спал безмятежным сном младенца. Я мог спокойно с ним сделать все, что пожелаю, например пристрелить, но тут у меня в голове мелькнул интересный план. Если уж этот дикарь зачем-то решил прокатиться в нашей карете... Грех это не использовать. А если кто-то, например Лера, будет против...
   Забравшись на козлы, я рассказал о зайце Феде, а заодно и план свой поведал. И если сначала карлик едва сдерживал свой порыв немедленно схватить топор и изрубить дикаря на мелкие кусочки, то потом, по мере моего рассказа, он все больше и больше проникался его глубинной сутью. И, наконец, согласился мне помочь.
   Но план - это потом, а для начала мы решили немного пошутить.
   Остановив карету, мы, стараясь не создавать лишнего шума, нежно, на руках, подняли сладко спящего зыкруда и перенесли его в карету, где и подложили под бок Бессу, перенеся Валеру на противоположное сиденье. Операция была проделана с такой ювелирной точностью, что ни один из объектов перестановки так и не проснулся. Затем, все так же тихо, не бряцнув ни разу своей кольчугой, Федор забрался на свое место и карета тронулась. Я же, выждав немного, решил приступать.
  
   ***
  
   - Ааа-а! - закричал я, тем самым положив начало цепной реакции.
   - Ааа-ааа-ааа! - поддержала меня проснувшаяся Лера, обнаружив, что ее парень сладко спит в обнимку с зыкрудом, а она сама брошена на произвол судьбы.
   - Ааа-ааа-ааа-ааа! - в общий хор вступил некромант Бесс обнаружив, что вместо любимой девушки он нежно обнимает грязного и вонючего дикаря.
   - Уууук! Уууук! Эоооэ! - несколько разнообразил общую мелодию зыкруд, обнаруживший, что вокруг него неизвестно откуда взялись злобные люди, явно не испытывающие по отношению к нему никаких теплых чувств. Да и спать в обнимку с седыми некромантами ему было впервой.
   - Гы-гы-гы-гы, - на общем фоне почти незаметно раздалось с козлов.
  
   ***
  
   Дальнейшие события развивались с сумбурной стремительностью турбулентного потока. Все происходило одновременно - зыкруд стремительно бледнеет и вжимается в стенку, Бесс отталкивает его в противоположную сторону, Лерка вскакивает и пытается зачем-то дать Бессу пощечину. Но на нее летит, прошу не забывать, что действие происходит в тесной карете, отброшенный Бессом зыкруд, в результате пощечина достается именно ему и дикарь в испуге кидается в мою сторону. Тем временем Бесс никак не может понять, тянуться ему за глефой или за посохом, и пока он соображает, вторая пощечина Валерии достигает своей цели. Зыкруд пытается попятиться прочь от моего арбалета, задевает Леру, та цепляется за Бесса, и все они вместе одной большой кучей падают на пол кареты. В это время карета останавливается и в окошко заглядывает довольная физиономия Феди, и начинает злобно улыбаться.
   Вот это он зря. Лучше бы он последовал моему примеру и сделал вид, что ко всему этому не имеет никакого отношения. Впрочем, мне же лучше - к тому времени, как Лерка закончила выпускать на своем брате-шутнике свой пыл, все уже несколько поостыли, и мне, кроме парочки не сулящих ничего хорошего взглядов Бесса и Леры, ничего не досталось.
   Когда все успокоились, карета поехала дальше, а мы начали выяснять у дикаря, откуда он свалился на нашу голову.
  
   ***
  
   - Я - Алвит, угрык батальон зыкруд! - в конце концов гордо заявил дикарь, улыбнувшись во все свои сорок белоснежных клыков.
   - Угрык? - не понял я.
   - Угрык! - подтвердил он, - Я говорить - батальон зыкруд бить и ломать! Я угрык! Я много-много зыкруд говорить бить и ломать - зыкруд бить и ломать! Очень-очень много-много!
   - То есть ты командир отряда зыкрудов? - уточнила Лера.
   - Я, я угрык! - радостно закивал головой дикарь, - Я звать Алвит! Я угрык!
   - И каким же ветром, многоуважаемый Алвит, занесло вас на сию карету? - до Бесса никак не доходило, что с дикарями надо вести разговор на более понятном языке.
   - Ветер? Дуть ветер? Я не летать ветер, я - угрык батальон зыкруд, я не птиц! Я - угрык Алвит!
   - Как. Ты. Сюда. Попал? - упростил я вопрос Бесса.
   - Я бежать, - понурив голову, признался Алвит, - Батальон проиграть, зыкруд погибать, я обвинять, я бежать! Я бежать далеко-далеко, долго-долго! Я видеть ящик - я залезть ящик, ящик меня везти. Далеко-далеко, долго-долго. Соседний лес.
   - Ясно... Кажется, я догадываюсь, каким батальоном зыкрудов ты командовал... Ну что же. Лера, я думаю, мы должны искупить вину перед этим беднягой. Именно по вине твоего брата его батальон проиграл, и именно из-за нас он вынужден был бежать из своего родного леса.
   - Что? Ты, демон, хочешь, чтоб этот... дикарь ехал вместе с нами? - мое предложение для Леры оказалось, видать, неожиданным.
   - А почему ты меня все время демоном называешь? - пока она свыкается с моим предложением, решил поинтересоваться я. - Я же обычный человек. Как ты, или Бесс, или твой брат-карлик...
   Нежный кулачок девушки со скоростью фирменного удара боксера-супертяжа заткнул мне рот.
   - Никогда, запомни, никогда не произноси в присутствии Феди это слово! - злобный шепот у Валерии выходил не очень, - И вообще, никогда при нем не делай никаких намеков, что он ниже обычного роста! Запомнил?
   - Угу, - буркнул я, - а все же, почему я демон?
   - Ну, - Лера смутилась, - извини, если тебя это обижает... Просто ты пришелец из другого мира, а у нас всех иномирцев принято демонами называть. Я больше не буду.
   - Ладно, проехали. Вернемся к нашим дикарям. Алвит! - дикарь навострил свои уши. - Хочешь ехать с нами далекие-далекие края?
   - Алвит хотеть! Алвит очень-очень хотеть! - все-таки улыбка, сорок клыков сразу, у него была бесподобная. Голливуд со всеми его стоматологами-миллионерами отдыхает.
   - Ну вот видите, раз Алвит не против... Вот скажите, Лера, Бесс, как лучше всего можно быть на виду, и при том не обращать на себя внимания?
   - Ну... - Бесс задумался, у Валерии тоже не было особых идей.
   - А я вам скажу как. Нужно чтоб рядом был кто-то, на кого обращают намного больше внимания, и тогда остальные будут как бы в его тени. Не догадались еще, что я задумал.
   - Кажется, я начинаю понимать, - признался Бесс.
   - Я тоже. А ты уверен дем... воин, что это сработает?
   - Конечно же! - соврал я.
   Впрочем, как оказалось, не так уж я и соврал.
  
   ***
  
   По небольшому провинциальному городку побежали слухи. Еще бы, тут рождение каждого теленка - уже событие, а уж такое... Не каждый день в этот городок на роскошной карете приезжает зыкруд, весь в шелках, с тросточкой. Более того, такого вообще на памяти старожилов никогда не бывало, ни в их городке, ни в других городках вокруг. Может быть там, далеко, в столице, и не такие чудеса бывают. Ну так то ж столица! Там сам бог велел зыкрудам на каретах кататься, а тут, в провинции, в двух днях быстрой езды от столицы... Тут такие чудеса редко бывают.
   В таверну, где остановился необычный зыкруд, вечером пол города собралось. Тут бы и весь город собрался - да не поместились, таверна, конечно, большая, но не безразмерная. А на необычного дикаря хотелось всем посмотреть.
   Хотя, помилуйте, какой же он дикарь! Дикари должны быть грязными, голыми или в набедренных повязках по лесам бегать! А этот, сидит чинно за столом, улыбается своей бесподобной улыбкой. Одет в шелка, какие разве что на королевском балу увидеть можно. В начале страшновато было, вдруг этот дикарь решит своими клыками не жареную отбивную, а чье-то сырое мясцо попробовать. Но потом люди успокоились - зыкруд вел себя чинно и степенно, а что жирные руки о бороду вытирал... Так этим и культурные человеческие купцы часто занимаются, у них, в странах дальних, говорят, принято так.
   А вдруг этот зыкруд - не просто зыкруд, а самый главный зыкруд какой-то тридевятой страны, где они главные, а люди так, голыми по лесам бегают да на всех с дубинками нападают? Вдруг это посол иноземный, что прибыл сюда лично с государем-императором, живи он вечно, договора подписывать? Кто первым пустил такую мысль - неизвестно, но очень скоро она уже ходила по всему городу, и превратилась по дороге из спорного утверждения в неоспоримый факт.
   Теперь все знали - сюда, в ничем не примечательный городок, название которого не на каждой карте найдешь, приезжал лично посол зыкрудской страны, ей даже название дали, Зыкрудостан. И когда через пару дней в тот же город заехали непонятные личности и начали расспрашивать, не видел ли кто четверых беглецов на богатой карете, им честно отвечали - нет, никто не видел. Вот зыкруда-посла из Зыкрудостана видели, а не хотите ли послушать занимательную историю, как этот зыкруд отбивную ел? У них, зыкрудов из Зыкрудостана, все вельможи должны обязательно только бородой руки вытирать, обычай такой, древний. А беглецов никаких не видели.
   Плюнули непонятные личности, и дальше поехали. Зыкруд-посол им был совершенно не нужен.
  
   ***
  
   Мы ехали уже неделю, и повсюду мой план срабатывал идеально! Переодетый в бальное платье Леры, Алвит, немного умытый и причесанный, повсюду вызывал такой фурор, что на его фоне мы все совершенно терялись. Всем от этого было хорошо - нам никто не досаждал, людям бесплатное развлеченье, да и Алвит тоже очень быстро вошел во вкус, теперь повсюду таким гоголем ходил, важную шишку из себя строил. Для зыкруда он был действительно умный - с первого раза понял, что такое вилка и чем она отличается от рук. Про ложку он и раньше знал, правда нож так и не смог освоить. Да ему он и не нужен был - с такими то зубами я бы и сам ножом не пользовался. Тяжелее было приучить его мыться каждый день - смысл этой процедуры так до Алвита и не дошел, но после угрозы бросить его в лесу он сразу же стал очень покладистым, и каждое утро совершал обязательные омовения. А с одеждой вышло совсем просто - бальное платье так ему приглянулось, что теперь даже захоти Лерка его вернуть - не отдал бы. Он сам за ним следил, на ночь аккуратно складывал, а утром первым делом на себя накидывал. Особенно ему нравилось, что оно цветное и яркое - Алвит был уверен, что чем ярче одежка, тем более важную персону он собой в глазах окружающих представляет. Я его переубеждать не стал. Тем более, не так уж он и ошибался.
   После событий первых двух дней количество приключений на единицу времени резко упало. Нас не останавливали стражи, не нападали из леса дикари, не лезли в окна наемные убийцы. Бесс и Лера этому радовались, Федя огорчался, а я, как более опытный человек, знал - такое затишье бывает только перед бурей. Есть такое эмпирическое правило, и оно справедливо не только для судоплавания, а и для многих других ситуаций.
   Ну а пока они не наступали, я наконец-то составил для себя примерную карту этого мира. Именно что примерную, потому что, невзирая на все достижение местной науки, те же летающие машины, мир вокруг большей частью был большим белым пятном. В самом центре мира были так называемые Благодатные или Благословенные Королевства - многочисленные не особо крупные монархии, часто именуемые гордым словом "империя". Как раз по одному из таких королевств, самому крупному, мы и ехали последнюю неделю. Это были земли развитой науки и технологии, центр мировых политических событий, определяющий, по их собственному мнению, путь развития всего остального мира. Тут "работали" законы, ловились бандиты, а самой главной угрозой для людей были набеги зыкрудов. Короче, тишь да гладь, да божья благодать. А вот за пределами Благодатных Королевств начиналось черт знает что. На западе были непроглядные джунгли, конца и края которым никто не ведал. На юге на тысячи километров простиралось Дикая Степь - обширные степи и полупустыни, земли диких кочевников и просто земли людей, которые не желали знать над собой никакой власти. За степью, еще южнее, шел Океан, огромное водное пространство, уходящее куда-то далеко. Были в океане какие-то острова и страны, но что там за народы жили - в Благодатных Королевствах не знали. На север шла пустынная тундра - широкие заледеневшие земли, место обитания примитивных "эскимосов", оленеводов и рыболовов. Рыбу они ловили из многочисленных рек, широкой сетью покрывающих всю тундру, оленей тоже где-то находили.
   Ну и наконец восток, тот самый восток, на который мы и направлялись. Тут данных было много, да вот только они все походили на не очень интересную сказку. Сразу на восток от Благодатных Королевств рос Вольный Лес, формально не принадлежащий никому, на самом деле четко структурированный и поделенный между "бандитскими" вожаками. Каждый из них имел в своем подчинении определенный участок леса, и там воля вожака "бандитского" клана была единственным законом. Причем "бандитские" именно в кавычках - так их называли не желающие признавать вольных соседей Благодатные Королевства. Сами же "бандиты" были простыми лесовиками - жили собирательством и охотой, экспортировали редкие лесные травы и шкуры лесных зверей. А что за безопасность при проезде через их земли надо платить - так уж извините, зато раз уж они возьмут за это плату - то и качество услуги обеспечат. У них был кодекс чести - если кто-то только попробует напасть на заплатившего за проезд путника, то весь лес поднимется против отступника и ничего хорошего того не ждет.
   За Вольным Лесом текла полноводная Великая Река - судя по рассказам когда-то побывавшего там Феди, нечто шириною километра полтора и глубиною на многие десятки метров. Река эта собирала воды из многочисленных речек, речушек и ручейков тундры, и несла их все на юг, в Океан. В незапамятные времена народ, о котором уже все давно забыли, возвел над этой рекой каменный мост, переживший на многие эпохи своих созидателей. Ну и помимо этого моста, естественно, было много паромных переправ.
   А вот за Великой Рекой... Начинались сказки. Там вам и Темные Империи, и Страны Света, и орко-гномо-эльфийские державы, и непролазные болота с темной нечистью, и подпирающие небосвод горы. Ну и, конечно же, Гора Мудрого Дракона, цель нашей поездки. Карты, хотя бы приблизительной, тех мест ни у кого не было, так что ехали мы неведомо куда. На восток. Очень интересно.
   Ну и наконец, что самое интересное. Там, еще восточнее сказочного востока был, не много, не мало, ад собственной персоной. Тот самый ад, с чертями и демонами. И если у нас он где-то под землей глубоко располагался, а то и вообще в другом мире, тот тут с этим было просто. Едешь долго на восток, и попадаешь в ад. Не надо никаких перемещений между мирами, даже умирать не надо. Хочешь на ад посмотреть? Садись на коня лихого, да и скачи в сторону восходящего солнца. В ад и попадешь.
   Вот уж действительно, послал свою родню Бил туда, не знаю куда, за тем, не знаю чем. И я от великого ума за ними поперся. Причем чем дольше мы ехали, тем больше Лера с Бессом проникались всей глубиной бесполезности и бессмысленности нашего странствия. Хорошо хоть Федя думал лишь о том, как побыстрее врагов себе отыскать, ему не терпелось никак парочку своим топором обезглавить. Да Алвит получал огромное удовольствие, изображая из себя зыкрудского вельможу.
   А потом нас нагнал весьма и весьма интересный приказ.
  
   ***
  
   - Слушайте, и не говорите, что не слышали! - зычным голосом местный ритор со своей трибуны зачитывал полученный "крокодильей почтой" из столицы указ. - Государь-император изволил объявить в розыск опасных государевых преступников! Коли окажет кто помощь им, али не сообщит о них - наказание смертным будет! Слушайте, и не говорите, что не слышали! Облик их таков. Первый, предатель и изменник, зовется Бессом Филином, служит он некромантом, третий десяток лет поменял, ликом сед! Обвиняется в убийстве жестоком и безумном! Второй - Федор Расколкин, пособник его, ростом мал, ликом грозен! Обвиняется в пособничестве и укрывательстве! Третья - Валерия, лет молодых, волос цвета белого. Обвиняется в пособничестве и укрывательстве! Слушайте, и не говорите, что не слышали! Коли знает кто, видел тех, кто подозрение вызвать может - обращаться к слугам государевым ... - дальше мы решили не слушать.
  
   ***
  
   Приказ был интересен не потому, что нас объявили в розыск. Я бы не удивился, если бы это были те самые влиятельные враги, что за нами охоту начали. Вдруг они смогли на самого государя-императора давление оказать, или, что еще проще, без его ведома золотом секретарю заплатили - он и дал государю на подпись документ. Занимательным было другое, на что ни Бесс, ни Лера, ни Федя внимания не обратили. Искали именно их! Не меня, хотя именно за мною, скорее всего, охотились наемные убийцы. Обо мне даже упоминания не было - а уж кто-то, а наши враги не могли не знать, что нас четверо, а не трое. Да и приказ... Слишком дилетантским он был. О Бессе сказано лишь то, что он седой, а волосы можно перекрасить. О Лере - что она блондинка, то же самое. О Феде вообще лишь малый рост. Под такое описание мог попасть кто угодно, а уж прояви мы хоть немного усилий...
   Короче, слишком уж дилетантским получился приказ. Не похож он на работу тех, кто наемных убийц из Школы Ночных Воинов посылает. Что-то тут, господа хорошие, не то.
   Одно хорошо - городок, где мы этот приказ выслушали, был в двадцати километрах от границы королевства. А значит еще немного, и...
   Я честно предупредил остальных - скорее всего, уж где-где, а на пограничной заставе приказ этот уже явно есть, и описание более подробное. Мне не поверили, меня уверяли, что вряд ли до каждой из полутысячи пограничных застав королевства приказ добраться успеет. Я лишь пожимал плечами. Уж что-что, а ловить государственных преступников, желающих покинуть родную страну, любое государство уже в первые годы своего существования, как правило, учится.
   Как это не удивительно, а ничего удивительного в этом нет, в очередной раз прав оказался я. На пограничной заставе нас уже ждали.
  
   ***
  
   Сижу я, грущу я, в темнице сырой, плененный, в неволе, орел молодой... Или там не так? Всегда со стихами большие проблемы - ключевые слова помню, а все, что между ними, своим собственным содержанием заполняю.
   Хотя, все равно вранье. Во-первых, темница не сырая, а очень даже сухая, а во-вторых, я не орел, а редкий дурак. Бессу с Лерой простительно - их судьба не била, Феде и Алвиту сам бог велел во все ловушки попадаться. Но я... Спрашивается, чего я ждал? Почему я, будучи в здравом уме и трезвой памяти, поддался на невинные уговоры стражников покинуть карету, и, более того, когда меня "попросили" - отдал арбалет? Во мне что, человеколюбие проснулось? Почему я не перестрелял всю стражу, я бы наверняка справился? И после этого называть себя "орлом"? Да уж, такое сравнение оскорбило бы вольную птицу, дурак - он дурак и есть, а не орел.
   Хотя, надо признать, задержали нас весьма профессионально. До того момента, пока нас не попросили, весьма вежливо, бросить на землю оружие и поднять руки, у меня уже почти сложилось впечатление, что Бесс с Лерой были правы, и, как говорится, пронесет. Не пронесло. Что же... Можно ли назвать абсолютно седого человека блондином? Если можно, то будет мне на будущее наука - блондинам и блондинкам верить нельзя.
   За те сутки, что мы просидели в камере, у меня в голове много разных мыслей пронеслось. Основные касались магии. Эх, будь при мне хотя бы капля моих былых способностей, не шестой, добытый тяжелым трудом, а первый, самый начальный уровень... Я его в одиннадцать лет получил, прошел крещение магией... Мне бы хватило! Легкие чары на стражника - и он открывает дверь, другой отдает нам оружие, третий выпускает лошадей... Увы. Пустые мечты. Как бы мне этого не хотелось, в этом теле магических способностей я был лишен полностью. Абсолютно. Совершенно. Полностью. Жалко.
   А вот что я не понимал - почему ничего не делает Бесс? Я понимаю, некромант - это больше по покойникам специалист, но неужели он не может хотя бы какое-то заклинание сварганить, не принеся в жертву своим темным богам какого-нибудь зверька? Да, блин, нужен зверек - вон, крыса в углу, лови и колдуй! Так нет же! Ему, видите ли, магические ингредиенты нужны, гриммуары, что бы за этим непонятным словом не скрывалось.
   Ладно, господа, как хотите. Хотите ждать от неба погоды - милости прошу. Только потом не жалуйтесь, как же так, за что, почему костер горит так жарко, топор летит так быстро, а веревка такая крепкая. Меня уверяли, что пока нас довезут до столицы, пока суд да дело... Мол, будет еще возможность бежать, а то и оправдаться. Я, естественно, не верил. И, риторический вопрос, кто в этот раз оказался прав? Даю на ответ одну попытку.
   Правильно, прав оказался я. Летающий крокодильчик, или, как его местные называли, рекхтар, до столицы и назад обернулся ровно за сутки. И приказ он привез вполне конкретный, почти хрестоматийный. "Казнить, нельзя помиловать". Увы, запятая стояла именно после слова "казнить".
  
   ***
  
   Пограничная застава не была оборудована для проведения смертных казней, и потому, волевым решением начальника заставы, для проведения экзекуции был избран ближайший город. Ровно в полдень на центральную площадь, где уже собралась достаточная толпа зевак, была вывезена клетка с осужденными. Их, к огромной радости толпы, было не трое, как обещалось, а пятеро, четверо людей и зыкруд. Из них трое были теми самыми государственными преступниками, двое признаны их пособниками, и тоже осуждены на смерть.
   Городок был небольшим, жил в основном торговлей с иноземцами, но, как и в любом уважающем себя городе, имел полный комплект агрегатов для лишения человека жизни. Для воров - виселица, убийц - плаха и топор, насильников - четвертование, вернее было бы сказать "пятитование", прежде чем оторвать руки и ноги, им кое что другое отрывали. Ну и наконец для государственных преступников - кол, самое любимое. Ну еще бы! Висельник умирает за секунды, на плахе - так вообще сразу, четвертованные тоже быстро теряют сознание от боли. И только на колу человек может долго сидеть, особенно если кол правильный... Ходили слухи, что в иноземных странах камнями забивали, расстреливали из арбалетов, на кресте распинали - но государева фемида была справедлива, и такие виды казни признавала слишком негуманными.
   Была еще одна казнь, народная - гулящих жен на костре сжигать, и хоть была она запрещенной - стража часто на такие развлечение сквозь пальцы смотрела. Государь - отец родной, народ - дитя государево. А чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не бунтовало...
   Сажать на кол - это целое искусство. Это тебе не веревку на шею набросить, топором рубануть или хвороста в костер подбросить. Красиво посадить на кол осужденного, чтоб ему деревянное острие и внутренности все проткнуло, и чтоб он помер не сильно быстро - такое не каждому под силу. Но, по счастью, был один такой мастер в этом городе! Потомственный палач, в третьем поколении, он не просто артистично казнил - он при этом еще и острил, проявлял свой недюжинный ораторский талант. Каждый жест его был отточен до миллиметра, а каждое слово, произнесенное под аккомпанемент воплей казнимого, вызывало у толпы дружеский смех. На казни с его участием часто приезжали даже из соседних городов, родители приводили своих отпрысков, ходили целыми семьями, а потом еще неделю пересказ казни ходил по городу, вызывая все новые и новые улыбки. Ну и, конечно же, невзирая на выходной день, именно он должен был сейчас казнить государевых преступников.
   Единственная возникла проблема - правильный порядок. Главный преступник вроде как Бесс, а значит, его последним надо казнить. Но это с одной стороны. А с другой, известный факт, если среди осужденных есть девушка, а особенно красивая девушка, то толпа очень любит, когда именно ее вопли и стоны завершают действо. С кого начать - понятно, с зыкруда или карлика, они будут неинтересно умирать, а вот кем закончить? Палач стоял перед дилеммой, и остановиться на каком-то конкретном варианте пока не мог. Но толпа начинала ворчать, а значит пора приступать.
   Первым на кол было решено сажать карлика. Смотрелось это очень весело - насупившийся карлик молча, со спокойствием обреченного, идет на эшафот, плачет и вопит от горя красивая девушка, вопит от страха зыкруд, ходят ходуном желваки на лице седого некроманта, возводит очи к небу и мрачно хмурится последний из осужденных.
   И когда все должно было начаться, произошли события, память о которых сохранилась в народе на сотни лет.
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение.
   - Ну?
   - Крыланы вышли на их след, милорд! Правитель того королевства объявил их в розыск, они были пойманы на границе и сейчас их должны казнить!
   - Казнить? Ты веришь, что Арбалетчик попадется в руки каких-то пограничных стражей?
   - Всякое бывает, милорд... Я слышал, что у Арбалетчика нет той мощи, что была при нем раньше, и его оружие ныне его единственная сила. Так докладывал наш агент.
   - Тот, который погиб? Вместе со своими братьями? Ты смешон! Я помню силу Арбалетчика, и я не верю в такое счастье! Он никогда не даст себя поймать простым стражам, а если и так - то не даст себя казнить! Он поступит как... Как... Тогда!
   - Не нервничайте, милорд. Те времена прошли, и тот позор больше не повторится. Арбалетчик будет уничтожен. Всякое бывает, милорд, его могут и казнить. Но даже если он уйдет - крыланы вышли на след, и они больше его не потеряют!
   - Твоими бы устами да мед пить...
   - Я говорю лишь правду, милорд!
   - Ты не говори, ты делай!
   - Слушаюсь, милорд! Человек с арбалетом будет уничтожен, наш позор будет отомщен. Мое почтение, милорд.
  
   ***
  
   Пожилой, совершенно лысый человек сидел за столиком в открытом кафе. Он пил напиток, название которого ничего бы не сказало жителю других земель, и молчаливо наблюдал за водами величественной реки. Конечно, это была не Великая Река, что отделяла Благословенные Королевства от Восточных Земель. Это была другая, не такая широкая и глубокая, но не менее величественная река. По этому берегу реки ходили праздные люди, на скамейках сидели влюбленные парочки, наблюдая друг друга и зеркальную водную гладь. Жизнь в этом городе была спокойна и размеренна, но одно бы удивило любого странника, пришедшего сюда из дальних краев.
   Река была пуста. На ней не было ни единой лодки, ни одна удочка или сеть не ловила в ней рыбу. Через реку не было переброшено ни единого моста, и, упади кто-то в ее спокойные воды, не было ни одной ступеньки на крутом берегу, чтоб он мог подняться. В реке не было рыб, не росли лилии и камыш, не квакали лягушки. Даже рекхтары, вездесущие летающие зеленые ящеры, не порхали над водами этой реки.
   Но пожилой человек был Билом. Тем самым Билом, про которого в других странах составляли легенды, и он не в первый раз бывал в этом городе, сидел в этом кафе и смотрел на другой берег. И потому он знал то, о чем тут не принято было говорить. Он знал секрет этой реки, он знал секрет другого берега.
   Бил знал, что на том берегу реки находится то, что многие совершенно оправданно называют Адом. А река была Рекой Смерти, той самой границей, что отделяла земли живых и Царство Мертвых.
   Бил знал, что там, на другом берегу, в сотне километров стоит огромный замок, где на троне из черного монолита восседает Валайбойфр. Дьявол, Владыка Ада, он один лишь раз потерпел поражение. Как раз тогда, много лет назад, когда у него на пути оказался Бил, обычный человек, одержавший верх над дьяволом.
   Валайбойфр жаждал мести, а Бил сидел за столиком в кафе и молча ждал свою судьбу.
  
   ***
  
   Казнь, для меня начинавшаяся как личная трагедия, закончилась как фарс. Честно говоря, потом уже, пост фактум, я для себя однозначно решил - сутки мучений в камере и еще пол дня ожидания верной гибели были терпимой платой за то "шоу", в которое успешно превратилась наша казнь.
   Началось все, естественно, с солнечного затмения. Только что было солнце - и вдруг раз, и на него наплывает местная луна. Очень вовремя. И как раз в тот момент, как пришла на землю тьма, мне точно в руки попалась чья-то сабля, ловким движением перерезавшая связывающие меня веревки. Все это, подчеркиваю, в полной темноте. Луна местная несколько крупнее солнца, а потому все прочие события тоже произошли за время затмения - на город, вот неожиданность, напало очередное воинство зыкрудов, резко загорелись городская мэрия и таверна, под стражниками провалился помост, и они все куда-то попадали. И если бы это все! Запаниковавшие рекхтары, летающие крокодильчики, совсем озверели, набросились на толпу и принялись всех кусать своими, далеко не самыми маленькими, клыками. Откуда ни возьмись, на площадь выбежало шесть диких коров и принялось всех топтать и бодать, за коровами прибежал бык, и все они вместе набросились на попытавшихся остановить нападение зыкрудов стражников. В это время загорелся помост, из развалин которого так и не смогла выбраться вторая половина стражи. Единственный, кто сохранил спокойствие, был палач, но и он споткнулся и налетел на заготовленный для кого-то из нас кол.
   Так что когда опять показалось солнце - картина была примерно следующей. Куча травмированных и убитых гражданских, военных, зыкрудов, коров и летучих крокодилов; полностью выгоревший город; полный хаос и сумятица редких уцелевших. Но главный прикол был не в этом. На фоне стихийного бедствия красиво смотрелась наша пятерка - целые, невредимые, без единой царапины или ожога, даже одежда ни у кого не испачкалась. Плюс рядом стоят ровно пять коней - как раз по нашу душу.
   Дальнейшее очевидно - нашли оружие, оседлали коней, поехали, приехали на полупустую заставу, отобрали родное оружие, карету, покинули пределы страны. Ничего интересного. А вот что интересно - хоть кто-то, кроме меня, задумался, какая именно вероятность всего того, что произошло? Я думаю, что тут можно и без особых познаний в высшей математике сказать - нуль целых, нуль десятых, сотых, тысячных и так далее. Такого не может быть, потому что такого не может быть никогда. Если за дело не берется высшая, запредельная, божественная сила.
   Богов среди нас не наблюдалось, а маг был всего один - Бесс. Ну вот за него я и решил взяться. Тем более, сделал я во время казни одно наблюдение...
  
   ***
  
   - Никто не желает ничего мне объяснить?
   - Что именно? - "не поняла" Лера.
   - Ну, например мне бы очень хотелось узнать, кто все это представление на площади устроил? Нет никаких идей?
   - Да ты что! - "возмутился" Бесс, - Воин, не в силах человеческих повелевать небесными светилами! Само провидение, сама судьба подарила нам жизнь и свободу, а значит верный избран нами путь!
   - Судьба, это хорошо, - согласился я, - да вот только я не верю, что она может в одни кусты засунуть столько роялей. Чтоб как раз для нашего спасения затмение, и дикари, и пожар, и рекхтары... Да еще и в самый последний момент... Господа, вы точно в Голливуде сценаристами не подрабатываете? Нет? Жаль, уж очень на их стиль похоже.
   - О чем ты? - мало чего поняла из моего монолога Лерка.
   - Я о том, что все эти "совпадения" начались слишком вовремя. Как раз в тот момент, как ты, уважаемая Валерия, тебе, уважаемый Бесс, бросила фразу типа "Спасай!". Никто мне ничего не хочет сказать?
   - Я хотеть! - напомнил о себе Алвит, - Смотреть, какой я красивый! Я находить наряд, я одевать наряд - я красивый зыкруд! Я - важный зыкруд! Да?
   - Конечно, Алвит! - подтвердил я. - Ты - очень красивый и важный зыкруд! - Алвит продолжил любоваться в зеркало и больше в нашей беседе не участвовал. - Так что, вы продолжаете настаивать, что это было просто совпадением?
   - Конечно! - "подтвердила" Лера таким тоном, что у меня не осталось никаких сомнений - врут.
   - Тогда прощайте, - пожал плечами я, - Федя! Останавливай карету!
   Сидевший на козлах Федор притормозил лошадей, и я, под недоуменные взгляды, покинул транспортное средство и пешим ходом направился в сторону ближайшего леса.
   - Ты куда? - "не поняла" Лера.
   - Куда? Господа хорошие! Вы меня призвали, чтоб я помог, не так ли? Ну так какого хр... черта я по вашей туп... вине должен себя добровольно на кол сажать? Ведь вы с самого начала врете! Я говорил, что может быть засада? Говорил! Вы меня послушали? Нет! Я предлагал бежать? Предлагал. А вы что предлагали? Подождать? Дождались, поздравляю! Не спорю, спаслись. И что? Продолжаете врать! Господа, если вы такие умные - милости прошу, езжайте дальше! Лично мне это порядком надоело, и я сматываю удочки! Дальше, уж простите, без меня! - закончил я свою бурную речь, повернулся и пошел в сторону леса.
   Надо сказать, что такие вот "нервные выпады" для меня не очень характерны - вернее, это вообще первый раз за сознательную жизнь, как я позволил себе настолько выйти из себя. Видать, эмоции, нервы сказались - раньше я всегда знал, что если что - магия поможет. А тут, на пороге верной мучительной смерти, не видя шансов на спасение... Тут и самые железные нервы подведут. Работа у меня вредная, мир спасать. Молока за нее надо.
   Честно говоря, я был уверен, что принятое мною решение окончательное и обжалованию не подлежит. Но когда Бесс крикнул мне "Подожди!", когда я обернулся и увидел в его руке кулон... Я, увы, временно не маг. Я не умею колдовать, становиться невидимым и проходить сквозь стены. Но даже того остаточного фона, что есть в каждом человеке, мне хватило чтоб понять - амулет в руках некроманта по силе своей ничем тому же Сердцу Всевышнего не уступает. И для него не только затмение устроить, а и повернуть земную ось в другую сторону проблем особых не составит. Весьма и весьма интересная вещица!
   Естественно, что оставлять такое сокровище в руках бездаря-некроманта, не способного вообще ни на что, кроме как своей глефой махать, я не собирался. Мне и самому такая вещица пригодится! Так что, видимо, придется все же мне вернуться. Хотя бы чтоб узнать, на что этот артефакт способен...
  
   ***
  
   - Я не знаю, кто сотворил этот кулон, - начал свой рассказ Бесс, - но, когда он мне достался, - КАК он достался Бессу я решил не уточнять - судя по тому, как покраснели лица седого некроманта и его девушки, в ответ на этот вопрос мне бы довелось очередную сказочку услышать, - я осознал, что это за вещь. О сим кулоне ходят легенды - долгие годы он считался измышлением, небылицей, плодом мечтаний наших далеких предков. И лишь испытав его я поверил - кулон сей есть великий "Вершитель Реальности", который способен исказить вероятности бытия так, что самое невероятное событие станет неизбежным. Да, это он нас спас тогда, на площади - я открыл его силу, я велел ему подарить нам спасение, и он устроил так, что скрылось солнце. Увы, силы кулона сего не беспредельны. Во-первых, лишь семь раз он способен был изменить реальность, и дважды он был уже использован. Во-вторых, лишь на конкретное действие дарит он свою силу - он может дать отыскать любой клад, спасти корабль от рифов, помочь отыскать родник в пустыне. Но после сего он не даст ничего - он не защитит нашедших клад от разбойников, не подарит капитану попутного ветра, не выведет из пустыни.
   - Одно использование - один "рояль", я верно понял? Ты хочешь сказать, что с помощью этой штуковины еще пять раз можно совершить невозможное, выпутавшись из безвыходной ситуации?
   - В целом, да, - подтвердил Бесс.
   - Ну что же... Я предлагаю так - вы отдаете мне этот артефакт во временное пользование, до конца нашего путешествия, слушаетесь всех моих указаний, а я в обмен остаюсь с вами и помогаю в пределах своих скромных сил. Устраивает?
   - Нет! - безапелляционно заявил Бесс.
   - Да! - решилась Лера, нежно ударив своего парня локтем по почкам.
   - Но... - попытался было возразить некромант, смутился, и, почти шепотом, закончил. - Да.
   - Прекрасно! - подвел я итог.
  
   ***
  
   Маг я или не маг - но уж "Вершителем Реальности" воспользоваться сумею. Это ж надо! Мечта любого фантаста! Ну еще бы! Как логически аргументировать, что как раз в последнюю секунду появился принц на белом коне и всех спас? Где он, спрашивается, был месяц до этого, пока герои покорно ждали своей участи? Или каким образом попавший в авиакатастрофу герой оказывается точно у ворот затерянного древнего города, который бы он иначе никогда в жизни не нашел? Я уж не говорю о том, что стоит лишь зайти на вражескую базу - и тут как раз подойдет Самый Главный Злодей и на ближайшей клавиатуре наберет Самый Секретный Код. Или из тысяч рейсов Самый Крутой Полицейский полетит как раз на том, который решат захватить террористы... Увы, такие "рояли в кустах" встречаются только в кино и книжках - в жизни такого не бывает. По крайней мере, я в этом был всегда уверен. До этих пор.
   Теперь же у меня появилось наглядное доказательство обратного. Ну и что, что у "Вершителя" лишь пять зарядов осталось? У меня за всю мою жизнь вряд ли набралось бы пять таких ситуаций, когда бы я не нашел никакого выхода. Как правило, я таких ситуаций стараюсь избегать. И получается. Теперь же... Вот, пожалуйста. Лишился магии - получай взамен палочку-выручалочку, цветик-семицветик. Взмахни палочкой, оторви лепесток - и желание исполнится. Рояль честно займет свое место в кустах, где и будет ждать роялиста. Не, не роялиста - пианиста! Никогда не понимал, почему на роялях играют пианисты, пока роялисты, которым сам бог велел этим заниматься, в это время любят короля...
   А пока я занимался русской филологией и развлекался с новой игрушкой, карета продолжала свой путь.
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение!
   - Я уже знаю новости...
   - Милорд, позвольте полюбопытствовать...
   - Откуда? Я скажу, откуда! "Вершитель Реальности" проснулся! Вот уж не думал, что когда-нибудь опять встречусь с этой игрушкой... Она у Арбалетчика, да?
   - Да, милорд... Он воспользовался...
   - Не говори, я знаю, как работает "Вершитель". Титаны! Ваши безделушки пережили вас! Ты знаешь историю этого амулета?
   - Да, милорд! Они сотворили его, желая в своей гордыне одолеть вас, милорд, но у них ничего не вышло.
   - Конечно не вышло! Некоторых я убил раньше, чем они успели обратиться к силе амулетов, а других... Это было славное время!
   - Да, милорд...
   - Крыланы знают, как бороться с обладателем "Вершителя Реальности"?
   - Да, милорд. Они лучшие, милорд. Они знают слабые стороны колдовства титанов. Они справятся, милорд!
  
   ***
  
   - Господа! - сидевший в кресле на руинах сгоревшего города человек был сама элегантность. - Вы видели нашу цель. Вы знаете, что у него за амулет. А потому наш план меняется - запоминайте новую задачу. Нам дан приказ - не рисковать, мы должны быть уверены, что объект будет уничтожен, и потому мы поступим так, как некогда наш господин поступил с титанами. Мы должны поставить на пути Арбалетчика такие преграды, чтоб он не смог их без изменения реальности одолеть, и тогда, когда последние силы амулета иссякнут, мы нанесем свой удар, - пауза. - Господа, вам есть что сказать?
   - Граааааа! - утробный рев чудовища, только что перекусившего десятком трупов сгоревших заживо людей и зыкрудов, был ему ответом.
   - Благодарю, ты, мой друг, как всегда лаконичен.
  
   ***
  
   Лес. Лесная дорога. Под сводом зелено-голубой листвы стремительной птицей мчится богато украшенная карета, и ведет ее закованный в броню карлик. Выполненная по заказу богатого столичного рода, карета покрыта искусной резьбой, блестящим слоем позолоты и редкими породами дерева. Карета мчится вперед, не зная, что из леса за нею наблюдают несколько пар любопытных глаз.
   Внезапно, откуда не возьмись, на дорогу из лесной чащи выскакивает стая хищников. Огромные, в два раза крупнее обычного волка, эти саблезубые твари бросаются на карету. Возничий пытается приостановить лошадей, схватиться за топор - но у него ничего не выходит. Взбесившиеся, перепуганные кони не слушаются человеческих команд, и даже свист плети лишь вынуждает их бежать быстрее и быстрее. Они мчатся, не разбирая пути, невысокий возничий не может их остановить, сзади карету нагоняют саблезубые волки.
   А впереди лежит мост. Обычный деревянный мост - он связывает два крутых берега реки, за тысячи лет своего спокойного течения промывшей себе глубокий каньон. Связывал. По чистой случайности, лишь пару часов назад на нем произошел пожар, и теперь кони несут карету в пропасть.
   Возничий не видит этого - он все еще пытается затормозить, но у него ничего не выходит, и взбесившиеся скакуны бросают карету вниз с обрыва. Карета летит, и кто бы ни был в ней - от верной гибели нет спасения. Должно произойти невозможное чудо, чтоб люди уцелели. Доли секунды складываются в секунды, и вот...
   Карета падает на камни и разбивается. Трупы коней, обломки досок, по воде плывет резной позолоченный орнамент...
   Интересно понаблюдать за лицом элегантного франта, восседающего рядом с мостом и с интересом наблюдавшего за всеми этими событиями. Спокойствие во время падения кареты сменяется улыбкой, но и она в момент крушения сменяется недоумением. Затем появляется радость, но в тот момент, как чудом ухватившийся за край моста карлик взбирается наверх и снимает с головы шлем, радость исчезает, и на лице остаются лишь два чувства -безудержная ярость и всепоглощающий гнев.
   Куда делись саблезубые волки - никто не заметил.
  
   ***
  
   - Милорд, плохие вести. Крыланы опять потеряли след Арбалетчика, он ушел, так и не воспользовавшись "Вершителем".
   - Почему-то я в этом и не сомневался... Ты же говорил, что они справятся?
   - Они справятся, милорд! Они будут искать до тех пор, пока не найдут, времени у нас много, милорд. И еще... Вам пришло послание, милорд.
   - Что? Послание? Но этого не может быть... От кого оно? Что там?
   - Там два слова, милорд. "Грядет отмщение!".
   - О нет! Я знаю единственного смертного, который мог мне послать такие слова...
   - Да, милорд, я тоже его знаю.
   - Ты... Ты должен найти и уничтожить его! Отдай приказ своим крыланам - пусть они продолжают заниматься Арбалетчиком, ты же сам найди и уничтожь этого смертного! Он и так прожил намного дольше, чем имел на это право!
   - Да, милорд, слушаюсь, милорд. Мое почтение, милорд! Бил будет найден и уничтожен!
  
   ***
  
   Пожилой, совершенно лысый воин скакал на сивом жеребце на запад, сделав то, что он должен был сделать, оставив за спиной мертвую реку и адский берег. Он бросил вызов повелителю Ада, и он знал - Ад пойдет по его следам. Что же, так и должно быть.
   Путь Била лежал в сторону его родины. Но он знал - ему никогда не достичь родных земель, и судьба его отныне - это бой, безнадежный бой с самим Адом, и с тем, что страшнее Ада - с проклятой страной неживых. Но Бил не боялся этой войны - он знал, где-то там, далеко, на западе, по ту сторону Великой Реки, находятся дорогие ему люди. Федор, любимый племянник, единственная кровная родня Била. Бесс, друг и старинный приятель Федора, еще в школьную бытность нередко захаживавший в гости и уже тогда проявлявший неплохие склонности к волшебству. Валерия, единственное, что осталось у Била от главной любви его жизни. Ну и, конечно же, арбалетчик Михаил. И пусть он не был еще знаком с Билом - Бил его хорошо знал. Бил всех их хорошо знал - именно они в свое время сделали Била тем, кем он ныне был. Они были большим, чем семья, чем родственники и друзья - они были самой Судьбой Била.
   И теперь он должен был сделать все возможное, чтоб отвлечь силы Ада, чтоб дать путникам возможность добраться целыми и невредимыми до Горы Мудрого Дракона.
   Бил знал - за ним началась охота, но это лишь радовало его. Прожитые годы не выветрили из головы вольный ветер свободы, и даже на пороге старости жажда приключений была сильнее желания ощутить мягкость кресла и тепло горящего очага. Он знал, что ему не суждено испытать радость деда, нянчить внуков и правнуков. Он знал, что счет пошел на месяцы, что Смерть уже близка, уже стоит за плечами Била, ожидая своего часа. Но он знал и то, что расплата неизбежна, и что ценой за события многолетней давности будет его жизнь.
  
   ***
  
   Хорошо в лесу ранней осенью! Да и вообще, ранняя осень, самое начало сентября, благодатная пора. Еще по-летнему тепло, и в то же время дружно созревает весь урожай, и прокормиться дарами природы может даже городской житель.
   Впрочем, у нас такой необходимости особо не возникало. Но обо всем по порядку.
   В тот же день, как я заполучил амулет и полномочия командира, мы, проехав несколько пограничных графств и княжеств, добрались до Вольного Леса. Тут уже не действовали законы Благодатных Королевств, Лера с Бессом уже было расслабились, и тем более был неожиданным для них мой приказ покинуть карету и дальше двигаться пешим ходом. Они никак не могли уразуметь, что комфорт не стоит риска, что такая приметная карета нам только помешает, что лучше немного поработать ногами, чем рисковать в очередной раз жизнью. Моему лидерству возникла угроза, но очень вовремя на мою сторону стал Федя - ему просто-напросто уже надоело сидеть на козлах сутки подряд, пока мы бездельничаем внутри, и захотелось немного равноправия. Да и Алвит, хоть голос зыкруда особо никого не интересовал, поддержал меня - дикарю тоже захотелось побродить по лесу.
   Мы их уговорили. Хоть Бесс с Лерой по прежнему не могли поверить, что нам что-то может угрожать, я смог их убедить оставить карету. Более того, забрав самое ценное, мы договорились с местным мальчишкой, что он, накинув одну из запасных кольчуг Феди, довезет карету до Великой Реки, где и оставит ее на ближайшем постоялом дворе. Денег у Леры было много, паренька мы вроде честного нашли, так что проблем с платой за простой не должно было возникнуть. А там, глядишь, вдруг карета эта еще пригодится...
   Впрочем, когда мы через день легкой прогулки вышли к реке, стало ясно - не пригодится. Наша карета лежала разбитая на дне оврага, рядом валялись мертвые кони, а хлюпающий носом пацан, стоя у сгоревшего моста, всем желающим уже по сотому разу рассказывал, как на него напали невиданные хищники и как он чудом спасся. Кольчуга Феди на парне отсутствовала, а наш кошель если и был - то не на виду. Пусть он будет ему компенсацией за моральные переживания.
   Не знаю, вырос ли у Бесса с Лерой после этого случая мой авторитет, но количество споров по поводу моих решений после вида с обрыва заметно сократилось.
   Дальнейшие события развивались так. Еще где-то два дня мы просто шли по лесу на восток, затем, в полном соответствии с теорией вероятности, наткнулись на одну из "бандитских" лесных "шаек". "Шайка" жила в деревне, по улицам бегали молодые, еще не умеющие летать рекхтары, женщины каждый день уходили в лес за ягодами и грибами, мужчины - охотиться, дети - в прятки играть. "Главарь шайки", седой столетний дед, страдал старческим маразмом, но по-прежнему оставался для местных самой авторитетной фигурой. Когда нас к нему привели, даже не отобрав оружие, не говоря уже о деньгах, постановил нам "до выяснения" пожить тут, пока лесовики выяснят, не лазутчики ли мы. Посадили нас не в камеру, а в хату недавно овдовевшей молодки, охрану вообще не ставили, и за те три дня, что мы там пробыли на непонятно каких правах, Федя успел три раза сходить с местными мужиками на охоту. Не знаю, что он там делал, но, по возвращению с богатой добычей, в глазах остальных охотников карлик стал пользоваться большим почетом. И, несмотря на свой малый рост, у нашей хозяюшки, помолодевшей сразу лет на десять, он тоже пользовался большим уважением, под завистливые взгляды других вдов, молодых девок, а то и мужних жен.
   А потом до "бандитского лагеря" дошли вести - государь-император на нас обиделся, и, зная, что мы где-то в лесу укрылись, всему лесному люду выдвинул ультиматум. Или нас выдают в его руки, или он "пойду на вы войной!".
   Когда все узнали, что мы не просто так, а беглые политические, борцы с режимом и поборники свободы, авторитет наш заметно вырос. И пошли в другие "банды" гонцы - на "бандитской сходке" решено было государя проучить. Чтоб он узнал, как совать свой нос в дела Вольного Леса, и как свою волю диктовать! Никакого страха перед регулярной имперской армией у лесных жителей и в помине не было.
   А потом целых две недели шла война. Я уж не знаю, кого император умудрился командиром войска поставить, но примерный счет мне потом лесовики поведали. С их стороны двадцать два убитых, двенадцать раненых, две сожженных деревни, жители которых успели вовремя убежать. Со стороны империи одиннадцать тысяч погибших, из которых шесть тысяч утонули в болоте, более десяти тысяч раненых, пятнадцать потерянных обозов, один из которых вез зачем-то золото, а один - личных наложниц генрал-командующего армией вторжения. Кстати, по пленению все до единой наложницы изъявили желание остаться в лесу.
   Я честно предлагал Лере последовать их примеру - до Дракона еще добраться надо, а тут она и так в безопасности. Но, видать, как я и подозревал, мне рассказали далеко не все, и Лерка отказалась - идем дальше, и точка. Мы и пошли. Были слезы, у нашей молодой вдовы, были рукопожатия, были теплые слова на прощание.
   Дальнейший неторопливый путь через Вольный Лес занял три недели - мы шли не спеша. Приключений особых не случалось, разве что один раз. Тогда утром я проснулся под дикий рев - оказалось, что на нашу стоянку вышел местный медведь, ну и решил полакомиться сладкой человечиной. На страже стоял Федя - достойный соперник. Еще бы! Медведь - под триста кило мяса, могучие мышцы, острейшие когти, дикая ярость и минимум мозгов. Федя в бою - метр двадцать в шлеме, дай бог пятьдесят кило в кольчуге, метровый топор, дикая ярость и минимум мозгов. Понаблюдать за схваткой таких гигантов - одно удовольствие, я едва уговорил Леру не вмешиваться, а Бесса не махать почем зря своей глефой. Еще намашется.
   Со счетом три один победил Федя. Медведь ему смог только левую руку до кости исцарапать, Федя же сначала медведю хвост отрубил, потом кусок уха отрезал, а потом одним резким ударом пробил толстенную шерсть и отрубил медвежью голову. Жаль. Во-первых, жаль, что у нас полно мяса, а то медвежатина, если ее правильно приготовить, весьма и весьма вкусная. Во-вторых, жаль, что нам сейчас путь дальний предстоит - а то голова медведя весьма неплохой трофей.
   Все время нашего пути я пытался уговорить Алвита остаться в лесу - он был умным зыкрудом, и вполне смог бы прижиться среди вольного лесного люда. Нам он больше был не особо нужен - теперь он не отвлекал, а лишь привлекал бы к нам лишнее внимание, но, увы. Зыкруд наотрез отказался уходить, ему с нами понравилось, с нами было весело, мы его кормили и поили, а он нам за это собирал такие лесные ягодки, о которых люди и не слышали никогда. Где он их набирал - ума не приложу, на все вопросы лишь улыбался в ответ своими сорока белоснежными зубами. Вот уж улыбка, так улыбка - позавидуешь. А прогнать Алвита я не мог - это люди противные твари, их не жалко, а разных зверушек, собачек там, зыкрудов, я не могу обидеть. Рука не поднимется. Так что пришлось следовать завету французского военного летчика, вложенного им в уста маленького мальчика. За тех, кого приручили, приходится отвечать.
   А потом мы вышли к Великой Реке.
   Редкая птица долетит до середины Днепра, да, Николай Васильевич? Люблю я Днепр, родимый, это вам не жалкая Сена, Темза, Тибр или Москва-река. То все - жалкие ручьи, на которых по чистой случайности крупные города возникли. А вот Днепр - это да! И ширина, и мощь чувствуется - правильная река. Бывал я на Ниле и Дунае, видел Волгу и Дон - куда им до Днепра! Может там по цифрам каким они и крупнее, и длиннее, и полноводнее - но Днепр, родимый, он все равно красивее! А его крутые киевские склоны, зеленые, с памятником Владимиру с крестом! А башни Лаврской Колокольни, Успенского Собора, а острый меч Родины-матери... Красивая река Днепр.
   Да вот только по сравнению с Великой Рекой мой Днепр - так, ручеек. Великая Река - это целое пресноводное море, почему-то решившее потечь с севера на юг. Что там Бесс говорил, два километра? Ну, может у меня, конечно, глазомер совершенно не работает, но я бы сказал так - не меньше пяти! Хорошая речка, не так ли?
   Хотя, не знаю, как в этом, но в своем родном теле я бы переплыл ее без проблем. Пять кэмэ? Плюс восемнадцать по Цельсию? Холодновато, конечно, но в целом - pas de problХme! А что, я не только магию учил, не только шестой уровень себе добыл - я еще и полиглот! Русский, который родной, украинский, французский и английский свободно... Вот, местный язык тоже постепенно учу, с магией бы - за пару часов управился, привык все запоминать исключительно заклинанием мемори, ну да ничего, вспомню молодость. Классы с первого по пятый, когда я еще был маленьким и не владел магией - тогда же у меня память сама по себе работала. Вот и сейчас, пусть нейроны трудятся, передают по нервным волокнам импульсы.
   Это я отвлекся. Все равно делать нечего - Федя плавать умеет, но не в доспехах, Лера - не умеет, Алвит - вообще не может себе представить, что в воде можно плавать. Так что без особых вариантов - будем ждать лодку. Лесовики, добрые люди, мало того, что всю дорогу нас едой снабжали и направление указывали, так они еще и с транспортом помочь пообещали. Были у них свои переправы, и как раз возле одной из них мы и остановились на привал.
   Ждать нам предстояло как минимум сутки - так что я решил, наконец, в тихой и спокойной обстановке проверить одну идею. А именно - а не поможет ли мне амулет вернуться домой? Все недели пути я разбирался, как им управлять - хоть он и мощный, а без руководства пользователя, с нулевыми способностями к магии не так-то просто его контролировать. Активизировать, как Бесс, типа "Спасай, амулет!", я мог. Но это все равно, что на пороховом складе ночью со свечей черную кошку искать - я предпочитаю точно знать, что произойдет. А вот как конкретно направить вероятностный поток в нужную сторону... Бесс об этом не знал. Эх, мне бы хоть каплю своих былых способностей... А то как все сделать - я знаю, а не могу! Приятно себя чувствовать гениальным пианистом, у которого обе ладони отрубили? Знаешь, как надо на клавиши нажимать, а пальцев нет! Вот и у меня примерно такое же чувство было...
   Но, в конце концов, вроде как, разобрался. Сосредоточился, обратился к амулету, и... И понял - не может он мне помочь. Увы, как это не парадоксально звучит, магический амулет в своих силах был ограничен законами физики! Он не мог сотворить чудо, он лишь менял вероятности - не более того. А нарушение фундаментальных физических законов, законов сохранения энергии, импульса, момента импульса, единственности пространства-времени, выходят за его пределы. Это магией можно отправиться в прошлое, в соседний мир перейти или из пустоты вещество создать, физика таких возможностей не дает.
   Хотя, не совсем так. На самом деле амулет был несколько хитрее, и я бы его назвал... Амулет-обманщик! Вот лучшее название! На самом деле он мог сотворить все, что угодно, но только об этом никто не должен был узнать! Вроде известного эксперимента про электрон, который сам по себе одновременно пролетает сквозь две дырки, а стоит нам создать регистрирующий прибор - и он уже только через одну может пролететь. Так и амулет. Для него несложно было немного сдвинуть орбиту луны, но только при условии, что ни один астроном за этой его "мелкой проказой" не наблюдал. Довольно загадочная особенность, но тем, кто его сотворял, было, наверно, виднее.
   Амулет мог сделать так, что прямо сейчас к берегу пристанет богатый корабль, который и перевезет нас на другой берег. Но он не создавал этот корабль из ничего. Потом, если покопаться, обязательно выяснилось бы - десять лет назад капитан дал обет, что когда он встретит на берегу четырех людей и зыкруда - поможет им. И вот, плывя домой из дальних краев, он увидел нас, вспомнил свой обет и решил помочь. Маловероятно? Да, но законам физики не противоречит. На такое "чудо" амулет был способен, а вот вернуть меня домой, или вернуть мне родное тело, или, какая малость, дать способности к магии, он не мог. Магия находится за пределами физики, и тут никакая вероятность не поможет.
   А все почему? Потому что я твердо знаю, доказанный факт - магия и физика взаимоисключаемы! Если бы я этого не знал, если бы я, ошибочно, считал, что левитация и гравитация одной природы - то этот "проказник" мог бы спокойно вернуть мне все магические силы. Увы, об этом я знал, да и не только я - те, кто амулет в свое время сотворили, тоже об этом знали.
   Жалко, конечно, но на такую халяву, честно говоря, я и не рассчитывал. Иначе было бы слишком просто - это был бы уже не рояль в кустах, а установка залпового огня "Град" возле ворот Софии Киевской во время батыевого нашествия. Или ракетный крейсер "Москва" на Севастопольском рейде в 1854м году. Чтоб "Гранитом", да по англо-французским интервентам... Можно, конечно, вспомнить про нулевые флуктуации вакуума и про рождение электрон-позитронных пар, но неопределенность Гейзенберга - физический факт, и даже "Вершитель" не способен бороться с такими неоспоримыми явлениями.
   Эх, хорошо, что я не физик - для понимания глубинной сути уравнений Дирака всех способностей иншого не хватит, это уже не магия, это уже архимагия какая-то...
   Ладно, проехали. Сидим, значит, на бережку. Федя топор точит, Бесс воткнул глефу тупым концом в землю и тренируется в зомбировании на дохлом рекхтаре, давно пора, Лерка прихорашивается, речная гладь хорошо заменяет оставленное в карете зеркало, Алвит где-то в лесу, обещал скоро вернуться. Хорошо то как! Миру силы тьмы не грозят - ну и почему, спрашивается, мне тут не сидится, почему я к мифическому дракону иду? А я скажу, почему. Нет, не потому, что пообещал Лере помочь. Не из чувства благодарности или из благородства, а из самых меркантильных побуждений - я хочу домой! Мне надоели приключения, я ненавижу приключения, и если дракон действительно такой мудрый и всезнающий, как меня уверяли, то только он, пожалуй, и сможет мне помочь вернуться домой.
   Через час с очередной пригоршней ягод, на этот раз ярко-желтых, напоминающих по вкусу картофель фри, пришел зыкруд. Еще через час Бессу удалось на целых три минуты оживить дохлого рекхтара, я такого от него даже не ждал, крылатый дохлый крокодил даже взлететь сумел. Еще через час на своем судне приплыл наш перевозчик. Еще через час Лера закончила прихорашиваться, удовлетворилась результатом, мы все сели в лодку и поплыли на другой берег.
   Ну и еще через час мы были на другом берегу. Великая Река осталась позади, а впереди был, удивительное дело, все тот же самый лес.
  
   ***
  
   Элегантный господин, франт, щеголь, денди, с барским величием восседал на берегу реки. Тем более ярко он смотрелся на фоне той разношерстной компании, что его окружила.
   - Я слушаю, что вам удалось выяснить? - даже голос господина звучал изящно.
   - Мы выловили нескольких лесовиков, и после третьего часа пытки... - начал было одноногий однорукий одноглазый темнокожий гигант с огромным молотом на поясе.
   - Меня не интересует, как вы выяснили, меня интересует, что.
   - Они были все это время в лесу - сначала жили в одном поселении, потом ушли на восток. Они собираются на тот берег реки, - когда надо, калека-негр с молотом умел быть весьма лаконичным.
   - Что же... Приказ Милорда остается в силе - мы отправляемся на восток.
   - Мы их будем ловить? - худой, словно жердь, лысый косоглазый лучник напоминал гадюку, столько яда было в каждом его слове.
   - Да, будем. Но лес велик. Но, куда бы они ни шли, если путь их идет на восток - Город Стоячих Камней им не обойти никак. Там мы их и будем ждать.
   - Граааааа! - утробный рев чудовища, только что перекусившего паромщиком со всей его семьей, был ему ответом.
   - Да, мой друг, твои слова, как всегда, мудры.
  
   ***
  
   - Вы уверены, что теперь нам обязательно надо добираться до Города Стоячих камней? - поинтересовался я.
   - Да, - подтвердила Лера, - Этот город - ворота в восточный мир. Реку можно во многих местах пересечь, но только через Город Стоячих Камней можно пройти дальше.
   - Там что, какой-то портал, что ли? - в мою сторону обрались недоуменные взгляды Бесса и Леры, - Я просто не понимаю - на сотни километров с севера на юг простирается берег реки, и обязательно надо дойти до определенного города? Зачем?
   - Ну... - Бесс попытался сформулировать ускользающую от меня мысль, - Сие есть результат опыта поколений - сколько ни ходили путники, лишь те, кто через Город Стоячих Камней свой путь вел, воротились. Те же, кто хотел другим путем пройти, сгинули, не слышал я вестей об их возвращении.
   - То есть ты хочешь сказать, что все ходят через этот город, потому что все ходят через этот город, правильно? Потому что обойти его никто не пробовал, а если и пробовали - у них это не получилось, но почему - никто толком не знает. Интересная мысль.
   - Болота там, - буркнул Федя.
   - Болота? - переспросил я.
   - Болота, болота, - под удивленные взгляды друга и сестры подтвердил он, - Я говорил с воином. Был друг один. Хорошо мечом махал. Он ходил в обход, воротился, говорит - болота. Невозможно пройти. Сделаешь шаг - утонешь. И так от юга и до севера. Одни болота. А где болот нет - там город. Потому и построили.
   - Вот, это я уже понимаю - достойная уважения информация. Болота, это, конечно, плохо, вон, имперская армия в болоте больше людей потеряла, чем во всех остальных боях с лесовиками. Но. Мы ж не имперская армия.
   - Не, мы - круче! - подтвердил Федор.
   - Все равно, - настаивала на своем Лера, - Федь, ты что, хочешь через трясину тащиться? Да у тебя ж такие доспехи, пойдешь на дно - мы же все тебя не сможем вытащить! Нет, демон, ой, извини, воин, если мы не пойдем в город - то точно сгинем. Лучше не рисковать.
   - Я с тобой полностью согласен! Лучше не рисковать! Сгинем ли в болоте - это еще вопрос, а вот что нас в Городе Стоячих Камней будут ждать - факт. Или вы до сих пор сомневаетесь, что за нашу поимку серьезные дяди взялись? Зря, между прочим, сомневаетесь. У меня другой есть вопрос... Алвит!
   - А! - для зыкруда наши дискуссии были слишком сложны, и он вступал в беседу только тогда, когда к нему непосредственно обращались.
   - Алвит, мы хотим идти на вос... вон туда, - показал пальцем, - но не знаем, что нам делать. Что ты посоветуешь?
   - Я? Я советовать: хотеть туда, идти туда! Алвит умный-умный, да?
   - Конечно, умный-умный. Но там болото! Большое болото. Что делать?
   - Я ж говорить, хотеть туда - идти туда! - не понял меня Алвит.
   - А как же болото?
   - Болото? Много-много листья-вода, много-много вкусный лягушка? Я любить болото! Брать палка, бить лягушка, вкусный-вкусный лягушка!
   - Алвит, а ты утонуть в болоте не боишься? Ну, не заметить воду, провалиться, захлебнуться?
   - Михаил дурной! - зыкруд был единственным, кто освоил, как меня зовут, и называл не воин или демон, а по имени - Михаил. - Как не заметить листья-вода? Ты что, ходить, глаз закрыт? Утонуть - дурной, Алвит умный, Алвит не тонуть! Ты задавать дурной-дурной вопрос. Я не понимать твой вопрос. Ты хотеть, Алвит идти листья-вода глаз закрыт? Не понимать.
   - Почему-то я так и думал... Валерия, Бесс, Федор - прошу любить и жаловать, зыкруд Алвит, теперь он будет нашим проводником.
   - Ты что, - не поверила своим ушам Лера, - хочешь, чтоб мы доверились этому вонючему дикарю?
   - Ну, во-первых, Алвит сейчас регулярно моется, а во-вторых - вы ж мне сами рассказывали, что зыкруды в любом лесу себя как дома чувствуют. А наш дорогой Алвит только что подтвердил - и болота для них тоже не проблема. Так что доверимся, а если что - всегда можно повернуть и пойти в сторону вашего Города...
  
   ***
  
   Как же я ошибался... По поводу того, что можно будет повернуть - да, действительно, первые две недели, пока лес оставался обычным, можно было. А потом начались болота. Причем мы далеко не сразу заметили, что вокруг нас уже не твердая почва. Лишь вечером, разбив привал, оглянулись по сторонам - о боже! Трясина, топь, топь, трясина, зыбучая жижа. А пока шли следом за зыкрудом - даже не обращали на это внимание, твердая земля, и все тут. И вдруг оказалось, что мы на крошечном островке суши в самом сердце болота... Весело.
   А веселей всего было то, что Алвит совершенно не понимал - почему мы боимся с места двинуться? Ведь вокруг столько крепких и широких тропинок, столько вкусных лягушек... Выломав себе дубину, он в первую очередь начал на них охоту, а, поймав десяток, принес нам - угощать. Лерка отказалась, ей рекхтарское мясо привычней казалось, а мы с Бессом и Федей попробовали - ничего! Вкус несколько необычный, но не более - есть можно, да еще и с аппетитом. Похвалили Алвита, а он и доволен... Нашел нам в болоте какие-то грязные корешки, по вкусу - зеленый горошек, и целую охапку фиолетовых цветков, по вкусу - красная икра. Жалко, конечно, что костер развести не смогли - ни единой сухой ветки не нашли, ну да ничего, и так хорошо. Начало октября в этих широтах - холодать начинает, но еще тепло. Как у нас на Южном Берегу Крыма, северный вариант субтропического климата.
   А главное - за что этот мир сразу же заметно вырос в моих глазах - тут не было комаров! Вообще не было. То есть теоретически они были, и даже слово было для них придумано специальное, яр-гуру-ти-кузи, но это в теории. Где-то там, может быть, кто-то их и наблюдал. А на практике, тут, средь болот да трясин, где для нормальных комаров рай земной, их вообще не было! И другой кровососущей нечисти тоже, как же я ее ненавижу. Что комары, что высшие вампиры - бить, бить и бить! До последнего! И плевать на баланс в экосистеме, мне моя кровь дороже "биологической целесообразности".
   Впрочем, как мы смогли увериться на второй день пути по болоту, здешняя топь умела преподнести сюрприз. Хороший такой, полутонный сюрприз, помесь бегемота с морским котиком. Вылезло такое из трясины, решило, что лягушки - это хорошо, но рацион надо хоть иногда хомо сапиенсами разнообразить. Именно хомо сапиенсами, на зыкруда чудище болотное ни малейшего внимания не обратило.
   Хорошо хоть я вовремя подозрительные пузыри заметил - успели мы выскочить на небольшой островок сухой земли, где и организовали оборону. Я в качестве стрелковой части, Федя легионом тяжелой пехоты поработал, Бесс - легкой магической, Лера - моральной поддержки, даже Алвит моментально отыскал себе где-то дубину, запрыгнул на голову твари и начал ее бить по голове, аж язык от удовольствия высунув.
   Вот уж действительно, магия - великая вещь. Пока я выпускал стрелу за стрелой, вернее болт за болтом, у арбалета болты, а не стрелы, в голову лезли десятки способов, как бы я мог тварь с помошью магии одолеть. Самое простое и элементарное решение - залезть в ее сознание и убедить, что нас очень много и мы смертельно опасные. С безмозглыми тварями работает с девяносто пяти процентной вероятностью. Пять процентов даю на то, что встречаются не имеющие естественных врагов виды, так в тех само чувство страха от природы не заложено. Но не страшно - будь при мне магия, я бы тварь сжег, заморозил, сердце остановил, кислород перекрыл, ослепил, оглушил, свел с ума или заставил бы саму землю под ней разверзнуться. Последнее, хоть и сил много забирает, но уж очень со стороны красиво смотрится. Но это все слишком сложно - скорее всего, будь при мне магия, я бы просто стал невидимым, проверено - самый надежный способ уцелеть в любом сражении, это не ввязываться в него.
   Но, рву на себе волосы, сыплю пепел себе на голову, магии я был, надеюсь - временно, лишен, вот и приходилось пользоваться арбалетом.
   К сожалению - весьма и весьма не эффективно. Толщина шкуры - сантиметров десять, а под ней еще наверняка жир, а сердце и мозги, если и есть, то в самой глубине, и попробуй еще до них достань. Так что весь мой обстрел, да и топор Феди, особо чудищу болотному не вредил. Самыми эффективными в этой ситуации оказались, как ни странно, Бесс с Алвитом. Некромант шипом на своей глефе, а зыкруд собственным когтями умудрились выколоть твари оба глаза, и ослепшему чудищу ничего не оставалось, кроме как бросить чересчур опасную добычу и погрузиться на болотное дно, выращивать себе новые глаза.
   Вот так вот мы развлекались. То в болото залезем, то глаза кому-то выцарапаем... Лепота. Бедная Лерка, это мы, три дюжих мужика и один зыкруд, можем страдания выносить. Не женское это дело, по лесам да болотам шастать.
   Это так, мысли вслух. Все равно весь двухнедельный поход через болота был однообразным до безобразия - впереди весело приплясывает Алвит, за ним, стараясь ступать след в след, идем мы. И не дай бог оступиться, хоть на десять сантиметров правее или левее ступишь - тут же в трясину провалишься. Я это на себе уже испытал, хорошо хоть Федя быстро сориентировался, вытащил меня, пока только ногу по колено успело затянуть. Остальным везло.
   Питались мы тем, чем бог пошлет. За бога работал все тот же зыкруд - что он принесет, то и ели. Точно так же и с водой - мы ему давали пустые фляги, он нам возвращал полные. Был, конечно, и НЗ, запас неприкосновенный, солонина там, лепешки сухие, но того, что Алвит добывал, вполне на нас пятерых хватало.
   Чудища разные еще пару раз встречались - но тому, первому, они все заметно уступали. Метровая ядовитая лягушка, это что, опасность? Я ее еще в полете подстрелил, Федя добил топором. Или два раза саблезубые кролики попадались - грязно-болотного цвета - так одного Алвит своей дубинкой до смерти заколотил, второго, я уже и не надеялся, Бесс магией. Оказывается, умеет таки он колдовать, только для этого за пол часа должен начать подготовку. Вот и начал после первого кролика, заклинания там шептал, посохом вертел, а налетел на нас второй кролик - раз, взмах рукой, и сердце саблезубого грызуна остановилось. Почему грызуна? Мы потом еще одного, третьего, кролика встретили, сидел себе на кочке, и так усердно грыз чей-то череп... Потому и грызун. Нам не мешал, не нападал, ну и мы стороной обошли. Каждую ночь, с третьей и по восьмую, нападали змеи. Видать, у них там ореол обитания был. Ну да ничего, тоже справились - даже Лерка одну задавила. К сожалению, несъедобными они были. Но самым интересным была "охота на муравья". Мы как на полянку вышли, сухую, и тут откуда ни возьмись муравей - сантиметров тридцать в длину, десять в высоту. Набросился на Лерку, укусил. Так, легонько. Мы, как мужчины, оставить это так не могли - ну и принялись вчетвером муравья ловить... Он и сам, наверно, пожалел, что на свет белый вылез. Минут двадцать его гоняли, даже я запыхался, Алвит от усердия даже об Федю случайно дубину сломал. Так и не поймали. Заполз в норку, и только его и видали.
   И вот, наконец, вышли мы из болота. Еще денек прошлись - и дорога, тракт, да еще какой - камнями выложен, всадники да кареты туда-сюда так и шастают. Ну и пешие, понятное дело. Спросили, где мы - оказалось, на том самом легендарном востоке. На тракте, ведущем из Города Стоячих Камней, в землю Черной Реки, или просто Черноречье. Знакомое название. У нас тоже такие встречаются. Чернигов, Чернобыль...
   Но вот дальше оказалось совсем интересно - ни Лера, ни Бесс, ни, тем более, Федор или Алвит даже приблизительно не имели понятия, где Гора Мудрого Дракона, цель наша, находится. Пришли, понимаешь. Ладно. Пришлось мне, как всегда, принимать волевое решение - кру-гом, в Город Стоячих Камней шагом марш.
   И нечего так на меня смотреть - я, господа хорошие, знаю, что делаю. Уж поверьте - нас могут ждать где угодно, но в восточных воротах Города Стоячих Камней нас ждать не будут.
   Хорошо, когда есть авторитет - раньше бы со мной пол дня спорили, а так уже через полтора часа с доводами согласились. Поймали мы попутку, карету, ну и поехали на северо-запад, в сторону города с таким загадочным названием.
  
   ***
  
   Пожилой воин устал. Нет, не от жизни - в этом теле жизни было больше, чем во многих молодых. И не от битвы - двое наемников, решивших позариться на его меч, как противники даже не заслуживали внимания. Воин устал ждать. Он знал, что за ним гонится Ад, он чувствовал за плечом незримый лик Валайбойфра, чувствовал дыхание его слуг. Он хотел вступить в битву, хотел окропить свою катану дьявольской кровью, но не мог - еще не настало время. И потому воин, что звался Билом, бежал. Он должен был отвлечь Ад от тех, кто ныне шел в сторону драконьей горы, потому что и без адских сил у них хватало врагов.
   И самым опасным из них было Черноречье. Бил знал - Город Славы, столица Чернореченской Империи, пойдет до конца. Увы, отвлечь еще и этих противников он был не в силах.
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение...
   - ТЫ! Почему ты тут? Ты же был послан за Билом...
   - Да, милорд. Но я встретил тех, кто тоже был послан за ним, и я решил не переходить им дорогу.
   - Кто же посмел лишить тебя чести уничтожить этого жалкого смертного?
   - Ад, милорд. Валайбойфр желает его смерти, и я решил уступить честь убить вашего врага, милорд, его слугам.
   - Значит, Ад... Что же. Ты поступил верно. Еще не настало время, мы не готовы бросить вызов Валайбойфру - и пусть он пока мнит себя господином этого мира. Придет и его время, и на стенах адских твердынь поднимутся флаги Черноречья! И Город Славы будет вечно править этим миром!
   - Да, милорд!
   - Какие новости от крыланов?
   - Никаких, милорд. Они ждут Арбалетчика в Городе Стоячих Камней, но если он там так и не появится - они, оставив дозор, будут дальше его искать на востоке.
   - Что же... Пусть будет так.
   - Да, милорд. Мое почтение, милорд.
  
   ***
  
   Я понял, почему этот город назвали Городом Стоячих Камней! Так его назвали по главной особенности его архитектуры. Больше всего, из всех земных аналогов, она походила на архитектуру Карнакского Храма в Луксоре, Египет. Очень много очень широких и очень высоких колонн. Только тут они были и выше, и шире, и было их больше. Они не выполняли никакого культового или практического значения - они просто были. Как я выяснил из купленного у ворот путеводителя, они тут были всегда. Когда первые люди только пришли в эти края, эти колонны тут уже стояли, ровными рядами, тысячи и тысячи штук. Пытались их разбить, на стройматериалы - не вышло. Что же - люди смирились, начали строить дома между ними, вдоль рядов колон прокладывать улицы. А потом и привыкли к исполинам, гордо подпирающим небесную твердь.
   Въезжать все вместе в город мы не стали - лучше не искушать лишний раз судьбу. Всех своих спутников я оставил дожидаться у ворот, благо город уже разросся за крепостную стену и было по ту ее сторону несколько хороших трактиров, а сам, хорошенько загримировавшись, пошел бродить по городу. Целей было несколько. Во-первых, раздобыть хорошую карту, чтоб по ней можно было толковый маршрут проложить. Во-вторых, купить лошадей - дальше на восток сплошных лесов не будет, а по полям на коне как-то удобнее. В-третьих, припасы в дорогу. Ну и, в-четвертых, мне очень хотелось выяснить, действительно ли нас тут ждут, и если да - то кто.
   С первыми пунктами я справился быстро - одна книжная лавка, один конский и один обычный базар - и все необходимое куплено. Хотя с картой повезло - сколько потом смотрел, таких подробных и детальных не нашел. Она стоила тех пятидесяти золотых, за которые хорошую карету купить можно. Но мне то что, деньги все равно не мои, а лерины...
   Закупившись, я все это переправил своим, а сам пошел ловить шпионов на живца.
   Ловить агентов государя-императора даже не надо было - они и сами в большом количестве по тавернам шатались, да рассказывали всем, что за преступников они ловят. Подсел я к ним, поговорил, выпил. Выяснил - нас не просто так ловят, непонятно за что. Оказывается, незадолго до моего появления в этом мире кто-то замочил и обокрал вдовствующую королеву-мать. А проведенная полицией в доме Леры "баллистическая экспертиза", если так можно применить к рубящему оружию, показала - оружие тут использовалось то же, что и для убийства королевы-матери.
   Мне так и мечталось, вот приду в таверну, и скажу: "Федор Расколкин, ты за что старуху топором зарубил?". Увы, не выйдет по Достоевскому - королева-мать была убита не топором, а глефой - довольно редким в этом мире оружием. Да и в нашем тоже, по-моему, оно только у ватиканских гвардейцев и осталось. Или у них алебарды? Не помню уже.
   Но самое обидное было не это - королева-мать на самом деле была королевой-тещей, матерью нынешней королевы, ну и тещей государя-императора. Так что он бы по этому поводу не особо и переживал, если бы не выяснил - после убийства ее еще и оживили в виде зомби, допросили, и только потом окончательно добили. Теща тещей, но такого отношения с бабушкой наследника государь-император вытерпеть уже не мог, а потому и начал ту дурацкую войну с Вольным Лесом... Еще бы. Я бы на его месте тоже не успокоился бы, пока Бесса не прибил.
   Ох, чувствую, ждет меня "ласковая" беседа с некромантом... Или не надо? Ведь и Лера тоже, голову даю на отсечение, знает об этом... И за что они так королеву-мать? Одно слово - идиоты... Федю жалко - любит он сестру, а Бесса за друга считает. Неплохой парень, веселый, особенно когда дать ему топором помахать...
   Короче, с первой группой преследователей разобрались - государь-император по всему миру разослал своих агентов, дабы они ловили нас. В основном - Бесса. Это понятно.
   Но я очень сомневался, что этим преследование и ограничивается, и, дабы остальных попробовать выявить, и организовал охоту на живца.
   Живцом стали четверо актеров безработной труппы - у них как раз карлик в составе был. Я поступил очень просто - поставил перед ними кошель с золотом, и сказал - выходите за город, переодеваетесь и гримируетесь так-то и так-то, заходите, идете туда-то и туда-то, получаете деньги. Аванс - десять золотых. Плата - еще по десять на человека. Для работы на пару часов плата более чем солидная, так что вопросов ко мне никаких не возникло.
   Так и поступили. И вот, стоило актерам зайти в город, как за ними дружно потянулась целая толпа подозрительных личностей. Честно говоря, такого я даже не ожидал. Ну одна, ну две организации - нет, мой неопытный взгляд выявил аж четыре конкурирующих конторы! Класс!
   Идем дальше. Перекресток, четыре стороны, группа расходится. Итак, кто за кем пойдет?
   Весело! За "Бессом" пошла одна группа - это, видать, государя-императора слуги. Проехали.
   Вторая, соперничающая контора, пошла за "Валерией" - или я слепой, или это отряд очередных ночных убийц. Не знаю, из той же школы, с которой я уже сталкивался, или из другой - но уж больно плавно идет, из тени в тень переливаясь. Поставим галочку.
   За Федей не пошел никто. Логично. Такие, как он, врагов не умеют наживать. Даже если кого-то и зарежут - так в честном же бою, не ножом в спину. За что на такое обижаться? Да и прост Федя, как валенок - ему бы резать да рубить, а не интригами заниматься.
   И вот самое интересное - сразу две конторы пошли за мной! Причем какие! От одной был одноногий однорукий одноглазый негр, на поясе молот, которому и скандинавский Один позавидовал бы. Или молот был у Локи? Не, по-моему все же у Одина, хоть я могу и ошибаться. Не важно. Все равно примечательная личность - этакий Сильвер, одноглазый Джо и капитан Крюк в одном флаконе. Эх, ну почему я ауры не вижу... Хотя... У такого аура может быть только одна - убийцы, на чьей совести десятки невинных младенцев. И я у него личный враг? Приятно, таких врагов я всегда любил убивать - при этом испытываешь огромное моральное удовольствие. И не важно, что он калека - что-то мне подсказывает, что и на одной ноге, с одной рукой и глазом он поопаснее будет, чем десяток самых крутых наемных убийц. Наверно, это интуиция.
   Но самое интересное не в нем. А в четвертой конторе - за мной, господа, охотятся черти! Самые настоящие, с рогами. Видать, Ад - не такие уж и сказки в этом мире. Хотя... Очень странно - или тут черти обычное дело, или их просто никто не видит - на рогатых дьяволят с пяточком вместо носа никто не обращал внимания. И все равно приятно - одно дело не верить в ад после смерти, а другое дело знать, что даже на живого тебя ад уже открыл сезон охоты.
   Вечером я встретился с артистами, уже смывшими с себя грим, и потому ставшими неинтересными для преследования, честно с ними расплатился и покинул город. Если хвост за мной и был, в чем я сильно сомневаюсь, то заметить я его так и не смог. Прибыв в трактир, я решил пока не выяснять про гибель королевы-матери, а обсудить дальнейшие планы. Обсуждать, тем более, было что - от Города Стоячих Камней до Горы Мудрого Дракона можно было добираться самыми разными путями.
   Судя по карте, основных пути было три - условно их можно назвать северным, южным и центральным. Гора Мудрого Дракона стояла как раз в самом центре восточных земель - посередине между Великой Рекой и Адом. Вообще, конечно, интересно было наблюдать Ад, как нечто вполне конкретное. Но туда нам все равно не надо было пока.
   Итак, идем снизу вверх. Южная дорога. Выходит из Города Стоячих Камней, мы по ней и пришли сюда, идет на юго-восток, через Черноречье, потом на восток, через Город Славы, и, наконец, на северо-восток, в сторону Драконьего Града и Горы Мудрого Дракона. Всем путь хорош, и по прямой, и не такой уж и длинный, да вот только кто-то у Черноречья поставил отметку - "смертельная опасность". Хорошую такую отметку, размером со всю страну. Лично я такие отметки на картах не люблю - а значит, надо выяснить, что это за государство такое. Так просто Черноречьем не назовут. У нас тоже был Чернобыль, ничего хорошего... И Город Славы у нас свой есть, Славутич. Надо же, случаются совпадения...
   Ладно, берем второй, центральный путь. Идет из Города Стоячих Камней строго на восток - до самого Драконьего Града. Прямая линия, самый короткий путь. Удобный, безопасный. Вот только одно "но" - если идти этим путем, то не миновать большой кляксы, рядом с которой раньше было написано "Темное Царство", потом зачеркнуто и написано "Светлая Республика". Не знаю, сколько правды в рассказе Феди с Бессом было, но все равно - рисковать не хотелось. Если Лера действительно имеет право на местный престол, если они нас действительно ловят - в логово врага лучше пока не соваться. Всегда успеется.
   Ну и наконец, северный путь. Самый длинный, идет на северо-восток, доходит до самой тундры, поворачивает на юго-восток и упирается в Драконий Град. И в то же время самый безопасный - идет по мало обжитым пустынным землям, названным общим понятием "Княжества". Попробуй определи, что это такое... Хотя, с другой стороны, где нет сильной центральной власти - там есть всегда местная бандитская власть, свято место пусто не бывает. Но бандиты - тоже люди, с ними всегда договориться можно, откупиться, в конце концов. Они мзды брать не стесняются. Да и погоню всегда на пустынной дороге проще выявить.
   Короче, решили мы голосовать. Последнее место занял центральный путь - нуль голосов. Предпоследнее, один голос, Феди, южный. Ну и первое, три голоса, мой, Леры и Алвита, северный. Бесс воздержался, Алвит так проголосовал, как я. На том и порешили - на север, так на север.
   Но тут неожиданно проблемы возникли там, где я их и не ждал. Когда мы уже собрались и начали седлать коней, до Алвита дошло, что кареты больше не будет. Мы ему попытались объяснить, что на конях тоже нормально, но... До зыкруда сама идея того, что на животном можно верхом куда-то ехать, не доходила. "Алвит прыгать зверь спина, Алвит бить сильно-сильно зверь, зверь убегать!" - объяснял он нам свое понимание союза человека и животного. До него не доходило, что зверь может бежать не куда захочет, а куда надо всаднику - это противоречило его многолетнему опыту жизни в лесу. "Алвит бить дубинка, зверь быстро-быстро бежать туда, туда, туда!" - уверял он нас, доказывая, что лучше и дальше пешком идти, чем доверится неразумному животному.
   Я ему сказал, что думаю по поводу его собственной разумности - увы, не понял. Что же - значит, придется тут бросить... Не пришлось. Алвит не все понимает, но что такое угрозы - он хорошо уяснил. Запрыгнул на своего коня, без седла, без уздечки, ухватился, только улыбка в сорок клыков сверкает...
   Так и поехали. Разве что напоследок, исключительно в профилактических целях, я хозяина таверны пристрелил. Сам, между прочим, напросился - уж очень подозрительно он себя вел... Мог выдать нас, нафиг надо. Да и вообще он нас на три золотых обжулил, на обед тухлое мясо подал. Короче, заслужил. Впредь будет знать, как за золото тухлое мясо подавать. Да и мне хорошим быть уже надоело.
  
   ***
  
   Город Стоячих Камней, мэрия. Еженедельное совещание по вопросам общего характера.
   - Господин мэр, за последнюю неделю зафиксировано триста тридцать четыре преступления. При загадочных обстоятельствах был убит чернореченский торговец, в результате драки в трактире погибли двое послов из Благословенных Королевств, средь бела дня на базаре был зарезан торговый представитель Светлой Республики, в трактире у городских стен со следами насильственной смерти найден мертвым трактирщик. Ни в одном случае убийцы не найдены. Пропали без вести двенадцать человек, в том числе загадочным образом исчезла семья Лошадиных, семь человек, и Кобылиных, четверо человек. Также пропал без вести атташе по вопросам безопасности посольства Уважаемых Гостей С Востока. Из менее тяжелых преступлений...
   - Да что, черт побери, происходит! Эти чужеземцы что, решили, что они тут, в нашем городе, могут сколько хотят разборки устраивать? Немедленно предпринять меры по обеспечению порядка в городе! Всех чужеземцев взять на учет, организовать за ними негласное наблюдение! Мы не позволим, чтоб они тут устраивали криминальный беспредел! Где начальник стражи?
   - Я тут, господин мэр.
   - Твои стражники что, совсем обленились? Пусть работают в две смены - но в нашем городе должен быть порядок! Любой ценой! Мы - крупный торговый город, и мы должны обеспечить спокойствие всем добропорядочным гражданам!
   - Слушаюсь, господин мэр.
  
   ***
  
   - Что же... Наверно, нам стоит покинуть этот город, - если на лице элегантного господина и было недовольство, то он умел его хорошо скрывать.
   - Но как же приказ Милорда...
   - Приказ Милорда будет выполнен. Но я не вижу смысла дальнейшего тут пребывании. После того, как ты, - напоминающий гадюку худой лысый косоглазый лучник понурил голову, - лишил этот город городского головы, всего городского совета, начальника стражи и половины личного ее состава... В городе военное положение, он полностью закрыт от внешнего мира, и теперь если Арбалетчик и захочет - он не сможет сюда попасть.
   - Они сами виноваты! Они попытались меня задержать... Ты ж знаешь - я не люблю, когда меня хотят арестовать! Они сами этого заслужили!
   - Конечно, конечно заслужили. Я тебя не виню. Но они были в своем праве. После того, как ты...
   - Граааааа!
   - ...употребил в пищу те две семьи...
   - Граааааа!
   - Я знаю, что ты был голоден, и тебя тоже не виню - ты был в своем праве, они в своем праве. Все идет по плану.
   - Что делать с послом? - прошепелявил седой беззубый старик в набедренной повязке из кожи новорожденных младенцев, с достойной юнца ловкостью вращая в руках бердыш, вернее даже было бы сказать моргенштерн.
  
  
   ##1 Morgenstern [нем] - "утренняя звезда", оружие в виде шара с острыми шипами на длинной цепи
  
  
   - Не послом, атташе. Я спрашивал Милорда - еще не время для войны с Адом. Мы освободим его.
   - Но на его руках кровь нашего брата! - воскликнул одноногий однорукий одноглазый негр.
   - Я знаю, но таков приказ Милорда - и мы не имеем права его обсуждать. Не волнуйся, настанет время - и Ад узнает истинную силу Черноречья... Милорд уничтожил цивилизацию титанов - придет время умереть и Владыке Ада. Ирония судьбы, величайшая святыня титанов, место вечного покоя их величайших воинов, ныне лишь торговый город. Что же, о них осталась память - надгробия, Стоячие Камни, ныне лишь стены домов черни. Милорд их одолел, и он будет править этим миром. И если мы хотим быть его наместниками - мы должны найти и уничтожить Арбалетчика!
   - Но он может быть где угодно...
   - Он уже на востоке. Не спрашивайте, я не знаю - я опасаюсь этого. Если нет - все равно он там когда-нибудь будет. Ты и ты - идете на север, ты, ты и ты - идете центральной дорогой. Мы с тобой остаемся ждать его тут.
   - Граааааа!
   - Я знаю, что ты голоден - в дороге добудешь себе пищу. Тут ты уже слишком наследил, мой друг, еще не настало время, мы не должны пока бросать открыто вызов людям. Иди, там ты сможешь найти себе пропитание. Вперед, друзья!
   Семь крыланов Черноречья разошлись в разные стороны.
  
   ***
  
   Мы едем, едем, едем. В далекие края. Фиговые соседи, хреновые друзья. Скучно. Дорога серою лентою льется, залита дождем, всюду лужи и грязь... Вот уж действительно - пустынные северные края. Два дня от деревни до деревни, и всюду лишь слякоть. И так уже три недели. Надоело. Еду, песнями себя развлекаю. На тему и без оной. Он шел ночною, порой ночною, за темной рекою, за быстрой водою. Хорошо Алависа, из группы Мельница, спела. Шли мы и ночною порою, и дневною, и за рекою, и по реке. Дожди, дожди, дожди. Не дорога - а канава.
   Короче, под не прекращающимся ливнем скакали мы на север. Настроение у всех с каждым днем становилось все хуже и хуже - только Федя держался, да Алвит, того никакой дождь смутить не мог. Лера на каждом привале скандал закатывала, Бесс такими глазами на всех смотрел - как будто бы зомби из нас сделать хочет.
   И это ваш "сказочный" восточный мир? Да уж... Деревеньки - нищие, мы хозяев, у которых переночевать останавливались, часто сами из своих запасов кормили. Дорога разбитая - построили ее, видать, лет тысячу тому назад, и с тех пор не ремонтировали ни разу. На полях один лишь бурьян, редкие рощицы - ни зверя, ни птицы, даже зыкруд редко когда что-нибудь съедобное находил. Как я уже говорил, три недели так продолжалось, три недели мучались мы в дороге.
   А потом встретили Князя.
  
   ***
  
   - Эй, стой, кто идет? У, кого я вижу - чужеземцы! Добро пожаловать! Рад вас видеть на моей земле! Эй, слуги, дьявол побери, а ну представьте меня гостям дорогим!
   - Путники, позвольте вам представить - Его Высочество, Князь Всех Этих Земель, Акин, Ив Юрий Алексий Двадцать Девятый!
   - Спасибо, а это мой мажордом... Ты ж мажордом? Или нет?
   - Еще сегодня утром был начальником вашей охраны, Ваше Высочество...
   - Да? А, не важно - будешь мажордомом! Эй, чужеземцы! А ну пошли ко мне в замок - вы промокли, продрогли и, наверняка, проголодались!
   - Эээ, - только и смог сказать я.
   Но тут в дело вступила Лера.
  
   ***
  
   Князь Ив Юрий Алексий Двадцать Девятый, для друзей просто Ив, как Ив Монтан, оказался действительно самым настоящим князем. У него был свой замок, свои владения, аж целых три села, четыреста пятьдесят душ крепостных, своя дружина, десять человек, личный повар, три служанки, а также лучший друг, выполняющий в зависимости от обстоятельств любые функции. Друга этого звали Мор, Мор Натанович Тир-эльский, для друзей - Морнатир.
   А еще у князя Ива был большой камин, теплая трапезная и много-много горячей еды. И еще больше хорошего настроения - мне аж интересно стало, какая же все-таки у него аура? Наверно, светлая - лично я бы пятерых подозрительных путников, из которых один и вовсе не человек, никогда бы себе домой не пригласил. Вдруг это какие-то бандиты...
   Но на его месте был не я, а он, и потому мы, сытые и довольные, сидели у камина, прямо на себе сушили мокрую насквозь одежку, да болтали с Ивом и Мортаниром. Болтали в основном Лера и Федя - первая князю, видать, просто понравилась, а с Федей князь после слов "Топор - оружие!" вообще побрататься хотел. Как оказалось, он и сам любитель всего колющего и режущего, ну и потащил нас смотреть его коллекцию...
   Маленькая поправка - их. Мы с Алвитом, естественно, туда не пошли. Еще бы. По сравнению с моим арбалетом вся их режущая фигня гроша ломаного не стоит.
   А потом князь повел нас смотреть на его гордость - самый настоящий летательный аппарат, купленный еще его отцом аж в самих Благословенных Королевствах.
   Это был первый летательный аппарат, что я увидел в этом мире "в живую". Пока мы ехали через Благословенные Королевства - пролетало над нами пару раз нечто в небесах, но разглядеть хоть что-то с земли я не смог. Теперь же я понял, почему этот вид транспорта до сих пор не стал тут популярен. Действительно, мне тяжело себе представить настолько умалишенного человека, чтоб он согласился добровольно полететь в ЭТОМ. Нечто, противоречащее всем законам аэродинамики, это изделие просто не могло взлететь! Крайне неуклюжая попытка спародировать летающих крокодилов - длинное сигароподобное тело, "машущие" крылья с двух сторон, а сверху еще и пропеллер. Все это приводится в движение мускульной силой одного человека, а когда он устает - включается сложный механизм пружин и шестеренок, вращающих пропеллер. Типичная конструкция времен Леонардо - тогда как раз так представляли себе летательные аппараты. Только вот у нас они не летали, а изобретатели Благословенных Королевств каким-то образом научились поднимать это нечто в воздух. И опускать обратно.
   Самое удивительное - без магии. Меня в этом Бесс заверил...
   Выслушав полуторачасовую лекцию Морнатира о "героической истории" этого летательного аппарата, мы вернулись в трапезную, доели то, что там еще оставалось, и пошли спать.
   А утром Федя заболел.
  
   ***
  
   - Лерка, успокойся! - попытался утешить я девушку - но бесполезно. Уткнувшись носом в подушку, она рыдала горькими слезами, и ни я, ни Бесс ничего не могли с этим поделать.
   - Да ничего с Федей не будет, - продолжил свои попытки я.
   - Болезнь его вызвана холодом дорожным, - поддержал меня Бесс, - Не снимал он доспехов день и ночь, и холод железа проник в его тело. Но страх твой напрасен, Лерия, болезнь эта с виду страшна, но не может погубить она человека. Отрава полютует, и выйдет, не пронзив сердце твоего брата!
   - Вы обманываете! - подала голос Лера. Уже прогресс! - Я знаю - он погибает! Я должна была быть на его месте... Он погибнет, и всю оставшуюся жизнь я буду себя в этом винить...
   - Его Высочество говорит, что ничего с братом твоим не будет, - продолжал некромант, - но если ты хочешь - я попробую воспроизвести заклинания излечения, ибо не только темное искусство, сиречь некромантию, в школе магической я учил.
   - Ты хочешь из моего брата сделать зомби? - продемонстрировала все великолепие женской логики Валерка, выудив из фразы только те слова, которые надо, и проигнорировав остальные. - Я тебе этого никогда не позволю, Филин! Только через мой труп!
   - Валерия Лошадкина-Кобыленко!
   О-о! Теперь я понял, почему Лерку все только по имени зовут - ну еще бы, с такой фамилией... Я бы тоже предпочел быть просто Михаилом, чем Михаилом Лошадкиным-Кобыленко... Видать, Лерка здорово задела некроманта, раз он умудрился даже фамилию ее вспомнить. Хотя, стоп, это выходит, что легендарный Бил - тоже Бил Лошадкин-Кобыленко... Да уж, представляю себе вечер, горит огонь в очаге, дедушка рассказывает детям сказку. "Жил да был когда-то, внучата, великий герой, и звали его Лошадкин-Кобыленко...". Ладно, хватит, фамилию не выбирают, выйдет Лерка замуж - будет Валерией Филин, уже вполне нормально.
   - Запомни! - тем временем разглагольствовал замогильным голосом некромант, - Я НИКОГДА, запомни, НИКОГДА не причиню вред ни тебе, ни брату твоему! - обо мне он не упомянул... Припомню. - Ты не имеешь права говорить такие вещи, потому что я лучше убью себя, чем сделаю то, что ты сказала!
   - Что тут происходит? - в комнату заглянул Ив, - О, путники! Чего ссоритесь? Лери, чего плачешь? Что, из-за брата? Тю. Да с ним все в порядке будет! Я только что от него - знаешь, как он переживает, что из-за него вы задерживаетесь? Так и хочет встать - мы с Морнатиром, моим придворным лекарем, едва его смогли в кровати удержать. Так и порывается встать, свои железяки нацепить, да врагов пойти рубить. Классный у тебя брат! Ничего, пару дней полежит - как новенький будет! Травки разные Морнатир хорошо знает - вылечит твоего брата, здоровее, чем раньше, будет!
   - Да? - странное дело - что нам за пол часа не удалось, Ив одной фразой сделал. Действительно, есть у некоторых людей склонность располагать к себе, и Князь Ив Юрий Алексий Двадцать Девятый этой способностью обладал в полной мере. - Вы извините за причиненные неудобства, мы за все заплатим золотом... - почти по старому известному фильму предложила Лера.
   - Что вы, что вы! - князь от нас как от чумных попятился, - Ничего не надо, не надо ни за что платить! Чужеземцы - редкие гости, а знаете, как тут скучно жить одному? Летом по всем деревням своим мотаюсь, проблемы их решаю, а сейчас, в сезон дождей, тут такая смертная тоска... Так что это я еще вас благодарить должен, что скрасили мне время!
   На том и порешили.
  
   ***
  
   Федор Расколкин проболел целую неделю. Время от времени у него начинался дикий жар, и ни одна трава местных лекарей не могла ему помочь. Но тут опять на помощь пришел Алвит! Зыкруд, в замке которому скучно было сидеть, все это время носился по залитым ливнем полям, с радостью прыгая в лужи и избивая дубиной огородных пугал. Но, кроме этого, он еще и приносил ягоды - их никто из местных опознать не смог, но стоило Феде выпить из них отвар - и жар сразу же спадал. За это Лера даже поцеловала зыкруда. В щеку. Целовать зыкруда в губы, с его-то сорока острейшими клыками - это почти как голодной акуле начать кариес проверять. Да и не принято у этого народа целоваться - дубиной ударяешь по голове со всей мочи, и все - зыкрудка твоя. У них вообще дубина - объект почти религиозного почитания! Ну еще бы - это самое сложное изделие, что они смогли освоить, и весьма эффективное - и охотятся дубиной, и ухаживают, и играются, и даже за свою независимость воюют. Веселый народ. Но этот так, лирическое отступление.
   Потому что как раз в тот момент, как Федя начал на ноги вставать, к замку пришли и постучали в ворота два "человека". Одноногий одноглазый однорукий "афроамериканец" с огромным молотом за поясом и толстяк, метр пятьдесят ростом, сто пятьдесят кило весом, со спадающими до земли длинными шелковистыми седыми волосами и двумя короткими саблями крест-накрест за спиной.
   Хорошо, что я их первым заметил...
   Не знаю, получилось ли у нас их провести - мы все время их "визита" проторчали в подвале, включая больного Федю, Ив с Мортаниром, по их словам, вели себя "как обычно", если, конечно, не знать, как обычно эта парочка себя ведет. Но в любом случае - негр с толстяком довольно скоро покинули замок и исчезли за стеною дождя.
   Самое опасное - если они заметили Алвита. Его с нами не было, он, как всегда, носился в это время со своей дубиной по окрестным лесам и полям, и если его заметили... В этих краях зыкруды не водятся, к сожалению. Особенно в шелковых бальных платьях. Одного я не могу понять - каким макаром он до сих пор, сутки напролет под ливнем отсиживая, умудрялся оставлять платье чистым? Или дождь прямо на нем его стирал...
   Короче - как бы там ни было, погоня вынудила нас призадуматься о дальнейших планах. И пусть пока преследователи не знают, где мы, нутром чую - выйдут они на наш след, скоро выйдут.
   Ив хотел нам помочь, но чем - не знал. Летательный аппарат для одного только приспособлен, двое с трудом влезут, а если не по воздуху, а по земле... Так все равно, хочешь, не хочешь - дороги всего две. Или в Драконий Град, или назад, в Город Стоячих Камней. Третьего не дано. По полям, под ливнем, конечно, тоже можно, но разницы никакой - лишь кони быстрее устанут. Все равно придется ночевать в придорожных поселениях, тут охотой и собирательством не проживешь - бедная земля, все, что могла дать, она уже дала, все было собрано, обработано и лежало в деревенских закромах. Вот тебе и самый удачный северный путь.
   Хотя... А кто сказал, что избери мы южный или центральный путь, было бы легче? Ненавижу, когда люди ныть начинают, мол, если бы, да кабы, да во рту росли грибы... Решили так - значит так и поступим, а думать надо не о том, как было бы лучше, а делать так, чтоб лучше было. Мое личное мнение.
   Короче, ничего толкового не придумали - продолжили путь. Попрощались с Ивом, Князь нас до самых границ своих владений провожал. Дальше поехали. Единственное изменение - заставили Федю вместо кольчуги теплую непромокаемую куртку одеть! Это было тяжело, но когда за дело взялись Ив, Мортанир, Бесс, я, подключили тяжелую артиллерию, Лерку, да еще и Алвит за компанию начал упрашивать... Согласился карлик. Сложил доспехи в охапку, за спину, куртку на себя натянул, специально под него перешитую, так и поехал. Разве что с топором не решился расстаться - но тут мы уже не настаивали.
   Осень вошла в свою завершающую фазу, при этом решив, что за летнее время в воздухе накопилось слишком много влаги, и ее срочно нужно вылить на землю. Причем именно на нас. Естественно, как обычно, меня так и тянуло сотворить заклинание первого уровня, Антиводный Щит, то, что мы, иншие, вместо зонтиков используем. Создается весьма хлипкое силовое поле по форме тела, не способное ни от чего серьезного защитить, но зато прекрасно справляющееся с дождевой водой - под любым ливнем можно сухим пройтись. И, естественно, ничего такого сотворить не мог - приходилось как в раннем, уже давно забытом детстве, мокнуть. Улучшению настроения это не особо способствовало, но за месяцы в этом мире я уже почти привык без магии обходиться. Человек, как известно, ко всему привыкает. Хотя к телу, у которого вместо моей родной густой рыжей бороды, росли жалкие кустики неопределенного цвета, привыкнуть было тяжело.
   Часы сливались в дни, дни - в недели, недели - в несколько недель. Унылость и монотонность дороги не менялись, все те же бедные земли, тот же дождь, те же негр-инвалид с толстяком. Я не знаю, каким образом, но эти двое, казалось, успевали быть везде. Кроме случая в замке Ива, мы еще трижды с ними пересекались, и только по чистой случайности они нас ни разу не заметили. Один раз дело произошло в деревне - мы только устроились на ночлег, как сквозь окно увидели загадочную парочку, стучавшую в двери соседнего дома. Тоже переночевать в тепле, видать, решили. Утром поговорили с хозяевами того дома - у тех не только ночевать приходили, они еще и расспрашивали, не видел ли кто-то "человека с арбалетом, карлика, девушку и седого с посохом". Странно, что о зыкруде ни слова не было сказано, по-моему, это как раз самая лучшая примета. Или наши преследователи не знали, что с нами еще и Алвит? Что же, им же хуже. После этого случая мы больше не ночевали в деревнях - лучше помокнуть, чем рисковать лишний раз.
   Вторая встреча произошла в лесу - мы как раз на ночлег устроились метрах в пятидесяти от дороги, не успели еще костер развести, под дождем это весьма и весьма мучительная процедура, когда из леса выскочил Алвит, сообщив, что по дороге идут "черный и толстый". Коней в лес быстро завели, сами притаились - пронесло, прошла парочка, нас не заметив.
   Но самым загадочным был третий случай - тут только на свидетельства зыкруда оставалось полагаться. Тоже во время привала, он вдруг закричал и начал пальцем в небо тыкать. Мы все посмотрели - ничего, тучи, дождь и туман. Но Алвит, у которого действительно зрение много лучше человеческого, потом объяснил свой крик - оказывается он эту парочку, "афроамериканца" с сивогривым, летающими в небесах заметил! Бесс, Лера и Федя ему, естественно, не поверили, а я даже почти не удивился. Во-первых, зыкруды, как всем известно, лишены фантазии, и придумать такое Алвит по определению не мог. А во-вторых - мне с самого начала наши преследователи слишком подозрительными показались, никто никогда не пустит в погоню одноногого однорукого и одноглазого, если он не обладает еще какими-то особыми способностями. Например, магическими. А если так - то вполне может быть, что и умение летать входит в их состав.
   Как бы там ни было, не встретились мы с ними лицом к лицу, ну и слава богу. Целым и невредимым наш отряд добрался к началу зимы к Драконьему Граду, а еще голодным и мокрым. А потому первым делом мы поспешили в таверну - наесться и обсохнуть, и прямо в дверях таверны я нос к носу столкнулся, вот невидаль, с одноруким одноногим "афроамериканцем"! Вернее не так, не нос к носу, а нос к шее - ростом негр был не меньше двух метров...
   Встреча, видать, стала полной неожиданностью для обоих, и дабы не терять инициативу, я буркнул первое, что пришло мне в голову.
  
   ***
  
   - Передай своему господину - я буду ждать ровно через неделю у Горы Мудрого Дракона. А сейчас посторонись - мы устали с дороги и хотим отдохнуть. Запомни, ровно через неделю! Я буду ждать.
   Негр, к моему огромному удивлению, молча кивнул головой, жестом подозвал к себе толстяка с длинными волосами и седого беззубого старика, втроем они покинули трактир и растворились в дождливой ночи.
  
   ***
  
   Бил, укрывшись от ливня под тысячелетним "дубом", грел свои старческие кости у костра. Нет, у него не болела спина, не ломило поясницу - лысый воин и авантюрист знал, что еще несколько лет здоровой жизни у него есть в запасе. За годы странствий он научился многому, и дал ему один шаман с самого побережья океана редкое умение - умение знать свое тело. Бил всегда знал, сколько еще ударов может сделать его сердце, сколько крови питает его мозг, сколько вдохов способны сделать его легкие. Бил умел унимать боль, умел заставлять сердце биться быстрее, умел останавливать кровотечение. Бил умел многое, но все его умения не значили ровным счетом ничего в той игре, что уже шла полным ходом.
   Основные фигуры были расставлены, и настало время для первого из решающих ходов. Пожилой, совершенно лысый воин знал, где и когда будет сделан этот ход - ровно через неделю, у Горы Мудрого Дракона. Но ему до этой горы оставалось лишь пять дней пути, и потому у Била было время, целых два дня, чтоб отдохнуть и приготовиться ко встрече со своей семьей.
   Да, у Била никогда не было собственных детей, а единственная его любовь погибла, причем исключительно по его собственной вине. Но Арбалетчик, Федя, Лера... Именно они были самыми близкими для него в этом мире людьми, и Бил шел им на помощь. Им, и всему остальному миру.
   А еще он шел мстить. Мстить за сестру, за Сташу, за несчастную Сташьяну Аркорн, светлая ей память. Мстить за учителя, Тагрея, за герцога Танрея Тореа, светлая ему память. Мстить за свою любовь, ту, чье имя он до сих пор боялся даже мысленно произнести. Мстить за других близких людей, которых унесла судьба. Судьба, и враги - те, борьбе с которыми он посвятил свою жизнь, те, одолеть которых ему было уже не суждено.
   Но это могли сделать они - Бесс и Федя, Лера и Михаил. Им предстояло доигрывать эту партию, но пока фигура Била не будет снята с доски, старый воин будет доигрывать свою роль.
  
   ***
  
   - Так ты говоришь, что он сам тебя нашел в Драконьем Граде, и предложил мне встретиться с ним у Горы Мудрого Дракона через неделю? - элегантный господин постукивал пальцами по подлокотнику кресла.
   - Да, - подтвердил негр, - мы думали, он может убежать, и потому оставили за ним наблюдение. Но Арбалетчик никуда не бежит - он и сейчас в той же таверне. Убить его?
   - Убить? Нет, не надо. Не забывайте - у него есть "Вершитель", и именно поэтому Арбалетчик так уверен в свой силе. Но если он так хочет встретиться со мной... Я подарю ему эту встречу! Мы слишком долго его искали, чтоб просто так убить! Готовьтесь, мы вылетаем. Милорду я уже послал наш отчет.
   - Мы?
   - Естественно, мы. Я не собираюсь рисковать и встречаться с ним один на один - мы встретим его все вместе, и даже магический арбалет его не спасет!
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение.
   - Что за новости в этот раз? Принес ли ты мне хоть одну хорошую весть?
   - Да, милорд. Крыланы нашли Арбалетчика.
   - Он убит?!
   - Нет, но скоро будет. Он бросил им вызов, возжелал встретиться с ними через неделю, на Горе Мудрого Дракона, и вызов был принят.
   - Что?! Они не должны были принимать его вызов! Это будет ловушка! Они что, забыли, что у Арбалетчика "Вершитель" титанов!?
   - Милорд, нет в мире такой ловушки, из которой бы не вышли крыланы. Они помнят о "Вершителе", и знают, какую власть над вероятностью он дает. У них был приказ - уничтожить Арбалетчика, и они избрали такой путь. Они справятся, милорд. Они никогда не проигрывали.
   - Не проигрывали? Ха! Все когда-нибудь случается впервые! Хорошо! Но ты... Ты отвечаешь головой за их успех! Если Арбалетчик опять уйдет...
   - Он не уйдет, милорд. Он не уйдет. Мое почтение, милорд.
  
   ***
  
   - Бесс, я не знаю, что нас ждет там, у дракона, да и наши "друзья", с которыми я назначил "стрелку", тоже особо не радуют. Но все равно, если ты не против, я бы хотел у тебя кое-что спросить.
   - Да, воин? Я тебя внимательно слушаю.
   - Как бы так вопрос покорректнее сформулировать... Какого черта вы мне с самого начала все время врали!
   - Что? Я не понимаю...
   - Да все ты понимаешь! Это Федя мог поверить в историю с записями Била, он вообще рубаха-парень. Но вы с Лерой... Да я никогда в жизни не поверю, что энное количество лет назад Леркин приемный отец мог дать такие "четкие" указания - мол, или бегите, или к дракону идите. И не надо меня сейчас кормить сказками! Я за те пару дней, что мы в Драконьем Граде провели, уже наслышан достаточно про дракона - та еще личность! Или вы и его хотите сказкой накормить? Мол, дай нам докУмент, что Лера - законная принцесса, пойдем трон отбирать... Вы же чего-то другого хотите! Вы же начнете чего-то другого требовать, да вот только вряд ли с драконом ваши игры пройдут. Так что лучше давай сразу на чистоту поговорим, а уж я подумаю, как делу помочь... И не надо опять врать! Кстати, про историю с убитой королевой-матерью тоже было бы интересно послушать, кто там ее зарезал и ограбил...
   - Откуда ты знаешь???!!!
   - Уши надо держать открытыми! Я же ни в чем тебя не виню, я просто спрашиваю.
   - Хорошо, слушай...
  
   ***
  
   Не знаю, то ли до Бесса мои слова туго доходят, то ли еще что, но исправления в историю были внесены минимальные. Дневник Била, как я и предполагал, оказался самым настоящим, а что до "наставлений" - действительно фальшивка. Но! Помимо этих, были и настоящие наставления Била, и суть там была та же самая - идите к дракону.
   Да вот только антураж другой. По словам некроманта, Бил в оригинальном письме ни слова не говорил о троне, о том, что Лера должна его срочно идти завоевывать - нет. Там было все намного проще - "если вы это читаете, то срочно сотворите это заклинание, призовите воина, отдайте ему арбалет и дуйте с ним к дракону, а то всем хана". Примерно так. Однако оригинал видел только Бесс - как-то раз ему стало интересно, и он решил проверить, что же там, в шкатулке, лежит. Он-то и заменил этот вариант на другой, более доступный для понимания Валерии и Федора. Так, на всякий случай... А заклинание себе оставил.
   Ну а потом, когда настало время открывать старые тайны... Лерке пришлось в обмане признаться, Федю решили лишний раз не нервировать фактом, что его лучший друг, парень его сестры на самом деле любит по чужим шкафам лазить и чужие письма читать. Но так как авторитет Била в этой семье был непререкаемый, то и решено было воина, то есть меня, призвать.
   Да вот проблемка возникла. Такая, небольшая. Нужные для ритуала призвания демона ингредиенты во всех Благословенных Королевствах лишь в одном месте хранились - в местном аналоге кунсткамеры. А этим музеем диковинок заведовала, да по сути создала и поддерживала, вдовствующая королева-мать - это было ее любимое детище, любимый зять, государь-император, ради такого дела отдельный дворец ей выделил. Чтоб очи не мозолила.
   Что делать? Решили грабить - Федю на дело брать не стали, он тайны плохо хранить умеет, да и в доспехах своих шума много наделает. Пошли Бесс с Лерой - блондинка на стреме, седой внутрь проник. Стражу обошел, все комнаты обыскал - нашел. То, что надо - какие-то там собачьи перья и муравьиный помет. Не важно.
   И тут как раз королева-мать идет. Не спалось, видимо, старухе, решила ночью по дворцу побродить. Или просто в туалет пошла. Но хоть и старой была, а зрение нормальное - углядела Бесса, начала стражу кликать... Ну, некромант, как нормальный человек, не растерялся - острием глефы, да в живот, да чтоб насквозь старуху. А потом, для профилактики, по шее - чтоб не трепыхалась.
   И уже бежать собирался, когда вдруг приметил - ба, да у нее на шее нечто супер-пупер магическое висит! Видать, не только мусор разный, а и ценные вещи тоже попадались ей при жизни - сам "Вершитель Реальности". Но тогда Бесс еще об этом не знал - просто очень и очень могучий магический амулет, тоже с собой его прихватил. Не пропадать же добру. Попробовал старуху оживить, допросить, что до как, но она и сама ничего не знала.
   Убрался из дворца-музея, признался Лерке в совершенном, та его пожурила немного, утешила, чтоб по поводу безвинно загубленной жизни не переживал. Потом, дома, еще раз утешила, до утра утешала, хорошо хоть Федя, когда спит, так храпит, что чужеродные звуки его не в силах разбудить.
   Утром, уставший, но довольный некромант пошел в библиотеку, весь день просидел, но нашел таки, что ему за амулет в руки попал. "Вершитель", почти новый, лишь единожды использованный в древние времена, шесть зарядов еще осталось. Ну и в тот же день к ритуалу призыва воина из другого мира приготовился.
   А на следующий день призвали меня. Я, в полном соответствии с предсказанием Била, забрал себе арбалет, и все повалили к дракону. А так как Бил уточнил, что дуть к дракону надо именно со мной, то и пришлось меня терпеть - а то бы они и сами как-нибудь...
   Как я понял, совершенно никаких планов относительно беседы с драконом у наших "героев" не было, и, придя к нему в пещеру, они честно собирались молчать и ждать, пока дракон им объяснит, что дальше делать. Молодцы! Через пол мира идти, даже не представляя, зачем... Только потому, что так некий Бил сказал... Видать, авторитет!
   Ладно, если им нечего дракону сказать - мне найдется. Поговорим с рептилией по душам...
   Хотя еще далеко не факт, что дракон - рептилия. По крайней мере те, что я во время своей войны с Архимагом встречал, на рептилий были мало похожи - скорее на огромную помесь змеи и черепахи, силой магии поднятой в воздух на рудиментарных крыльях.
  
   ***
  
   От Драконьего Града, абсолютно ничем не примечательного большого села, без единой заслуживающей внимания архитектурной жемчужины, до Горы Мудрого Дракона было день пути - считай, рядом. А так как мы договорились встретиться со своими преследователями через неделю, то и выехали через пять дней - день туда, за день с драконом разберемся, а потом и за них возьмемся.
   Собственно говоря, я не сомневался - на нас пока не напали лишь потому, что мой вызов задел честь моих врагов и они решили "красиво" со мной разобраться. Типа конкретные пацаны на стрелку не забьют - их кореша после за лохов держать будут. Мне же лучше. Какими бы они ни были магами, "Вершитель Реальности" все равно круче. А целых пять зарядов - да с таким количеством роялей в одних жалких кустах можно весь мир перевернуть!
   Впрочем, на артефакт надейся, а сам не плошай. Артефакт еще задействовать надо, а потом, минут через пять, когда реальность окончательно релаксирует, придет к норме, опять может что угодно случиться... Обидно найти родник в пустыне, чтоб потом умереть от укуса живущей рядом ядовитой змеи.
   Так что пришлось мне присоединиться к Бессу с Лерой, и возложить свои надежды на то, что "добрый старый Бил" был прав, и дракон поможет прогрессивному человечеству в моем лице. Ну хорошо - в нашем лице, хотя моя собственная судьба меня заботила много больше, чем судьба этих. Всех этих. Которые. Я все, конечно, понимаю. Трактир был занят, и нам на пятерых дали одну комнату, хоть и большую - нормально. Ну хорошо, к храпу Феди я привык - многие люди храпят. Но почему Лерка с Бессом были так уверены, что мне несказанно приятно слушать их крики и стоны, особенно если учесть, что между нашими кроватями дай бог метр будет... Один зыкруд Алвит, дикарь, нормальным человеком оказался - и пофиг, что когти, клыки и перепонки на пальцах. Ему тоже спать по ночам хотелось, но зыкруды - существа без комплексов, мешают спать - берет дубину и делает так, чтоб не мешали. Федя к этому привык, даже не обижается. Но Лерка с Бессом... Смотреть, как абсолютно голый некромант с глефой в руках по всей комнате бегает за зыкрудом и орет, что в зомби его превратит, а Лера массирует растущий на глазах синяк на мягком месте... Молодец, Алвит, хоть пол ночи после этого я спокойно поспал.
   Утром после этого так и хотелось перефразировать название фантастического романа одного популярного писателя - "принцесса нифига не стоит"...
   Зима вступила в свои права - дождь прекратился, а вместо него пошел снег. Хороший такой снег - за одну ночь полуметровые завалы местами нанесло. К счастью, утром хоть немного притих. Кстати, очень интересно - как оказалось, кроме меня никто из моих спутников снег никогда в жизни не видел - в Благословенных Королевствах в самые лютые зимы никогда температура ниже нуля не опускалась. А тут, на востоке, хоть широта та же - а холоднее. Заметно. Я бы сказал, минус три-пять, даже по киевским меркам для начала декабря не самая теплая погода. Хорошо хоть без ветра. А то бы совсем нехорошо было...
   Из всех нас снег понравился только Алвиту - он соскочил с коня, так и не смог он полюбить верховую езду, хоть и научился неплохо кататься, и со всей дури головой в сугроб... Кстати, только что на моих глазах был придуман новый способ передвижения живого существа - плавать в снегу. Алвит доказал - это не бред и не фантастика, и клыкастый дикарь с нечесаной бородой в бальном платье Валерии вполне способен "плыть" через снег. Тем более, он легкий и худой, и слой снега в сорок сантиметров высотой для него вполне подходит. Мы его под снегом едва нашли, уговорили, что "сходим к мудрому дяде-дракону, а потом катайся - сколько душа твоя пожелает". Дикарь радостно закивал своей лохматой головой.
   Саму гору мы увидели где-то на середине пути - снег временно прекратился, тучи ненадолго разошлись, и жилище дракона предстало перед нами во всей своей красе. До этого тучи, туман, снегопад успешно его скрывали.
   Ну что тут сказать... Гора, как гора. Совершенно ничего примечательного - в высоту вряд ли даже километр наберется, так, метров восемьсот-девятьсот максимум. Склоны с одной стороны пологие, с другой отвесные - как у большинства крымских гор. Все засыпано снегом. Рядом с горой другие горки, не такие высокие, метров по четыреста-пятьсот, иные по двести-триста. Так, скорее даже холмы. Но все равно впечатления от Горы Мудрого Дракона, и без того не особо большое, портят. И чего это древняя мудрая тварь не могла себе посолиднее жилище отыскать?
   А вот что произвело на меня впечатление так это - инфраструктура. Сейчас, зимой, все было закрыто, но я хорошо себе представил, как окрестности выглядят летом - повсюду трактиры, таверны, сувенирные лавочки с деревянными и металлическими дракончиками, магазины с одеждой из "настоящей драконьей кожи, раз в сто лет линяет, личная поставка!". Не знаю, много ли гостей этих мест решается на саму аудиенцию с драконом, но туристов тут хватает.
   Жаль, что я тут не собираюсь оставаться. А то можно было бы такой бизнес раскрутить... Подарить местным идею горных лыж, поставить подъемник, и устроить экстрим - кто быстрее с горы спустится. А если еще правильно пиар провести... Типа "рискни, может быть твои лыжи над головой разбудят древнего дракона!". Найдутся экстрималы, много их будет, всем захочется потом хвастать, мол "я прямо над головой дракона на лыжах ехал! Высовывает он свою голову из норы, хочет в меня огнем дыхнуть, а я разогнался, палками оттолкнулся, и только он меня и видел!".
   Так что есть во мне еще и предпринимательская жилка. Но на экономический я все равно не пошел, хоть и была возможность на бюджет поступить. Во-первых, мы, иншие, и так можем себе в любой момент сколько надо денег заработать, если голова есть на плечах. Ну а во-вторых... Не лежит у меня к этому душа. Знали бы обычные люди, каким слоем злобы и астральной грязи покрыта в Сумраке аура денег... Бежали бы от этих грязных бумажек куда подальше. Кстати, интересный факт. Один римлянин после известной сортирной истории сказал, что деньги не пахнут. Но вот только прав он был только частично - не пахнут и не имеют никакой ауры деньги из драгоценных металлов, серебра, золота, платины. Никто не смог объяснить, почему так, но даже на самой кровавой золотой монете, за которую сто глоток было перерезано, ни следа не остается. Проверяли, до четвертного уровня Сумрака включительно - чистая. Так что смело берите золото в руки, и пофиг, пришлось ли ради него кого-то убить, или честно заработали - беду на вашу ауру оно не накличет. Есть, кстати, теория, что это как-то связано с проводимостью, мол раз ток хорошо драгоценные металлы проводят, то и астральную грязь тоже куда-то в другие слои реальности отводят... Не знаю, но вполне может быть - по крайней мере, звучит это менее странно, чем подтвержденная экспериментально общая теория относительности господина Альберта.
   К вечеру пятого дня от встречи с "афроамериканцем" дошли мы до горы, там и заночевали в трактире. По счастью, на этот раз нашлись свободные комнаты, я с Алвитом поселился в противоположном от остальных крыле здания и всю ночь сладко проспал.
   Рано утром, сразу же после завтрака, мы отправились непосредственно на гору. Пешком. По крутой горной дороге, засыпанной снегом. Серпантин, поднимающейся вверх змейкой между скалами и обрывами. По тому, что я издали принял за пологий край. Да, пологий. Если брать в среднем. Если же вместо средней крутизны рассматривать моментальную - местами весьма и весьма крутой. По крайней мере, для коней непроходимый.
   Уже начиная подъем, я наконец-то понял, кто за нами последние дни следил. О том, что следили, я точно не знал, но не испытывал в этом никаких сомнений - раз уж нас нашли, то бежать нам все равно бы не дали. Как оказалось, следил за нами маленький плюгавенький мужичок с большим красным носом и средних размеров пивным брюшком. Оружия при нем я не заметил, но почему-то мне показалось, что оно ему не сильно и нужно... Это что, мои магические способности просыпаются? Нет, к сожалению - просто интуиция.
   Для того, чтоб подняться в пещеру дракона, надо было по пологому склону горы подняться на вершину, а потом метров на пятьдесят спуститься по крутому - для хорошей погоды и тренированного человека легкая прогулка, для зимы и нашей компании задача почти из разряда невозможных. Алвиту ничего - он скакал себе по склонам, на пятиметровые камни забирался и вниз, в сугробы, прыгал. Мне тоже - хоть тело и чужое, а горный опыт имеется, я и более сложные восхождения, совершенно без магии, совершал. И в худшую погоду - под ливнем, на глинистом склоне... Вверх реально очень тяжело - но вниз потом такой кайф... Тебя просто несет, главное от камней и деревьев вовремя уворачиваться! Бессу с Лерой было тяжело, но терпели - некромант даже свой бесценный посох девушке отдал, чтоб она им могла опираться. А вот Феде совсем худо было - двужильный, он просто физически, по причине маленького роста, едва поднимался. Там, где мы делали высокий шаг, он вынужден был помогать себе руками, а там, где нам было по грудь и выше и приходилось подтягиваться... Были такие участки пути. Там Феде совсем плохо было. Если бы он еще дал себе помочь... Так нет же. Карлик с топором не мог себе позволить, чтоб кто-то ему помогал, и продолжал с достойным другого применения усердием пыхтеть от натуги.
   Но даже так за три часа мы поднялись, еще пол часа искали на вершине дорогу к пещере дракона, еще за пол часа спустились на пятьдесят метров по выдолбленной в стене отвесной засыпанной снегом лестнице, ну и, наконец, вот он - ход в пещеру дракона.
   Не люблю ходить во тьму, не зная, что там. Не люблю, и не хожу. Ведь не даром я с собой весь подъем факел протащил - так что в гости к древнему мудрецу мы шли при свете.
  
   ***
  
   ЧАСТЬ 2. КИЕВСКИЙ ДУХ.
  
   Пещера дракона - это не нора какого-то хоббита. Тут тебе никаких ковровых дорожек и мягких кресел - длинный, совершенно пустой туннель, диаметром около четырех метров. Дракон, видать, далеко не такой уж и крупный, раз смог сюда пролезть. И никаких тебе силовых стен, никаких тебе магических защит от возжелавших получить часть магического кристалла колдуний. Ровный, прямой, совершенно голый туннель - абсолютно ничего примечательного.
   Ничего примечательного не было и в той пещере, куда этот туннель вывел - образованное в результате эрозии мягких горных пород водой полое помещение. Я, конечно, не геолог, но по сравнению с крымскими пещерами эта совершенно не впечатляла - даже груд золота, и тех нигде не наблюдалось. Лишь темнота, отступившая в свете факела, каменные своды и дракон.
   Именно в таком порядке - дракона я заметил в последнюю очередь. Ну да, спит, на полу в клубок свернувшись, нечто золотистое. Длиной метров шесть, размах крыльев на глаз не определю - но не больше тех же шести метров. Но самое прикольное - голова! Я что угодно ожидал увидеть, но пингвинья голова на туловище летающей рептилии... Это уже слишком. Меня дома пингвины достали, которые из Линукса, и тут опять эта наглая рожа с большими добрыми глазами и улыбчивым клювом... Открывает один глаз, смотрит в нашу сторону - видать, не привык дракон в зимнее время гостей встречать, думал, наверно, что до весны его зимнюю спячку никто не потревожит.
   Щас! Ты давай, мудрец, свою репутацию отрабатывай. О-па! По-моему, он ее уже начал отрабатывать...
  
   ***
  
   - Я вижу над вами короны - цветом былого сверкает над одним из вас императорский венец, цветом грядущего переливаются над вами короны владык... Что вы хотите от меня, те, кому суждено изменить мир?
   - Э... Собственно говоря, для начала добрый день, товарищ дракон, - пока остальные осмысливали квинтэссенцию мудрости в исполнении пингвиноголового я решил взять быка за рога. Или пингвина за крылья, один черт.
   - Здравствуй, император.
   - И тебе того же. Только я уже давно не император, - действительно, имелась в моей биографии такая позорная страница - довелось быть императором. Но я дал себе зарок - больше в политику ни ногой!
   - Я знаю.
   - Ну и ладно. С императором понятно, а что над нами за "короны владык", не подскажешь? И над кем именно? Ты скажи, Лера, это та красотка, королевских кровей? Говорят, ты по таким вопросом специалист.
   - Незримы пути будущего - переплетены ваши судьбы, и не мне вершить грядущее. Но в венах сей невинной девы, - нашел, понимаешь, невинную деву! - течет древняя кровь, кровь закатных рас, и имеет она несравненное право на королевский престол! Но не вижу я в днях предстоящих, пробудится ли в ней эта кровь и призовет ли ее на трон.
   - Понятно, значит не знаешь. Ладно, проехали. Собственно говоря, мы, товарищ дракон, к тебе по такому делу.
   - Я знаю, по какому делу вы сюда пришли. Вы ищите и ждете от меня ответы на те вопросы, задать которые мне не в силах, - вот уж действительно, мудрый, намудрил по полной программе, - и я расскажу вам одну историю.
  
   ***
  
   Какое отношение имеет история дракона к нашим проблемам, я совершенно не понял. Но еще Владимир Семенович пел, что "жираф большой, ему видней". Дракон с пингвиньей головой еще больше. Так что, хоть у меня уже через пять минут общения с ним особых надежд на помощь "рептилии" не осталось, решил я его выслушать. В конце концов, через пол мира сюда перлись - не уходить же ни с чем...
   История была почти библейской. Если в двух словах - в начале был бог, потом он сотворил землю и небо, солнышко гвоздями прибил, луну флуоресцентной красной покрасил, ангелов себе на помощь призвал. И пошли они вдесятером, бог и ангелы его, заселять землю разными тварями, разумными и не очень. А когда закончили - посмотрел бог, и понял - хорошо то как! И его правая рука, главный из ангелов, тоже посмотрел, и то же самое подумал. Одна мысль на двоих - богу это не понравилось, и сверг он ангела с небес. Но тот не растерялся - дьяволом стал, отхватил себе кусок земли, построил Ад по своему разумению, и самому богу бросил вызов. Ну, тот и спустился с небес - как же, его честь и достоинство оскорбили. Были войны, кипела земля, чем там все закончилось - даже дракону неведомо, но остался с тех пор мир этот без богов. Вообще без богов.
   А мир без богов - штука достаточно хреновая. Такой мир постоянно в метастабильном состоянии пребывает, вроде как все хорошо - а подтолкни его, и в пропасть полетит, фиг спасешь. Собственно говоря, по каким-то астральным признакам местные мудрецы и определили - мир на гране гибели. Ай-ай-ай, как нехорошо. Срочно надо спасать - откапываем древние предсказания, ба - нас спасет человек с арбалетом!
   Честно говоря, в первый раз это было интересно, теперь уже скучно. Вот уж действительно, история повторяется - сначала как трагедия, а потом как фарс. В первый раз и угроза была реальной - козлоногие, и предсказание не из пальца высосано. Тут же... Ну почему в этом мире все меня пытаются сказками накормить! Что, раз я магических способностей лишился, и не могу проверить, где мне брешут, а где нет, то мне можно километры лапши на уши вешать? А глаза-то, глаза! Что у Бесса с Лерой, что пингвиньи глаза дракона - кристальная чистота и хрустальная честность! Аж противно. Эх, было бы у меня побольше времени да желания, я бы им сам столько "библейских сказочек" понарассказывал бы - неделю бы с органов слуха макароны снимали.
   Стоп! Что я все время жалуюсь на судьбу - я хотел поговорить с драконом по поводу возвращения своих способностей? Хотел. И по поводу перемещения в мой мир хотел. Ну так какого я еще это не сделал? Исправимся.
  
   ***
  
   - ...можешь? - закончил оформлять я свой вопрос.
   Большие глаза пингвина внимательно посмотрели в мою сторону и, сделав задумчивую артистическую паузу, их хозяин дал свой ответ.
   - Я - плоть от плоти этого мира, не мне покидать его пределы, я прожил тут тысячи лет и жизнь моя тут будет завершена. Но ведомы мне многие секреты, и в древние времена узнал я одно великое заклинание... - пауза.
   - ...которое... - продолжил за дракона я. А дракон-то наш, оказывается, маг. Впрочем, уж в чем-чем, а в этом у меня не было вообще никаких сомнений.
   - Мне так и не суждено было никогда его применить. И потому не ведаю я, что это заклинание может сотворить.
  
   ***
  
   Неожиданный поворот событий. Впрочем, дальнейшее предложение дракона было еще более необычным - он знал, что у меня есть "Вершитель Реальности". И потому предложил мне, пока он будет читать свое заклинание, воспользоваться артефактом. Сам по себе "Вершитель" с магией не сильно ладит - ну не может он так изменить вероятности, чтоб тело обычного человека стало телом иншого. Но зато если кто-то читает заклинание, не зная, что из этого выйдет... Вот тут, по теории дракона, артефакт позволит совершить абсолютно любое чудо. Хоть мертвого воскресить, хоть самого дьявола из преисподней в услужение призвать. За магическую часть отвечает заклинание, за вероятность того, что магия сотворит именно то, что надо, а не обернется большим пшиком - "Вершитель".
   Предложение довольно интересное - особенно если учесть, что дракон дал мне возможность самому выбрать, чего я от заклинания хочу. А действительно, чего я хочу? Я хочу домой! Прочь от всех этих мироспасательных операций - это только в приключенческих романах очень интересно натирать задницу в лошадином седле, особенно когда над головой пули со стрелами так и свистят. В жизни... Не знаю, может для некоторых людей жизнь без экстрима - не жизнь, я лично предпочитаю более спокойное существование. А что именно я попадаю во всякие переделки, пока настоящие экстрималы не знают, чем себя занять... Доля такая. По мирам шататься.
   Короче, на том с драконом и порешили - начал он заклинание читать, я сосредоточился, обратился мысленно к амулету, сконцентрировал свои мысли, попытался толком объяснить, какого цвета рояль в кустах бузины я желаю найти... Не знаю, что там "Вершитель" себе надумал, а артефакты такого уровня всегда зачатками искусственного интеллекта обладают. Не буду описывать визуальные эффекты, с которыми заклинание "творилось" - все равно Голливуд их бы сделал намного красивее и зрелищнее. Главное - прямо посреди пещеры дракона сотворился самый обыкновенный портал. Как их обычно изображают? "Мерцающий диск в воздухе"... Ну, почти - таки диск, таки в воздухе, только не мерцающий, а матово-серый. Другой вопрос, что я понятия не имею, куда он ведет... Хорошо, если домой, а если...
   Но где наша не пропадала! Пообещав скоро вернуться, а что, вдруг во мне проснется мифическое благородство, и я действительно вернусь, тяжело вздохнув, я нырнул в портал.
   Секунду спустя я был в Киеве. А еще через секунду из портала вынырнул Алвит, после чего переход между мирами соизволил закрыться.
   Ну что же... Похоже, злоключения подошли к концу.
   Или нет?
   Что-то я себя немного не так чувствую...
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение!
   - Ты знаешь, что Арбалетчик применил Вершитель?
   - Да, милорд! Крыланы ждут его у пещеры дракона - они больше не чувствуют его присутствия, но его спутники остались там, и он должен вернуться.
   - Что?! Они его потеряли?
   - Нет, милорд. Я не понял их послание, но он по-прежнему там. И в то же самое время его там нет. Я не знаю, как это может быть, милорд. Но он вернется - он обязательно вернется, милорд, и от крыланов ему не уйти.
   - Хорошо! Но я не потерплю очередного поражения! Он должен быть уничтожен, уничтожен любой ценой!
   - Да, милорд.
   - Что слышно про Била?
   - Ад ищет его, милорд. Мы следим за ними, но не пытаемся вмешаться - еще не настало время. Что-то еще, милорд?
   - Ничего, ты свободен.
   - Да, милорд. Мое почтение, милорд!
  
   ***
  
   - Что с ним, Бесс?
   - Я не знаю, Лера... Он... Он не жив, но он и не мертв... Он хотел уйти в свой мир, но... Я не понимаю, что произошло. Дракон?
   - О горе мне! Я ошибся - даже "Вершитель Реальности" не в силах сотворить чудо, он вернулся в свой мир - но там он мертв. Один мир не может вмещать человека и живого, и мертвого - это великий закон, преступить который не в силах реальности. Тут он был жив, но там, где тело его мертво, не было места для живого тела - и душа его ныне обретает в том мире бестелесным духом. Я боюсь, что я подвел вас, себя, Била и этот мир - Михаил сгинул, и не вернуться ему...
   - Михаил беда? Михаил плохо? Алвит спасать Михаила! Аааааа!!!!!!
   - Ты куда? Что за... Дракон, что произошло?
   - Я не знаю! Сотворенный портал мог пропустить только одного человека, но... Но от Михаила сквозь портал прошла лишь душа, а Алвит - не человек, а зыкруд...
   - И что это значит, дракон?
   - Я не знаю... Мы будем ждать...
  
   ***
  
   Ну конечно! А я уж обрадовался - все, дома, ля-ля-ля, хэппи-энд! Сколько раз меня жизнь учила - халявы не бывает. Нет, все равно верю в чудеса. Мог бы, как инший шестого уровня, уже и понять - чудес не бывает. Бывает лишь красивый обман и сложная магия, а то, что называют чудесами, лишь совпадения, помноженные на безграмотность и набожность наблюдателей.
   Короче, домой-то я вернулся, но как раз в том состоянии, в котором и должен был тут быть - бестелесной души убитого человека. Тем самым призраком, у которого и память есть о прошлой жизни, и желание еще пожить, да вот только нет такой возможности. Самое противное - я-то прекрасно знаю, что относительно трезво оценивать окружающее я смогу сутки, максимум двое, а потом все - расплывусь, рассыплюсь, и станет моя душа, она же аура, частью мирового эфира. А что можно сотворить за два дня? Ну хорошо, три - но это максимум! "Вершитель" остался вместе с телом в другом мире, а все, что у меня есть, так умные мысли и зыкруд.
   Алвит, ну конечно же! Не знаю, какого черта его за мной понесло - но я должен этим воспользоваться. Итак, сейчас я душа. Без тела. Что это значит? Это значит, что я уже не скован рамками тела обычного человека, и, в какой-то мере, ко мне должны были вернуться магические навыки. Совсем немного - на уровне среднего полтергейста, но когда-то мне даже этого хватило, чтоб не дать Архимагу Ноху сотворить убийственное заклятье и уничтожить силы добра в моем лице. Тогда я проник в его мозг...
   Что же, попробуем проникнуть в мозг зыкруда. "Алвит!"
  
   ***
  
   "Алвит! Я Алвит! Алвит, это я, Михаил, ты слышишь меня? Я слышать, я слышать! Я рад слышать Михаил! Михаил, ты где? Михаил, Алвит где? Алвит, ты у меня дома... Ты иметь большой дом! Много-много снега, много-много дом и дерево! Ты богат! Нет, Алвит, слушай меня, и не перебивай. Понял? Алвит - умный зыкруд! Алвит понял! Алвит слушать Михаил! Алвит, ты меня не видишь - я стал невидимым. Но я буду с тобой говорить, и ты должен меня слушать и делать то, что я тебе скажу, договорились? Запомни - ты должен делать только то, что я тебе говорю, потому что иначе я на тебя обижусь, стану видимым и заберу шелковое платье! Алвит делать все, Михаил говорит! Все-все, совсем-совсем! Я верю тебе, Алвит! А сейчас ты должен пойти вон к тому зданию... О черт, как мне тебе объяснить... Алвит, ты можешь не думать? Алвит не думать? Да, Алвит, я понимаю - ты умный, но просто не думай, хорошо? Хорошо! Алвит не думать! Отлично, вот что значит зыкруд - он действительно может вообще ни о чем не думать... Даже о зеленых обезьянах... Так, попробуем - тело, конечно, чужое, но вдруг получится... Получилось! Есть! А выйти из этого тела... Тоже получилось! Прекрасно, теперь я могу не просто облачком летать, а в мозгах зыкрудских перемещаться. Жалко, что полностью контроль над телом не получится взять, но и этого хватит. Алвит, можешь думать. Алвит думать! Алвит, ты видишь, куда ты должен пойти? Алвит видеть! Алвит идти? Да, иди. И еще... Алвит, я тебя сейчас попрошу, попробуй мою просьбу исполнить. Алвит слушать просьба Михаил! Алвит, если можешь - попробуй не улыбаться... Хорошо, Михаил, Алвит не улыбаться. Вот и прекрасно. Пошли."
  
   ***
  
   Киев, родимый ты мой! Как хорошо бродить по твоим зеленым улицам весной и летом, по золотой листве осенью, по белому снегу зимой... Увы, хорошо, но не получается - зелень нафиг повырубали, листву сжигают, не успеет она опасть, снег грязно-черный. А если, помимо всего прочего, ты еще и бестелесный дух, ищущий вместе с дикарем из другого мира черную кошку в темной комнате, точно зная, что ее там быть не может...
   Но у меня все равно было хорошее настроение - прорвемся, опера! Я был бы не я, если бы не смог ничего придумать! Для начала - сделаем из зыкруда человека. Главное чтоб он не улыбался, когти с перепонками в перчатки спрячем, а худоба и борода... Зашел я как-то на форум одного молодого, но очень популярного российского фантаста, который любит про креолов и бритвы писать. Глянул на его фотку - еще немного бороду отрастить, похудеть - и вылитый зыкруд!
   А что до того, что куртку, перчатки и туфли мы для Алвита добыли самым наглым грабежом - ну что поделаешь! Это не я, это сам Алвит так захотел - у зыкрудов так принято, бьешь кого-то по голове, и бери, что хочешь. Но мобилу с кошельком мы не тронули! Я - нафиг надо, а Алвит просто не понял, зачем эти цветные бумажки и штуковинка с кнопками нужна.
   И вот теперь по Политехническому парку вдоль проспекта Победы идет бомжеватого вида высокий худой мужичок с дубинкой, а рядом с ним витает и думает дух невинно убиенного меня.
   А думать было о чем - я наконец-то понял, что я хочу в первую очередь. Узнать, что случилось с моим телом - я к нему за фиг знает сколько лет уже порядком привязался. Кстати, свой возраст я сказать не мог - по документам он был одним, по биологически прожитым годам другим, а на самом деле третьим... Наверно, середину третьего десятка я разменял - хотя не факт. Но двадцать точно по любому было много лет назад, а до тридцати точно еще немало лет оставалось. Что же, тоже весьма и весьма точная характеристика. Некоторые женщины еще менее точно свой возраст "знают" - им как семнадцать исполняется, так до сорока пяти и остается. А то и дальше.
   Но вот проблема - ни к кому за помощью обратиться я не мог. Как же так, казалось бы. Работающий в спецслужбе киевских инших, маг шестого уровня, один из самых молодых за всю историю, тут тебе и помочь могут, и тело разыщут, и душу приютят. Ага, разбежались! Во-первых, если я приду в виде приведения, и зыкруда с собой приведу - никто меня и слушать не будет. А во-вторых... После моего прошлого "путешествия" у меня и так достаточно проблем возникло - я так и не смог толком пояснить, куда я девался, и теперь вряд ли кто-то озаботился моим исчезновением. А значит и в то, что я - теперь дух, никто не поверит.
   Обратиться к друзьям... К людям - бесполезно, они в Сумрак заходить не умеют, а бомжу-зыкруду тем паче никто не поверит. А инших-друзей у меня самым банальным образом не было. Завистники были, считавшие, что я и так слишком быстро карьеру делал - не каждый и до тридцати лет хотя бы третий уровень получает, а у меня уже шестой! И маг я сильный, и на работе, по крайней мере до событий осени этого года, был на хорошем счету. И деньги есть, честно заработанные. С девушками не сложилось... Но это уже исключительно моя проблема - ну не хочу я легких интрижек и оттягивающих развлечений, мне бы большую и чистую любовь с кем-то меня достойным - а не встречал пока таких... Все, или б., или дуры, или и то, и то одновременно, или, в лучшем случае, с внешностью свинокоровы и мозгами бультерьера. Не в обиду им будет сказано...
   Впрочем, отвлекаюсь - в моем нынешнем дохлом состоянии не об этом думать надо. Короче, не к кому мне было обратиться - а потому решил поиски параллельно по двум направлениям вести. Во-первых, используя речевой аппарат Алвита, естественно, что не знающего русский язык, обзвонить все морги и милиции, выясняя, не убивали ли кого поздним вечером 21 ноября. Увы, результат "ожиданный" - убивали, но не меня. Точно так же никто не объявлял меня в поиск, и до сих пор, до 3 декабря, за почти две недели на мое тело никто не натыкался.
   Что же - значит, не просто бандитская пуля меня нагнала и настигла. Воспользовался я и вторым способом. Душа у иншого лишь малую часть его силы получает, это да. Не спорю. Но зато она абсолютно свободна - и если захочу, могу хоть сейчас до Америки и назад обернуться. Значит посылаю Алвита вперед, пусть молча вдоль проспекта Победы в сторону Воздухофлотского идет, и дальше, по бульвару Шевченко до Крещатика. Не сворачивая. А я полетел искать ветра в поле...
   Итак, для начала общий осмотр. За пределы Киева пока выходить не будем - или мое тело тут, или я его никогда не найду. Пусть оно будет тут. Я бы сказал, что вероятность этого большая - процентов восемьдесят, все-таки на границах города блокпосты и обычные, и инших стоят... Пограничная территория, столица, все сразу - у нас это хорошо поставлено.
   Левый берег пока не трогаем - это уже земля русских иных. До днепровских островов доберемся, а пока - правый берег. Что я имею? Для начала - общий фон. Утро, суббота, 3 декабря 2005 года - троещинская, оболонская, шулявская и теремковская бандитские группировки инших еще спят - чисто. Людей в учет не берем.
   Сколько я летал - не знаю, но долго. И никаких астральных следов того, что могло бы быть моим телом! Не знаю, на что я надеялся, но нашел я нуль целых нуль бесконечных полезной информации.
   Алвит за это время уже успел до Крещатика дойти. Правила дорожного движения я ему не объяснял - все равно не поймет, я сказал идти по прямой - он и шел. Ну и что, что на площади Победы по его вине огромная пробка создалась, а на переходе у красного корпуса Национального университета едва до аварии не дошло. Зыкруды мир воспринимают очень просто - я сказал ему, что вонючие чудища на четырех колесах безопасны и бесполезны - он на них и не обращал внимания. Я сказал прятать свою дубину от других людей с дубинами, в полушубках и шапках зеленого цвета - он и прятал. Я сказал ничего не ломать - он и удержался.
   На Крещатике я рассказал Алвиту про нищих - и он аж загорелся! Ему настолько понравилась эта игра, бегать за людьми и ныть до тех пор, пока они не дадут ему цветную бумажку, что через час я его едва оторвал от этого занятия. Гривен двести собрал - сорок баксов... А знай он еще русский язык - еще больше бы набрал. Просто многие не понимали, чего от них этот бородатый бомж хочет. Потом я показал Алвиту, как можно покупать себе еду, перекусили в Глобусе, он - физически, я - духовно. И поехали на метро на левый берег - на территорию соседнего государства.
   Была у меня последняя надежда - довелось мне как-то по долгу службы с одной личностью сталкиваться. Хоть мы и были по разные стороны баррикад, но так сложилось, что не стал я его задерживать. Он, как бы, хоть и преступал закон, но... Короче, не стал. Личность эта была не иншим, это был даже не иной, это... Я не знаю, откуда он пришел - откуда-то с дальнего востока. Но работал он, и это я знал точно, на наших любезных восточных русских соседей - на иных. Работа у него была... нехорошая. Короче, это был китайский агент русской охранки, занимающийся напрямую подрывной деятельностью в отношении инших.
   Жил, а заодно и работал, этот агент на самой дальней восточной окраине Киева - от метро "Лесная" несколько остановок на троллейбусе, а потом еще пройтись. Работал "китаец" со славянской внешностью официально - у него по человеческим законам был вполне легальный бизнес. В старом спортзале, в школе на углу улицы Космонавта Волкова и Лесного проспекта, несколько раз в неделю проводились со всеми желающими недорогие занятия по боевому искусству айкидо. И все бы хорошо, если бы...
   Если бы помимо техники айкидо ученикам, как правило, обычным людям, не прививались другие, очень нехорошие навыки. Не буду уточнять, что это были именно за навыки, но... Часто сами того не подозревая, эти "ученики" становились основной угрозой всех спецслужб инших - и далеко не всегда нам удавалось устранить угрозу с их стороны мирным путем. Иногда приходилось принимать и жесткие меры - вплоть до физического устранения. Доказать, что именно "китаец" виноват в происходящем, мы так и не смогли. Вернее я бы может и смог, документы были, но... Но я предпочел этого не делать.
   Впрочем, "китаец" в последнее время вынужден был отойти от дел. В том числе и поэтому я его не тронул - я точно знал, что свою миссию он передал одному из своих учеников, но кому именно? Разработка этого направления была одной из моих прямых рабочих обязанностей. И я не терял надежды выйти на ученика через его учителя.
   Границу мы пересекли успешно. Зыкруд не был магом, и на погранзаставе, незаметно для обычных людей организованной на станции метро "Днепр", подозрений не вызвал. Кстати, собственно говоря, исключительно для устройства погранзаставы и была построена станция с перронами не по центру, а по бокам. Хотели сначала сделать две, нашу на "Днепре", и иных на "Гидропарке", там тоже все было оборудовано, но потом подумали - решили обойтись одной. Такие же, кстати, были на всех мостах через Днепр... Это Украина от СССР в 91м году отделилась, а иные от инших еще со времен гетмана Богдана в разных странах жили. До Лесной мы доехали без приключений - даже менты документы Алвита, естественно, отсутствующие, ни разу не проверяли.
   В субботу занятия не проводились, и мы с зыкрудом пошли к учителю домой. Жил он там же, на Лесном массиве.
   Дверь нам открыла его молодая жена. Кстати, одна из бывших учениц...
  
   ***
  
   - Вам кого?
   - Сенсея можно? - спросил я голосовыми связками Зыкруда.
   - Вань, это к тебе пришли.
   - Да, чем могу быть полезен? - в дверном проеме показался бритый наголо сенсей, с такими усами, что сам Чапаев позавидовал бы. - У вас ко мне какое-то дело?
   - Сенсей, - стараясь говорить губами Алвита так, чтоб его излишняя зубастость не слишком бросалась в глаза, обратился я, - мне надо с тобой поговорить на конфиденциальную тему.
   - У меня нет никаких секретов от моей жены! - я почувствовал направленный сквозь Сумрак взгляд "учителя", но меня он обошел стороной - аура призрака заметно "прозрачнее" ауры живого человека, и на фоне зыкрудской моя была не замечена.
   - И все же, я думаю, что нам надо перевести нашу беседу в более сумрачное русло... У меня есть, что тебе сказать... Ты помнишь историю с Михаилом? - есть! После моего имени сенсей вздрогнул - пусть даже астрально. Значит заинтересовался... Больше всего я боялся того, что он даже не выслушает меня.
   - Хорошо, заходите. Поговорим.
  
   ***
  
   "Так значит ты, Михаил, был убит..."
   "Да! Я был убит, и я хочу, чтоб ты помог мне найти мое тело!"
   "Именно тело? Ты не желаешь узнать, кто тебя убил, ты не хочешь мести - ты лишь хочешь найти свое тело?"
   "Да!"
   Сенсей задумался. Весь разговор мы вели на первом слое Сумрака - незримо для его жены и Алвита. Последний свою роль выполнил. Его устами я объяснил, в каком я ныне пребываю состоянии и как со мной поговорить, так что теперь, пока мы с сенсеем общались напрямую, через Сумрак, зыкруд был абсолютно свободен. А чтоб он никому не мешал - жена "учителя" принесла дикарю сгущенку... Я, в принципе, знал - нет таких живых существ, которые бы не любили сгущенное молоко. Но чтоб так от него тащиться, чтоб за пол часа три банки съесть... Мне бы, будь я жив, плохо стало. А Алвиту ничего - четвертую попросил. И языковой барьер даже не стал для него проблемой - по физиономии было видно, чего он хочет.
   "Хорошо, - продолжил тем временем сенсей, - но почему ты думаешь, что я тебе захочу помогать?"
   "Потому что, если ты забыл, то я тебе напомню - у тебя передо мной должок есть. А долги надо отдавать".
   "А если я не отдам? Что ты сделаешь? Пойдешь, пожалуешься на меня? Вряд ли... Если бы ты мог обратиться к своим - тебя бы тут и сейчас не было. Что мне будет, если я откажусь тебе помогать?"
   "Ничего. Я мог бы сказать, что если я сам найду свое тело, если я "оживу", то тогда я передам весь компромат на тебя соответствующим органам, но я не буду этого говорить. Ты и сам прекрасно понимаешь - я не в том положении, чтоб тебе чем-то угрожать. У меня осталось немного времени - считанные дни, и за это время я должен найти свое тело. Скажу честно - сам я этого сделать не смог, и вся надежда теперь на твою помощь".
   "Хорошо, Михаил. Я помогу тебе. Я помню, что ты для меня сделал, и, если смогу, я найду твое тело".
   "Спасибо".
   "Не за что. Ты был прав - долги надо отдавать, и я тебе помогаю не потому, что испытываю какие-то теплые чувства, а лишь для чистоты своей кармы".
   "Главное - помоги..."
   "У тебя есть где переночевать?"
   "У духа? Да где угодно... Могу хоть на луну слетать, теперь меня уже мало что на земле держит".
   "На луну - не можешь. Души живут только среди людей - если ты покинешь обитаемые области пространства, ты потеряешь себя и перестанешь быть отдельным сознанием".
   "Да? Честно говоря, не знал..."
   "Вы, западные люди, много чего не знаете".
  
   ***
  
   "Учитель" имел право на такие суждения - кроме того, что он работал на охранку иных и занимался диверсионной деятельностью, он действительно был учителем. Этот человек с внешностью казака прошел тибетские магические школы, был признанным мастером многих восточных единоборств, в совершенстве знал чайную церемонию, умел готовить суши, освоил йогу... Короче - он был из разряда тех людей, кого я могу не любить, но обязательно уважаю. И он действительно знал многое - школы востока до сих пор оставались для инших загадкой, мы не знали, как они там проходят свое обучение, какие у них уровни, какими магическими умениями они владеют.
   Я знаю только то, что по приезду в Киев не имеющий никакого уровня сенсей сразу же получил четвертый - а спустя пару лет и пятый. Это достаточно круто - это все равно, что никому не известный футбольный клуб из села Задригайло-Кумическое за свой первый сезон взял бы Кубок Украины по футболу и дошел бы до четвертьфинала кубка УЕФА. Даже нет, это все равно, что если бы то же самое сделал баскетбольный клуб из села Задригайло-Кумическое - что такое спорт они знают, но конкретно в футбол никогда раньше не играли. Так и тут, приехал монах из Тибета и стал сразу же магом четвертого уровня... Видать, много чему его там, в Тибете, научили.
   Жаль, очень жаль, что сенсей был не на нашей стороне - наши спецслужбы не отказались бы от услуг такого иншого. Но увы - он избрал сторону иных, с которыми мы, не взирая на многовековое соседство и тесное сотрудничество, продолжали иметь временами достаточно напряженные отношения.
   Украине с Россией в этом плане проще - тут трубы, там газ и нефть. Тут Севастополь, там флот. Тут русичи, и там русичи. Хочешь, не хочешь, а сотрудничать придется. У нас же, инших с иными, делить было нечего. Да и масштабы были другие - территория иных шла от Балтики до Черного моря по Днепру, по Кавказу, по Уралу, по побережью Северного Ледовитого. Сибирь, восток - это земли шаманов, русских шаманов, но не иных. У нас же была правобережная Украина, Польша, Беларусь. По численности магического населения у нас были близкие параметры, школа магическая - одна и та же, ресурсы - нафиг нужны. Вот и грызлись мы уже столько лет... А Киев - с одной стороны столица инших, мы отсюда и Минском, и Варшавой командовали. А с другой стороны - пограничный город, Днепр переехал - все, тут уже иные живут. Вот и бурлила у нас жизнь...
   Но все равно, Киев - лучший из городов! И никакие Москвы, Парижы, Римы или Нью-Йорки с нами не сравнятся...
   Казалось бы, какое отношение имеют все эти пространственные измышления к поиску моего тела? А никакого! Просто тело мое ищет сенсей - а душе делать нечего. Вот, переночевав у сенсея, и повел я в воскресенье, 4 декабря 2005 года, Алвита свой родной город показывать. Ну а какой же Киев без Софии Киевской? Жаль, что сегодня она закрыта для посетителей... Мне, как духу, ничего, а зыкруду не удалось показать шедевр древнерусского зодчества. Впрочем, что-то меня гложут сомнения, что он бы это оценил...
   Зато в Киево-Печерской Лавре мы побывали - даже на колокольню поднялись. И в пещеры, Дальние и Ближние, зашли. "Норы" зыкруду очень понравились - в них можно удобно спрятаться и всех бить дубиной! По худобе своей Алвит вполне за чьи-то мощи мог сойти, разве что те все пониже были... И колокольня ему понравилась - зыкруд так обиделся, что я не дал ему спрыгнуть... Пару часиков нищими поработали, вот уж действительно, просить милостыню - призвание Алвита. Съездили в Китаево, были в Голосеевском лесу, в Пирогово заглянули. Побывали в зоопарке и ботсаду... С ботсадом, не тем, который рядом с Университетом, а в Академии Наук, вообще прикол вышел! Картина - зима, Киев, ботанический сад. Снег, ноль по Цельсию, слякоть, грязь. Идет бородатый мужичок в куртке с чужого плеча, любуется голыми деревьями. И вдруг ни с того ни с сего бросается в лес, и начинает копать своими руками снегогрязь. Выкапывает какой-то корешок, и с огромным аппетитом начинает его есть. Вот уж действительно, лесной дикарь... Такой нигде не пропадет.
   Под вечер мы закончили нашу прогулку по городу Майданом - на нем жизнь никогда не затихает.
   Хорошо день прошел. Но непродуктивно. Конечно, Киев - интересный город, а во многих из тех мест, где мы сегодня были, я при жизни уже года три не заглядывал. Например, в Пирогово - музей народной архитектуры никогда не был объектом пристального внимания инших. Да, конечно - приятно побродить, посмотреть, как наши предки жили, но этим пусть люди развлекаются. У нас, инших, другие заботы...
   Например, у меня. Во-первых - я дух, во-вторых - я потерял свое тело, в-третьих - у меня начала кружиться голова. Хорошо звучит, "у бестелесного духа начала кружиться голова"... Но головокружение - это когда все вокруг тебя начинает плыть, когда ты теряешь ориентацию в пространстве, когда путаешь верх с низом, север с югом и правое с левым. Вот со мной такое и начало происходить. Пока - лишь эпизодически. Но уж кому, как не мне, знать, что головокружение - первый признак распыления души. Потом начнутся провалы в памяти, потом я перестану осознавать себя личностью, а потом все - кирдык, гаплык, капец. Развеется моя душа по межмировому эфиру, и погибну тогда я окончательно.
   А значит - надо успеть что-то до этого сделать. Посмотрим, что там сенсей за сегодня успел нарыть интересного...
   О том, что я буду делать, когда он найдет тело, я старался не думать. Почему? Ну, наверно, потому, что все равно придумать ничего не мог. Собственно говоря, вся моя деятельность, вся моя активность, все, что не давало мне сложить эфирные руки и мирно удалиться в мир иной, все это держалось на смутной надежде - "Вершитель Реальности" не мог подвести. Я у него что просил? Я просил назад свое тело! А что он мне дал? Он мне дал мой мир. Отсюда вывод - или он перепутал, что более вероятно, или, на что хотелось надеяться, он просто не справился. И сделал первый шаг, решив, что все остальные я смогу проделать сам. Была у меня слабая надежда, что, когда я найду свое тело, придумается мне способ его оживить...
   Слабая, очень слабая надежда. Но, когда ты имеешь дело с артефактом божественной силы, все возможно. И не важно, что он, будучи активизированным, действует считанные минуты. В том мире минуты - а в этом сколько угодно может пройти. Кто там сказал, что гвардия умирает, но не сдается? Кто-то из Наполеоновских генералов... Так и я - я пойду до конца, буду что-то делать даже тогда, когда надежды не будет, но не сдамся. Хотя... Если я не сдамся - то тоже умру, причем точно. Собственно говоря, я уже умер, и лишь "прекращу мыслящее существование"...
   Не знаю, до чего бы еще я додумал, но, к счастью, доехали мы к этому времени к сенсею. На метро до Лесной, на 37м троллейбусе по Маршала Жукова до Лесного проспекта, пешочком пройтись...
   По астральной сумеречной физиономии "учителя" я понял - не нашел он сегодня мое тело.
  
   ***
  
   "Я не смог найти твое тело".
   "Что же, честно говоря, другого ответа я и не ждал"...
   "Зато я ждал, что я тебе скажу другое! Михаил, ты не понимаешь - я не просто искал твое тело. Я задействовал... Я думаю, что ты об этом уже знаешь, потому скажу. Я задействовал всех своих учеников, я активизировал свои связи в наших спецслужбах..."
   "Охранке?"
   "Да, охранке. Я не говорил им, что они ищут тело одного из самых опасных агентов инших..."
   "Да уж прям, такой я опасный..."
   "Ты? Инший шестого уровня, проходящий по нашим спискам как "Вундеркинд"? Ты, который считался одним из ключевых претендентов на лидерство в вашей спецслужбе?"
   "Я? Вот уж действительно, стоит только умереть - и сразу же узнаешь о себе так много нового... Ладно, чего уж там - разочарую. Не был, не есть и, даже если оживу, что сомнительно, не буду я у нас главным. Знаете, как меня начальство "любило"? За "вундеркинда" спасибо, но зря вы так... А может это как раз ваши меня устранили?"
   "Глупо. Ты сам знаешь, что этого не может быть".
   "Всякое бывает".
   "Не спорю, но не в этот раз. Нет, тебя убили не мы. Да и вообще, я не знаю, убили ли тебя..."
   "Поверь - убили. Пуля в мозгах редко глюком бывает".
   "Как бы там ни было - слушай дальше. Я задействовал всех, кого только мог и не мог, и вот что мы выяснили. Ни в живом, ни в мертвом виде пределы Киева твое тело не покидало".
   "Отрадно".
   "Тебя не топили в Днепре или озерах, тебя не кремировали, мы проверили ауру воды и запах сгоревших человеческих тел".
   "Приятно слышать".
   "Мы сделали невозможное - мы проверили все огнестрельное оружие. Мы разобрались со всеми наемниками - никто из них тебя не убивал. Далее. Мы провели полный анализ места, где тебя убили, вплоть до третьего слоя Сумрака включительно. Ты слышишь меня?"
   "Извини, сам понимаешь, головокружение... И все это вы проделали на нашем, правом берегу?"
   "Да".
   "Молодцы... Наши, как всегда, все прозевали. Впрочем, в этот раз я им за это благодарен. Что дальше? Что нашли?"
   "Там действительно произошло расставание души с телом. Но. Не такое, как при убийстве. Такое ощущение, что там кто-то просто вышел в астрал, и не вернулся".
   "Может быть, не знаю. Может, я каким-то образом покинул тело до того, как оно умерло..."
   "Мы попробовали взять след тела - бесполезно. Его оттуда увезли, но кто, куда - астрал чист. Ни одного сумеречного следа. Но! Знаешь, что мы нашли, когда попытались определить "убийцу"? Никогда не поверишь! Тебя убил не человек!"
   "Может мой вопрос и покажется тебе риторическим, но, если не человек, то кто?"
   "В том-то и дело - никто не знает! Не человек, и точка. Человек, обычный или иной, всегда проталкивается сквозь астрал, сквозь Сумрак, как вы, западные люди, его называете. Это же существо, оно замещает собой астрал. Там, где оно побывало, астрал пуст - на всех слоях одновременно. Скажи, ты не знаешь, кто это мог бы быть? У тебя не было таких врагов?"
   "Знаешь, сенсей... Если бы были - поверь, я бы запомнил. Такое, согласись, не забывается".
   "Наши люди пол дня проработали в библиотеке - упоминаний о существах с такой аурой нет. Ты понимаешь? Тебя убил тот, кого не существует в нашем мире! Ты спокоен?"
   "Вполне. Если ты не заметил - рядом с тобой сидит и нагло жрет уже пятую за вечер банку сгущенки тот, кого тоже не существует в этом мире. Такими мелочами меня не удивишь".
   "Его не удивишь иномирскими тварями... И после этого ты, "вундеркинд", удивляешься, почему мы так тебя боимся? Когда я был на Тибете - мне учителя рассказывали о множественности миров, но одно дело лишь слышать их мудрые слова, слова из древних легенд и преданий, и другое дело в своей квартире беседовать с духом человека, которого иным миром не удивишь".
   "Что дальше? Вы не смогли проследить моего убийцу?"
   "Не смогли. И знаешь, почему не смогли? Его след исчез! Просто исчез! Сначала он исчез из обычного мира, потом из первого слоя Сумрака, из второго, из третьего... Мы шли дальше и дальше, но с каждым шагом астрал становился все чище, казалось, что тварь просто под землю провалилась... Исчезла в никуда".
   "Понятно, и почему вы за ней дальше не пошли?"
   "Ты что, не слышишь меня?"
   "Почему же, прекрасно слышу. Ты сказал, что следы поочередно исчезали из слоев Сумрака, первого, второго и третьего. Отсюда я делаю вывод - мой убийца шел, постепенно опускаясь все ниже и ниже, перешел с третьего уровня на четвертый и мирно себе пошел дальше. Я и спрашиваю - почему вы за ним по четвертому уровню не пошли? Или, если бы понадобилось, по пятому".
   "Ты понимаешь, что говоришь?"
   "Прекрасно".
   "Четвертый уровень смертельно опасен! Лишь сильнейшие иные седьмого уровня могут опуститься туда и вернуться назад, не лишившись рассудка! Я не встречал ни одного человека, которому бы это удалось..."
   "Врешь, меня ты встречал. А я был на четвертом уровне, и назад вернулся... И рассудок пока при мне. Ладно, я понял. Не было у вас нормальных специалистов. Хорошо, проехали - след убийцы вы потеряли. Что еще?"
   "Ты был... Если мы дадим тебе временное тело - ты сможешь это сделать?"
   "Тело иншого?"
   "Да, иного".
   "С полным контролем?"
   "Да, он будет иметь право вмешаться, он будет при сознании, но контроль весь будет у тебя".
   "Я думаю, что смогу. Один раз смог? И второй смогу! Только, интересно, ты не забываешь, что для этого этот иной должен совершенно добровольно меня пустить к себе в голову? Тебя это не смущает? Где ты найдешь такого иного?"
   "Не смущает. Этот иной - я".
   "Да уж..."
   "Я пообещал тебе помочь, пообещал сделать все, что в моих силах - я сделаю это. Мой учитель говорил мне - лишь тот, кто верен слову и делу своему, способен при жизни достичь прозрения и в следующем бытие возродиться на уровень выше".
   "Никогда все эти восточные буддизмы-кармаизмы не понимал..."
   "Но хоть во что-то ты веришь?"
   "Я, сенсей, верю в себя самого! И ни при жизни, ни после смерти моя вера меня еще ни разу не подводила! Короче, так как, даешь тело?"
   "Да. Завтра утром..."
   "Давай лучше сегодня! Я не знаю, дотяну ли я до утра".
   "Хорошо".
  
   ***
  
   - Дорогая, мне срочно надо по делам... Я приеду поздно, может утром, ты меня не жди.
   - Что-то случилось, Вань?
   - Нет, все в порядке. Просто один мой старый... друг попал в беду, и я должен ему помочь.
   - Это опасно?
   - Нет, что ты... Алвит остается...
   "Нет, он едет с нами! Алвит! Да? Алвит, иди за человеком, делай все, что он говорит, как будто бы это был я. Понял? Алвит понял! Человек усы - Михаил! Ты отрастить усы, да? Да, Алвит. Человек с усами - это я".
   - Не, пусть лучше с нами пойдет - это и его друг тоже.
   - Может позвонить в милицию? Или твои ученики, может кому-то из них...
   - Дорогая, не волнуйся! Мне ничего не грозит. Если будешь волноваться - ты знаешь мой номер мобильного, звони. Пццц, - звук поцелуя.
   Хлопает дверь, и человек, зыкруд и призрак выходят в прохладную зимнюю киевскую ночь.
  
   ***
  
   Вечерний Киев... Долго добираться сенсею с Алвитом от Лесной до места моей гибели... Они - живые существа, и пусть у сенсея автомобиль, пусть вечером дороги пустынны - мне, бестелесному духу, не интересно ехать с ними. Я буду их ждать на месте, там, в темной подворотне, где пуля ночного снайпера сразила наповал одного хорошего человека... То есть меня.
   Что такое жизнь города? Жизнь города - это жизнь каждого из его жителей. Именно из них, простых людей и могущественных инших, и состоит Киев. Без людей нет города, и человеческие жизни создают ту ткань бытия, тот неповторимый дух места, который мы все чувствуем, но не можем увидеть. Борис Акунин путешествовал по кладбищам, он написал историю мертвых некрополей... Так почему бы мне, мертвому, не написать историю этого огромного муравейника, этого огромного мира живых?
   И пусть меня проклянут те, кто ожидал увидеть битвы магов с героями, заклятья и проклятья, могущественные артефакты и амулеты. Да, это все интересно, это затягивает, это щекочет нервы и возбуждает. Но мне, духу, не нужно щекотать свои нервы. У меня их нет. Все, что у меня есть - сознание. И слабая надежда, что если мне сказочно повезет, то, может быть...
   Забуду о надежде. Пусть она и есть - но пока я лишь дух, лишь призрак, я могу проходить сквозь любые стены и видеть сокрытое. Быть может, уже завтра меня не будет - мое сознание сольется с божественным разумом, тем, во что я никогда не верил. И дайте уж мне напоследок посмотреть тот город, где я родился, где я жил и где я умер! Я свободен, словно призрак в небесах, я и есть призрак в небесах, и весь трехмиллионный город лежит подо мной открытой картой.
   Крещатик, огни, праздный люд. Ночные клубы. Танцы, коктейли, шампанское. Свет, смех, развлечения. Лечу дальше. Город темнеет. Моя скорость - скорость мысли. Лукьяновка, древняя тюрьма, астрал помнит злодеев и невинных, которых приютили не по своей воле эти стены. Идет в депо последний трамвай. Дегтяревская, дома.
   Сенсею с Алвитом еще ехать и ехать - они пока лишь в Дарнице, скорость машины - ничто по сравнению со скоростью духа... Улица Ломоносова. Общежития университета. Смех, радость - есть тут всегда. Тут жили, женились, рожали поколения студентов, тут молодость, тут безудержное, беззаботное веселье. Тут учат и учатся жизни, тут живут те, кому не посчастливилось родиться в Киеве, но кто приехал для того, чтоб уже никогда не покинуть этот город. Или покинуть - не важно, но сейчас, в этот момент, они - киевляне. И не важно, в какое из общежитий заглянуть - я увижу там то же самое. Я залетаю в первое, первое попавшееся. Я лечу по коридорам, я смотрю на жизнь - я вижу жизнь. Я смотрю, я вижу. Девушка, приехала покорять Киев. Я вижу душу - я вижу прошлое. У нее своя судьба - у меня своя. Это - человек, со своей жизнью, и в то же время это - частица города, это киевлянка, это одна капля в том море, что я называю своим родным городом...
   Это - жизнь, это - Киев, это - город. Он меняет, он крутит. Люди могут не любить его, воротить нос - но город все равно властвует над ними. Не каждый город. Только великие города. Киев - великий город. Москва, Питер, Лондон, Париж, Рим... Берлин, Нью-Йорк... Эти города... Они вершат историю - в них переплетаются человеческие судьбы, они создают мир таким, какой он есть. А города в свою очередь создают люди - такие, например, как эта девушка.
   Дальше, дальше... Машина сенсея только у Левобережной - еще не пересекла мост Метро... Я не знаю, найду ли я в Сумраке следы своего убийцы, найду ли я свое тело. Но пока я свободен - и в эти последние минуты я хочу увидеть тот город, в котором я прожил столько лет, но так и не познал.
   Дальше, коридоры, лица, лица, лица... Львов, Луганск, Одесса, Днепропетровск, Харьков... Много частичек разных городов собраны в одном городе. Все они - киевляне. И пусть новый год они будут встречать по домам, пусть на каникулы многие из них покинут город - город их будет ждать. Разные истории, разные судьбы. Разные люди. Дурные, умные. Веселые, грустные. Высокие, низкие. Сильные, слабые. Добрые, злые. У каждого - своя история, своя жизнь. Кто-то читает, кто-то ищет работу, кто-то работает, кто-то играет в "Мафию"... Я никогда не был в общаге - я не жил там, я не знаю эту жизнь. Чтоб увидеть, чтоб почувствовать это, мне понадобилось умереть. Много ли я потерял? Много. Но у меня - свой путь, другой, параллельный с этими, простыми людьми. При жизни я бы прошел мимо них, даже не заметив. Они средние, обычные. Не сверкают их ауры, но души их горят постоянным, теплым огнем. У кого-то они будут гореть долго, у кого-то нет. У кого-то они вспыхнут, у кого-то потухнут. Но это не имеет значения - часть этих душ ушла в душу города, Киева, влилась в нее. И пусть кто-то из них покинет город, кто-то погибнет, не успев ничего в этой жизни совершить - где-то там, в астрале, их следы останутся навсегда.
   Машина сенсея пересекла мост - теперь она уже на правом берегу, едет по набережной в сторону Почтовой площади... У меня еще есть время. Дальше, дальше, дальше... Я не знаю этих людей... Но историей маленьких, незначительных людей передо мной открывается величественное полотно истории древнего града.
   Жилые массивы сменяются промышленными зонами, я лечу дальше, выше, выше... Высокий панельный дом. Окно, свет. Человек, парень. Кто он? Какой-то программист. Он любит свое дело, я вижу это - его душа сроднилась с железом, он тот, кого в древние времена называли "мастером". Он чувствует токи электронов, он понимает логику нулей и единиц, и он любит эту логику. Он - хороший человек, он ответственен и серьезен. Чего в нем нет, так это романтики! Это человек технологического века, в его ауре не осталось следов алых парусов, ему не понять романтику мечей и попутного ветра. Плохо ли это? Нет, он живет так, как он живет, и такие люди тоже нужны Киеву. Город - это огромный живой организм, каждая из клеток которого разумна. Этот организм знает, что ему нужно, и он сам регулирует себя. Мэр? Нет, мэр - такая же клетка, он так же отвечает на приказы города, как и последний бомж. И не важно, какая фамилия мэра. Киев, Москва, Нью-Йорк - это города, которые делают своих мэров, а не наоборот. Это Киев, возгордившийся Киев, скинул с Майдана фонтаны, Киев решил сделать себе корону - и получил монумент Независимости. Да, он был сотворен человеческими руками - но направлял эти руки город. Город живет, развивается. Ему нужны специалисты - он их делает. Лишь после смерти я смог это увидеть. Еще одну каплю души города...
   Я, душа, не обремененная телом, взлетаю в небеса, и несусь туда, где меня ждет мой последний шанс. Еще одна история города, еще одна счастливая жизнь, не ведающая радости. Из разных жизней состоит Киев - веселых и беззаботных, усердных и старательных, уставших и терзаемых душевной болью...
   Я - мертв, и мне позволены некоторые слабости, недоступные живым... И никто не имеет права меня упрекнуть, что вместо поисков своего дела я занимаюсь фигней, заглядывая в чужие жизни! Вот сначала умрите, а потом упрекайте, и не раньше!
   Сенсей, Алвит, вы уже на месте? Что же... Киев, не знаю, до свидания, или прощай, но моя жизнь, похоже, опять собирается кинуть меня в мясорубку событий...
   Пускай, сенсей, как обещал. Посмотрим, как мне будет в твоем теле...
  
   ***
  
   - Хорошо-то как! Алвит! Вот черт, ты же русский не понимаешь... Обратимся мысленно.
   "Алвит! Михаил! Алвит, что бы ни случилось - ты должен ждать меня тут. Понял? Алвит понять Михаил! Алвит ждать Михаил тут, долго-долго. Да, Михаил? Да, Алвит, жди".
  
   ***
  
   "Михаил..."
   "Да, сенсей".
   "Михаил, я пустил тебя в свое тело... Иди в астрал, погружайся в Сумрак, но... Я тебя прошу - помни о том, что меня ждет моя жена, и как бы я не хотел тебе помочь, отдать тебе свой долг... Я не хочу погибаь, Михаил! Я еще не готов к перерождению..."
   "Не волнуйся! Живы будем - не помрем. Начинаю погружение..."
  
   ***
  
   Мы начинаем простые движенья, в Сумрак свое мы ведем погружение... Как приятно вновь чувствовать магические силы! Пусть чужие, пусть силы сенсея Ивана - но после человеческого тела и смерти даже эти капли магии мне дарят счастье!
   Я снова маг! Да, когда я был призраком - Сумрак тоже был мне открыт, но лишь в его первом приближении. Душа... Это слишком сложный объект! Она одновременно пребывает и в реальном мире, и в мире теней - везде понемногу, и нигде не имеет полной силы.
   Теперь же, когда тело сенсея было в моей власти, а его душа затаилась где-то в далеких глубинах, я вновь ощущал вокруг магические потоки, я вновь был способен на волшбу! Увы, я был тут лишь гостем. Что же... Погружение.
   Первый уровень. Темно, сумеречно, привычно. Душа этого не могла увидеть - для тела было очевидно. Вот тут стоял тот, кто совершил злополучный выстрел. Вот след, вот он доходит до того места, где было мое тело, вот ведет прочь, исчезает. Погружаемся дальше.
   Сумрак нашего мира похож на Сумрак других миров в той же мере, как один водоем похож на другой. Принцип одинаковый - и там, и там много воды. Но любой, кто плавал в хлорированном бассейне, в цветущей днепровской воде, в соленой прозрачной воде Красного моря знает - это совершенно разные вещи. Так и тут.
   Второй уровень - туманы. Те же, и в то же время другие. Это не передать - это можно только почувствовать. Не важно. Я ищу след. След идет - шаг, второй, третий. След обрывается. Следа дальше нет. Я ныряю глубже.
   Третий уровень. Болото. В другое время я бы уже начал забываться, но не сейчас. У меня одна мысль - найти, догнать, выследить. Остальное не имеет значения. Мне не нужно дышать, мне не нужно думать. След, я ищу след. Вот он. Уже не шаги - гребки. Первый, второй. След пропал. Я помню - дальше никто не шел. Никто не знает, что ждет на четвертом уровне. А я сейчас узнаю.
   Четвертый уровень. Тут лежало сердце всевышнего. Я был цветком. Не важно. Откинуть все лишнее. У меня нет спасительного арбалета - у меня есть лишь злость. Много, много злости. Меня убили. Мертвые не сходят с ума. Меня не интересует, что вокруг. Я иду вперед - след идет вперед. Может ли след идти? У следа нет ног... Не важно. Не думать. Ни о чем. Раз, два. Следа нет. Я не думаю. Я шел по следу - следа нет. Я погружался. Я не думаю, мне ничего не говорит внутренний голос. Я не хочу думать, что все пропало. Я не думаю. Я вообще не думаю. След шел - следа нет. Я иду по следу. Глубже.
   Пятый уровень. Я тут никогда не был - не важно. След, шаг, два. Следа нет. Не важно. Я иду по следу. Дальше.
   Шестой уровень. След, я иду по следу. Вперед. Шаг, второй, третий. След не исчез - я иду дальше. Еще один шаг, еще один. Мыслей нет - шаг. Тела нет - шаг. Я иду - шаг. Еще шаг, и еще. Я не думаю, сколько я уже сделал шагов - еще шаг. Я не знаю, что я вижу. Я не знаю, что происходит. Я на что-то наткнулся. Не важно. Шаг. Я не могу сделать шаг. Что-то меня тревожит... Не важно. Ноги не слушаются, ничего не слушается. Прочь. Я хочу сделать шаг, но не могу... Меня тянет наверх...
   Пятый уровень. Наверх...
   Четвертый, третий, второй, первый... Я выхожу из Сумрака. Я теряю сознание. У меня больше нет тела.
  
   ***
  
   "Михаил! Очнись! Очнись!"
   "Что?"
   "Ты слышишь меня?"
   "Нет, не слышу... Ты кто?"
   "Я - сенсей... Михаил!"
   "О черт... Что со мной?"
   "Ты только что нашел свое тело!"
   "Я? Ой..."
  
   ***
  
   За последние дни я узнал о метафизике души больше, чем за всю прежнюю жизнь. Ну, например, я никогда не думал, что души теряют сознание. Таки теряют. Как? Не знаю. Я вообще ничего не помню - я шел по следу, и все тут.
   Хорошо хоть сенсей помнит... Еще одна интересная вещь. Оказывается, что, пребывая в чьем-то сознании, заходить в Сумрак абсолютно безопасно. Иван, по его же словам, ни на секунду не терял чувство реальности - он видел все слои, вплоть до шестого, и помнит, что там со мной происходило. Я дошел до шестого уровня? Честно говоря - самому не верится. Интересно, доходил ли хоть кто-то до меня так глубоко... Вполне может быть, что нет.
   Но это все не важно! Шестой уровень, не шестой - не имеет значения. Главное - теперь я точно знаю, где мое тело. Прямо тут, на территории бывшей 14 больницы, ныне реконструируемой. Между парком Пушкина и Зоопарком. Возле улицы Зоологической. Но это все не имеет значения - помимо пространственной, мое тело ныне имеет и глубинную координату. А именно - спокойно себе лежит на шестом уровня Сумрака.
   Именно тут убийца запрятал мое тело... Что же, это и прекрасно, и очень плохо. Прекрасно потому, что мертвое тело может лежать в Сумраке веками, тут едят души, но тут нет трупоедов, никто не притронется к моему телу. А значит оно еще теплое, вполне может быть, что мое сердце до сих пор способно биться, и, кто знает, может быть меня еще можно излечить.
   А очень плохо... Ни я, ни сенсей пока не видели никакой возможности мое тело извлечь.
  
   ***
  
   "Михаил, я сделаю все, что в моих силах!"
   "Ты это уже говорил..."
   "Да, но тогда я не знал, что именно нужно. Я найду лучших иных - если не хватит киевских, я обращусь к московским, хоть к самому Владыке. Я теперь знаю, что погружение глубже третьего уровня - не сказка. Мы опустимся, мы вместе достанем твое тело..."
   "Не выйдет. Во-первых, сам подумай, нужен я Владыке. А во-вторых, я бы и сам достал свое тело. Но невозможно погрузится так глубоко, сохранив силы! Понимаешь? Я когда-то доставал всего лишь с четвертого уровня артефакт - небольшой, специально так размещенный, чтоб его можно было оттуда вытянуть. Я помню, как это было тяжело... А тут еще глубже. Надо придумать что-то другое".
   "Но что? Скажи, если у тебя есть какие-то идеи..."
   "Во-первых, куда делся след моего убийцы?"
   "Исчез! Он дошел сюда, и его след исчез!"
   "Я так и думал... Что же, наш гость из другого мира пришел сюда за моей смертью, и он ее получил. Хорошо. Он смог опустить тело так глубоко, пройти, не потеряв чувства реальности, пару километров, и уйти... Отлично. Но есть у меня одна задумка... Сенсей, тебе придется поработать вором. Грабить будешь меня - а нужны нам одна книжка и одно кольцо. И еще... Я думаю, один амулет и один арбалет тоже можешь захватить. Лишними не будут..."
  
   ***
  
   Что же, теперь я опять во всеоружии. Олимпер на шее, арбалет за спиной, кольцо на пальце и книга в руках... Тогда, добывая Сердце Всевышнего, у меня был лишь один его артефакт, неподвластный изменению реальности. Теперь их у меня целых три. И пусть чужое тело, пусть Олимпер вопит что-то о том, что он тут ни при чем, "не виноватая я"... Я не буду ничего никому объяснять. Все уже решено - сенсей вновь одолжил мне свое тело.
   Господа, минуточку внимания! Только здесь и только сейчас! Самый глубокий нырок за телом утопленника! Ловцы жемчуга отдыхают - временно убитый маг и чародей Михаил Михайлович Алистин ныряет за своим телом! Прошу обратить внимание - артефакты божественного происхождения, три штуки, и разумный амулет одна штука. Никакой подтасовки, никакой иллюзии. Прыжок в объятья безумия! Исполняется впервые! Олимпер, помнишь меня? Да, да, это я - а остальное потом! Мне остались минуты - я чувствую это. Весь понедельник, 5 декабря, я пробыл в отключке - по словам сенсея мое астральное тело уже начало растворяться. У меня не осталось шансов на вторую попытку - сегодня, 6 декабря 2005 года, я или добуду свое тело, или исчезну окончательно! Никакого второго шанса!
   Нет времени думать, сомневаться, прощаться с жизнью - я ныряю. Мозг надо заставить думать об одном - ухватить свое тело, и вытянуть его наверх! А сознание сосредоточить на кольце, книге и арбалете - они неизменны. Видеть только их - все остальное обман зрения. Не важно, что я не собираюсь сейчас писать историю мира. То, что было сотворено рукой Творца, якорь, что удерживает мое сознание в море безумия во время шторма сумасшествия.
   Первый, второй, третий. Все нормально. Четвертый. Неужели я тут был цветком и ждал пчелу? Не верю! Пятый - верю. Был. И есть. Только не цветок - я муравей. Но это не имеет значения - я ищу человеческое тело, мне его нужно отнести в мой муравейник. Шестой. Ух ты - класс! Я - Бог! Приятно... Я могу все... Только вот в голове у меня кто-то сидит... Выдавить? Пусть сидит - мне классно! Я тут останусь навсегда! Пятый, четвертый, третий, второй, первый. Выныриваю. Так, первая попытка не прошла - сенсей меня вытащил. Молодец. Отключаю усталость, отключаю боль - в чужом теле это просто сделать. Просто вывожу часть своей души из этого тела. Ныряю еще раз. Первый, второй, третий, четвертый. Я - пока еще человек. Пятый - я опять муравей, но агрессивный муравей с арбалетом. Шестой - я муравьиный бог. Я вижу тело человека - прекрасно, подойдет. Я в нем построю свой муравейник! У меня на пальце сверкает кольцо - чудесно! Я окольцованный бог! Арбалетом я буду чужих муравьев отстреливать! А в книжке будут писать про мои подвиги! Я помню - я хотел получить это тело, чтоб построить в нем свою колонию! В голове будет жить королева - специально для нее сбоку уже есть удобная дырка! Берем. Эх, тяжелое тело... Я - муравьиный бог, мое место - на небесах, и я взлетаю. Пятый, четвертый, третий, второй, первый. Я вынырнул. У меня на руках тело...
   Я уже не бог - я вообще никто. Я ничего не соображаю - я облако в пространстве. Передо мной возникает диск. Серый диск. Я не знаю, что это значит. Но я чувствую - мне надо туда. Зачем? Не знаю. Я вижу улыбку - хорошую такую улыбку, в сорок белоснежных клыков. Тот, кто улыбается, любит меня. Это моя девушка? Вряд ли, у меня нет девушки. Это я помню. Он завет меня... Зачем он взял этот труп? Не понимаю... Я иду за улыбчивым, он несет тело. Он исчезает в диске - я погружаюсь за ним.
   Мир теряет свои очертания...
  
   ***
  
   - Что... Что происходит, дракон!
   - Они вернулись!
   - А это... Кого Алвит принес?
   - Он принес тело Михаила, некромант! Быстрее - я чувствую, в этом теле жизнь еще не исчезла! Ты - некромант! Подчини себе смерть - изгони ее из этого тела! Быстрее! Его душа почти растаяла! Иначе он не сможет вернуться ни в одно из тел!
   - Я попробую! Яма! Сига! Йора! Лита!
  
   ***
  
   - Милорд, мое почтение!
   - И?
   - Он опять там! Он опять жив, но... Но он - это уже не он!
   - Что это значит?
   - Я не знаю, милорд! Но у крыланов приказ - уничтожить, и они уничтожат всех. Осталось недолго, милорд.
   - Хорошо! Держи меня в курсе событий!
   - Да, милорд! Милорд, мое почтение.
  
   ***
  
   Пожилой, совершенно лысый человек стоял у подножья Горы Мудрого Дракона. Он знал - время настало. Поправив перевязь с мечом, Бил начал подъем по заснеженному горному склону.
  
   ***
  
   ЧАСТЬ 3. КРЫЛАНЫ.
  
   Я - Михаил Михайлович Алистин! И, черт побери, я опять жив!
   Я прекрасно помню, что со мной происходило во время войны с Архимагом, я помню, как меня убили и как мы с Валерой, Федей, Бессом и Алвитом добрались до дракона. Но все, что было потом, в полном тумане... Вроде как я был дома, я был духом, сенсей... Чего-то в моих воспоминаниях не хватает, но это не имеет значения! Потому что я опять жив! И...
   И если я еще не сошел с ума окончательно - у меня опять рыжая борода! Как же я скучал по ней за время пребывания в чужом теле...
   А что там на счет пули в виске? Глаза пока открывать не будем - пальцем попробуем... Так. След есть. Дырки нет. Что бы это значило? Ага, кажется, сейчас мне как раз это и расскажут...
  
   ***
  
   - Не трогай, демон! - голос Валеры, хотя что-то в нем не так... - Бесс зарастил твою рану, но кость там пока еще хрупка, ты не должен...
   - Я зомби? - вопрос далеко не такой риторический - а кого еще некроманты могут оживить?
   - Нет, ты, воин, живой человек! - подтвердил Бесс то, что я и сам чувствовал. Что же - удостовериться лишний раз никогда не бывает лишним. И с голосом Бесса тоже что-то не так... - Твое тело еще не дошло до пределов смерти - оно было таким, как будто бы жизнь только покинуло его. Я вернул ему форму, я отвел зарождающиеся процессы разложения, а содержимое в тебя вдохнул дракон.
   - Ясно! - и в моем голосе что-то не так... Блин! Как я сразу не догадался - я говорю не по-русски! Надо же, видать, знание языка явилось побочным продуктом пребывания в чужом теле...
   - Как ты себя чувствуешь? - Валера, видать, решила доказать, что сострадание присуще существам женского пола.
   - Дай подумать... Если не считать того, что я только что воскрес, что у меня на виске след от пули а мозги только-только восстановлены стараниями некроманта... Прекрасно!
   - Михаил! - поинтересовался Алвит, - Михаил есть теперь такой? Михаил такой больше не есть?
   Я открыл глаза. Зыкруд пальцем указывал на мое временное тело.
  
   ***
  
   Что же - живем, товарищи! Мое временное тело уже не содержало ничью душу, и было лишь пустой оболочкой. Кому оно принадлежало до того, как я его занял? Этот вопрос никого, и меня в том числе, не волновал. Дохлый, никому не нужный труп. Пусть лежит. Потом унесем.
   А пока дела более насущные - проверить магический уровень, в норме, разглядеть ауры, ничего необычного. Федя - чист. Играй он в РПГ - идеальный игрок класса "воин", или "варвар". Бесс... Ложь, обман, хитрость, коварство. Любовь. Неплохие магические зачатки - если захочет, я бы так сказал, что уровень четвертый ему по силам. Ныне - едва на первый тянет. Хотя белая часть ауры, некромантия, хорошо развита. Лера. Ложь, хитрость. Любовь. Амбиции! Никогда бы не подумал - у нее действительно очень большие амбиции! Скрывала. И у нее, и у Бесса ум. Ясно. Алвит... Хорошая душа - такой переливающийся мячик! Такой, как правило, бывает у молодых щенков и котят. Дракон...
   Да какой он к черту дракон!
  
   ***
  
   - Дракон! Может хватит дурить нам головы, а? Иллюзия - это, конечно, хорошо. Да вот только я бы не прочь с тобой настоящим познакомиться!
   - Ты узрел сквозь туман видений... Надо же! Ты первый за многие тысячи лет, кто смог преодолеть силу морока... Хорошо, смотри! - магический фон временно зашкалил - иллюзия действительно была вечной, и снять ее не просто. Но вот, наконец, "дракон" предстал перед нами в своем настоящем виде, - Михаил! Я долго ждал тебя! Позволь представиться - титан! Я - последний из своего народа!
   Теперь ясно, с кого древние греки и римляне свою мифологию писали... Действительно - четырехметровый, атлетического телосложения, гигант с бронзовой кожей - таким самое место небесный свод держать.
   - А что еще из того, что про тебя люди придумали, правда? Твоя мудрость - это тоже иллюзия? - поинтересовался я.
   - Нет, Михаил! Его мудрость - это мудрость существа, видевшего молодость этого мира, пережившего свою расу и оставшегося в живых!
   Надо же! Кто бы мог подумать - один старый лысый человек, а сколько шума! Лерка и Федя от радости визжат и на шею вешаются, Бесс обнимает, даже титан вежливо кланяется.
   - Судя по общей реакции, ты и есть Бил? - поинтересовался я.
   - Я, - подтвердил он, - А ты, если еще не забыл, назначил тут кое-кому свидание... Они тебя уже ждут у входа в пещеру.
   - Да ну? - я действительно полностью об этом забыл, - Пойдем посмотрим, кто там захотел развлечься...
   Со своего бывшего тела я снял "Вершителя", при мне были мои магические способности - что еще надо, чтоб смело пойти против любого врага! Наверно, еще сюда надо добавить безрассудство - безрассудство только что воскресшего человека, мечтающего вновь вкусить все плоды полной жизни!
   - Бил, титан - с нами пойдете? - поинтересовался я.
   - Моя жизнь связана с этой пещерой - я не могу ее покинуть... - мог бы прямо сказать - боюсь, а то жизнь, связана... Как будто я теперь ауры не вижу! Трусит драконо-титан, ну да бог ему судья. Наверно, так свой народ и пережил - пока остальные сражались, сидел где-то в дальнем темном углу, мудрость постигал. Выжил - значит постиг. Ладно, и без него обойдемся...
  
   ***
  
   Вершина горного плато. Зима. Снег уже не идет, но земля покрыта толстым белым покровом. В этом, прекрасном месте, заслуживающем кисти и холста великого художника, сошлись лютые враги. И пусть им нечего между собой делить - в их глазах горит вражда и ненависть, они оказались по разные стороны баррикад, и в воздухе витает запах смерти.
  
   ***
  
   Ба! Вот это да!
   В математическом анализе у некоторых функций есть особые точки сингулярности - точки, в которых функция стремится к бесконечности. Наверно, хоть я и не знаю, как это строго доказать, в жизни тоже есть моменты сингулярности. Это когда количество событий и открытий на единицу времени слишком велико. Обычно эти точки бывают в конце истории, и называются кульминацией. Это когда сын узнает, что его жена - его сестра, а их настоящая мать служит у них в доме уборщицей. Дон Педро встречает свою первую любовь, Джад с Лукасом сталкиваются лбами посреди Сахары, а бедная Анна оказывается бедной Анастасией и выходит замуж за графа. И все это происходит одновременно, в самом конце последней серии очередных "Тайн и секретов неземной любви", и после этого по законам жанра должны обязательно следовать титры. Или, если это книжка, последняя страница.
   А у меня такой момент сингулярности наступил сейчас. Итак, последние пять минут. Меня оживили. Это раз. Я снова маг, это два. Дракон оказался титаном - три. Появился Бил - четыре. И в это же время семеро наших преследователей нас настигли - пять. Ну и они оказались...
   Собственно говоря, кем они оказались - я понял далеко не сразу. Сначала я настолько поразился, что мне даже в голову не пришло посмотреть на них через Сумрак. Ну еще бы! Я не знаю, кому еще довелось встречаться с такой великолепной семеркой!
   Идем по порядку, слева направо.
   Номер раз - уже знакомый однорукий одноногий одноглазый огромного роста негр, на поясе висит молот скандинавских богов, в глазе злость, из носа пар, зубы кривые. Дадим ему кодовую кличку... Пусть будет Негр-инвалид.
   Номер два - худой, как палка, абсолютно лысый, косоглазый, в руке лук, за спиной колчан. Лицо - типично змеиное, так и кажется, что сейчас в тебя ядом плюнут. Значит будет Гадюкой.
   Номер три - чудовище. Собственно говоря - сказать больше нечего. Абсолютно типичное чудовище, таких полно в любом постапокалиптическом фильме, да и в сказках, например про аленький цветочек. Шерсть, когти, клыки - полный набор. Издает звуки типа "грааааа!", наверняка ест людей. Будет, естественно, Чудовищем.
   Перейдем сразу к номеру пять - совершенно седой почти голый старик, мышцы дряхлые, впалый беззубый рот. Из одежды - лишь набедренная повязка, явно из кожи новорожденных младенцев, в руке - моргенштерн, если я правильно помню название этой боевой палицы. Я бы сказал - Конан-варвар в своем злом варианте на пенсии. Будет Стариком.
   Номер шесть - уже знакомый толстяк, длинная шелковистая грива седых волос спадает до земли, напоминает барона Харконена в его киношном варианте. Только тот был высоким - а этот едва на полтора метра тянет. Но две сабли крест-накрест за спиной - не удивлюсь, если такой и Уму Турман из "Убить Билла" уделает. Будет у нас этот жирный ниндзя Толстяком.
   Номер семь - маленький плюгавенький мужичок, нос - красный, брюхо - пивное. Традиционный русский алкаш в его самом классическом варианте, тот самый, который в любом анекдоте в три часа ночи домой звонит. Оружия - не видно, а значит может быть любым - от отравленных дротиков и вплоть до австралийского бумеранга. Попробуй догадайся, что от такого ждать... Ладно, будет Мужичком - лень что-то поумнее придумывать.
   Ну и наконец - номер четыре. По центру полумесяца. Настоящий джентльмен - элегантен, поза так и светит достоинством. В руке - кто бы мог подумать - трость. Еще бы цилиндр на голову - и прямо к королеве Виктории на прием. Хотя лично у меня сразу же возникла ассоциация с другим литературным героем. Не знаю, почему, но лично я таким всегда представлял себе Воланда. Не того, уставшего, после бала, а Воланда с первых страниц - только из-за границы, интеллигентен, элегантен. Судя по всему - главный он у них, значит и будет Главарем. Тем более, если моему чутью можно доверять, он еще и самый опасный...
   Хотя, почему чутью? Теперь я могу и посмотреть, что эта великолепная семерка из себя в Сумраке представляет!
   Упс...
   Ой-ой-ой...
   Дракон, который титан, он же мне говорил - и спустился на землю Бог, дабы с Дьяволом повоевать, и пришли с ним его ангелы... Вот-вот, и я о том же - я хоть и атеист, но отрицать факт наличия ангелов, когда они стоят перед тобой и собираются тебя убивать, не собираюсь.
   А семерка была именно ангелами! И Негр, и Старик, и Толстяк, и Чудовище - все они были ангелами! Самыми настоящими, а что без крыльев... Так их сумеречные крылья могли без проблем реальное тело в воздух поднять! Теперь ясно, как они за нами так быстро гнались... Прав был Алвит - эти гады, ангелочки недорезанные, таки летать умеют!
   И не только летать...
   И что мне теперь делать? Буду думать. А пока почему бы и не поговорить... Кажется, у меня что-то спросили.
  
   ***
  
   - Арбалетчик, ты хотел увидеться со мною? - то, что у меня другое тело, никого не удивило. Ну еще бы... Для ангелов тело - последнее, на что они будут обращать внимание.
   - С тобою? - я сделал вид, что удивился, - Я не хотел видеться с тобою! Тебя обманули! Эй, ты - черномазый! Я тебе что сказал? С главным мне встречу устроишь! И где тут ваш главный? Я вижу пока лишь его слуг, мне с вами даже дело вести не интересно!
   - Граааааа!
   - Подожди, друг! - Главарь остановил собиравшееся кинуться на меня Чудовище, - Так ты что, хотел увидеться с самим Милордом?
   - Естественно! - значит, Лорд... Спасибо, будем знать, - Мне с ним есть о чем поговорить!
   - Что же, - Главарь, если и удивился, не подал виду, - я не могу призвать сюда Милорда - лишь он один может возжелать или не возжелать этой встречи, но я дам тебе возможность обратиться к нему напрямую! Милорд, взываю к Вам! Откликнитесь!
  
   ***
  
   - Мое почтение, милорд!
   - Да? Ну?
   - Милорд, крыланы настигли Арбалетчика - но он пожелал говорить с Вами. Что мне ответить, милорд? Вы найдете, что ему сказать?
   - Да! Я все ему скажу!
  
   ***
  
   Разверзлись небеса, и из небес воззрел лик старца... И было бы смешно, если бы не было так грустно - если семерка уродов и чудовищ, это местные ангелы, то и старец этот, лорд, вполне может оказаться самым настоящим Творцом. Этого мира. А едва заметный господин на заднем плане наверняка кто-то типа архангела... Кстати, сходится. По численности. Сначала был бог и девять ангелов. Один восстал - осталось восемь. Тут семь, там один. Плюс бог. Дьявола тоже со счетов списывать не стоит...
   Как хорошо! С Архимагом, возжелавшим божественной власти, я справился. Не спорю - повезло, не допусти он парочки глупейших ошибок - быть может он бы правил тем миром, а я кормил червей. Теперь мы прошли апгрейд, как в РПГ играх, следующий уровень, более крутой босс. Будем с богом воевать! Тем самым, который сошел с небес на землю, да так дороги назад и не нашел... Ну и что за мною черти следили, тоже забывать не надо...
   Одно хорошо! Теперь я могу с чистой совестью сказать - хуже не будет! Я хоть теперь точно знаю, кто смерти моей возжелал, а остальное приложится! Будем оптимистом, даже падая с километрового обрыва, следует надеяться на лучшее. Хотя... Неудачный пример - я владею заклинанием левитации. Но более удачный некогда придумывать - их лордство бог (в отставке) соизволил с обычным смертным в моем лице заговорить...
  
   ***
  
   - Арбалетчик!
   - Да, товарищ лорд? Чего-то от меня хочешь?
   - Это ты хотел говорить со мной!
   - А, да, точно. Я. Собственно говоря, я хотел сказать... - я уже начал придумывать, что бы сказать, но лорд меня оборвал.
   - Я не хочу знать, что ты хотел сказать! - надо же - Боги тоже женской логикой владеют! - Ты умрешь, Арбалетчик! Ты ответишь за все! И не смотри - тебе не поможет "Вершитель"! За то, что ты совершил, тебе уготовлена гибель! Запомни - еще никому и никогда не удавалось противостоять крыланам! Дети мои! Уничтожьте его!
   - Ну у тебя и нервы, господин бог... - довольно рискованно с моей стороны - а вдруг я изначально ошибся? Вдруг титан соврал, семерка - не ангелы, а лорд - обычный среднестатистический царек.
   - Как ты смеешь! Да что ты знаешь обо мне! Откуда?! - в точку!
   - Откуда? От верблюда, - последнее слово на русском - уж кого-кого, а верблюдов в этом мире точно не водилось, - О твоем божественном происхождении последний зыкруд знает, мистер неудачник! Довоевался, застрял тут, на земле, да? Скучаешь, наверно, по своим небесам? Да ладно, не бесись ты так - про титанов когда-нибудь слышал?
   - Червь, ты знаешь и про этих проклятых!?
   - Конечно! Лично... был знаком! - меня учили не врать - я и не вру. А что титан - это дракон, лучше пока говорить не буду - зачем. - И про вашу с дьяволом старую дружбу наслышан...
   - Валайбойфром, - уточнил Бил, - этого скелета с горящими глазами зовут Валайбойфр.
   - Ну и дурацкое имя! - заметил я, - Нет, чтоб Люцифер или Вельзевул - такие хоть звучат!
   - Откуда ты знаешь его? - продолжал выходить из себя лорд.
   - Да так, доводилось лично встречаться, - неопределенно махнул рукой старый воин.
   - Хватит! Довольно! Крыланы! Уничтожьте их! Всех! Немедленно! Никто из них не должен увидеть сегодняшний закат!
   Лик мудрого старца, от злости брызжущего слюной, искривился от гнева.
  
   ***
  
   Да уж... Видать, богам действительно противопоказано долго на земле торчать! Один начинает амулеты да арбалеты клепать, а потом себе сердце вырывает. Второй превращает своих ангелов непонятно во что, да и сам превращается в нервного злобного старика... Интересно, как там мои старые знакомые, которые стали из богов людьми... Не тоскуют пока по небесам?
   Впрочем, о чем это я? Это у бога нервы ни к черту - у ангелов его нервы просто прекрасные. И сейчас они самым что ни на есть хладнокровным образом берут меня в кольцо. И не только меня - а еще и Лерку, Федьку, Бесса, Алвита и Била. Мне-то ничего, я вырвусь, а вот ребят жалко... Особенно Алвита - он мне тело помогал вернуть...
   Как я понял, от меня все ждут, что я задействую "Вершитель". Бог ждет, ангелы ждут - не спешат, осторожно идут, никому не хочется, чтоб над ним в небе выросли кусты, и из них на голову упал рояль. Медленно кольцо смыкается... И ребята мои того же самого ждут - они уверенны, что сейчас это единственный выход...
   Дудки! И не подумаю! Во-первых, осталось четыре снаряда, в смысле заряда. Это, опять же, в игрушках подходишь к колдуну - он тебе и заряжает магический посох. Например, в Диабле - по-моему единственной игре, которой я уделил пару недель своего драгоценного времени. Давно дело было, девяностые годы прошлого столетия... С тех пор вообще не играл. Но основные принципы запомнил, магические посохи, амулеты и артефакты подзаряжаются. Увы, в жизни не так - одноразовость самых крутых штуковин еще никто не отменял. Это мой арбалет - уникум, воистину шедевр магического искусства, бесконечность зарядов и скорострельность в одном корпусе. А "Вершитель" использую - и все, на выброс. Теперь, с магией, я уже хорошо чувствовал, что это за штуковина у меня на шее висит...
   Это было во-первых. А во-вторых, почему я не хочу за "Вершитель" браться - крыланы, как назвал ангелов лорд, знали, что у меня он есть. А значит, направляясь сюда, знали они и как с "Вершителем" бороться. Что же, не дадим им воспользоваться этим знанием.
   Увы, разделаться с ангелами так, как я раньше с вампирами расправлялся, не выйдет. Во-первых, на божественные силы психическая магия не действует - они и сами кому хочешь психику затуманят. А во-вторых - увы, не мой это пока уровень. Ангелы, существа сумеречно-реального существования, осознающие себя, это большая сила. С каждым из них по отдельности, может быть... Да чего "может"! Справился бы - те же козлоногие посильнее были, а одолел же их как-то Адам... Правда, я не знаю, как именно это ему удалось... Но и не важно. Все равно сейчас нас готовились убивать сразу семь ангелов, и у меня были большие сомнения, что они друг другу будут мешать...
   Более того, я почти уверен - за прожитую вместе вечность они хорошо научились действовать именно в команде. А значит выход только один - бежать. Бежать подальше, а уж потом, как-нибудь, если получится... Хорошенько подготовиться, встретить ангелов в семи разных темных переулках - и по одному направить их домой, на небеса. Или лучше к их собрату по сотворению мира, и.о. дьявола, господину Валайбойфру. Я думаю, он был бы доволен своих былых товарищей несколько вечностей в котле поварить...
   Итак, бежим. Есть у меня одна задумка... Мне бы отвлекающий маневр какой...
   Спасибо тебе, Алвит! Интересно, может ли считаться улыбчивый зыкруд в надетом на бальное платье пальто и с дубиной в руках отвлекающим маневром? Я думаю - может, вряд ли Главарь ждал, что его сейчас дикари будут по голове бить... И хоть дубинка зыкруда от удара по трости разлетелась на куски, хоть отшибший себе руку Алвит и вынужден был отступить, загвоздка крыланов дала мне нужные на заклинанье секунды.
   Итак, господа - всем пока! Вы уж извините - я передумал, может когда еще и встретимся, но сейчас нам пора. Федя, Бесс, Лера, Алвит, Бил - за мною, пора отсюда сматываться.
   А Вы ноктюрн сыграть могли бы? На флейтах водосточных труб? Владимир Владимирович - я бы не мог! Увы. Что поделаешь - и такая великая личность, как я, не без недостатков. Но зато я могу нечто другое! Ну кто еще кроме меня, иншого шестого уровня, способен одновременно задействовать четыре разноплановых заклинания, да еще и поддерживать их достаточно длительное время?
   Собственно говоря, активизацию я начал в тот самый момент, как признал в семерке смертельно опасных противников. Но завершил лишь в самый последний момент - и вот оно! Левитация, полог силенса, покров невидимости, да еще и мысленный разговор... Плюс не надо забывать - все это, помимо меня, действовало и на пятерку остальных. Тяжело? Тяжело, не спорю. Но легче, чем сыграть ноктюрн. Конкретно для меня.
   И вот мы летим! Вернее нет - мы не летим, я не ангел, чтоб на сумеречных крылышках летать. Я - лишь человек. Только что я стоял у самого края крутого обрыва не такой уж и низкой горы - и вот теперь я лечу вниз. Плавно так лечу, сдуваюсь ветром. И, дружным хороводом, держась за ручки, остальные летят за мной. Особенно в кайф это Алвиту - он уже и забыл, что руку ушиб, летит, орет от удовольствия! Хорошо, что полог силенса нас надежно от внешнего мира закрывает, ничего снаружи не слышно. И не видно.
   Будь на месте семерки хотя бы один маг высокого уровня - нам бы не поздоровилось. В принципе, это не так уж и сложно, деактивировать чужое заклинание, например левитации. И лететь бы нам к земле...
   Но! Ангелы - не маги! Это только так кажется, что они, помощники творца, всесильны. На самом деле они лишь очень, очень могучи. Их фактически нереально убить, на них не действует магия, они быстры, у них могут быть особые способности. Но они не маги!
   И, что тоже не может не радовать, ангелы совершенно не могут заходить в Сумрак! Казалось бы - полуживого, полубожественного происхождения существа, летают - так вообще исключительно за счет своих сумеречных крыльев... В этом-то все и дело! Мы, люди, или тут, или там. Лишь душа наша, аура, живет на первом уровне Сумрака. Тело - в реальном мире. Потому мы, иншие, и можем нырять, выныривать, погружаться и подниматься. У ангелов все не так - их тело одновременно и тут, и там. Ангелы не могут попасть в Сумрак, потому что, в какой-то мере, они там и есть. Какую бы аналогию привести... Реальную чего-то не могу придумать. Но пусть будет так - Железный Дровосек из Волшебника Изумрудного Города, сказки такой детской, был внутри пустой - а значит он мог спокойно залезть рукой себе в грудь, пошарить там, положить что-то. Мы же, люди, этого не можем - у нас там сердце. Так и тут - как может ангел перейти туда, где и так уже частично пребывает? Никак!
   Почему это хорошо - если бы они это могли, то фиг бы покров невидимости помог! Исключительно физическое заклинание - меняет особым образом коэффициент диэлектрической проницаемости среды, соответственно показатель преломления, и на эффекте полного внутреннего отражения заставляет падающей с любой стороны свет обходить тебя и выходить с другой стороны так, как будто бы тут пусто. Работает, к сожалению, исключительно в видимом диапазоне. В Сумраке тоже, естественно, не действует - там бы мы были хорошо видны! Но так ангелы нас потеряли!
   А сколько злости я вижу в их глазах, сколько злости! Да уж... Что, не ждали, что я магом окажусь? Уж поверьте, для собственного блага - это разделаться с вами тяжело, а убежать я всегда могу! Как там говорил один из моих любимых литературных героев, Ринсвинд... Не помню, как он говорил, но в чем я с ним согласен - убегать от неприятностей не зазорно!
   Жаль, что полог силенса взаимный... Было бы интересно послушать, что там сейчас их лорд кричит... Так, для пополнения багажа знаний местной матерной лексики.
   И что наша великолепная семерка, почти по фильму Куросавы, предпримет? Ух ты! К месту я японцев вспомнил! Их аниме я никогда не понимал, но когда у них супергерои взлетают... Как там, одна нога к себе прижата, одна рука вперед вытянута, вторая назад отброшена... И с криком "У-я!" вздымают в небо бравые японские герои... Семерка взлетала не столь эффектно, но не менее эффективно - вот только что они стояли на земле, и прямо с места взмывают вертикально вверх, в воздух! И оттуда, веером, в радиальном направлении, во все стороны... Ба! Да они, похоже, нас искать отправились! Типа, копы на дежурстве. Сейчас, наверно, будут весь регион прочесывать, искать, где я появлюсь...
   Господа! Увы, мне придется вас разочаровать! Я все понимаю - да, летать - это круто, да, долго быть невидимым я не смогу. Но ту петельку, магическую петельку, что вы на меня накинули, я уже обнаружил, и с себя ее вполне успешно скинул. Так что теперь вы не знаете, где я, а я... Я еще не до конца разобрался! Так что полетали - и хватит. На месте, кругом, летом марш!
   Цепочка из шести живых существ со мной во главе поворачивается на сто восемьдесят градусов и с точностью парашютиста- профессионала влетает точно в драконий туннель!
   А вы что думали? Если последний из титанов тут уже тысячи лет скрывается - значит пещера эта место довольно безопасное. Тем более, у меня есть о чем с титаном и Билом поговорить... Или они ответят на мои вопросы, или... Или не ответят. Увы, что-то я сомневаюсь, что смогу уговорить титана еще раз прочитать заклинание перехода - а другого пути домой я пока не вижу...
  
   ***
  
   - То есть домой ты меня не можешь отправить?
   - Нет, - подтвердил мои сомнения титан.
   - Ну и почему?
   - Потому что судьба твоя - спасти этот мир! Ты должен нам помочь!
   - Все ясно, шантаж, - удрученно, я закачал головой. - Ну хорошо. Допустим. О дороге домой потом поговорим - тем более, я таки обещал Лерке с Бессом помочь. Алвит! Да не трогай ты мое тело!
   - Почему, Михаил? - зыкруд, тащивший труп куда-то в угол пещеры искренне удивился.
   - Зачем тебе оно надо? Кинь, кака!
   - Михаил не прав! Не кака! Вкусно-вкусно! Алвит хотеть кушать, вкусно-вкусно много-много мяса! Алвит давно не есть мясо - Я нельзя? Михаил нельзя зыкруд Алвит есть мясо? А я кормить Михаил...
   - Да ладно! - ну почему я такой? Почему, стоило мне только увидеть скривившееся прекрасное личико Лерки, как я сразу передумал? Решил отдать Алвиту свое временное тело на съедение. Видать, действительно в каждом человеке глубоко в душе живет мстительный садист... Мааленький такой садист, но очень-очень мстительный! - Алвит, ты молодец - заслужил. Хочешь - кушай. Только нам не мешай, хорошо?
   - Я не мешать! - нет, все-таки улыбка у него бесподобная! Интересно, как он за своими клыками следит, чтоб они постоянно оставались белоснежными? Наверно, так же, как и за до сих пор чистым бальным платьем Леры...
   - Хорошо, так о чем это я... - зыкруд приступил к своей кровавой трапезе, Валера отвернулась и ее едва не стошнило, а я наконец собрался с мыслями, - Ах да! О дороге домой потом, а пока... Бил! Мы, как бы, заочно знакомы давно. А вот очно так толком и не познакомились.
   - Почему же? - искренне удивился лысый старик, - Ты - Михаил, я - Бил. Вроде как знакомы! - эх, куда его кариесной улыбе до зыкрудской...
   - Ты в этом уверен? Странно, я почему-то думаю, что тебе не мешало бы мне кое-что рассказать...
   - Ты так думаешь? Я в этом сомневаюсь - часть ты уже знаешь, до части сам дошел, а остальное тебе знать пока не надо.
   - Интересненько получается, - я попытался просканировать ауру Била - бесполезно! Блокирована начисто, и не магическим образом, а высшей степенью самосознания. Я бы сказал, йога экстра класса... Увы, против такого мы, иншие, бессильны. - То есть мы шли сюда чтоб поговорить с драконом, якобы для определения подлинности королевской крови Валерки, нам оказавшийся титаном дракон ничего не сказал. И ты говоришь, что это нормально?
   - Я тебе сказал все! - титан руки-в-боки - зрелище поистине титаническое. Более исполинским и колоссальным был бы лишь исполин руки-в-боки и колосс руки-в-боки. Ну и, конечно же, циклопический циклоп руки-в-карманы. Наш титан артистом оказался - одна нога немного вперед выставлена, живот втянут, грудь откинута, подбородок приподнят. Ух ты!
   - Что именно "все"? - уточнил я, - "Все", это историю про отсутствующих богов и конец света? Если я им замену на небесах не подыщу? Странно, но мне почему-то кажется, что это далеко не все... Ну, например, как вам такой вопрос - почему бывший бог с ангелами своими за мной лично гоняется? Чем я ему успел насолить?
   - Ты успел насолить ему, Михаил, - подтвердил Бил, - Придет время - ты это узнаешь. Ты поставил с ног на голову его империю, Империю Черноречья, и ему есть, за что тебе мстить. Так же, как и Валайбойфру есть за что мстить мне...
   - Говоришь, Черноречье... Значит, не ошиблись мы, что сюда северной дорогой добирались. Ясно. Ясно, что ничего не ясно. Ну хорошо, Бил, я все понимаю - тайны. Ладно. Бог и дьявол в кровных врагах по неизвестной причине - бывает. Тайны - могу допустить. Если ты уверяешь, что для дела это надо... Но никому не кажется, что надо бы несколько уточнить, чего вы все от меня сейчас ждете? А то мне никто не помешает просто пойти прочь отсюда, и...
   - Иди, - пожал плечами Бил, - все равно не уйдешь.
   - В смысле? Ты догонишь и убьешь? - интересно было бы посмотреть, как Бил меня убивать будет!
   - Нет, зачем же я. Ты сам все сказал - за тобой идут крыланы. И или они тебя, или ты их. И не имеет значения, будешь ты искать этой встречи, нет. Останемся мы с тобой, нет. Встреча все равно произойдет, и выйдешь ли ты из нее победителем - зависит только от тебя.
   - Правильно ли я вас понял, - один мой хороший знакомый всегда любой спор или диспут начинал с такой фразы, произнесенной предельно вежливым тоном, - что моя первая задача, по вашему мнению - разобраться с крыланами? Желательно - уничтожить?
   - Да, - синхронно подтвердили Бил и титан.
   - Они уже не ангелы, Михаил, - сообщил мне очевидную истину лысый пожилой воин, - они уже не те слуги творца. От тех, великих, осталась лишь оболочка - теперь это демоны. Ужасные демоны, и зла в них больше, чем в дьяволе, для борьбы с которым они и спустились на землю.
   - И вы думаете, что мне с ними удастся справиться?
   - Да, - опять был дан синхронный ответ.
   - Что же... Вполне может быть. Значит план на ближайшее время ясен - провести операцию под кодовым названием "Охота на крыланов", в результате которой изничтожить семерых существ божественного происхождения. Тогда другой вопрос - а с ними, - жест рукой в сторону как всегда простодушного Феди, Бесса, у которого по новому открывались глаза на мир, и Лерки, которая таки глянула в сторону Алвита и теперь едва сдерживала рвотные порывы, - что делать?
  
   ***
  
   Решено все было довольно быстро. Федя по любому возжелал за своим легендарным дядей хоть в ад, хоть в рай пойти. Ему бы лишь топором своим помахать... Лерка - тоже, за батей своим приемным, и в огонь и в воду, да еще ей намекнули, что с королевской кровью и короной - это не совсем шутка была, и что такая награда тоже имеет шанс быть получена... Бесс, понятное дело, за Леркой - куда же ему без своей любимой. Посох в руки, глефу за спину - и упокаивать оживших покойников. Алвит... Его никто не спрашивал, но зыкруд уже успел для меня стать любимой собачкой, а таких не бросают. И хоть я так и не понял, к чему мне весь этот балласт, особенно это Леры касается, но, как заверил Бил, "всякое может случиться". Многозначительно, так, на меня глянув. И намекнув, что если бы не Бесс, да не дракон... Был бы я и ныне трупом.
   Я решил не уточнять, что у меня в последнее время возникли сильные подозрения, что "если бы не Бесс" и прочие герои этой истории, то жил бы я себе сейчас дома, к новому, 2006 году готовился, и не тужил. Что-то мне подсказывало, что загадочный мой убийца, снайпер ночной, имеет ко всему этому самое прямое отношение...
   Ну и в самом конце, когда мы уже почти все решили, Бил обрадовал нас еще одной хорошей новостью. Оказывается, за нами двумя, им и мною, помимо бога еще и весь Ад охотится, и с той же целью - "найти и уничтожить". И тоже за старые грехи... Впрочем, на убийстве всех вышедших на охоту за нами чертей Бил не настаивал - и то хорошо. Главное, как я понял, "быть более осторожным". Я не стал ему говорить, что если меня кто-то хочет убить, и я об этом знаю - я и так предельно осторожен.
   Ну и наконец свои пять копеек вставил титан. Как в доброй старой сказке, куда же главному герою и его верным спутникам без штуковин магических? Плащ-неведимка, скатерть-самобранка, Аленушке - расческа, лента да зеркальце, чтоб она могла лесом да озером злого волка потом остановить. Так и тут. Решил нам титан из своей личной коллекции металлолома подарить что-то "могущественное".
   Феде достались доспехи, почти новые, только "немного" ржавые, и топор. И одно, и другое было им с уважением принято, и тут же закинуто в рюкзак. Свое, оно и привычнее, и удобнее.
   Валерии - магический "кинжал". Магическим в нем была абсолютная проницаемость - такой все, что душе угодно, мог пробить. Быть бы ему еще немного подлиннее, хотя бы сантиметров десять... А то с его длиной в шесть сантиметров... Таким только раненных рекхтаров и добивать. Магический перочинный ножик, вот что это такое, а не кинжал.
   Бессу - редкие магические ингредиенты. Ничего сказать не берусь - как по мне, так любая магия с применением порошков из праха летучей мыши и кишок столетнего горного козла... Не будем использовать при дамах нелицеприятную лексику, даже мысленно, но ко всей этой ингредиентной магии у меня сложилось за годы моей жизни большое предубеждение.
   Билу ничего не досталось - они с титаном старыми корешами оказались, тот ему и так раньше уже много чего надарил.
   Мне предложили меч - отказался, я не фехтовальщик, мне с арбалетом привычнее. "Магический вечный светильник" - то же самое, фонящий, дающий мало света преобразователь магического фона в световой. Я уж как-то и сам умею в темноте ночным зрением смотреть... Предложил тогда титан доспехи, а-ля мифриловые - может я бы и взял, но вес в 50 килограмм - это не для меня. Пусть такое другие носят. А вот что принял - так это карту. Хорошую такую карту, старую, но хорошую. Не политическую - географическую. И весьма подробную. Каждая горка видна, каждый пруд на карте форматом чуть больше чем А3 разместили... Шрифтом этак четвертым но на зрение я не жаловался никогда.
   Но больше всего повезло Алвиту! Мало того, что ему разрешили редкий деликатес, человеческое тело, выпотрошить. Так еще и подарок подарили! Да какой! Мечта любого зыкруда - большая, крепкая но "очень-очень" легкая и удобная дубинка! Алвит не мог наиграться - ему так и хотелось кого-то избить, что-то сломать... Надо будет потом пустить его порезвиться - пусть, ему полезно. Мне не жалко пары разбитых голов ради своей любимой собачки... Тьфу ты, любимого зыкруда.
   С подарками, по-английски, не прощаясь, мы покинули титана. Ну хорошо, покинули мы, по-английски - я, остальные ему даже руку на прощание пожали, а Лерка - так даже поцеловала... И за что?
   У выхода из пещеры я поднапрягся, неспешно активизировал те же самые, что и раньше, заклятья, и, медленно планируя, мы полетели вниз.
   А в небесах над нами кругами парил одноногий негр...
  
   ***
  
   - Милорд...
   - И где же "твое почтение"? Что, молчишь?
   - Простите, милорд! Я признаю свою вину - мы недооценили Арбалетчика. Мы не имели информации, что он обладает способностями к магическому искусству. Обладай мы подобными сведениями - он бы не смог уйти. Но я полностью признаю свою вину, милорд!
   - Это хорошо, что признаешь! Что же... Он ушел. Твои крыланы не могут взять след. Мы его потеряли, и где он в следующий раз появится - неизвестно. Он знает, кем я некогда был, он знаком с титанами, он еще раз бросил мне вызов. Он сошелся с Билом. И во всем этом в первую очередь твоя вина!
   - Да, милорд.
   - Хорошо. Очень хорошо... Запомни - я даю тебе еще один шанс. Последний шанс. Иди, возглавь крыланов - но сделай так, чтоб в следующий раз принести мне лучшие новости!!!
   - Да, милорд.
   - Как там Ад? Они охотились за Билом, и теперь...
   - Они тоже потеряли след, милорд. Они не знают, где он. Они не знают, что Бил сейчас вместе с Арбалетчиком - они ищут. У них намного меньше возможностей, чем у нас, и их результаты еще более удручающи.
   - Что же... Хоть это радует. Валайбойфр... Как же я желаю твоей смерти...
   - Милорд, ваше желание - закон!
   - Не льсти! Я помню те времена, когда мое желание было законом для всего сущего! И ты их помнишь! Но те времена прошли... Мы должны их вернуть!
   - Да, милорд. Мы вернем их. Милорд, мое почтение...
   - Да иди уже, иди.
   Бывший первый ангел, а ныне правая рука Лорда Черноречья, поклонился и покинул тронный зал. Он шел на помощь крыланам. Он был не такой, как они, и с помощью своих умений он надеялся одолеть Арбалетчика.
  
   ***
  
   Черный город, черный замок, черный зал. Черный трон. На черном троне восседает Черный Властелин. В глазах Властелина ярким пламенем горит адский огонь.
   Черный Властелин поднимает костлявую руку, и без того могильная тишина в зале сменяется чем-то еще более тихим.
   - Пришел час! - слышат все голос Властелина, - Мы начинаем!
   Безмолвие сменяется оглушительными криками радости. Еще бы. Ад ждал этой секунды многие тысячелетия, и роковой миг пробил. Пора начать то, к чему все черти и демоны готовились столько веков.
   Во всем остальном мире никто этого даже не заметил.
  
   ***
  
   Ушли от крыланов мы не то чтобы легко, но без особых проблем. Они молодцы - зрят так, что рентген отдыхает, да вот только их слишком мало, а земля - большая штука. Даже та небольшая полоса заселенных земель посередине одного из континентов этого мира, и в ней можно найти тысячи мест, где тебя никто и никогда искать не будет. Самое тяжелое было вырваться из круга их обзора - слишком долго невидимость я не мог держать, но на пол часа ее, с большим напряжением, хватило, а за это время мы, влекомые ветром и магией, от горы километра на четыре успели отлететь. Не так уж много, но и не мало - всемером патрулировать круг диаметром восемь километров, да еще и во время опять начавшегося бурного снегопада, достаточно проблематично.
   Той же дорогой, что сюда пришли, возвращаться, понятное дело, не стали. Как и коней своих забирать - уж где-где, а там нас наверняка ждут. Пусть остаются, денег у Лерки еще полно, новых купим. Тем более, искать "шестерых всадников" намного легче, чем просто шестерых людей. Которые друг с другом могут быть абсолютно не связаны...
   Приземлились мы в одной из небольших деревень, которых вокруг Горы Мудрого Дракона развелось огромное количество. Тут, поприветствовав местных жителей, я предложил им немного заработать. И не только им.
   Суть предложения была очень проста - мы пока тут немного посидим, а они разошлют гонцов по всем окрестным селам с одним, вполне конкретным, предложением. А именно - в одно и то же время из каждого из сел в четыре разные стороны выйдут группы из шести человек. Прогуляются ровно два часа, по чистому горному воздуху, на снежок полюбуются, и назад пойдут. Ну и, конечно же, каждая такая группа получит ровно один золотой!
   Желающих оказалось много, но золотых было еще больше - так что очень скоро по всей равнине вокруг в самых разных направлениях шныряли почти неотличимые группы людей, одна из которых была нашей. А уж как сделать так, чтоб наша была самой незаметной и наименее подозрительной... Тут уж я постарался - мы теперь были самыми среднестатистическими из всех среднестатистических крестьян, в валенках, старых грязных полушубках, все в заплатах, в чем-то мешкоподобном на ногах. Короче, нам с радостью согласились еще за пару золотых продать все обноски, что у них были, вот мы и ковыляли прочь...
   А снежный буран все усиливался...
   Короче, ушли. Спокойно себе ушли в соседний с Драконьим Градом городок, для целей конспирации разделились на две группы, я забрал себе Федю и Алвита, Бил - Бесса и Валеру. Ну и, заранее договорившись о месте встречи, которое, как известно, изменить нельзя, пошли в сторону местной столицы, Чаэса. Ударение на первом слоге, чАэс. Собственно говоря, и страна, где мы сейчас пребывали, была Чаэским Королевством.
   Чаэское Королевство - как я понял из рассказов Била - третье по силе государство Восточных Земель. На первом месте, естественно, по любому из параметров было Черноречье, на втором - загадочная Дальняя Страна. Ну и, конечно же, Ад - но его, как правило, по понятным причинам в списки человеческих стран не включали. Кстати, четвертое место, сразу за Чаэским Королевством, занимала Светлая Республика, та самая, где, если верить Билу, Лерка могла на трон претендовать.
   От Драконьего Града до Чаэса самым разным образом, в том числе пешком, на попутках, на съемной карете, добрались мы примерно за неделю - можно было бы в два раза быстрее при очень большом желании. Но мы никуда не спешили.
   Собственно говоря, почему был выбран Чаэс? По довольно простой причине - после Города Славы, столицы Черноречья, это был второй по размеру город восточного мира. Причем, что интересно, оба они стояли на одной реке - Черной. Чаэс - у самого истока, Город Славы - в устье. Ну а затеряться там среди почти трехсот тысяч жителей столицы... Элементарно! Если, конечно, с должным умением подойти...
   В этот раз мы уже не лезли напролом - в самый центральный трактир, в самом центре города. Нет, уж извините - один раз обожглись. Так что, по заранее договоренной схеме, первыми прибившие в город, мы арендовали в самом бандитском из районов в самом старом из домов самую лучшую из квартир, и стали ждать вторую группу. Место встречи, как я уже говорил, было оговорено заранее - городской сосновый парк.
   Городок, Чаэс, м