Заклинский Анатолий Владимирович: другие произведения.

Подобный монстру

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Земляне начинают полномасштабную кампанию против миуки, а Перк после событий в районе базы А102 получает очень хорошее предложение. Новый завод, новый проект, новые знания о враге, и, конечно же, новые сражения, исход которых непредсказуем, как и сами насекомоподобные.


ПОДОБНЫЙ МОНСТРУ

Глава первая

На север

   Шоссе змеёй извивалось между холмами, которым не было видно конца. Их покрывала зелёная трава, что было немного непривычно после жизни в экваториальных широтах, где растительность, не поддерживаемая человеком, практически мгновенно погибала. Нет, средняя полоса северного полушария представляла собой совсем другую Андару, такую, какой она в действительности должна была быть. Здесь не было миуки, а следовательно, не было и большого количества войск, доставленных сюда в связи с началом полномасштабной кампании против насекомоподобных.
   За это лето в жизни Перка многое переменилось. Происшествие в районе базы А102 оказалось серьёзным даже по меркам общей сложной ситуации на планете. Оказалось, что настолько упорная оборона привлекла силы миуки, о которых до того момента не было известно. Самыми неожиданными оказались необыкновенно большие особи, атаки которых удалось отбить с большим трудом. В районе базы А102 проходило больше всего расследований, но вся информация, касающаяся их, была засекречена. Перк своими глазами видел металлический скелет внутри одного из миуки, но эта информация официальной версией никак не подтверждалась. Стоун понимал, что, скорее всего, это вызвано тем, что учёные сами не знают, с чем они столкнулись.
   Тем временем Перк получил пятый класс инженера, что было большим успехом, если учесть его возраст. Вместе с новым статусом он получил массу предложений, но, следуя совету своего отца, не принимал первое же из них, которое ему понравилось. Все они были заманчивыми, но он ждал нечто особенное, и он его получил. Увидев адрес, откуда оно было отправлено, даже Стоун старший гордо покачал головой, после чего предложение было принято без особых проволочек. Их не было бы в любом случае, поскольку письмо было прислано из особого научно-производственного центра А101. Он находился в средней полосе северных широт, и Перк, выбив себе небольшой отпуск, отправился туда на автомобиле, что было серьёзным путешествием. Ему нужно было развеяться и отвлечься, потому что не все перемены в его жизни были к лучшему.
   У него не сложились отношения с Мэри, хотя до последнего момента всё было хорошо. После той атаки она резко изменила свои планы на жизнь, желая выбрать более мирную профессию, и, как выяснилось потом, желательно, чтобы подальше от Андары с её непредсказуемостью. Свою роль тут сыграл её отец. Он изъявил желание переехать в другой мир, где, может быть и был полностью искусственный климат, обеспечиваемый защитными куполами, но не было, как он выразился "мерзких тварей, противных всему человеческому". Перк очень старался уговорить Мэри остаться. Он ещё не знал, насколько хорошее предложение получит, но возможность переехать в регионы, в которых не идёт война, у него была уже тогда. Но, несмотря на все уговоры, Мэри была непреклонна. Несмотря на то, что их отношения были недолгими, Перк тяжело переживал разрыв. Эдисон несколько раз пытался заговорить об этом, но сын категорически отказывался обсуждать эту тему. А после всех захлестнул мощный круговорот событий, который со временем только набирал обороты, что было на пользу Перку.
   В первые летние месяцы кампании имперская армия добилась значительных успехов, но потом прогресс несколько затормозился. Истребление огромных масс миуки практически не сказывалось на их активности и боевой мощи, отчего складывалось впечатление, что ресурсы непокорных насекомоподобных неистощимы. Разумеется, это было не так, но на данном этапе они оказались выносливее армии землян, и наступление замедлилось. Проводилось множество исследований, призванных дать людям оружие и методы борьбы, способные помочь им победить, и за летние месяцы о миуки стало известно значительно больше, но кардинальных перемен не произошло. Перк знал, что исследования ведутся, в частности, на объекте А101, и это повлияло на его выбор. Конечно, считать, что именно он совершит долгожданный прорыв, было бы слишком самонадеянно, но внести в это посильную лепту он очень хотел, пусть даже она в конечном счёте оказалась бы небольшой.
   Самым существенным пробелом по-прежнему оставалось то, что у земных учёных не было единой генеральной концепции того, чем конкретно являются миуки. Перк понимал, что стройная и монолитная теория о том, что миуки просто форма жизни, путём эволюции достигшая таких биологических кондиций и даже обладающая интеллектом и логикой, хоть и чуждыми людям, но от этого не теряющих своей значимости, рушится напрочь металлическим остовом внутри некоторых особей. Пусть они были нестандартными, но то, что они тоже миуки, ни для кого не было секретом.
   Шоссе начало плавный и длинный подъём - этот холм был очень большим. Сверившись с картой, Перк увидел, что через пару километров должна начаться полоса леса, но он ещё не знал, что насколько этот вид его воодушевит. Он уже видел леса Андары, но этот был особенным. Когда машина поднялась на вершину холма, Стоуну открылась огромная долина, которой не было видно конца. Вся она была покрыта огромными деревьями, которым, если судить по земным меркам, было не одно столетие.
   Судя по тому, как петляла дорога, она здесь была давно. Земляне не стали прокладывать прямой путь, потому что не хотели губить ни одно древнее дерево, и Перк прекрасно их понимал. Он сбавил скорость, и заворожённо смотрел в боковое окно. Было бы очень обидно, если бы такое величие времён загубили бы бездушные существа, неспособные его осознать.
   По мере продвижения вперёд, деревья всё ближе сходились, зажимая между собой узкую полоску шоссе, и вскоре Перк ехал между двух высоких живых стен. Обзор, открывающийся из кабины автомобиля, не позволял даже увидеть небо, кроме как впереди, поскольку для этого нужно было смотреть вертикально вверх.
   Где-то здесь притаился поворот, ведущий на ту самую базу, и Перк всё чаще глядел на карту, опасаясь его пропустить, потому что не был уверен, что компьютер о нём сообщит. Спустя ещё почти час пути, лес стал ниже и реже. Его возраст был значительно меньше, но он всё равно выглядел красиво. Перк заметил приближающийся поворот на несколько секунд раньше, чем об этом сообщила система навигации. Олли, заснувший под монотонный шум мотора, встрепенулся и широко раскрыл глаза. Клетка стояла на заднем сидении, и Перк с улыбкой оглянулся, чтобы посмотреть на своего любимца.
   - Почти приехали, - негромко сказал он.
   Олли перевёл на него свои большие глаза, как будто понимал, о чём говорит хозяин. Замедлившись и убедившись, что впереди нет встречных машин, Перк свернул налево. Через полкилометра он увидел большую вывеску, предупреждавшую о том, что впереди закрытая территория, и если у человека, следующего этим маршрутом, нет особого предписания, то ему настоятельно рекомендуется развернуться, дабы избежать неприятностей. Разумеется, что у него предписание было, поэтому он воспринял информацию на вывеске с улыбкой. Где-то впереди будет пропускной пункт, после которого ему нужно будет проехать ещё около двадцати километров, и он достигнет своей цели.
   Пост был оборудован уже по правилам военного положения. Дорога была перегорожена мощными воротами, а за сеткой, которая, скорее всего, была под напряжением, виднелись низкие приземистые металлические купола. Человек несведущий вряд ли бы понял их настоящее предназначение, но Перк знал, что в случае опасности эти сфероиды, уже поросшие мхом, оживут и превратятся в передвижные огневые точки, которые в первые же минуты сравняют с землёй любого противника. Конечно, настолько серьёзной опасности в этих широтах Андары нет, и вряд ли будет, но законы военного времени были незыблемы.
   Перк остановил свой автомобиль ровно в том месте, где предписывала специальная разметка, выделенная красным цветом. То же предписание выдавал и навигатор, не знающий об уровне допуска молодого талантливого инженера пятого класса.
   В отличие от него системы опознавания, расположенные на посту охраны, уже просканировали номерные знаки автомобиля и выдали достаточную информацию о хозяине. Проверка представляла собой лишь формальность, в ходе которой дежурный должен был убедиться, что за рулём сидит именно тот человек, чьё фото он только что видел на мониторе, а на борту автомобиля нет ничего запрещённого.
   Младший офицер, одетый в легкобронированный костюм и вооружённый небольшой штурмовой винтовкой со вполне обыденным видом вышел с пропускного пункта и подошёл к автомобилю.
   - Добрый день. Господин Стоун, - он внимательно посмотрел на Перка, сопоставляя его с фотографией из личного дела.
   - Он самый, - юноша потянулся за документами.
   - Не требуется, - остановил его офицер, - с вами должно быть животное. Где оно?
   - Секунду.
   Перк распахнул заднюю дверь перед проверяющим и продемонстрировал ему клетку, где сидела сова. Олли встрепенулся, тут же сжался, выпучил глаза и изучающе осмотрел незнакомца. Это вызвало улыбку на лице младшего офицера, и он легко закрыл заднюю дверь автомобиля.
   - Можете следовать дальше. Всё в порядке.
   Юноша дождался, пока перед ним откроются ворота, и только после этого пересёк красную линию разметки. Проверка прошла очень легко, но он на самом деле знал, что за ней стояло комплексное сканирование автомобиля, призванное дать людям, находящимся на посту полную информацию о том, что находится в автомобиле, пересекающем заветную границу того мира, который доступен любому желающему, и того, который должен находиться в тайне.
   Ещё несколько километров продолжался лес, а потом дорога круто забрала вправо и через два километра Перку открылся потрясающий вид на долину, которую занимал тот самый секретный объект А101. В центре застройки находился огромных размеров купол, который - насколько представлял себе Перк - скрывал под собою главный металлизационный цех.
   От купола в разные стороны отходили линии продолговатых корпусов разной длины, ширины и высоты - внутри находятся конвейеры, на которых создают боевых роботов разных классов. Некоторые из этих линий заканчивались другими куполами, меньшего размера, которые Перк идентифицировал как те самые экспериментальные цеха, на работу в одном из которых он рассчитывал.
   Между ответвлений от купола располагались вереницы построек поменьше - гражданские кварталы, где проживал и проводил свободное от работы время персонал. Никакой защиты от возможных угроз видно не было, но это была лишь иллюзия. Конечно, периметр объекта укреплён, а на орбите есть специально выделенная группировка, которая будет прикрывать только его.
   Тем временем путь оказался неблизким. Предстояло прилично обогнуть долину и только потом спуститься вниз к объекту. Учитывая, что Перк явился на день раньше, ему можно было не торопиться, поэтому он наслаждался видом и не выжимал газ полностью.
   Этим утром Марк явился на работу с лёгким похмельем. Вообще, воскресенье было рабочим днём строго по желанию, но он часто практиковал выход с лёгкой болью в голове и затуманенным состоянием разума. Он точно знал, что если перебороть себя в тот момент, когда хочется лежать пластом, и встать с кровати, насильно влить в себя пол-литровый стакан воды, а после приготовить завтрак, то дальше просыпается особый вид вдохновения. В отличие от тяжёлых и масштабных идей, посещавших его на неделе, эти могли быть лёгкими, но при этом достаточно смелыми - в другом состоянии он никогда бы их себе не позволил. Однако после бурной субботы они приобретали особый оттенок.
   Ещё одной причиной был доктор Сноу, которого можно было случайно встретить в его лаборатории, из которой он, кажется, не выходил, и тут же обсудить с ним любую, даже самую абсурдную мысль, и получить из этого весьма неплохие в плане интереса идеи. Иногда в воскресенье можно было встретить и других членов команды экспериментального цеха номер двадцать пять, но общение с ними по большей части вызывало у Марка несдерживаемый смех. Ситуацию спасал лишь доктор Сноу, вносивший конструктивную ноту в общий разговор. Тогда Марк переходил в позицию слушателя и лишь подкидывал идеи, которые потом обсуждались без него, а он наблюдал со стороны. Конечно, эти разговоры не документировались, но он подсознательно запоминал их, а после воплощал свои идеи с особенным энтузиазмом.
   И именно в такой воскресный день Перку посчастливилось подъехать к главным воротам главного здания объекта А101, чтобы зарегистрироваться и по возможности получить жильё на день раньше. Он вошёл в главный холл - именно здесь нужно было оформить документы. И по случайности, именно в этот момент Марк Чемберс стоял около автомата, выдающего воду и выпивал залпом уже третий стакан. За то время, пока он пешком дошёл от дома, его похмельная жажда проснулась вновь и с новой силой.
   - Простите, господин Стоун, но вы должны были прибыть завтра, а на сегодня никаких указаний нет, - стандартно ответила дежурная, милая молодая девушка, для которой новый сотрудник, похоже, представлял некоторые трудности.
   - То есть, мне нужно ждать до завтра? - с некоторым огорчением спросил Перк, уже предвкушая сон на заднем сидении автомобиля.
   - Если вы тот самый Стоун, то нет! - воскликнул Марк, и тут же приложился к очередному стакану с водой. Дежурная очень удивилась и посмотрела на него, ожидая, что он скажет дальше.
   - Не волнуйтесь, - успокоил её Марк, - я знал о приезде господина Стоуна. Его пропуск в порядке?
   - Да, - сверившись с информацией на экране, ответила она.
   - Тогда не придирайтесь, а до завтра мы уж найдём ему место, да?
   - Да, - неуверенно ответила она.
   - Стоун, прошу за мной.
   Перк посмотрел на незнакомца непонимающим взглядом и последовал за ним.
   - Итак, дружище Перк, - сказал Марк, - да, да, я уже знаком с твоим личным делом, и даже больше скажу, - он обернулся к Перку и сделал большой глоток воды, - я был в числе тех, кто отсылал тебе то самое приглашение.
   Перк выразил удивление, но ничего не сказал.
   - Ладно, - продолжал Марк, - я представляю, насколько для тебя всё сложно здесь, поэтому не буду напирать. Но, раз уж ты явился сегодня сюда, то тебе не избежать нескольких знакомств.
   Марк взял ещё один стакан воды и жестом пригласил Перка следовать за собой.
   - Итак, я Марк. Марк Чемберс. Старший координатор группы, в которой тебе предстоит работать. Мы занимаемся разработкой... Впрочем, сейчас пока рано об этом.
   У координатора было худое, слегка морщинистое лицо, хотя на самом деле ему вряд ли было больше тридцати пяти. Его волосы средней длины были зачёсаны назад. На взгляд Перка, вкупе со строгим костюмом ему не хватало очков для придания солидности, но со зрением у координатора, похоже, всё было в порядке. Он был выше перка, но несколько худее, двигался уверенными широкими шагами.
   Они прошли вперёд по светлому коридору и оказались в небольшой комнате, в которой стояло несколько личных рабочих столов, но больше было всевозможных стендов, вокруг которых лежали части роботов и других механизмов, не определённых Перком при беглом осмотре.
   Возле одного закрытого стенда, в рабочей камере которого что-то светилось, стоял невысокий сутуловатый мужчина. У него была пышная кудрявая шевелюра, которая сама собой делилась на три больших части, одна из которых была направлена вверх, а две других по бокам. Он обернулся, и его волосы забавно качнулись. У него было маленькое лицо с аккуратной бородой и усами, а может быть, оно казалось маленьким из-за его пышной шевелюры. Он немного опустил голову и взглянул на вошедших поверх небольших очков.
   - А, Марк, я ждал вас, - сказал он, - а что это за молодой человек с вами? Я бы предпочёл, чтобы посторонние не видели, чем я тут занимаюсь.
   - Это не посторонний. Это Перк Стоун, которого мы пригласили работать, а он согласился, - Чемберс ещё раз оглядел гостя.
   - Ах, инженер Стоун! - мужчина быстрыми шагами подошёл к Перку и протянул руку, - ваш прошлый проект очень интересен. Поразительно, какую работу вы провели в одиночку.
   - Мне помогали, - легко улыбнувшись, ответил Перк и пожал протянутую руку.
   - Это Питер Сноу, - представил незнакомца Чемберс, - он проводит исследования влияния электричества на миуки и кучу всего ещё.
   - Возможно, это поможет нам в изобретении нового оружия, - добавил Сноу, - кстати, о вашем проекте, вы не могли бы поделиться информацией? Нам, как вы понимаете, мало что доступно.
   - Кроме того, что ваш робот поставил на уши весь технический мир, и в том числе нас, - добавил Марк.
   - То есть? - удивлённо спросил Перк.
   - Благодаря вашему успеху хотели возродить сверхбольшие классы роботов. Лично я бы отказался от этой идеи, но, возможно, против миуки это и будет иметь успех.
   - Наш текущий главный проект как раз на эту тему, - восторженно сказал Сноу, - очень интересно было бы узнать ваше мнение.
   - Думаю, это не сегодня, - мягко прервал его Чемберс и сделал глоток воды, - юноша только с дороги. Сегодня ограничимся знакомством и тем, что поможем Перку тут устроиться.
   - Хорошо.
   - Да я бы в принципе не отказался бы, - сказал Перк, - до завтра у меня уже было бы преставление.
   Сноу с ожиданием посмотрел на Чемберса, но тот отрицательно покачал головой.
   - Всё завтра. Лучше покажите, чем вы занимаетесь, доктор.
   - Точка приложения, которую я нащупал в прошлый раз, не всегда даёт нужный эффект, - сказал он, подходя к стенду. Вот этот, к примеру, вообще не поддаётся моему воздействию.
   В камере, защищённой толстым стеклом, находился маленький миуки, чем-то похожий на кислотника, но только без пузыря. Он был зафиксирован в специальных захватах и беспомощно семенил лапками с множеством суставов. Сноу нажал на кнопку, и они резко распрямились, а само насекомоподобное задрожало.
   - Видите. Предыдущий погиб мгновенно, а этот выживает. Больше того, - он отключил подачу тока, лапы миуки опали, и спустя несколько секунд он снова шевелил ими, - он может приспособиться и после его и вовсе невозможно будет убить таким способом.
   - Значит, точку нужно находить быстро и точно, - сказал Марк, - попробуйте включить режим блуждания. Проверим его иммунитет.
   Сноу нажал несколько пиктограмм на сенсоре, после чего снова включил ток. Миуки снова распрямил лапки, но почти не дрожал. На этот раз один из захватов зашевелился. И не прошло и десяти секунд, как насекомоподобное вздрогнуло и перестало шевелиться. Сноу выключил ток и немного горестно выдохнул.
   - Хоть нам на этот раз и повезло, мы по-прежнему ничего не добились.
   - Постойте. Миуки можно убить одним электрическим разрядом? - спросил Перк, - даже большого?
   - Да, но это очень сложно сделать. Видите, даже в лаборатории, когда существо закреплено в захватах, это невозможно сделать сразу, а представьте боевую обстановку. Это почти невозможно. Гораздо надёжнее по-прежнему использовать пули.
   - Но идея очень хорошая, - сказал Перк.
   - Мы передовая группа, парень, - сказал Чемберс, - и это самое незначительное из того, чем занимается доктор Сноу.
   - Вы преувеличиваете, - сказал Сноу.
   - Я просто пообещал не налегать на юношу в первый же день, - Марк сделал большой глоток воды.
   В этот момент открылась входная дверь и все повернулись в её сторону. В лабораторию вошла красивая черноволосая девушка. По возрасту она была немногим старше перка. На ней было фиолетовое платье, а в руках такого же цвета небольшая сумочка. Она не ожидала увидеть здесь постороннего, поэтому вопросительно посмотрела на Марка.
   - Знакомьтесь, господин Стоун, Элла Кравер, совесть и ходячий либерализм нашей команды.
   Марк говорил саркастично, награждая девушку взглядом, полным наигранной усталости.
   - Очень приятно. Я помню, вы, кажется, Перк, - улыбнулась она.
   - Да.
   - Можно подумать, мы разослали тысячу приглашений, - сказал Марк, ещё раз отхлебнув из стакана и поставив его на стол.
   - Просто, вы не пригласили меня к обсуждению, и я узнала только случайно, - она прошла вперёд и остановилась около стенда, - а вы замучили очередного жука?
   - Эллочка всегда говорит об экспериментах в таком ключе, будто мы мучаем невинных котят, - сказал Чемберс, обращаясь к Перку, - глядите, Стоун, если вам нужны будут боевые испытания, и вы кого-то убьёте, вы тоже попадёте в немилость. Доктор Сноу, к примеру, самый знатный живодёр.
   - Заметьте, это сказали вы, - улыбнулась Элла.
   - Эллочка, я вас порою не понимаю, - сказал Марк, - но этим вы очень дополняете нашу команду. Кстати, непривычно видеть вас здесь в воскресенье. Вы по какому-то делу?
   - Я хотела проверить рабочий канал. Мне обещали интересные данные. Если получу, на завтрашнем собрании расскажу. Это относится к тому вопросу.
   - Хорошо. Вы, кстати, обещали ещё посмотреть данные по химическому оружию. И раз уж вы здесь, может быть, сделаете это сейчас?
   - Да.
   Она прошла к одному из столов, села на стул и едва заметным движением запустила рабочий компьютер.
   - Как провели вчерашний вечер, Марк? - спросила она.
   - Очень тосковал по вам. Вы зря отказались от моего приглашения.
   - У меня были неотложные дела.
   - В субботу вечером? Готов поспорить, у этих важных дел литые мышцы и красивые голубые глаза.
   - Обычно вы ещё говорите о машине.
   - А, ну да, и очень-очень крутая машина, - с ехидством добавил Чемберс.
   - Я люблю классику, - безучастно сказала Элла и отвернулась к компьютеру.
   - Вы ещё привыкнете к нашим взаимоотношениям, - сказал Марк, обращаясь к Перку, - может быть, они временами грубоваты и непонятны, но уж точно не скучны.
   После этих слов Элла усмехнулась и бросила на Чемберса короткий взгляд, слегка повернув голову.
   - Неужели вам бывает скучно? - спросила она.
   - Почему нет? Это бывает со всеми.
   - Я как-то не сразу подумала о том, что сегодня воскресенье, и вам нечем заняться.
   - Я люблю прогуливаться по утрам в выходные, - наигранно широко улыбнувшись, сказал Марк.
   Элла больше ничего не говорила, лишь просматривала информацию на экране монитора.
   - Нам разрешат использовать новую систему химического оружия, - сказала она спустя минуту, - только мы должны представить компоновочную схему машины.
   - А они нам свою документацию передать не могут? - с небольшим оттенком недовольства сказал Марк.
   - Секретная информация, - пожала плечами девушка.
   - Готов поспорить, что у них просто ничего пока не готово.
   - А разрабатывается новая система? - поинтересовался Перк.
   - Да, - ответил Чемберс, - миуки начинают слишком быстро адаптироваться к нашим химическим атакам, и поэтому новое оружие снабдили интеллектуальной системой управления, которая в реальном времени создаёт новую смесь, считывая реакцию.
   - Интересно.
   - Но нам, к сожалению, не дают никакой информации, - печально заметил доктор Сноу, - мы хотели бы интегрировать её...
   - Перк, а на вашем роботе была химическая защита? - спросил Чемберс.
   - Да. Но самая обычная.
   - Датчики срабатывания были установлены на...
   - На проникновение под броневые листы. Я опасался, что электрические миуки повредят сервомоторы или что-то ещё.
   - Помогло?
   - Да, вполне.
   - А кстати, в каком состоянии ваш робот сейчас? - спросила Элла.
   - Я начал восстановление, но у меня почти не было времени на это.
   Отчасти Перк слукавил. Он бы нашёл время, если бы его не подкосил разрыв с Мэри, а так он впал в апатию, которая только недавно начала покидать его.
   - Очень жаль, - сказала девушка, - а вы не хотели бы переправить его сюда?
   - Что? - протянул Чемберс.
   - Вы не говорили ему, что он породил целую концепцию роботостроения?
   - Я что-то такое слышал, - сказал Перк.
   - Это очень громкое заявление, - заявил координатор группы.
   - И всё равно, было бы очень интересно изучить первоисточник, из которого всё это пошло, - не отступала Элла.
   - Да я даже не знаю. Он очень большой, как его можно переправить сюда?
   - Я думаю, улаживание формальностей в силах господина Чемберса.
   - Но ведь, как я понимаю, у нашей группы свой собственный проект. Зачем нам Гигантум? - Перк окинул взглядом присутствующих.
   - У Эллочки своё видение проекта, которое мы пока не будем обсуждать, - сказал Марк.
   - Как знаете, - с лёгким оттенком обиды сказала девушка и снова отвернулась к монитору, - когда будет возможность, я изложу свою точку зрения Перку, и, надеюсь, он будет дальновиднее вас.
   - Вот когда изложите, тогда и поговорим, - сказал Марк.
   Разумеется, сейчас они не могли рассказывать Перку о проекте, потому что формально он ещё не являлся членом команды. Но самым, пожалуй, главным, было то, что Марк ещё не получил подтверждение его компетенции. Нет, он верил Перку, и не сомневался в том, что он тот самый, но на планете было военное положение и нужно было держать ухо в остро. Тем более, что при проверке с него могли спросить за преждевременное посвящение в секретную информацию.
   - А кстати, Джейн сегодня не собиралась прийти?
   - Насколько я знаю, нет, - ответила Элла, - хотя, она может передумать.
   - Это наш очаровательный моделист, - прокомментировал для Перка Чемберс, - невероятно творческая личность. Но, в любом случае, вы теперь знакомы с большей частью команды, осталась парочка гениев.
   Чемберс допил свою воду и посмотрел на часы.
   - Доктор, вы сегодня ещё будете проводить какие-нибудь эксперименты?
   - Сожалею, но у меня кое-какие дела другого характера, - ответил Сноу, - да и экспериментального материала нет.
   - А моё настроение загублено Эллочкой, - сказал Марк.
   - В этот раз это было слишком уж легко.
   - Не обольщайтесь, я имел в виду несговорчивость наших химических друзей, новость о которой вы до меня донесли.
   - Даже в мыслях не было обольститься, - ответила Элла.
   - Что же, думаю, господин Стоун, стоит посодействовать вам в обустройстве на новом месте. Вы ведь не против?
   - Я буду благодарен, - ответил Перк, - я здесь совсем ничего не знаю.
   - Вот и отлично.
   Элла попросила дать ей несколько минут, чтобы завершить передачу данных, после чего выключила компьютер. Доктор Сноу обесточил остальное оборудование лаборатории, и все направились в коридор. После того, как дверь закрылась, Чемберс запер её электронным ключом.
   - У вас уже есть личный транспорт? - спросил Марк.
   - Да. Мне разрешили забрать машину, которую я получил на прошлом месте работы.
   - Подозреваю, что за таким актом щедрости скрывается что-то безвременно устаревшее. А здесь вы могли бы получить вполне приличный автомобиль. Пятый класс не шутка.
   - Я доволен своим транспортом, - скромно улыбнувшись, ответил Перк.
   - Вы, кстати, меня не подвезёте? - попросила Элла.
   - Подвезу, - ответил Перк.
   - Доктор Сноу, вы сегодня не пешком? - спросил Чемберс, - я думаю, наш новый сотрудник может вас подвезти.
   - Большое спасибо, но я и вправду не пешком. Мне нужно на другой конец базы, и поэтому я отказался от утренней прогулки.
   После выхода на улицу Сноу распрощался и ушёл в сторону, противоположную той, где Перк оставил свой автомобиль.
   - Я почему-то ждал чего-то такого, - сказал Марк, взглянув на старый штабной внедорожник, - наверное, уже второй миллион разменивает?
   - Да что вы понимаете, - улыбнулась Элла.
   - Ну, раз уж вы так цените классику, как говорите, то полезайте назад.
   Чемберс открыл пассажирскую дверь и откинул сиденье, открывая проход.
   - Мне такие акробатические трюки утром в воскресенье не интересны.
   Элла легко забралась на задний диван, радостным возгласом разбудив Олли и аккуратно подвинув клетку в другой угол.
   - Какой красавец, - сказала она.
   Олли на это только недовольно угукнул и продолжал смотреть на девушку своими огромными глазами.
   - А как её зовут? - спросила Элла.
   - Олли. И это он, - ответил Перк.
   Марк сел на пассажирское сиденье и посмотрел на совёнка. Олли тоже перевёл на него глаза и, казалось, испугался ещё больше.
   - Он не очень привык к тому, что вокруг много людей, - сказал Перк, - последние три недели мы путешествовали вдвоём.
   - Наверное, интересно было посмотреть планету, - сказала Элла.
   - Да. Очень много контрастов между экватором и средней полосой, но в целом занятно, - ответил Стоун и завёл мотор.
   Девушка жила неподалёку. Они объехали один из малых куполов комплекса и оказались в жилом секторе. Марк молчал, манипулируя навигатором. Перк краем глаза увидел, что он составляет маршрут.
   - Больше спасибо, - поблагодарила Элла, когда они остановились около её дома, - до завтра.
   - До завтра, - сухо сказал Марк.
   - До свидания. Рад знакомству, - сказал юноша, добродушно улыбнувшись.
   Чемберс вернул навигатор на стойку и откинулся на спинку кресла.
   - Учитывая, что сегодня воскресенье, и штат укомплектован полностью, управимся за пару часов.
   Больше всего времени они провели в службе безопасности, и то, по утверждению Марка, им удалось так быстро оттуда уйти только благодаря ему. Координатор научной группы, лично отвечавший за каждого своего сотрудника, имел определённое право слова. Зато потом всё было быстро. Перку по классу была положена уже не комната, а двухкомнатная квартира, и это условие было выполнено.
   Узнав адрес, Марк ввёл его в навигатор, перед этим отметив свой дом.
   - Чуть не забыл спросить твой контакт, - сказал он, когда Перк привёз его к подъезду.
   - Да.
   Чемберс уже провёл поиск и делал запрос на установление связи, а Перку оставалось только подтвердить.
   - Чем будешь заниматься, когда освоишься?
   - Не знаю. Хочу немного отдохнуть.
   - Думаю, до вечера тебе хватит времени. Как насчёт пропустить вечером по стаканчику? Или ты вообще не употребляешь?
   - Это так заметно?
   - Я не то чтобы специалист по дедукции, но мне так показалось.
   - Вообще, я не против, - улыбнулся Перк, - тем более, что у меня закончился отпуск, нужно дать последний аккорд.
   - Ну, за последний аккорд сойдёт вряд ли, - усмехнулся Марк, - не забывай, что я твой координатор, и нам завтра работать. Но скромненько отметить не помешает, тут ты прав.
   Он открыл дверь и вышел наружу.
   - Я свяжусь с тобой. Отдыхай и располагайся.
   - Хорошо. До вечера.
   Перк завёл машину и направился к дому. Его знакомые подмечали, что после разрыва с Мэри он стал употреблять больше алкоголя, но Эдисон говорил, что пока юноша не превысил допустимую норму. Но сегодня случай и вправду был особый. Отказываться от приглашения коллеги было бы неприлично, тем более, что это было бы первое возлияние за прошедшие три недели путешествия.
   Парковка перед домом была загружена несильно, видимо, многие в воскресный день решили совершить прогулку в город, а может быть, этот дом не был полностью заселён. Перку досталась квартира номер семьдесят один. Это был девятый этаж второго подъезда в доме, который выглядел новым даже на здешнем фоне.
   В подъезде ещё присутствовал запах строительных смесей, который окончательно подтвердил предположение Перка о новизне и незаселённости этого дома. Лифт ждать не пришлось, уже спустя три минуты молодой инженер стоял перед дверями своей новой квартиры. Внутри было просторно и светло. Олли, которого юноша выпустил из клетки, казалось, радуется больше него самого - совёнок принялся порхать по комнате, и Перку даже показалось, что в глазах у него восторг, как будто он делает это впервые.
   Набор мебели был стандартным, но большего Перку и не требовалось. В зале стоял небольшой шкаф, простенький диван, два кресла, рабочий стол и три стула. Маленькая кухня была обставлена стандартно, и не будь она обособлена, наверное, вообще не отличалась бы от той, что была в предыдущем жилище Перка. Стол, небольшой холодильник, волновая печь, электрическая плита и несколько стульев.
   Оглядевшись, Перк направился в спальню. В момент, когда он открывал дверь, к нему на плечо сел Олли. Увидев белоснежную спальню, совёнок радостно заугукал, как будто полностью осознавал все прелести. Хоть это помещение и было меньше зала, но из мебели здесь была только двуспальная кровать, две маленьких прикроватных тумбочки и комод.
   Он подошёл к окну, занавешенному тонкой белой занавеской. Из него открывался отличный вид на один из малых куполов завода, а центральный был виден лишь частично. Ещё впереди можно было видеть вереницу таких же девятиэтажных жилых домов, по бокам которых располагались здания пониже. Все окна его квартиры выходили на одну сторону дома и вид был примерно одинаковым.
   Достав из сумки свой компьютер и оставив её на диване, Перк направился на кухню. Хотелось кофе, но все шкафчики, конечно же, были пусты. Первым делом он, как обещал, связался сначала с отцом, а потом с матерью, и сообщил им, что прибыл на новое место и уже начал знакомство с новыми коллегами. На каждый разговор ушло около десяти минут, и то только потому, что юноша не хотел затягивать. Он не так давно связывался с родными, и может сделать это в любой момент, поэтому долго болтать особенного смысла не было.
   Когда сеанс связи был завершён, он достал из своей сумки жёрдочку для Олли и расположил её рядом окном в зале. Совёнок был, наверное, немного недоволен, потому что ему больше приглянулась спальня, но выбора у него не было.
   Потом был быстрый поход до машины и подъём наверх остальных вещей. Не распаковывая их, Перк отправился в магазин за продуктами. Учитывая, что в доме из съестного не было вообще ничего, корзина была полной, а потом содержимое едва уместилось в три больших пакета. Прогулка между ровными торговыми рядами настроила юношу на более расслабленный лад, и поэтому домой он возвращался не торопясь. Было уже за полдень, и на улице было много людей, подавляющее большинство которых составляли родители, гуляющие со своими детьми.
   Закрыв машину и подняв на руки пакеты, Перк направился в подъезд. За время своего путешествия он отошёл от некоторых своих привычек, и теперь ему очень хотелось кофе и свежих новостей, тем более, что после получения пятого инженерного класса ему стало доступно куда больше информации. Когда он получит подтверждение, эти объёмы должны будут ещё больше увеличиться.
   Не забыв положить в блюдечко Олли несколько шариков корма, Перк переместился на кухню. Запах свежего кофе почти мгновенно снял с него усталость, и он с особым интересом принялся за чтение. Первая кружка ушла быстро, за ней не намного медленнее проследовала вторая. Юноша хотел приготовить что-то из еды, но потом у него отпало желание, и он ограничился бутербродами.
   Когда его желудок наполнился, появилась некоторая сонливость, и он решил немного поспать перед вечерним мероприятием. Расположившись на диване, он некоторое время размышлял, глядя в потолок. Он представлял себе, над чем таким интересным работает его новая команда. До него в ней было пять человек, а он оказался всего лишь шестым. Ему не очень верилось, что такое малое количество людей сможет совершить прорыв планетарного масштаба, но ведь и он практически один смог создать проект, который вызвал большие перемены. С этими мыслями юноша не заметил, как уснул.
  

Глава вторая

Расширенное собеседование

   Проснулся он Стоун того, что кто-то звонит в его дверь. Он быстро встал, поправил волосы и подошёл к двери. На пороге стоял Марк, которого Перк не ожидал увидеть.
   - Впустишь?
   - Да, конечно, - сказал Перк, открывая перед координатором дверь.
   - Ну, как ты тут? - спросил Чемберс, входя.
   - В порядке, - ответил Перк.
   - А я уж думал, что-то случилось.
   - Почему? А что должно случиться?
   - Мой сотрудник не отвечает на вызовы и сообщения, а ты спрашиваешь, что должно случиться?
   Перк устремился в зал, поднял компьютер и посмотрел на экран. Действительно, за время пока он спал, Марк трижды звонил ему и прислал два сообщения. Юноша поставил компьютер в режим сна, в котором сигналы были в несколько раз тише, и поэтому он их не слышал.
   - Ну ладно, раз ты живой, то хорошо, что пришлось до тебя прогуляться. Нужно же знать, как живёт наше пополнение. У тебя тут вкусно пахнет кофе. Не угостишь?
   - Конечно, - улыбнулся Перк, - заодно сам попью.
   Чемберс разулся и, заглянув в спальню, уверенно прошёл на кухню.
   - Хотите что-нибудь к кофе? - спросил инженер, ставя чайник на одну из металлических плиток.
   - Нет, спасибо. Мы с тобой ещё перекусим сегодня, - ответил Чемберс, подходя к окну, - кстати, прекрасный вид. Нужно приберечь соседнюю квартиру для кого-нибудь особенного.
   - А вы можете?
   - Почему нет? Я, может быть, и не выгляжу, как крутой местный воротила, но пару слов кому надо сказать могу.
   Перк в ответ только улыбнулся. Он сполоснул две кружки и насыпал в них кофе.
   - Чем занимаешься в свободное время?
   - Ну, я люблю читать. Или смотреть что-то.
   - Что? - спросил Чемберс, и Перк немного замялся, потому что не ожидал такого вопроса.
   - Читаю новости, ну, или книги.
   - Новости, - поморщился Марк, - тоже мне чтиво. Что там интересного пишут?
   - В основном про технологии.
   - Для своего прошлого проекта идеи из них черпал?
   - Не только. Я старался делать, как в академии учили.
   - Да. Академии всегда выдают классных спецов. Главное - не растеряй запал.
   - Я постараюсь.
   В этот момент закипел чайник, и Перк разлил кипяток по кружкам.
   - Тебе уже оглашали твой оклад?
   - А разве не вы должны это сделать?
   - Нет, конечно. Мне разборки с финансами не нужны. Ещё кто-то обиду затаит, потому что будет считать, что недополучает. Тебе должно прийти сообщение. Но я надеюсь, что деньги будут хорошие.
   - Я тоже.
   - Но ведь это не главное?
   Чемберс поднял кружку с кофе, легко подул, и испытующе посмотрел на Перка.
   - Но жить тоже нужно, - неловко ответил Юноша.
   - Само собой. Все мы тут живём и не жалуемся.
   - Значит, и у меня получится.
   - Я навёл о тебе кое-какие справки. Ты, выходит, инженер уже в третьем поколении. У тебя это в крови. Это ведь твой отец руководит сто второй базой?
   - Да.
   - Слыхал о нём по особым каналам. Отзывы строго положительные.
   Марк сказал это таким тоном, как будто хотел добавить что-то ещё, но почему-то не решился. Они допили кофе и направились на улицу. Заведение, в которое хотел пойти Чемберс, было недалеко, но по пути они по его просьбе свернули в пустой переулок. Оглядевшись по сторонам, координатор достал сигареты из внутреннего кармана пиджака.
   - У нас не особо поощряется публичное курение, а запираться в комнатках я не очень люблю. Ты не куришь?
   - Нет.
   - И правильно, - сказал он, поджигая сигарету спичкой, - скажи мне, чего ты ждёшь от своей новой работы? Ты не удивляйся, что я так перескакиваю с темы на тему. Что есть в голове - то и выдаю. Ну так?
   Он выдохнул дым через ноздри и с ожиданием посмотрел на Перка.
   - Надеюсь, что у меня получится создать что-то серьёзное, что поможет нам победить миуки, - правдиво ответил юноша.
   - И ты абсолютно уверен в том, что их нужно побеждать?
   - Проехав с юга на север и сравнив? - спросил Перк, - да. Абсолютно уверен.
   - Ну, хотя бы обосновать можешь, - сказал Марк.
   - А есть другие мнения?
   - Другие мнения есть всегда. Но в нашей работе нужно стараться не допускать сомнений. Какова бы ни была потенциальная значимость Миуки для общей концепции жизни в космосе, мы вынуждены признать, что в бою они совсем не плюшевые мишки, верно? Поэтому наше оружие должно быть достаточно смертоносным, и это будет всего лишь соразмерный ответ.
   - Я думаю, что нам нужно думать именно об этом. А о биологической ценности пусть биологи рассуждают, - заметил Перк.
   - Неплохой ответ, - покачал головой Чемберс и, погасив сигарету, бросил её в мусорный бак, стоявший рядом, - ладно, идём, после кофе и сигареты мне больше всего хочется чего-нибудь хмельного.
   В Баре было немноголюдно. Марк легко взмахнул рукой в знак того, чтобы Перк следовал за ним, а сам уверенным шагом устремился вперёд. Потом он повернул направо и расположился за одним из столов в самом дальнем углу, благо, он был не занят. К ним тут же подошла официантка.
   - Добрый вечер, господин Чемберс.
   - Добрый, Джеки, нам пожалуйста два пива. Тёмных. И пепельницу. И следи за нами. Как только стаканы будут становиться пустыми, нам нужно будет ещё по два тёмных до тех пор, пока мы не решим уходить.
   - Хорошо, улыбнулась официантка. Что-то ещё?
   - Чуть позже мы закажем что-то поесть, а сейчас вы спасёте лично мне жизнь, если поскорее доставите пиво.
   - Хорошо. Ваша жизнь в надёжных руках, - она улыбнулась и ушла.
   Она действительно вернулась очень быстро. Марк поблагодарил её и сразу поднял стакан.
   - За твоё успешное соединение с нами, - сказал он Перку и чокнулся с ним.
   Юноша плохо понимал вкус пива, но решил полностью довериться Чемберсу, который, судя по всему, знал в этом толк. Марк сделал большой глоток, поставил стакан на стол, закурил и посмотрел на Перка.
   - Скрывать не буду, я знаком с твоим прошлым проектом. Признаться, не понимаю, что они в нём такого нашли. Ни одна идея не нова в принципе, но за комбинацию тебя можно очень похвалить, особенно если учесть, что ты это сделал один.
   - Спасибо, - сказал Перк, не зная, как воспринимать сказанное координатором.
   - Я думаю, ты понимаешь, что тяжёлые машины имеют много недостатков.
   - Любая машина имеет недостатки.
   - Ну, что касается тяжёлых классов, то тут ещё сложность производства и высокая стоимость.
   - Но это может оправдаться. Один робот может по огневой мощи быть равноценен целому отряду, состоящему из более лёгких машин.
   - Я надеюсь, ты оправдываешь эту концепцию не только потому, что иначе твой предыдущий проект теряет ценность?
   - Большой размер в боях с миуки оправдывал себя не раз. Особенно, когда они, по обыкновению, нападают большой массой. Тяжёлые машины плохи при зачистке нор, и тогда, когда миуки стараются победить не массой, а хитростью. Но пока такие бои редкость.
   - А что, если они перестанут быть редкостью? - быстро проговорил Марк и уставился на Перка, - миуки имеют очень важное свойство - они легко приспосабливаются к противнику, в том числе в плане тактики. В самом начале, когда Андара только была открыта, их было не так уж много, потому что андарианцы с ними не воевали.
   - Может быть, просто не все из них выходили на поверхность? - пожал плечами Перк, - и о них просто не было известно.
   - Может быть и так. Но вот в отношении их строения ты не сможешь так парировать, - с победным видом улыбнулся Чемберс, - в отличие от численности, оно было известно с самого начала.
   - Тут вы правы. Но их способность к эволюции пока ещё не объяснена.
   - Верно. Нам много чего неизвестно. К примеру, структура их сообщества. Мы даже не понимаем, как они размножаются. Их норы на территориях, которые удалось освободить, пусты. Ну да ладно, это пусть биологи думают. А мы с тобой говорили о роботах.
   Марк сделал большой глоток пива и снова закурил.
   - Всё это я спрашиваю потому, что мы работаем над роботом. И сказать, что он большой, это всё равно, что промолчать. Тут либо всё, либо нечего.
   - Вы мне пока ничего о нём не рассказывали, поэтому я не могу судить. Но вы не считаете, что шесть человек слишком мало для такого проекта?
   - Достаточно, - Чемберс сделал короткий жест рукой, - мы делаем только интеллектуальную работу. Само собой, что исполняют всё другие.
   - Я всё равно плохо понимаю на словах, мне лучше помогают чертежи.
   - Скажи, какую роль ты хотел бы сыграть в проекте?
   Перк не ожидал такого вопроса, и поэтому замер, не зная, что и сказать.
   - Я думал, вы решите.
   - У меня есть пара мыслей. Просто, я проглядывал документацию по твоему Гигантуму, и где другие видели размеры и огневую мощь, мне больше понравилось то, как ты подобрал оружие. Было, например, много огня.
   - Это самое лучшее средство против миуки, - ответил Перк.
   - Верно, но применять его надо очень осторожно. Хоть у нас роботы, по большей части несгораемые, неизвестно, не смогут ли насекомоподобные как-то использовать наш огонь против нас же.
   - Пока ведь не научились, - неуверенным тоном ответил Юноша.
   - Когда-то они и роботов лапами не переламывали, ну да это неважно. Лучше расскажи, по какому принципу ты выбирал оружие?
   - Я? - задумался Перк, - я ведь тогда ещё не знал, что придётся отражать именно такую атаку, и поэтому я хотел немного разнообразить и в плане типов оружия и в плане классов.
   - А я думал, у тебя была прямо-таки целая концепция.
   - Нет, я, конечно, представлял, как робот будет сражаться, но потом понял, что мои представления не особо точны.
   - В бою всё выглядит по-другому. Верно?
   - Совсем по-другому.
   - За боевые свершения, - Марк поднял стакан с пивом, - хоть звучит и слишком пафосно, но всё же.
   - За них, - ответил Перк и чокнулся с координатором.
   Они выпили до дна. Тут как тут, словно по мановению волшебной палочки, появилась официантка и поставила два полных взамен опустевших.
   - Джеки, вы как всегда великолепны. Не принесёте нам, пожалуйста, каких-нибудь закусок к пиву. Если у молодого человека нет никаких особенных пожеланий.
   - Я доверюсь вам, - сказал Перк.
   - Тогда как всегда, - сказала официантка и, улыбнувшись, удалилась.
   Чемберс поднял стакан, чокнулся с Перком, отпил большой глоток и закурил.
   - Но мы отвлеклись. Вернёмся к боевому опыту. Если бы тебе сейчас сказали доработать систему вооружения, что бы ты сделал?
   - В первую очередь, я бы увеличил размеры топливных баков, и сделал бы огнемёты более надёжными. Всё равно, они рано или поздно подходят близко. Держать их на расстоянии сложно. И это, если учесть, что бой проходил в узком проходе. На открытой местности всё было бы ещё сложнее.
   - Как думаешь, ты не слишком сильно полагаешься на огонь? Может, стоит придерживаться стратегии разнообразия? - Чемберс стряхнул пепел и посмотрел на Перка.
   - Я бы взял на вооружение идею доктора Сноу об использовании электричества. Правда, я не совсем представляю, как его можно реализовать. Не хватать же каждого по отдельности.
   - Задумка хороша, но сыровата. Причём, захват - самый надёжный способ при том, что недостаточно надёжен. Прости за эту абракадабру, но ты понял, о чём я говорю.
   - Но ведь доктор Сноу работает над этим, - с надеждой сказал Перк.
   - Разумеется. Он справится, только, может оказаться, что не своевременно. Мы пока больше уповаем на новинки наших друзей-химиков, но и у них пока что всё не очень обнадёживающе.
   Он ненадолго замолчал, пока официантка ставила на их стол несколько тарелок со снеками, затем похвалил её и вернулся к разговору.
   - В научных кругах всё чаще говорят о том, что миуки будут убиты не пулями, не огнём и даже не ядом. Их должна убить наша наука - только к ней у них нет иммунитета. Но наука пока не радует, - грустно сказал Марк, - возможно, если мы продвинемся дальше вглубь их территорий, то найдём ответы.
   - Но разве их не могут просто сжечь бомбами?
   - Это уже делали, - усмехнулся Чемберс, - как видишь, они возвращаются. К тому же, при таком методе слепого уничтожения мы так и не разберёмся в их сущности. А как предполагают некоторые серьёзные ученые, если учесть, что среди миуки есть те, кто может существовать в вакууме, то Андара может быть не единственной планетой, которую они попытались колонизировать.
   - Но одно дело выдерживать вакуум и совсем другое - совершать межзвёздные путешествия.
   - Верно, - ехидно улыбнулся Чемберс, - но достоверно известно, что миуки не зарождались на Андаре, об этом есть упоминания в местных летописях. Значит, они как-то сюда добрались. Так ведь?
   - Да, - согласился Перк, - но никто даже близко не может объяснить, как.
   - Вот уж этому объяснение точно найдётся, можешь мне поверить, - серьёзно сказал Чемберс, - и не исключено, что мы однажды встретим их в совсем других мирах. Чтобы то, что творится здесь, не повторялось, хорошо бы иметь проверенное средство борьбы с ними.
   - Я не говорю, что его не нужно изобретать, - оправдательно сказал Перк, как будто его в чём-то обвиняют.
   - У нас в любом случае другая задача, - сказал Марк, - ты породил техническую концепцию. Мы воплощаем её в том виде, в котором видим. Пусть другие видят только габариты и огневую мощь. Мы воплотим неплохую схему, нестандартную комбинацию модулей и вообще - эдакую новизну. Против миуки вероятность срабатывания гораздо выше в силу их эволюционных способностей. Так что новизна не просто приветствуется, а весьма желательна.
   Марк посмотрел на Перка добродушным взглядом, а потом поднял стакан.
   - За новизну.
   - Да, - поддержал молодой инженер, - за неё.
   Они чокнулись и снова выпили до дна. Джеки с новыми полными стаканами появилась так же оперативно, как и в прошлый раз.
   - Так что, - начал Марк, снова закурив, - завтра мы познакомим тебя с проектом, а после этого ты займёшься оружейной схемой. Поскольку ты человек новый и не сразу сможешь представить себе все возможности нашей машины, твоя работа будет выноситься на общий суд.
   - Хорошо. Но разве это не норма, что мы, работая в команде, должны обсуждать работу?
   - Норма. У нас примерно так и обстоит. Но одно дело просто обсуждать, а другое, когда любой сможет указать тебе, как лучше. Понимаешь?
   - Понимаю.
   - Если твоя схема не будет вызывать претензий, а потом хорошо покажет себя на малых испытаниях, ты получишь больше свободы для действий.
   - Я, в принципе, пока недостаточно опытен, мне ещё многое предстоит узнать.
   - Ты себя недооцениваешь. У тебя есть понимание. Техническая интуиция, если хочешь. У тебя это в крови. А опыт - дело наживное. Когда начнёшь схему, ни в чём себе не отказывай. Бери самые смелые образцы из тех, что тебе удастся найти. Это ведь только набросок.
   - Хорошо. А если будет что-то, что будет мне недоступно из-за класса? - поинтересовался Стоун.
   - Что ты собрался туда устанавливать? Атомную бомбу?
   - Нет. Ну, скажем, сегодня шла речь о новом химическом оружии.
   - Это другое. Его ведёт Элла. На генеральном плане машины под него выделено пространство с запасом. Когда мы получим систему, тебе, возможно, придётся немного переработать свою схему. В частности, увеличить боекомплект.
   - Да. Это полезно. У миуки не так велика огневая мощь, сколько боевая выносливость.
   - То есть? - непонимающе поморщился Чемберс.
   - Ну, они могут напирать очень долго, а убить их можно и из не самого сильного оружия.
   - А, это. Ну, так это численное превосходство, ну да ладно.
   - Вообще, сложно сейчас что-то говорить, я ведь не знаком с общей схемой машины. Даже не представляю себе.
   Перк сказал это в надежде, что Чемберс хотя бы немножко приоткроет завесу тайны, но координатор остался непреклонен.
   - Новое - хорошо незамеченное старое, правда, пропущенное через множество наших призм. Приличная часть работы уже проделана, но самое главное ещё впереди. Но ты прав, не буду обсуждать с тобой подобное сейчас - ещё сложится неверное представление о проекте, а потом придётся его переосмыслять.
   Чемберс сделал большой глоток пива и снова закурил.
   - Я хотел спросить ещё об одном. Но это немного выходит за рамки.
   - Интересно о чём? - с удивлением спросил Перк.
   - Признаться, мне ещё понравилось то, что твой робот мог сражаться как человек. Я даже смотрел бой с его участием, хотя и считаю всё это цирком. Но потом, как оказалось, это тебе пригодилось в реальной схватке. И, как мне показалось, миуки не очень-то в кулачных драках разбираются, что, несомненно, нам на пользу. Но это я отступил от темы.
   Он снова приложился к стакану и сделал большой глоток, а потом затянулся сигаретой. Перк уже представлял, о чём он спросит, но он не хотел забегать вперёд и поэтому ждал, как координатор скажет это сам.
   - До того момента я не встречал таких огромных монстров, и я в этом не одинок. Они стали сюрпризом для всех. Особенно летающий. Но ты ведь видел, что было у них внутри?
   - Да. Металлический остов.
   Глаза Чемберса загорелись. Это был именно тот ответ, который он хотел услышать. Возможно, до него уже доходили обрывки сведений или слухи, но только Перк, как подлинный очевидец событий мог всё это подтвердить.
   - Тебе удалось его разглядеть?
   - Почти нет. Но издалека он чем-то напоминал обычный скелет.
   - А какие-нибудь исполнительные механизмы там были?
   - Нет, - уверенно покачал головой юноша, - я думаю, что их роль играли либо связки миуки, либо какие-нибудь специальные органы.
   - Да, я бы дорого дал, чтобы заглянуть в заключение энтомологической комиссии. Но я точно знаю, что бы там ни было, это камень на могилу теории о том, что миуки - простые животные. Если и животные, то, как минимум, не простые.
   - А что вы думаете по этому поводу?
   Марк затянулся и покачал головой в знак того, что сам толком ничего не понимает, ну или не хочет обсуждать это с Перком.
   - Я пытаюсь пробить нам ознакомление с этой информацией. Но пока у нас нет ходовой машины, мне нечем им ткнуть. Это очень важно для будущего нашго робота, но им это не объяснить. Всё зависит от того, как быстро мы достигнем успеха, и насколько серьёзным он будет.
   - Я надеюсь, у нас получится.
   - Самое плохое, что мы до сих пор не знаем, кто они. Официальная версия рассыпается даже при грубом рассмотрении.
   - Я слышал, наши войска продвигаются к одному из их больших центров, - осторожно заметил Перк, - может быть, им удастся узнать что-то новое.
   - Очень на это надеюсь. Мы зависим от этой информации, Перк, очень зависим.
   Они просидели в баре ещё около часа, после чего Чемберс заявил, что не собирается нести ответственность за плохую работоспособность Перка, и, допив последний стакан, они направились домой.
   На улице было прохладно, но это было только на пользу. Свежий воздух привносил свежесть и в мысли. Звезда уже почти зашла за горизонт, оставив узкую полоску цвета не совсем красного, но уже и не оранжевого.
   Оглядевшись и убедившись, что вокруг никого нет, Чемберс закурил.
   - И у меня последний вопрос, - сказал он, когда пришло им с Перком время расходиться, - почему ты выбрал именно нас? Только не говори, что это очень хорошее предложение. Ты таких получил вагон и несколько тележек.
   - Ну, я не сказал бы, что все предложения были очень интересными, - ответил Перк.
   - Не юли, - серьёзно сказал Марк, - так почему?
   - Вы немного принижаете уровень объекта, на котором работаете. Таких предложений у меня почти не было.
   - Допустим. И всё же, почему? - не отставал Чемберс.
   - Это же экспериментальная база. Здесь делают первые серии машин, и только потом они идут в массу. Я хотел продолжить ту работу, которую начал, а такая возможность у меня была только здесь. Где-то нужно было бы заниматься только теорией, где-то наоборот, только железом, мне даже работу исследователя предлагали.
   - Да уж, - усмехнулся Марк.
   - Исследователь я тот ещё, - улыбнулся Перк, - так что, выбрал то, что было ближе всего. К тому же, я чувствую, что здесь делается что-то по-настоящему стоящее.
   - Так и есть, - легко кивнул координатор, - а что твой отец сказал по поводу твоего выбора?
   - Он присвистнул, когда я рассказал ему, что получил приглашение. А потом сказал, что лучше точно ничего не будет.
   - А он разбирается.
   - Ну, я думаю, он же знает что-то об этой базе.
   - Возможно, у него ведь высокий класс.
   - Думаю, достаточный.
   - Что же, время хоть ещё не позднее, но лучше сегодня лечь пораньше, - сказал Чемберс.
   - Да, пожалуй. Я думал, что выспался, но, похоже, нет. Дорога всё-таки берёт своё.
   - Недаром придумали орбитальные перевозки. Полчаса и ты в нужном месте.
   - Возможно. Но планеты не видно.
   - У всего есть минусы. До завтра, - он протянул руку для прощания.
   - До завтра.
   Перк пожал протянутую руку и направился сторону дома.
   - И помни, я рассчитываю на тебя, - донёсся до него голос марка.
   Юноша не стал ничего кричать в ответ, а просто улыбнулся. Хоть координатор и показался ему немного странным, он был рад, что будет работать под началом такого человека. Ведь другие участники группы относились к нему хорошо, несмотря на взаимные подколки, которые в определённые моменты могли показаться слишком серьёзными - это лишь для тех, кто был новеньким в коллективе.
   Сегодня Марк заразил Перка нешуточным интересом. Всю дорогу до дома, да и весь оставшийся вечер юноша размышлял над тем, какой именно проект создаёт эта команда. Он пребывал в состоянии вдохновения, и если бы не усталость, он был бы готов приняться за работу немедленно. Он представлял, как их проект становится не просто успешным, а ознаменовывает прорыв и в робототехнике и в войне против миуки.
   Придя домой, Перк сделал себе кофе, потому что ложиться ещё не хотелось. Потом положил несколько шариков в блюдечко Олли и приоткрыл окно. В экваториальных широтах сейчас всё ещё было тепло, а сюда уже приходила осень, и поэтому в комнату ворвался холодный ветерок. Юноша немного поёжился, но совёнок воспринял прохладу нормально. Он улетел, а Перк подумал, что когда настанет зима, он уже точно не сможет оставлять окно открытым, и с этим нужно что-то решать. Но это будет потом, а сейчас он, расположившись на диване, взялся за чтение, а когда его начало клонить в сон, он перебрался на кровать и, последний раз отвлёкшись на то чтобы завести будильник, уснул.

Глава третья

Подобный монстру

   Утром желание творить и работать не хотело просыпаться вместе с Перком. И хотя никаких ярких признаков похмелья не было, очень хотелось спать. Понимая, что если дать себе полежать ещё хоть минуту, он снова уснёт и опоздает на работу, юноша быстро поднялся с кровати. Когда он открыл дверь спальни, в него ударил поток прохлады, заставивший его поёжиться. Поняв, в чём дело, Перк быстро проскочил в зал и закрыл окно. Олли уже был на месте и преспокойно спал.
   - Нет дружище, - сказал Перк, - если ты теперь не будешь заканчивать свои прогулки за вечер, будешь сидеть взаперти до лета. Тут тебе не экватор.
   Олли лишь лениво приоткрыл глаза и посмотрел на хозяина. Он не понимал слов, и поэтому был рад его видеть, а Перк тем временем поспешил одеться.
   Горячий кофе и бутерброды отогревали и возвращали состояние бодрости. Он хотел прогуляться по свежему воздуху и даже подумывал отправиться на работу пешком, но потом решил, что, возможно, ему в первый же день придётся перемещаться по огромному заводу, а с машиной это будет гораздо проще.
   Свежим воздухом он насладился, пораньше выйдя из дома и постояв перед подъездом. Потом он завёл машину, постоял рядом, пока она прогревается, и потом выдвинулся в сторону завода.
   Он ожидал увидеть большую толпу на проходной, но, видимо, для работников ближайших цехов были отдельные входы, находящиеся ближе непосредственно к их рабочим местам, а здесь проходил лишь персонал лабораторий, который был немногочисленным. Первый проход через турникет вызывал небольшое волнение. Перк вдруг подумал, что сейчас его остановит защита, потому что в системе произошёл какой-то сбой, и на его компьютере отсутствует пропуск. Начнётся выяснение, ему не поверят сразу, и придётся отвлекать координатора от работы.
   Но всё это были лишь предрассудки. Конечно, Перк знал, что система работает безотказно, и поэтому пропуск на его компьютере есть. Он спокойно прошёл через турникет и сканер, которые не показали никаких несоответствий, и направился в сторону лаборатории, где работала их команда.
   Он очень надеялся на то, что Чемберс уже на месте, потому что испытывал волнение, предвкушая встречу с незнакомыми людьми. Открыв дверь и не увидев Марка, Перк немного замешкался. К счастью, ему помогла Элла.
   - А вот тот, о ком я вам рассказывала.
   Помимо неё и доктора Сноу в лаборатории было ещё два человека. Молодая светловолосая девушка, примерно ровесница Перка и молодой человек, который был немного его старше. Их столы располагались рядом, а Элла сейчас стояла рядом с ними и что-то обсуждала, пока не новый инженер.
   - Здравствуйте, - кивнув, поприветствовал присутствующих Перк.
   Быстро обменявшись рукопожатием с доктором Сноу, он подошёл к Элле.
   - Это наши моделисты, Роджер и Джейн, - сказала Элла, - а это наш новый инженер Перк. Мы сегодня как раз решим, что именно он будет делать для проекта.
   - Что бы вам не поручили, не забывайте согласовывать с нами, - сказала Джейн, одарив Перка ясным взглядом своих светло-голубых глаз, - будет обидно, если какая-то из систем в последний момент не впишется.
   - Что ты его сходу пугаешь? - вступил Роджер, худощавый черноволосый парень, - вписывали и не раз, не слушай её.
   Перк только улыбнулся в ответ на эти слова. Он сам бы скорее согласился с тем, что лучше корректировать форму под содержание, хотя, если машина уже имеет каркас и защиту, то их изменения сопряжены с определёнными трудностями.
   Едва процедура знакомства была завершена, как входная дверь снова открылась, и внутрь вошёл Чемберс. Выглядел он примерно так же, как и сутки назад. Он был свеж и опрятен, но чувствовалось, что он страдает от похмелья, хотя запах почти не ощущался. Это давало основания предполагать, что вчера после того, как они с Перком покинули бар, он не остановился, поэтому сегодня снова ходил в обнимку с большим стаканом воды.
   - Вижу, вы уже познакомились с нашими гениями, господин Стоун. Как они вам?
   Юноша не ожидал такого вопроса, поэтому немного пришёл в ступор.
   - Ладно, я шучу, - улыбнулся Марк, - конечно же, вы ещё не успели составить о них свобственное мнение. Всё это будет потом, когда вы начнёте ненавидеть их за то, что они начнут ставить свою работу выше вашей, и при этом будут это хорошо обосновывать. Мэтьюс например, - он кивнул на Роджера, - намеренно закладывает увеличенный запас, но всё равно прополоскает вам все мозги даже за миллиметр, ну а Джейн.
   Она посмотрела на него с ехидным ожиданием, но он, похоже, не стал сформулировать то, что хотел сказать.
   - Ладно, вам это ещё предстоит. Ну а теперь к делу. Вижу, все уже по местам, ждать некого, поэтому приступим.
   Он прошёл вдоль лаборатории и поднялся к большому столу, в который был вмонтирован проектор. Его рабочее место, по-видимому, находилось там. Перк сел за стол, отведённый ему, и запустил свой компьютер. Он очень ждал этого момента, потому что ему не терпелось узнать, над чем работает его новая команда.
   Чемберс допил воду и выбросил пустой стакан. Затем запустил свой компьютер и проектор.
   - Итак, - начал он, подойдя к консоли управления, - мы решили позаимствовать идею у своих врагов. Нечто такое, конечно же, уже было в нашей робототехнике, правда, широкого распространения не получило. Теперь же наша задача - создать полномасштабный рабочий образец и продемонстрировать его на боевых испытаниях. Но пока они ещё далеко, а мы, фактически, только начали свою работу.
   Он кликнул по сенсору управления, и проектор создал трёхмерное изображение машины, конструкцию которой Перк понял не сразу. Это был робот, чем-то похожий на жука. Всего у него было восемь лап - четыре больших сзади и четыре поменьше впереди. В соответствии с их расположением, корпус машины тоже был разделён на две части. Чемберс увеличил масштаб, и Юноше сразу стало понятно, что эта машина не такая уж маленькая.
   - Не вижу смысла рассказывать сейчас всё в мельчайших подробностях. Все старожилы команды и так их знают, а Перку с этого дня доступна вся документация. Думаю, по мере проработки своей части проекта он в совершенстве заучит и схему компоновки узлов, и примерное строение каждого из них. Мы с коллегами вчера советовались на эту тему и все согласны с моим желанием поручить господину Стоуну подбор и установку оружия. Если он справится с этим быстро, то мы подыщем ему другую работу. Уж работы у нас точно хватит на всех.
   Слушая Марка, Перк не отводил глаз от модели. На паукообразных роботах, производимых землянами, лапы имели максимум четыре сустава. Здесь же их было не меньше десяти на каждой лапе. В теории это обеспечивало большую функциональность, но и управляющая программа должна быть невероятно сложной.
   - Ах, да, чуть не забыл! - взмахнув рукой около головы, воскликнул Марк, - так как мы не хотим целиком полагаться на механику наших врагов, мы предусмотрели более хитрую систему.
   Он небрежно ткнул в одну из пиктограмм на сенсоре, и модель преобразилась. Передняя часть поднялась вверх, маленькие лапы стали подобием четырёх рук, а из самого верха, до трансформации бывшего передом, выдвинулась голова, выполненная наподобие человеческой. В мгновение ока жук превратился в огромного четырёхрукого кентавра, один вид которого вызывал нежелание иметь такую машину в качестве своего противника.
   - Подозреваю, ты уже начал прикидывать, как и чем его оснастить. Думаю, из того, что ты ещё не знаешь об этой машине, это больше всего влияет на твою схему, так что имей в виду.
   - Хорошо, - кивнул Перк.
   - Мы с Эллой сейчас идём в цех. Не хочешь с нами? Посмотришь, как это выглядит в металле.
   - Конечно, хочу! - воскликнул Перк.
   - Отлично, тогда вперёд. Заодно забросим доктора Сноу в экспериментальную лабораторию.
   - Я ещё не получил разрешение на существ, - сказал доктор.
   - Там у вас это получится быстрее. Заодно расскажете нам потом, чем дышит биологическая группа. Может быть, что-то из их наработок пригодится.
   - Хорошо. Доктор Холл говорил, что у него есть что-то интересное.
   - Тем более! - воскликнул Чемберс.
   Они прошли по коридору, поднялись вверх на три этажа, и оказались перед входом в большой тоннель, где стояло не меньше двух десятков маленьких электромобилей, предназначенных для местных перемещений. Сам тоннель, очевидно, был той самой перемычкой, соединяющей купола завода. На первом этаже располагался конвейер и прочие производственные структуры, а верхние этажи использовались для коммуникаций.
   - Обычно у нас машину водит Эллочка, но сегодня, Перк, я думаю, ты её подменишь.
   - Хорошо, - с готовностью согласился Стоун.
   - Отлично. Главное добраться до ответвления в экспериментальный цех. Там почти всегда тишина. Можешь даже попытаться выжать из этой жужжалки всё.
   - Я думаю, она такого не любит, - сказал Перк, садясь за руль.
   Тронувшись с места, юноша понял, почему координатор именно так назвал лёгкую маленькую машинку - при езде она издавала едва слышное жужжание, разбавляемое только шелестом шин о пол тоннеля. Ехала она заметно резвее, чем ожидал Перк, но после набора определённой скорости дальнейшее ускорение существенно замедлялось. Видимо, управляющая автоматика была настроена так, чтобы никто даже при желании не превысил скоростные лимиты, установленные на объекте.
   Марк сказал свернуть в одно из боковых ответвлений. Это был тоннель, представляющий собой перемычку между двумя другими, соединявшими купола. Здесь производственной линии не было, поэтому коммуникационный проход находился высоко над землёй. Боковые стенки были сделаны из прочного стекла, благодаря чему из этого тоннеля открывался красивый вид на два купола, которые он соединял, и городские кварталы, расположенные между ними.
   Когда перемычка кончилась, они оказались в ещё одном тоннеле, правда, он был заметно шире предыдущего. Ещё здесь было гораздо оживлённее, и Перку пришлось пропустить несколько таких же небольших машинок, прежде чем въехать внутрь.
   - Сейчас поезжай прямо до конца, нам нужно высадить доктора Сноу.
   - Хорошо, - кивнул Перк.
   Ехать пришлось относительно долго, а в конце не без труда искать место, где можно спокойно остановиться и высадить пассажира. На всё это ушло около двадцати минут, после чего Перк и его коллеги выдвинулись назад.
   - Теперь направо в переход, потом налево и до конца.
   - Понял.
   Эта перемычка была короче, а купол, в который они держали путь, несколько меньше остальных, но он всё равно был почти вполовину выше самых высоких домов, окружавших его. Представив, что большую часть пространства под ним занимает та самая машина, которую Перк недавно видел на трёхмерной проекции, он понял, что немного недооценил её размер. Она ему виделась несколько ниже, чем Гигантум, но выходило, что она почти такая же в высоту, не говоря уже о ширине. А если робот трансформируется, подняв переднюю часть корпуса, то будет заметно выше машины, над которой недавно трудился Перк. Когда он всё это представил, то ему ещё больше захотелось увидеть этого робота.
   Он поставил машинку в ряд точно таких же, стоявших перед входом, и, вслед за Марком и Эллой направился внутрь. Они спустились по металлической лестнице вниз. Перк думал, что они сразу попадут в нужный цех, но не тут-то было. От него их отделяла двухстворчатая металлическая дверь, запертая на электронный замок.
   - Ну-ка, проверим, работает ли твой пропуск, - сказал Марк, - подходи сюда.
   Перк не без волнения подошёл к замку и с ожиданием посмотрел на маленький дисплей. Система начала опознание, и вскоре на экране отобразилось имя, должность и фото молодого специалиста, что означало, что он допущен внутрь. Система так же засекла, что он не один и попросила всех остальных тоже пройти идентификацию.
   - Закрой глаза, - сказал Марк, перед тем, как дверь открылась, - а то эффект будет неполным.
   Перк последовал совету координатора. Когда дверь открылась, до него неслись обычные звуки, сопровождающие работу заводских цехов - работа механизмов, слабо слышные человеческие голоса и общий гул разномастных электромоторов, приводивших в движение производственное оборудование.
   Марк взял его под руку и помог пройти вперёд и не оступиться. Глухие звуки соприкосновения ботинок с полом сменились звонкими - он вышел на решётку то ли смотровой площадки, то ли одного из производственных ярусов, призванных сделать сборку более удобной.
   - Ну, я теперь даже не знаю, стоит ли тебе это видеть.
   Не дожидаясь других слов, Перк открыл глаза. От того, что он увидел, поистине захватывало дух. Робот был просто огромным и выглядел величественно даже сверху. Сейчас он, правда, был совсем не похож на ту модель, что молодой инженер недавно видел в лаборатории. Перед ним предстал массивный силовой каркас с установленными на нём основными агрегатами. Теоретически, при наличии управляющей программы этот робот уже мог двигаться, но у него отсутствовала передняя левая нога. Отдельная группа рабочих сейчас подготавливала присоединительный узел к сопряжению, но самой лапы в цехе ещё не было.
   Остальные рабочие были равномерно распределены по остальной машине. Они выполняли мелкую сборку, и, как заметил Перк, проверку основных и резервных силовых и информационных магистралей.
   - Вот он, наш проект восемьдесят семь во всей красе. Мы его называем просто восемьдесят седьмой, но в основном пока что просто "робот". Но ты запомни этот номер, он ещё не раз прозвучит.
   - А когда будет последняя лапа? - поинтересовался у координатора юноша.
   - С минуты на минуту, - уверенно ответил Марк, начиная шагать в сторону лестницы, - мы именно поэтому здесь.
   Они начали спускаться вниз, а Перк продолжал разглядывать мощную машину, попутно засыпая Чемберса вопросами.
   - А им же уже можно будет управлять, да?
   - Какой ты быстрый, - усмехнулся Марк, - но это, кстати, неплохо. Сейчас как раз начинают отладку кабины и загрузку управляющей программы. Пока что своей у нас нет, и нам придётся испытывать шаблон. Но его, в принципе, должно хватить для испытания ходовой и каркаса. В принципе, если ты сможешь его хотя бы первоначально вооружить к моменту первого пуска, это будет плюс, хоть стрелять, скорее всего, не дадут?
   - А кстати, от чего он будет питаться?
   - О, - протянул Чемберс, - как думаешь, сложно заставить такую махину двигаться без силового кабеля в заднице?
   - Насколько я представляю, непросто.
   - Да. Но нам выделили особый реактор - самый современный. На первых порах мы даже не будем его видеть. Его разместят в силовом отсеке и опломбируют, а с нами будет работать специальная бригада. Ну, это на случай сбоя или необходимости отладки. И только потом, если наше детище попадёт в регулярные войска, реактор рассекретят.
   - Ничего себе.
   - Уровень, как ни крути.
   - А где силовой отсек?
   - В корме. Дополнительный эффект от трансформации - повышение его защиты. Впрочем, если так думать обо всём, то тут нужно защищать всё.
   - А кабина пилотов где? Их же несколько?
   - Да. Двое. Кстати, пока что специально обученных людей у нас нет. Так что делать это придётся нам. Учитывая, что ты из нас самый опытный, готовься. Но пока что будет достаточно, если ты ознакомишься со схемой управления, и тем, какой рычаг что делает.
   - Хорошо.
   - В твоём Гигантуме всё было гораздо примитивнее, отчего, кстати, как мне кажется, он не раскрывал всех своих возможностей, ну да ладно, речь сейчас не об этом.
   Они уже спустились вниз на несколько ярусов и сейчас находились примерно на уровне корпуса. Он пока стоял на специальной силовой раме, но уже скоро его будут удерживать четыре массивные лапы и никакие дополнительные опоры не понадобятся.
   - Как видишь, у нас полно работы, - продолжал тем временем Марк, - так что не затягивай со знакомством. Как сделаешь оружейную схему, как раз подойдёт время первичных ходовых испытаний. Нужно же испытать каркас и сервомеханизмы перед тем, как завесить их оружием и защитой.
   - Само собой.
   Пол купола был вращающимся. Сделано это было для удобства монтажа деталей, которые поступали из тоннеля, связывающего экспериментальный цех с главным металлизационным. Будь то лапа или щиток, его будет проще установить, если повернуть машину нужной стороной ко входу. Вот и сейчас пол сдвинулся, чтобы слегка развернуть робота нужным боком к входу.
   Обстановка вокруг была такой, как будто должен был прибыть не очередной узел робота, а какой-то важный гость. Присутствовало всё начальство цеха. Первым Чемберс представил Перку Астена - главного производственного мастера. Так или иначе, вся информация, касающаяся работы цеха, проходила через него. Астен был невысоким и худощавым. На вид ему было немногим больше сорока. Его немного кудрявые чёрные волосы уже начинали редеть, в скором времени обещая обнажить череп. Перед тем, как к нему подошёл Марк, он о чём-то разговаривал с одним из своих коллег. На них обоих была спецодежда с названием и эмблемой завода. Астен заразительно улыбался, как будто рассказывал о больших успехах на территори своей ответственности.
   - И запомни, Перк, - сказал Марк, когда юноша обменялся рукопожатием с мастерами, - Астен твой лучший друг в этом цехе. Никто не может знать общую ситуацию так, как он. Все свои работы по роботу тебе нужно обговаривать с ним и прислушиваться, если он просит тебя повременить.
   - Это понятно.
   - Ну ты уж совсем напугал парня, - сказал Астен, - как будто твоим ребятам кто-то когда-то что-то запрещал.
   - Подожди, когда начнутся ходовые испытания, они ещё между собой передерутся. Одним нужно будет испытать свежую пушку на полигоне, а у других будут новые модели, которые нужно будет срочно установить. Представляешь, если и ты в тот момент будешь что-то не успевать.
   - Пока что всё успеваем, так что не наговаривай тут.
   - Это производство. Тут всякое случается. Так, когда будет лапа? - Чемберс аккуратно отодвинул рукава пиджака и рубашки и посмотрел на время.
   - Уже звонили. Сказали ждать.
   Как раз в этот момент огромные ворота, разделявшие внутреннее пространство купола и тоннель, открылись, показывая стоявшим внутри гигантскую лапу, двигавшуюся вперёд на специальной платформе. В первый момент она даже показалась перку больше, чем те, которые уже были установлены, но он знал, что это всего лишь иллюзия.
   Лапу сопровождала отдельная группа рабочих, и сейчас они осторожно подгоняли её в место, наиболее удобное для сопряжения. На ней уже присутствовали все силовые элементы, поэтому её несложно было перевести в наиболее удобное положение, что и было сделано. Пользуясь специальным пультом, один из рабочих немного опустил вниз сопрягаемую сторону, и она почти идеально подошла к посадочному месту на роботе.
   Убедившись, что процесс прикрепления пошёл успешно, Марк отошёл в сторону и о чём-то заговорил с незнакомым перку человеком. Астен же неотрывно следил за процессом, поднявшись вверх на одном из специальных подъёмников, коими была оснащена платформа, на которой лапу привезли в цех.
   - Ну как тебе? - спросила Перка Элла.
   - Впечатляет, - ответил он.
   - Как думаешь, сможешь составить оружейную схему за три недели?
   - Думаю да. А почему именно три недели?
   - Первые ходовые испытания. Вернее, последняя подготовка. Сейчас рабочие закончат свою часть, всё проверят, а потом будем уже диагностировать мы, и если всё будет хорошо, то можно будет его запустить.
   - А кто будет делать программу, если всё пройдёт хорошо?
   - Пока ещё неизвестно, - пожала плечами Элла, - Чемберс говорил, что у него на примете есть пара специалистов, но он ещё не определился. И ещё не всем пока что можно сделать предложение.
   - Я думал, это будет делать кто-то из нас.
   - Нет, что ты! - улыбнулась она, - нам и так хватит работы. На это нужен отдельный человек. Управляющая программа будет уникальной, плюс, мы ещё не до конца определились с моделью движения, поэтому её нужно будет корректировать чуть ли не после каждых испытаний. Ещё неизвестно, что нам придёт в голову, когда они начнутся.
   - Это да. Такую машину можно заставить делать много что.
   - Да. Мы еле для первичных-то испытаний шаблон подобрали. Пока что даже без трансформации, потому что её схема тоже не определена. Хотя бы удалось найти модель движения для восьми лап, хоть и с меньшим числом суставов. Пока что будет достаточно и этого.
   - Ладно, - сказал Чемберс, вернувшись, - я понимаю, что все впечатлены и рады тому, что теперь у нашего жука все ноги на месте, но лично для меня это говорит о том, что настало время работать ещё усерднее. Ходовые испытания на носу, можно сказать. Поэтому едем назад.
   Возвращались тем же путём. Поднимаясь по лестнице, Перк всё ещё не сводил глаз с диковинной машины. Теперь, когда он знал, как она выглядит, ему не терпелось увидеть её в деле, но сначала нужно было подобрать оружие, и хотя до его установки было ещё далеко, оно повлияет на форму и размеры защитной брони. Он уже начинал ощущать, что от его деятельности зависит успех если не всего проекта, то заметной его части.
   - Что они вам сказали? - спросила Элла, когда они выдвинулись обратно.
   - Сказали, что к концу недели прибудет реактор. Он уже в пути. Команда, которая прибудет с ним, обещает установить его за трое суток, и ещё нужно время на наладку. С машиной такого уровня они имеют дело впервые, плюс, модель немножко не серийная, так что ничего сказать нельзя. Надеюсь, что за неделю они справятся. Нам же нужно тоже всё перепроверить. Будет очень плохо, если в день, когда нам потребуется выйти, выяснится, что неисправен один из моторов или ещё что-то.
   - А нам нужно выйти строго в определённый день? - спросил Перк.
   - Вообще, это не так уж критично, но проекту будет только лучше, если мы это сделаем. Во-первых, это будет свидетельством того, что мы всё успеваем к сроку, а во-вторых кто-то точно будет знать, что мы тут занимаемся не какой-то ерундой.
   - А у нашего проекта есть противники?
   - У любого проекта они есть, - усмехнулся Чемберс, - но у нашего несколько больше, чем обычно.
   - Почему так?
   - Я расскажу тебе эту историю. На то, чтобы занять последний свободный экспериментальный цех, был конкурс. У другой группы есть вполне неплохой проект целой роботизированной системы с высоким уровнем управления. Правда, они пока ещё плохо представляют свой проект, и поэтому не смогли нормально объяснить, что к чему, когда руководство решало, кому отдать производственные ресурсы. А у нас уже был план, грубая трёхмерная модель, и, самое главное, чёткая концепция применения, которую сочли заслуживающей внимания. Но наши друзья, которых мы обошли в начале, конечно же, считают, что их детище имеет больше прав на жизнь, и поэтому тихо нас ненавидит. Им не объяснишь, что они не получили площади и людей не потому что тут были мы, а потому что ещё сами не знают, чего хотят. Это я уже не первый год в этом деле и знаю, что руководству нужен чёткий план, а не высокие мысли пальцем по воде. Может быть, их проект и вправду очень серьёзен и имеет право на жизнь, но они не убедили в этом даже меня. А меня бывает просто убедить.
   - Не обнадёживайте Перка, а то он и вправду будет пытаться вас в чём-то убедить, - съязвила Элла.
   - Эллочка всё ещё не может мне простить то, что я забраковал пару её светлых идей, а в целом со мной можно говорить. Не слушай её.
   Перк улыбнулся, а сам уже мысленно представлял, каким оружием оснастить робота. Вернувшись на своё место, он тут же открыл общий план и несколько раз прокрутил его, пытаясь определиться с классами.
   Этот робот, как и большая часть других, производимых землянами, имел модульную структуру. Установочные места под оружейные системы были заложены в нём ещё на этапе проектирования, и сейчас Стоуну оставалось только назначить конкретные образцы, но это было не так просто, как могло бы показаться непосвящённому.
   Часть работы Перку сократило то, что все места, предназначенные для установки оружия, были обозначены на плане специальными обозначениями, универсальными для всех классов устройств. Благодаря этому можно было сразу переходить к ознакомлению с образцами. В наличии пока была только статичная модель в обеих формах. Трансформация была показана очень грубо, поскольку, как сказала Элла, они лишь в общих чертах представляли, как она будет происходить. В модели это было выполнено лишь для того, чтобы в последний момент не вышло так, что какие-то из частей корпуов мешают машине принять другую форму.
   Подбирая оружие, Перк старался представить, как машина будет вести бой, в каких ситуациях будет оказываться, и какие образцы обеспечат ей максимальную эффективность. В целом, раз концепция, которую он использовал, когда вооружал своего робота, оправдала себя, не было смысла слишком далеко от неё уходить, разве что классы были в среднем выше, и образцов требовалось значительно больше.
   Первый день ушёл на то, чтобы ознакомиться с арсеналом, доступным для оснащения экспериментальной машины, и то сделать это удалось лишь частично. Перк возвращался домой усталым, но довольным. Поужинав, попив кофе и немного отдохнув, он ощутил прилив новых сил и желания работать. К сожалению, о том, чтобы взять какие-то материалы проекта на дом, речи не шло. В дальнейшем, возможно, ему разрешат удалённый доступ, но пока он такой привилегией не обладал. Поэтому вечером ему пришлось довольствоваться освежением своих прежних знаний и получением новых.
   Перед сном страшно хотелось сходить на прогулку, но он не хотел идти один. Ещё из-за этого ему некстати вспомнилась Мэри, и Перк и вовсе загрустил. Немного посмотрев развлекательные блоки информации, он направился спать.
  

Глава четвёртая

Стабильный ход

   Дни полетели вперёд со скоростью пули. Приблизительная оружейная схема была закончена Перком меньше, чем через две недели. И это с учётом того, что он трижды выносил её на общий суд и получал дельные советы, следование которым хоть и не меняло концепцию в корне, всё же требовало некоторых переделок.
   На третью неделю Перк был направлен для работы в цех. Вместе с Эллой ему предстояло привести машину в готовность к первым ходовым испытаниям. Для этого нужно было провести подробную диагностику всего шасси, причём сделать это несколько раз. То же нужно было сделать и с энергосистемой и системой управления. Такая большая машина не может быть сходу выполнена без единой ошибки, и поэтому при обнаружении каких бы то ни было несоответствий, Перк должен был сразу сообщать о них Астену, который в свою очередь выделял группу рабочих для устранения неполадки. У Перка, которому казалось, что подготовка не займёт много времени, каждая необходимость что-то переделывать вызывала большое огорчение - он очень боялся не успеть.
   К счастью, на данном этапе время, которое он вынужденно простаивал, можно было потратить на обучение пилотированию. Благо, система управления имела режим обучения, правда, не совсем соответствующий конкретной машине, но необходимые исправления были минимальны и Перк вместе с Эллой смогли заставить программу работать корректно. Закончив с этим, они принялись практиковаться, ведь именно им предстояло первыми вывести машину из-под купола.
   К счастью, как бы Перк не опасался, вся подготовка была закончена к сроку. В четверг вечером, уже перед самым концом рабочего дня Чемберс объявил, что завтра все приглашены на официальное мероприятие.
   - Там будут все, - сказал он, - даже командир объекта. Так что на вас, мои дорогие, смотрит, можно сказать, вся наша база.
   Он перевёл взгляд на Перка и Эллу.
   - Вы ведь готовы показать класс?
   - Судя по показаниям компьютера, да, - сказал Стоун.
   - Очень осторожный ответ. И всё же я надеюсь, что всё пройдёт отлично. Хотя нет, - он немного помедлил, - у нас нет выбора. Всё должно пройти отлично.
   - Мы всё несколько раз проверили. Сбоя не будет, - сказала Элла.
   - Вот этот ответ мне нравится больше. Эллочка, будьте так добры, заразите Перка своей уверенностью.
   - Я думаю, он справится. Он просто скромничает.
   - Надеюсь, потому что мне нужны все. Даже те, кто завтра будет просто стоять и смотреть, не думайте, что всё пройдёт легко. Это наш проект. Там частица каждого, и каждый должен быть готов поддержать его завтра, если понадобится.
   - Мы сделаем, - сказал Роджер.
   - Отлично! Я уже вижу, как перед нами открываются новые возможности. Думаю, перечислять их нет особенного смысла. Каждый уже отложил пару-тройку дел на тот момент, когда получит больше свободы. Так что сегодня просто отдыхайте, а завтра я на вас надеюсь.
   День сегодня и вправду был не самым лёгким. Когда Перк вернулся домой, у него даже не было особенного желания готовить ужин. Он достал из холодильника коробку с обедом-полуфабрикатом, распаковал её и положил в печь. Он всегда держал несколько таких специально на случай, если совсем не будет времени или желания готовить. Такому обеду нужно около десяти минут, чтобы приготовиться, а он за это время решил переодеться и умыться.
   Едва он приступил к еде, как в дверь позвонили. Посмотрев в глазок, Перк увидел Чемберса, который, как будто зная, что на него смотрят, ехидно улыбнулся.
   - Заглянул домой, там скучно, вот и решил тебя проведать, - сказал Координатор, когда Перк открыл ему дверь, - пиво?
   Он показал на вытянутой руке небольшую упаковку с шестью пол-литровыми бутылками пива.
   - Думаете, стоит сегодня? - спросил юноша, впуская гостя внутрь.
   - Почти в этом уверен. Даже если бы тебе завтра пришлось проходить тест на алкоголь, перед тем, как сесть за рычаги, никто бы ничего не унюхал после такого количества.
   Чемберс быстро разулся, повесил на вешалку свою тонкую куртку и прошёл внутрь.
   - А я думал, мне показалось, - сказал он, с пренебрежением посмотрев на стол, - что у нас тут?
   Он взял со стола коробку, которую Перк не успел выбросить, и стал читать, что было на ней написано.
   - Макароны с сыром и мясом. Полноценный обед за пять минут. Насколько я помню, они даже насчёт времени врут. Да?
   - Да, - кивнул Стоун.
   - А я всё думал, для кого эту ерунду до сих пор производят? Пока что спишем это на то, что ты ещё не получал свою первую зарплату на новом месте. Думаю, если сегодня ты уберёшь остатки в холодильник, то будет только лучше.
   - Мне не хочется готовить что-то другое.
   - А и не надо.
   Чемберс достал компьютер и принялся быстро манипулировать сенсором. Краем глаза Перк увидел, что он заказывает еду с доставкой.
   - Можешь мне довериться. Ждать придётся немногим дольше, чем эту бутафорию, а качество несоизмеримо выше.
   Перк последовал совету координатора и убрал остаток своего ужина в холодильник, а коробку бросил в мусорный бак. Чемберс тем временем достал из упаковки две бутылки пива и откупорил их. Одну он протянул Перку, когда тот снова повернулся к столу.
   - И так понятно, за что хотелось бы выпить, поэтому в дальнейшем опустим тосты.
   - Хорошо, - согласился инженер.
   - Не возражаешь, если я приоткрою окно и покурю, - попросил Марк, сделав большой глоток, чуть ли не в треть бутылки.
   - Не возражаю.
   Чемберс ловким движением отодвинул створку, достал сигарету и прикурил.
   - Вообще, хоть мы и работаем недолго, я уже сформировал о тебе мнение. Думаю, некоторые аспекты тебе полезно будет знать. Ты хорошо работаешь, Перк, очень хорошо. Глядя на тебя, я начинаю понимать, как ты в одиночку осилил создание своего робота, но есть в тебе один недостаток. Не знаю, насколько он тебе мешал раньше, но сейчас он может тебе навредить очень существенно.
   - И что же это за недостаток? - спросил юноша, отхлебнув пива.
   - Ты очень не уверен в себе. Элла, к примеру, считает, что вы так задолбали симулятор, что сделать несколько шагов для тебя не проблема, а ты пасуешь. Почему? Она мне сказала, что ты даже спрашивал её о том, не позвать ли нам на испытание опытных операторов.
   - Я думал, что так будет лучше. Заодно мы бы узнали их мнение о том, насколько удобно мы спроектировали кабину.
   Чемберс рассмеялся и глубоко затянулся сигаретой.
   - Ты и вправду думаешь, что стоит доверять операторам? Так вот я скажу тебе, что это этап пройденный. Уже есть основные принципы проектирования и компоновки кабин. Многие из них сначала, кстати, тоже многие считали неудобными, а сейчас ничего - все довольны и показывают отличный результат.
   - Но у нас больше рычагов, чем в стандартных машинах.
   - Больше. Но почему ты решил, что оператор, обученный в короткий срок, сможет выдать тебе объективную оценку?
   - Может быть, сможет.
   - И опять. Ты же сидел в этой кабине, управлял этими рычагами. Тебе было удобно?
   - Вполне, - неуверенно ответил Перк, понимая, к чему клонит координатор.
   - И своему мнению ты не доверился? Тебе нужен ещё кто-то?
   - Пожалуй, вы правы.
   - Ты должен понять, что пока эта машина экспериментальная - ты её царь и бог. Это ты напишешь потом рекомендации по управлению ею, исходя из собственного опыта, и уже операторы должны будут тебя слушать. Как минимум, на первых порах. А пока эта машина живёт тобой и зависит от твоей воли.
   - Но ведь я работаю не один.
   - Я говорю образно.
   Марк последний раз затянулся сигаретой и загасил её в пепельнице, которую Перк нашёл в одном из шкафчиков.
   - Конечно, - продолжал он, - ты должен делиться с нами, советоваться, иногда даже слушаться, потому что мы пока что знаем эту машину лучше. Но это отнюдь не значит, что ты не можешь действовать смелее. Помнишь корректировки, которые я вносил в твою оружейную схему?
   - Да.
   - Не думай, что я делаю это из вредности. Просто, если ты сам стесняешься раскрыться, то я помогу тебе сделать это. Пока я ещё надеюсь, что это из-за того, что ты мало работаешь с нами и надеюсь, что в дальнейшем ты не будешь бояться.
   В этот момент снова позвонили в дверь. Чемберс бросил короткий взгляд на часы и отправился открывать дверь. На пороге стоял невысокий паренёк, максимум восемнадцати лет. В его руках было две широких коробки, которые он после небольшого уточнения протянул Марку. Чемберс с благодарностью принял заказ и, отдав его Перку, закрыл входную дверь.
   Прихожая, а за ней и кухня наполнились приятным ароматом. Перк, не видевший, что именно заказывал Чемберс, обрадовался, когда понял, что это пицца. Он сам давно хотел побаловать себя чем-то таким, но в последний момент забывал.
   - Вообще, в обычный день нам хватило бы одной, но учитывая, что я сегодня зверски голоден, и ты, подозреваю, тоже, решил, что пусть лучше останется.
   - А я и сейчас не уверен, что съем целую, - сказал Перк, открывая коробку.
   - Весь вечер впереди. Ты же не выгонишь меня через полчаса?
   - Нет. Конечно, нет, - с улыбкой сказал Перк, - кстати, сколько я вам должен?
   - О, очень многое. Для тебя, - сказал Чемберс.
   - То есть?
   - Ты должен мне успешные испытания завтра. Сам понимаешь, что от этого зависит.
   - Понимаю.
   Увидев пиццу, Перк ещё больше захотел есть. Чемберс тоже со времени обеда на работе ничего не ел, поэтому первые несколько минут они молча ели, иногда прихлёбывая пиво.
   - Так вот об оружии, - сказал Чемберс, прожевав очередной кусок, - у тебя полный порядок с теми классами, которые ты применял раньше, но когда доходит до более тяжёлых, ты, почему-то скромничаешь. Тебе запрещали использовать атомные боеголовки?
   - Да.
   - Это чувствуется. Открою тебе секрет - то место где будет проходить боевая карьера нашей машины, находится в глубине территории миуки. Там уже нет ничего живого, ну, кроме них, хотя не все считают, что корректно приравнивать их к живым организмам. Это, конечно, не значит, что нужно везде понапихать атомного оружия, но если у тебя будет несколько боеголовок, в какой-то момент они могут стать решающим аргументом в бою.
   - Я не думал. Я думал, что неважно, где происходит атомный взрыв, планета всё равно будет страдать, а мы ведь не хотим её уничтожить.
   Чемберс рассмеялся, и Перку сначала не было понятно, что вызвало у него такой приступ смеха.
   - Тебе бы такую самоуверенность во всём, и мы бы точно были лучшими.
   - То есть.
   - Да, - сказал Марк, резко перестав смеяться, - наша машина может устроить атомный конец света на планете, но только если все тяжёлые слоты заполнить атомными ракетами, но речь идёт только о паре боеголовок. Так что не переживай. Те многовековые леса, которые ты видел по пути сюда, не пострадают. Это ведь они тебя так впечатлили.
   - Да, - честно признался Перк.
   - Кстати сказать, химическое оружие, которое мы используем, наносит больше вреда, если учесть масштабы, в которых оно применяется.
   - Его легче нейтрализовать.
   - Тут с тобой не поспоришь.
   Они постепенно перешли на отстранённые темы. Чемберс помог Перку отвлечься, что, несомненно, пошло инженеру на пользу. Этой Стоун юноша спал хорошо, а утром проснулся с ощущением того, что всё пройдёт отлично.
   По дороге на работу у него появилось ощущение определённой торжественности. Хоть сегодня и не праздник, но, тем не менее, значимое событие. Настоящая суета началась, когда он пришёл в лабораторию. Несмотря на то, что формально рабочий день ещё не начался, все уже были на местах и были чем-то занимались.
   - Перк, подойди, - сразу окликнул его Чемберс, даже не дав толком поздороваться с коллегами.
   Выглядел Марк очень бодро и сосредоточенно, и в целом олицетворял то состояние, которое было у Перка в душе. Чемберс и так всегда выглядел опрятно, но сегодня на нём был ещё более изысканный чёрный костюм, белоснежно белая рубашка и ярко-красный галстук.
   - Да, - сказал Перк, подойдя и протягивая руку для приветствия.
   - Как самочувствие? - спросил координатор, не отвлекаясь от информации на экране своего компьютера.
   - Отлично.
   - Готов к сражению?
   - Да.
   - Отлично. Тогда бери Эллу и выдвигайся в цех. До начала испытаний полтора часа, а вам нужно успеть провести полную диагностику. Сам знаешь Астена, - он тебе даже платформу не даст повернуть без тысячи проверок. Так что даю тебе полномочия, сходу бери его за самое мягкое место и торопи.
   - Я думаю, он уже начал и без нас.
   - И всё же. Давай, иди.
   Перк подошёл к столу Эллы. Она тут же заблокировала свой компьютер и встала. На ней тоже был торжественный тёмно-синий костюм. Если бы не Роджер и Джейн, он подумал бы, что сегодня только он не нарядился по случаю испытаний.
   - Вот, возьми это, - сказала Элла и выдвинула из-под стола небольшую картонную коробку, грубо залепленную скотчем.
   - Что там?
   - Наши костюмы. Идём.
   Они быстрым шагом вышли из лаборатории и направились в сторону тоннеля.
   - Нам ещё нужно переодеться, - сказала Девушка, - в принципе, мы могли всё делать и так, но по регламенту испытаний положены костюмы.
   - Видимо, я немного недооценил всю сложность мероприятия, - сказал Перк.
   - Ты, наверное, всё меряешь по тому ремонтному заводу, где твоя машина была самой экспериментальной, а основная деятельность заключалась в другом. Здесь всё по-другому. Ты быстро привыкнешь.
   Они сели в электромобиль и направились вперёд.
   - Кстати, по поводу твоего Гигантума, - снова начала разговор Элла, - в каком он сейчас состоянии?
   - В плохом, - немного помедлив, ответил Перк.
   - Ты не восстанавливал его после того сражения?
   - Нет, - он покачал головой, - сначала нельзя было из-за расследования, а потом мне было немного не до этого.
   - Много работы?
   - Небольшие потрясения личного характера. Но и работа тоже.
   - Прости, если напомнила что-то плохое.
   - Ничего, - улыбнулся Перк.
   - Как думаешь, ты сможешь его восстановить?
   - Да, - уверенно кивнул инженер, - только не понимаю, зачем ты спрашиваешь?
   - Если говорить вкратце, то я считаю, что его можно улучшить и довести до серии.
   - Если бы это хотели сделать, это уже было бы сделано, но я не получил ни одного предложения на этот счёт.
   - Правда? - удивилась Элла, - я думала, что их очень много.
   - Нет. Мне разрешили восстанавливать его, даже в рабочее время, но это было выгодно и заводу тоже, а за его стенами всех интересовала только документация. По слухам, её посылали много куда.
   - В том числе и нам, - улыбнулась девушка, - ты не знаешь, почему он никого не заинтересовал?
   - Отец сказал мне, что он ходячая концепция, но до серии в таком виде он дойти не может. Хотя бы потому, что у него капсула пилота авиационная. Выходит, им не могут управлять уже бывалые операторы, привыкшие к стандартной схеме. Но и пилоты авиации тоже не смогут с этим справиться, потому что им непривычен принцип работы наземной техники. Машина должна была быть очень хорошей, чтобы несмотря на это её взяли в серию.
   - В чём-то они, конечно, правы, - сказала Элла.
   - Да. Я даже не огорчаюсь. Если бы я остался на сто второй, я бы нашёл, как его улучшить. Жаль только, что вряд ли я смог бы повысить класс и получить доступ к сложной технике.
   - Класс ты можешь повысить у нас.
   - Это понятное дело. Ещё когда я учился в академии, нам про экспериментальные заводы рассказывали как про пределы мечтаний.
   - Да. У нас целая очередь желающих работать, но, как ты сам понимаешь, берём мы далеко не всех.
   - Ещё бы, - усмехнулся Перк.
   - Я понимаю, что сейчас это не совсем вовремя, но если у тебя будет время, подумай, как бы ты ещё усовершенствовал Гигантума.
   - У вас есть на него виды?
   - Пока только у меня. Но однажды я выставлю своё предложение на общий суд. Ты ведь меня поддержишь?
   - Ну, когда я буду знать, о чём идёт речь, и если это пойдёт на пользу, то да.
   - Пойдёт, - улыбнулась она.
   Как и предполагал Перк, ни Астену, ни остальным не надо было говорить о том, что нужно провести ещё одну проверку перед испытаниями - к тому моменту, когда инженер в компании Эллы вошёл в цех, этот процесс уже шёл полным ходом. Поприветствовав Астена, они направились к кабине.
   - Сначала я, - сказала Элла, и взяла у Перка коробку.
   - Хорошо, - кивнул юноша и остался снаружи.
   Девушка управилась быстро. Не прошло и пяти минут, как она открыла люк кабины и вышла наружу. Пилотский костюм отлично облегал её прекрасную фигуру, и, учитывая, что видеть её в обычной гражданской одежде Перк уже привык, сейчас она казалась ему красивее.
   - Не задерживайся, нам ещё нужно всё проверить.
   - Конечно.
   Инженер быстро скользнул в кабину и закрыл дверь изнутри. Пилотский костюм вернул ему волнение, уже было пропавшее по дороге сюда. В принципе, это была лишь формальность, потому что никаких существенных преимуществ пилотский костюм не давал, разве что был несколько легче и удобнее повседневной одежды.
   Когда с переодеванием было покончено, они с Эллой сели в свои кресла и уже привычными движениями запустили процедуру диагностики. Система сообщила, что в опасной зоне находятся организмы, которым движение конечностей робота может повредить и уточняла, являются ли эти формы жизни враждебными. Перк отменил ходовую диагностику, ограничившись статической. Учитывая, что все сервомеханизмы новые, при начале движения ни один из них не должен подвести, а значит, результат статической диагностики в данном случае будет абсолютным.
   Вскоре система сообщила, что все механизмы в порядке, и никакие коммуникации, будь то силовые или информационные, не повреждены. Теоретически это означало, что машина не просто готова сделать несколько шагов, а прошагать полпланеты и дать бой, но вот насчёт практической реализации Перк немного побаивался.
   Спустя ещё пять минут рабочие покинули лапы робота и приготовились к демонтажу последних поддерживающих стоек. На связь с кабиной вышел Астен.
   - Слушаю, - ответил Перк.
   - Мы готовы. Шагать пока не надо, но весь корпус можешь приподнять.
   - Хорошо. Минуту.
   Стоун взялся за рычаги и посмотрел на Эллу. Потом быстро зажал нужные клавиши и потянул их на себя. Он делал это очень осторожно, опасаясь направить силу гигантской машины против неё самой, и не зря: робот подался вверх с неожиданной лёгкостью. Все сервомеханизмы работали превосходно, а учитывая, что машина ещё не была оснащена бронёй и боевыми системами, мощность их была избыточной. Потяни Перк за рычаги более энергично, машина бы вытянулась вверх дальше, чем он рассчитывал, причём произошло бы это очень резко и, скорее всего, напугало бы тех, кто был в цехе.
   - Отлично, - сказал Астен, - зафиксируйся и посмотри показания. Всё в норме?
   - Более чем, - ответил Перк, - тут скорее недогруз.
   - Хорошо. Так и оставь пока. Мы управимся минут за двадцать, максимум за полчаса. Пока следите там за датчиками.
   - Хорошо.
   - Как ощущения? - спросила Элла, когда Астен отключился.
   - Очень лёгкий, - улыбнувшись, сказал Перк.
   - Не слишком?
   - Но мы же ещё нагрузим его - щиты, оружие и всё такое.
   - По идее это не должно сильно сказаться на управлении. Разве что в первый момент, пока не отладим систему контроля.
   - Тогда с ним нужно будет обращаться, как с пёрышком.
   - Если у нас будет качественная система управления, эта машина разве что летать не сможет.
   Перк перевёл глаза на датчики, которые показывали, что во всех местах робота нагрузка находится в пределах нормы. На экране Эллы тоже был схематичный вид машины сверху и ни один из сегментов изображения не был подсвечен даже жёлтым, что означало бы близость к верхнему пределу нагрузки.
   Хорошо, что время ожидания было небольшим, и было, чем его занять. Каждая минута бездействия переключала на тревогу, мешавшую сосредоточиться. Положительным моментом было и то, что они находились в кабине. Хоть Перк и привык к ней за всё время работы, всё равно, сегодня она казалась немного другой, и к ней как будто бы нужно было привыкать заново.
   До испытаний оставалось чуть больше получаса. Этого времени было как раз достаточно для того, чтобы развернуть платформу - сейчас робот стоял спиной к выходу из купола - и открыть ворота. Убедившись, что показания абсолютно всех датчиков в норме и, что не менее важно, стабильны, Перк переключился на камеры внешнего наблюдения и следил за тем, как рабочие убирают последние подпорки. Несмотря на то, что определённая часть была убрана ещё вчера, их по-прежнему было немало, и для того, чтобы произвести эту операцию за короткое время, нужно было задействовать множество машин и скоординировать их действия. Астен справлялся со своей задачей, и вскоре всё должно было быть выполнено. Наконец он снова вышел на связь.
   - Мы закончили. Если хочешь, можешь опускаться обратно, а хочешь - шагай прямо так.
   - Хорошо. Тогда я немного опущусь.
   Зажав нужные кнопки большими пальцами, инженер подал рычаги вперёд, но ещё более плавно и осторожно, чем делал это при подъёме. Всё так же легко робот опустился вниз. В принципе, он мог сделать несколько шагов и в поднятом положении, но с опущенным корпусом робот был более устойчивым, и в лапах оставался больший запас движения. В конечном счёте, Перк опустил машину даже ниже, чем она была, когда стояла на подпорках.
   - Если ты готов, то мы начинаем разворот.
   - Готов.
   - Тогда поехали.
   В этот момент платформа начала двигаться. Произошло это небыстро и как-то тяжело - полная противоположность лёгким движениям машины.
   - Там снаружи уже собираются люди, - сказал Астен, - не смотри, что закрытое мероприятие, всем охота поглазеть.
   - Вряд ли они впечатлятся.
   - Уж поверь. Такого им видеть не доводилось. Ладно, не буду тебя отвлекать, тебе же, наверное, нужно будет подготовиться. Когда откроются ворота, на полу загорится красная лампа. Это значит, можно выходить.
   - Хорошо. Спасибо.
   - Удачи, Перк, покажи класс.
   - Покажу, - уверенно ответил юноша.
   Казалось, что платформа едва ползёт, но зато это была отличная возможность собраться с мыслями. Он посмотрел на Эллу. Та была абсолютно спокойна, как, впрочем, и всегда. Видимо, она была абсолютно уверена в том, что испытания пройдут отлично. Перк и сам был в этом уверен.
   Наконец, машина встала головной частью к выходу. В назначенное время два сегмента купола поползли в стороны, открывая тем самым выход. Сразу за воротами было огромное поле - здесь будут проходить все дальнейшие ходовые испытания робота. Там есть, где разгуляться, но сначала нужно просто выйти.
   Людей было действительно много. По мнению Перка, даже слишком много, если учесть секретность их проекта. Хотя, учитывая габариты, его наличие не будет секретом ни для кого, по крайней мере, из тех, кто живёт оп эту сторону основного металлизационного цеха.
   На связь с Перком вышел Чемберс.
   - Ну как там у вас? - бодрым и уверенным тоном спросил он.
   - Всё в порядке.
   - Очень этому рад. Запомни, Машина исправна, ты хорошо умеешь управлять, так что ничего не случится.
   - Да. Я знаю.
   - Ну, тогда выжди минутку и вперёд. Нужно будет просто дойти до поляны и вернуться.
   - Я помню.
   - Отлично. Тогда жди зелёный сигнал, не буду тебя отвлекать.
   - Хорошо.
   Ждать пришлось меньше минуты. Вскоре внизу вспыхнули яркие огни. Перк думал, что может не заметить их, но теперь понял, что это было бы невозможно. Сердце заколотилось. Он посмотрел на Эллу. Она мягко кивнула. Перк зажал кнопки прямого хода и очень осторожно подал рычаги вперёд. Он знал, что даже если передавит или дёрнет слишком быстро, автоматика стабилизирует машину и не даст ей перевернуться, только в этом случае робот не выйдет из цеха, демонстрируя свою готовность к работе, а вывалится, как будто споткнувшись. Конечно, всё можно будет объяснить, но первое впечатление всё равно останется плохим.
   Но, к счастью, всё проходило штатно. Перку казалось, что он ощущает каждую лапу и заранее может предугадать, какая из них начнёт делать шаг следующей. Робот уверенно двинулся вперёд, слегка переминаясь из стороны в сторону. В дальнейшем от этого можно будет избавиться, правильно перепрограммировав систему управления. Перк представлял, как на машине сходится множество восхищённых взглядов, и он мог бы даже убедиться в этом при помощи камер наблюдения, но сейчас ему было совсем не до этого. Постепенно монитор стал светлее - вместо крыши цеха над роботом сейчас простиралось голубое небо Андары, слегка подёрнутое продолговатыми тонкими облаками.
   Робот уверенно шёл вперёд, а Элла время от времени сообщала, что показания всех приборов в норме. Перк и сам это чувствовал - сказывалась работа на симуляторе. Хоть он и в первый раз ощущал эту машину по-настоящему, но это было как будто уже знакомое ему чувство. Сделав несколько шагов и отойдя от присутствующих на безопасное расстояние, Перк остановил машину. Наступал самый волнительный момент - разворот. Здесь многое зависело от управляющей программы, и он побаивался, что стандартный шаблон приведёт к какой-нибудь непредвиденной ситуации.
   Однако и на этот раз его страхи и сомнения оказались напрасны. Разворот прошёл безупречно, и вскоре Перк направил машину назад, к куполу.
   - Вот видишь, ты дольше переживал, - улыбнувшись, сказала Элла, когда за ними начали закрываться ворота цеха.
   - Да. Всё оказалось в разы проще, - спокойно сказал юноша.
   - И теперь тебя можно поздравить.
   - Нас, - поправил Перк, - я же тут был не один.
   - Я пока только контролирую датчики.
   - Всё равно. У меня на это не было времени.
   - Ты ещё просто не приноровился к управлению.
   - Да. А ты не видела реакцию тех, кто был там?
   - Все были очень восхищены. Даже наши. Ты бы видел Роджера. Он почти никогда не бывал в цехе и робота видел в основном на своих моделях. Так что, не бойся, впечатление мы произвели.
   После испытаний был ещё один осмотр машины и её полная диагностика. В случае, если какой-то механизм работал бы неправильно, это стало видно бы даже после нескольких шагов. К счастью, всё было в порядке.
   Перед обедом Перк вернулся в лабораторию. Торжественность обстановки только усилилась и готова была перейти в праздник.
   - Ну, как у нас дела? - громко спросил Чемберс, едва Перк переступил порог.
   - Всё отлично. Никаких дефектов нет.
   - Ещё бы они были. У нас самые лучшие моделисты. Да и вообще все. Так что, господа, думаю, нам есть, что отметить, и сегодня вечером приглашаю всех на небольшую вечеринку.
   - В тот кошмарный кабак? - слегка поморщившись, спросила Элла.
   - Именно в него. Может быть, там и не самая образцовая кухня, но тёмное пиво точно вне конкуренции, как и весь остальной алкоголь. Ну, и не стоит забывать, что там разрешено курить.
   - Мне кажется, этот аргумент был решающим, - улыбнулась девушка.
   - Значит, решено, - не слыша её слов, заявил координатор, - нет желающих отказаться?
   - Только я, наверное, не смогу долго с вами пробыть, - негромко сказал доктор Сноу.
   - Главное - первые тосты, которые будут за успех, - улыбнулся Чемберс.
   Остаток рабочего дня проходил в ожидании вечера. Вечеринка была очень кстати, потому что Перку не помешало бы расслабиться. В последние недели его работа прерывалась в основном только на сон, но был и положительный эффект - он совсем не думал о Мэри и сумел войти в рабочий ритм. Однако же это не значило, что теперь можно и вовсе не отдыхать.
   Бар был тот же, в который Перк и Чемберс ходили в день прибытия инженера. Только на этот раз они сидели не за столиком в самом дальнем углу. Марк организовал отдельный небольшой зал, в котором к моменту их прихода был накрыт стол.
   Пока все рассаживались, Марк подхватил со стола бутылку шампанского, громко её открыл и принялся разливать напиток по бокалам.
   - Итак, - сказал он, когда все расселись, - сегодня мы прошли первый этап работы над проектом. Кому-то может показаться, что это было сложно, но если взглянуть объективно, то настоящие сложности ещё впереди. Уверяю, мы пройдём этот путь и дадим нашей армии великолепную машину. Мы сделаем это вместе, а после подумаем, чем бы помочь ещё. Если наш робот дойдёт до серии, то перед нами откроются широчайшие перспективы. Возможно, это будет уже не здесь, и не миуки будут нашими противниками, но я знаю, что вне зависимости от этих факторов мы одержим верх. Что-то я много всего наговорил. Так что давайте просто выпьем за успех нашего проекта.
   - За него! - поддержал Роджер.
   Все встали, громко чокнулись бокалами и выпили.
   - А скажите, каково это, сидеть внутри такой машины? - спросил доктор Сноу, посмотрев на Перка и Эллу, сидевших рядом, - не страшно?
   - Только в первый момент, - сказал Перк, - мы хоть и отработали всё на симуляторе, настоящий робот управляется немного иначе.
   - Вот как? - вступил в разговор Чемберс, - и в чём же это выражается?
   - Очень лёгкий, а симулятор имитирует усилие на рычагах. Хоть небольшое, но всё же, - сказала Элла.
   - Ну, иногда немножко нештатности не повредит, - ехидно прищурившись, заключил Чемберс, - главное, что всё прошло отлично, а там, как начнутся испытания, станете управлять быстрее, чем своим телом.
   - Представляю ваш восторг от управления, - снова вступил доктор Сноу, - хотя, наверное, снаружи размер и мощь машины заметен лучше.
   - Тем, кто смотрел, понравилось? - поинтересовался Перк, воспользовавшись возможностью.
   - Вы шутите? - с видом восторженного удивления расширив глаза, переспросил Сноу, - это был полнейший восторг. Здесь, конечно, бывали очень немаленькие машины, но эта выглядит очень ново, даже если учесть, что это экспериментальный завод.
   - Просто юноша видит её чаще, чем кого бы то ни было, поэтому-то она и кажется ему обыденной, - улыбнувшись, вставил Марк, отхлебнув ещё шампанского.
   - Не волнуйся Перк, - добродушно сказал Роджер, - всё было очень здорово. Но когда закрепим щиты и оружие, будет ещё круче.
   - Я представляю, - легко улыбнувшись, сказал инженер.
   Оставшаяся часть вечера прошла в тёплой дружеской атмосфере. Правда, на этот раз Чемберс ушёл раньше всех, почти сразу после доктора Сноу, что показалось Перку странным, но координатор заверил коллег, что у него всё в порядке. Инженер немного перебрал, и домой шёл слегка пошатываясь. Придя, он положил несколько шариков в блюдце Олли, после чего сразу лёг спать. Он проснётся ближе к полудню, как раз, когда вся Андара уже всколыхнётся от новости, которую в предыдущие дни готовили учёные.
  

Глава пятая

Аккумуляция

   То, что миуки были больше всего похожи на насекомых и попали в область космической энтомологии, наложило определённый отпечаток на теорию об их происхождении и внутреннем устройстве их колонии. И даже то, что впоследствии было доказано, что по большинству признаков они очень далеки от насекомых, не повлияло коренным образом на заблуждения, которые царили в земной науке относительно них. Отчасти в этом была вина отсутствия данных, которые до начала полномасштабной кампании против миуки, были немногочисленны и разрозненны. В частности, одним из самых больших заблуждений было то, что слаженность действий миуки обеспечивается тем, что они, фигурально выражаясь, представляют собой единый организм, и что где-то есть некое высокоразвитое существо, которое управляет и ими самими и их эволюцией. Популярность этой концепции косвенно подкреплялась тем, что насекомоподобные эволюционировали во всех регионах одновременно, хотя где-то приобретённые признаки и не обеспечивали им превосходства.
   Свои коррективы внесла кампания, которая не только потребовала ускорения исследований, но и снабдила учёных свежей информацией. Появились специальные роботизированные войска, активно орудовавшие в норах миуки, и действия их были достаточно эффективны. Сначала они находили в основном пустые норы, где, судя по всему, насекомоподобные ожидали приказа на атаку, но продвижение дальше не могло рано или поздно не открыть для землян что-то более серьёзное.
   Доктор Весс, ставший одним из немногих учёных, которым доводилось бывать под землёй, не понял, почему бойцы специального отряда назвали свою находку "озеро". В большом, по меркам подземелья, зале с высокими потолками его взгляду предстали только небольшие лужи тёмной бурой жидкости, которые активно впитывались в землю. Он едва успел взять образец. К счастью, предугадав возможные желания учёных, солдаты сделали это сразу, как только обнаружили непонятную жидкость.
   Весс изучил её, и если говорить грубо, это был питательный бульон, вполне похожий по составу на плоть миуки. Как подшучивали лаборанты доктора, под землёй кто-то варил из них суп. Самого Весса не столько заинтересовал состав, сколько то, почему он быстро ушёл в землю, тогда как до появления землян, он, скорее всего, оставался в целости.
   Это загадочное событие произошло около трёх недель назад. Но от важного открытия доктора Весса отделяло не только время, но и необходимость создать специальные условия. В частности, потребовался маленький миуки, пойманный живьём и сразу помещённый в темноту. Казалось, он совсем не собирался погибать от голода. Всё так же, скрываясь от его органов зрения, люди поместили его в небольшую среду, имитирующую почву и растительность средней полосы Андары. Время проходило, но миуки не притронулся ни к листьям, ни к корням, ни даже к самой почве, чтобы сохранить себе жизнь.
   В тот день, когда он, аккуратно улёгшись на земле, перестал подавать признаки жизни, доктора Весса ждал триумф. Нет, и до этого люди видели множество мёртвых насекомоподобных, но только эта особь перед смертью была тщательно дезориентирована. Своим экспериментом учёные хотели сымитировать для неё попадание в другой мир, пока ещё чуждый, и принудить размножиться. Это сработало.
   Миуки разлагался прямо на глазах, превращаясь в тот самый питательный бульон и орошая им почву под телом. Процесс произошёл настолько быстро, не оставив после себя никаких следов, что у людей, не знакомых с сутью эксперимента и теорией, которую пытался доказать доктор Весс, усомнились бы в том, что насекомоподобное вообще существовало.
   Процесс, начавшийся быстро и интенсивно, так же неожиданно заглох. Доктор ждал, и он дождался того, на что рассчитывал. В том месте, где лежало тело миуки, растительность начала чахнуть, и меньше, чем за сутки, погибла. Причём, выглядело это очень неестественно - она как будто превратилась в пыль. Проведённый анализ показал, что в воздухе появился неизвестный микроорганизм, очень агрессивно взаимодействующий с любой органикой. Ждать дальнейших эффектов пришлось недолго: уже спустя сутки, в отведённой среде не осталось ни одного растения, не поражённого болезнью, а незадолго до полуночи из земли появился первый миуки.
   Учёные встречали таких раньше, но их предназначение было им непонятно. Насекомоподобные продолжили дело микроорганизмов, ускорив его. Они просто поглощали органику и скрывались в своей небольшой норе. К сожалению, процесс дальнейшей колонизации в скором времени прекратился - видимо, миуки почувствовали, что над ними ставят эксперимент, и решили не открывать землянам своих тайн. Но даже то, что удалось узнать, было сенсацией. Если экстраполировать данные на будущие периоды и добавить открытость мира и большее количество органики, то можно получить именно то, с чем сейчас земляне воюют на Андаре.
   Правда, в силу того, что процесс формирования первых миуки был скрыт от землян, оставалось непонятно, как именно это происходит. К тому моменту, как грунт был поднят, внутри не осталось ничего, кроме небольшой полости и всё той же питательной смеси. Весс очень смело предположил, что там находился какой-то особый организм, который и порождал миуки, которые, в свою очередь, увеличивали количество получаемой им биомассы, он продолжал разрастаться, и со временем смог бы порождать миуки всё больших размеров. Если это предположение верно, то какой должна быть колония, производящая самых крупных из известных миуки, не говоря уже о тех, которые встречались в единственном экземпляре, к примеру, в районе базы А102. Говоря об этом коллегам, сам доктор выражался очень осторожно, ведь не исключено, что на самом деле механизмы формирования окажутся сложнее.
   Но вот о чём можно было заявлять с полной уверенностью, что никаких особых организмов миуки, отвечающих за формирование новой колонии, не существует. Любое насекомоподобное способно воссоздать целую цивилизацию, и это многократно увеличивало значимость как можно более скорой расшифровки их генома. Это было очень непростой задачей даже при нынешнем уровне земной науки, но теперь хотя бы было понятно, почему механизм действия организмов миуки настолько сложен.
   Ещё при выводе следствий плохой новостью становилось то, что даже если миуки и действовали как единый организм, в нём наблюдалась высокая степень децентрализации - уничтожив одно звено здесь, можно было добиться лишь локального превосходства. До этого учёные уповали на то, что войскам однажды удастся найти некий сверхорганизм, отвечающий за их сознание, а его уничтожение даст возможность мгновенно одержать победу в кампании. Конечно, определённая степень централизации у них была, только на генетическом уровне, но пока хоть как-то использовать её против них, к сожалению, не представлялось возможным.
   Однако были и полезные для армии выводы. Теперь становилось ясно, что крайне важно отсекать миуки от районов, где ещё сохранились остатки биомассы, и стараться уничтожать как можно больше, истощая их запасы. Что касалось второго аспекта, то его гарнизон Андары придерживался всегда, и желаемого эффекта это не давало. Видимо, насекомоподобные очень много смогли запасти впрок, и теперь выбить из них всю накопленную массу было проблематично.
   Была создана отдельная группа учёных для оценки возможного потенциала миуки. Ей предстояла очень непростая работа. Необходимо было поднять все старые карты Андары, и оценить площадь территорий, занятых лесами и прочими экосистемами, представлявшими собой огромные кладовые биомассы, а так же установить соотношение, в котором они появлялись при её поглощении. Проблема состояла в том, что данные коренного населения были очень разрозненными и неточными, что значительно усложняло работу научной группы. Любое промедление было губительно - если учесть эволюционные возможности Миуки. Отчасти, именно поэтому часть выводов, сделанных доктором Вессом, была представлена им публично, чтобы привлечь к решению проблемы как можно больше умов.
   О пресс-конференции было объявлено лишь в пятницу вечером, поэтому информация о ней не попалась Перку на глаза в виду высокой загруженности. Эта сенсационная информация застигла его утром субботы, когда он позволил себе спать больше, чем обычно, тем более, что у него было лёгкое похмелье. Он не сразу ответил на вызов, и личному компьютеру пришлось сигналить почти полторы минуты, прежде чем Перк подтянул его к себе и нажал на кнопку.
   - Как? Ты всё ещё спишь? - раздался в динамике возбуждённый и возмущённый голос Чемберса.
   - Да. А что случилось?
   - Что значит, что случилось? Оглядись, мир перевернулся, и ты спишь на потолке!
   Перк, ещё не до конца проснувшийся, приподнялся в кровати и огляделся. Нет, мир был в порядке - это была очередная метафора Чемберса. Не успел он что-либо ответить координатору, как тот быстро буркнул что-то про центральный канал и про то, что он уже в пути. Юноша не отказался бы поспать ещё пару часов, но теперь нужно было вставать. Он оделся и активировал большой компьютер, стоявший в зале. Он редко им пользовался и сейчас открылся информационный блок, который он просматривал на прошлой неделе. Он переключился на центральный канал и присел на Диван.
   Доктор Весс уже заканчивал свой доклад, но Перк понял, что именно произошло. Чемберс, хоть и гиперболизировал, как всегда, но был прав. Мир пока ещё не перевернулся, но человечество сделало первый существенный шаг в разгадке того, кто такие миуки. Скорее всего, в общий доступ предоставлена не вся информация, но даже то, что Перк слышал сейчас, было значительно. Хотя бы становилось понятно, что большому количеству насекомоподобных не требовалось совершать космическое путешествие. Чтобы начать захват Андары, было достаточно лишь одной особи, и притом, любой.
   Ещё Перку показались очень интересными обстоятельства того, как был произведён эксперимент Весса. Выходило, что миуки чувствуют людей и поэтому намеренно скрывают от них некоторые механизмы своей жизнедеятельности. Это давало основания предполагать, что они тоже изучают людей и уже многое о них знают, и что, возможно, их направленная эволюция не просто следствие реакций на действия землян, а целенаправленный процесс, имеющий свою логику.
   Звонок в дверь вырвал Перка из его мыслей, и он отправился открывать дверь.
   - Чудны вид! - с порога заявил Чемберс, - именно так должны выглядеть гении. Небрит, лохмат, в растянутом подобии пижамы.
   - И я тоже рад вас видеть, - сказал Перк, пожимая координатору руку.
   У марка в руках была небольшая упаковка пива и бутылка минералки.
   - Я подумал, что стоит помочь тебе этим утром, - сказал он, протягивая алкоголь.
   - Нет, - отрицательно покачал головой Перк и потянулся к воде, - я лучше это.
   - Ну, как знаешь. Я использую такой метод по воскресеньям, а по субботам у меня всё веселее.
   Он отодвинул в сторону свои снятые ботинки и ловким движением выхватил из упаковки первую бутылку. Ловко открыв её, он сделал большой глоток и прошёл вслед за Перком в комнату.
   - Ты, кстати, голоден?
   - Ещё не сообразил.
   - Отлично! - воодушевился Марк, - к тому моменту, как ты сообразишь, нам уже принесут заказ. Кстати, ты не против, что я вломился вот так вот поутру? Я тебя не отвлекаю?
   - Нет. Всё в порядке. Я планировал отдыхать.
   - Да. Отдых очень полезен. С понедельника начнётся активное производство. Я вчера уже подтвердил первый комплект щитов на металлизацию.
   - Это здорово.
   - Оружие тоже в стадии активного согласования.
   - По поводу схемы претензий нет ни у кого?
   - Нет, - с улыбкой покачал головой Чемберс, - так что будем думать, чем тебя занять, пока наша машинка не может ходить.
   - Я мог бы помочь доктору Сноу в его работе.
   - Хочешь посмотреть, как добрый доктор мучает зверушек? - усмехнулся Марк.
   - Мне иногда кажется, что ему не хватает технического взгляда, но я стесняюсь ему сказать.
   - Тут ты прав, - кивнул Марк, - и раз уж ты это подметил, то так тому и быть. Пока поможешь доброму доктору. Я в понедельник распоряжусь.
   - Хорошо.
   - Ну, а вообще, я пришёл к тебе по другому вопросу. Как тебе выступление Весса?
   - Ну, - Перк помедлил, потому что даже не успел сформировать мнение о том, что узнал, не говоря уже о том, чтобы делать какие-то выводы.
   - Да, представляю. Тебе эти новости, как снег на голову, но потом ты оценишь их важность.
   В этот момент в дверь позвонили.
   - А вот и они, - радостно воскликнул Марк, поставил на стол открытую бутылку пива и направился открывать.
   В помещение снова ворвался приятный запах, и Перк, несмотря на то, что живот его был не совсем в норме, сразу захотел есть. Пахло мясом и пряностями. Сразу было сложно понять, что на этот раз заказал Координатор.
   Они переместились на кухню. В коробке оказалось две пары разного супа.
   - Когда ты в последний раз ел солянку? - спросил юношу Марк.
   - Давно. Кажется, на заводе в столовой было что-то такое.
   - А я уже думал, что ты ответишь, что никогда. Обычно её мало заказывают, поэтому не во всех меню она есть.
   - А второе что?
   - А, это какой-то острый суп, тоже очень хорошо поутру после веселья, - улыбнулся Марк.
   Перк, не думал, что сможет съесть две порции супа, но, как оказалось, он недооценил свой аппетит. Острый суп понравился ему больше, и даже не пришлось прикладывать усилия, чтобы всё доесть. Чемберс во время еды молчал, жадно поглощая суп. В промежутках он прихлёбывал пиво, что вызывало у Перка удивление ещё большее, чем сам факт возлияния утром.
   - Итак, - сказал Чемберс, вставая из-за стола, - ты, кстати, не против, что я курну?
   - Нет, конечно.
   - Отлично. Итак, пока ты думаешь, я поделюсь с тобой своими соображениями.
   Он подошёл к окну, открыл его и закурил.
   - Я уже видел в сети мнение, что, по сути, Весс ничего не открыл, - сказал Марк, глубоко затянувшись, - это от глупости. Я, например, считаю, что мы начинаем понимать миуки. Жаль, что это произошло только после того, как мы начали кампанию. Ведь говорят, что до нашего вмешательства они покоряли Андару очень медленно, и этот процесс усиливался по мере того, как мы увеличивали натиск. Мы, выходит, принуждали их брать биомассу из запасов.
   - Выходит, они должны скоро истощиться, - сказал Перк, убирая одноразовую посуду, в которую был налит суп.
   - Ну, изучением этого фактора сейчас занимаются, так что загадывать не буду. Посмотрим, когда они выдадут результат. Но теперь хотя бы ясно, что Миуки не насекомые, они, - он замолчал, повернувшись к окну.
   - Они что? - спросил Перк, выдержав небольшую паузу.
   - Может ведь оказаться, что они вообще не живые. Ну, то есть, не естественного происхождения. Что-то вроде модели. Может такое быть?
   - Почему нет? - ответил Перк, хотя этот вопрос несколько поставил его в тупик, - мы ведь можем имитировать жизнь.
   - Ты имеешь в виду металлических грохочущих роботов? - усмехнулся Марк, - или андроидов с кровью йогуртового цвета?
   - Ну, у нас ещё генная инженерия есть, - сказал в своё оправдание Перк.
   - Которая лишь оперирует тем, что для неё создала природа. Это как путешественник, открывший горы. Они были там и до него, он просто узнал, где они находятся. Я вообще скептически отношусь к генетике. Злоупотребление ей уже приводило к нежелательным последствиям. Слава Богу, сейчас пыл этих инженеров поутих.
   - Но ведь они тоже могут создать организм.
   - Не смеши меня, - он сделал глубокую затяжку, - предложи им что-то создать с нуля и увидишь, что у них фантазии не хватит. А потом поставь перед ними даже самого примитивного миуки. Только не микроба, конечно. К примеру, взять, ну даже солдата. Смог бы ты создать робота с такой механикой, не имея перед глазами примера?
   - Вряд ли, - честно ответил Перк.
   - А теперь представь, что их задача ещё сложнее. У тебя нет микроуровня в том смысле, что он должен быть активным. Структуру тебе создаст металлизатор раз и навсегда. А им надо, чтобы это всё работало.
   - Но миуки ведь зародились не здесь, и они очень быстро эволюционируют. Если предположить, что им не одна тысяча лет, то и не так можно было усложниться.
   - Верно. И мы возьмём это у них. Сыграем с ними в их игру, - победно заявил Чемберс, - наш робот это только начало. Если мы сможем сделать так, чтобы он работал уверенно и так же изощрённо, как они, то нас ждёт полная победа.
   Перк было пытался что-то возразить, но Чемберс остановил его.
   - И не говори, что такую большую машину не заставишь действовать быстро и хитро. Не поверю. Даже слушать не буду, - улыбнулся он, - потому что можно! Ты ведь сам говорил, что почувствовал лёгкость.
   - Да, но робот же не снаряжён ещё.
   - Там стоят ограничители, не забывай. Его можно нагрузить чуть ли не в пять раз больше, чем сейчас, и в плане управления никаких изменений не будет.
   - Ну, тогда всё зависит от управляющей программы.
   - Пока её некому писать, но мы над этим работаем.
   - Можно же заказать на стороне, если будет совсем плохо.
   - Нет. Заказ на стороне - это и есть совсем плохо. Человек должен видеть машину, дышать с ней одним воздухом. Понимать, как она работает, и, что ещё важнее - как она может работать. Если человек не сидит здесь, он не сможет так. Мы все эти стандартные схемы взаимодействия между структурами, предприятиями, бюро, и прочими, уже проходили. Не волнуйся, эта проблема будет решена.
   - Тогда хорошо.
   - Не представляй большого робота неповоротливым. Он должен всегда быть живым и быстрым. А чтобы узлы выдерживали - так у нас куча всяких сплавов есть и прочего. Зря, что ли, наша наука трудится? Это надо использовать.
   Чемберс выкурил две сигареты подряд, закрыл окно и подсел к Перку.
   - Вы правы, - сказал инженер.
   - А скажи, ты смог бы своего предыдущего робота сделать в подобном ключе?
   - Чтобы он был подвижнее?
   - Да. Это ведь удобно. Он у тебя не восстановлен. Насколько я понял из материалов, которые ко мне попали, урон он получил серьёзный и там многое под замену.
   - Да. Вы правы.
   - Чем не повод?
   - Но если менять сплавы каркаса, то, выходит, как заново его собрать.
   - Ну, скелет ведь не главное. Капсула пилота, ускоритель, системы управления, всё это уцелело.
   - Да. Но это ведь мало. Оружие вряд ли дадут забрать.
   - Да его бы всё равно стоило заменить. Ну, так каково твоё мнение?
   - Думаю, я смог бы.
   - Тем более, что от тебя требуется только проект. Астен и его ребята всё разберут и соберут за пару недель, если ты снабдишь металлизационный цех чертежами.
   - В принципе, их можно не особенно менять. Заменить сплав, конструкция станет легче, и можно поставить сервомоторы новые. Скелет ведь существенно не изменится.
   - Тут ты, пожалуй, прав, но всё равно, если можешь, подними старые документы и на всякий случай просмотри. Будет обидно, когда нам дадут металло-часы, а проекта не будет.
   - Хорошо. Я свяжусь со сто второй. Может быть, они согласятся выслать так.
   - Нет. Так не годится. Тогда давай я запрошу. У меня есть специальный канал. Только предупреди отца, что ты в курсе, потому что согласие создателя тоже требуется, хоть проект и является собственностью завода.
   - Хорошо.
   - Ладно, - он залпом допил почти половину бутылки и встал, - не буду тебя отвлекать. Тебе ещё надо отдохнуть. Но если хочешь - подумай, чем ты можешь помочь доброму доктору. Будет настроение - можешь завтра заглянуть в лабораторию и показать. Сноу оценит.
   - Хорошо. У меня, кстати, есть идея. Подумаю, как её приподнести.
   - Это очень хорошо, когда есть идеи.
   Чемберс подхватил остальное пиво и направился на выход. Перк проводил его и вернулся в зал. Ему немного хотелось спать, но не было ни малейшего желания возвращаться в кровать, поэтому он достал покрывало и лёг на диван перед компьютером. Он переключил его на развлекательный канал, чтобы было легче уснуть. Обычно серьёзные информационные блоки сильно привлекали его внимание, стимулировали концентрацию, и ему, в конечном счёте, не удавалось уснуть, а именно это ему сейчас было нужно.
   Он открыл глаза почти через три часа. Голова существенно прояснилась, хотелось есть. Первым делом он сделал себе сразу две чашки кофе, чтобы быстрее отойти ото сна, потом подогрел обед-полуфабрикат и вместе с ним направился обратно в зал. Первым делом Перк отыскал информационный блок с выступлением Весса и пересмотрел его. Кусок конца, который он видел утром, представал перед ним в новом свете, как и разговор с Чемберсом. Правда, пока он не представлял, как это поможет конкретно ему в его работе, но на данном этапе это было неважно. Для него было совершенно очевидно, что это первый шаг к реальному пониманию сущности миуки, и это самое главное, а пока можно было подумать над тем, как помочь доктору Сноу.
   Но всё же перед этим он связался с отцом и в разговоре сообщил о том, что ему нужны данные о проекте. Эдисон сказал, что действительно получил запрос и теперь, когда Перк сам ему сообщил об этом, он даст разрешение. А потом Стоун старший в шутку заметил, что для того, чтобы получить робота придётся поразить его и обосновать всё технически. Они поговорили о разном ещё около десяти минут, после чего Перк занялся делом.
   Он решил не просто набросать несколько эскизов, а создать примерную модель работы, что заняло у него приличное время, зато давало возможность при надобности хорошо представить свой проект. Он прерывался только для того, чтобы попить кофе и перекусить, а остановился только когда начало темнеть. Страшно хотелось прогуляться перед тем, как его начнёт клонить в сон, поэтому, быстро одевшись, он вышел на улицу.
   Свежий воздух оказался тем, что больше всего сейчас ему было нужно. Мысли сразу приходили в норму. Прогулочным шагом прохаживаясь под ещё не зажжёнными фонарями, он переосмыслял свою сегодняшнюю работу. Не стоило делать всё от начала и до конца - у доктора Сноу обязательно будут свои идеи, отчего новое оружие только выиграет, да и остальные участники команды могут внести свою лепту, что тоже, без сомнения, пойдёт на пользу.
   Вернувшись, Перк легко перекусил, немного почитал и отправился спать. Завтрашний день хоть и был выходным, обещал стать очень волнительным. Ему предстояло вынести на общий суд свою концептуальную разработку.
  

Глава шестая

Параллельные эволюции

   Инженер хотел успеть пораньше, но потом ему захотелось приготовить завтрак, что заняло время, и он пришёл на полчаса позже, чем рассчитывал. В лаборатории уже были Чемберс, Сноу и Элла. Присутствие его напарницы по управлению роботом усилило волнение, потому что он не ожидал увидеть её здесь.
   - О, Перки! - радостно воскликнул Марк, - а я как раз говорил доктору Сноу, что ты поступаешь в его распоряжение.
   - Да? - неловко спросил Перк, ожидая реакции доктора, но она была положительной.
   - Думаю, мы сможем что-то придумать, - сказал он.
   - Ещё Марк сказал, что у тебя есть какие-то идеи, - сказала Элла, - нам очень интересно будет увидеть.
   - Женщины, - с наигранной брезгливостью сказал Марк, - вам сразу увидеть. Он ещё в стадии обдумывания, а ты его сбиваешь.
   - Нет. Я уже кое-что набросал, - сказал Перк, доставая из кармана компьютер.
   - Ого! - восхищённо воскликнул Марк, - это очень хорошо.
   Он поставил свой привычный воскресный стакан с водой на стол и прошёл к главному проектору, чтоб включить его.
   - Я просто вспомнил те захваты, которые держали миуки, пока его било током, - сказал Перк, манипулируя сенсором своего компьютера в поисках нужной модели, - и я подумал, почему бы им самим не бить электричеством. Только захватов должно быть много и они должны быть непростыми.
   Он вывел на экран модель самого примитивного робота, от которого в разные стороны отходило множество отростков, похожих на щупальца. Он увеличил масштаб и привёл модель в движение. Щупальца могли занимать любое положение вплоть до того, чтобы быть убранными в специальный отсек робота.
   - Я изобразил их короткими, но они могут быть любой длины. Я читал в одной из статей о технологиях, позволяющих это обеспечить. Думаю, если мы сделаем запрос, нам могут выслать подробные материалы. В идеале эти тросы обвивают цель и бьют её током сразу в нескольких местах. Плюс, они подвижны и способны обрабатывать приличную область, а при этом ещё и сам миуки будет пытаться вырваться.
   Перк вывел вторую модель, изображавшую миуки-солдата, и включил исполнение действия. Солдат устремился навстречу роботу, делая свой стандартный выпад, но тут же был схвачен щупальцами, полностью ими обвит и поражён током. Всё было исполнено грубо, потому что Перк использовал модель миуки, которую нашёл в общем доступе, а она была не совсем точна, но для иллюстрации его идеи годилась и такая демонстрация.
   - Вы, кажется, говорили что-то такое, - сказал Марк.
   - Но у меня были почти полноценные лапы и не так много, - ответил доктор Сноу.
   - Да, идея неплоха, - сказал Чемберс, - ты подготовил базовые документы?
   - Да. Правда, что касается щупалец, у меня нет точных данных. Они только по запросу.
   - Это предоставь мне. Твоя задача создать чертежи первого образца.
   - Думаю, сначала надо испытать на каком-нибудь небольшом роботе. Вдруг, что-то не получится, - сказал Перк.
   - Получится, да доктор? - слегка нахмурившись, спросил Чемберс, повернувшись к Сноу
   - Определённо, - покивал доктор.
   - Мы ведь тоже времени зря не теряли, - сказал Чемберс Перку, - так что завтра готовься начать работу над устройством. На мелких металлизаторах легче получить часы работы, так что изготовим в один момент.
   - Хорошо.
   На следующий день работа была начата. По сути, Перку нужно было лишь обеспечить возможность подачи электричества. Все остальные составляющие уже были заложены в исходной документации. Правда, щупальца пришлось немного удлинить и разработать специальные наконечники для более эффективной подачи тока. К вечеру первого дня проект отправился на утверждение, а потом на исполнение. Новому органу требовалась новая управляющая программа, на создание первичного варианта которой ушло два следующих дня, пока в металлизационном и сборочном цехах создавали первый экспериментальный образец.
   Учитывая невысокий уровень требований к программе, по крайней мере, к её первой версии, она была выполнена заводскими специалистами. Результат обрадовал Перка, и он невольно задался вопросом, почему для создания управляющей программы для их робота Чемберс ищет человека на стороне, но спрашивать координатора не стал, да и было некогда.
   Четвёртый день ушёл на то, чтобы оснастить обычного боевого робота малого класса экспериментальным оружием и проверить его работоспособность. Оставалось испытать их на настоящем миуки, с чем возникли проблемы. В распоряжении завода находилось ограниченное число особей, и для каждой из них уже было назначено мероприятие. Марк всю вторую половину четверга просидел на внутреннем заводском коммуникаторе, обзванивая всех, кому были выделены миуки с просьбой обменяться, но никто не соглашался, ссылаясь на то, что им самим пришлось ждать очень долго.
   Удача улыбнулась в самом конце дня, когда Чемберс, уже пребывая в плохом расположении духа из-за надвигающейся неудачи, вызвал один из последних отделов, где ему могли помочь. Доктор Левин, ответивший на вызов, сказал, что ему для его эксперимента в идеале нужен солдат, но ему предоставили кислотника. Он согласился лишь потому, что других вариантов не было, а в любом другом случае он предпочёл бы ждать, нежели провести эксперимент с несоответствующими условиями. Марк вкратце изложил ему ситуацию, и Левин согласился отдать им особь миуки, предназначенную ему. Для испытания нового оружия был неважен вид насекомоподобного, поэтому оно обещало состояться.
   На следующий день робот, оснащённый экспериментальным вооружением, был погружен на электромобиль и направился в корпус испытаний с миуки. Из него позволялось выносить только самых маленьких представителей насекомоподобных. Для испытания на более крупных необходимо было выезжать туда, поэтому Перк, Чемберс, Элла и Сноу следовали за грузовиком на маленьком электромобиле.
   - Волнуешься? - спросил координатор, посмотрев на Перка.
   - Немного.
   - Напрасно. Всё должно получиться, - сказал доктор Сноу, - я всё просчитал несколько раз.
   - Я тоже, - кивнул Перк, - но миуки тем и опасны, что непредсказуемы.
   - Ерунда. Они же ещё не видели это оружие, - сказал Чемберс, - с чего бы им быть готовым к встрече с ним?
   Испытания должны были проходить в специальной камере с бронированными стенами. Информацию о том, что происходило внутри, можно было получить благодаря множеству камер наблюдения. Первым делом в рабочую среду поместили робота и убедились, что он адекватно воспринимает команды, а все его системы работают в штатном режиме. Со стороны лаборатории за экспериментом следил старший лаборант Уоллес - молодой человек, примерно ровесник Перка. Высокий, худощавый, с большим носом, но очень умным взглядом, выдававшем в нём профессионала, которого ждёт большое будущее.
   - У вас всё в порядке? - спросил он, когда Перк решил ещё раз проверить функциональность щупалец.
   - Да, - ответил инженер через несколько секунд.
   - Запускайте уже, - нетерпеливо сказал Марк.
   Уоллес нажал на несколько кнопок на пульте управления, и в камеру через специальные ворота вбежал кислотник и тут же остановился, увидев машину, которая предвещала опасность. Несмотря на то, что с того момента, как Перк видел этот вид миуки в прошлый раз, прошло всего несколько месяцев, внешний облик кислотника несколько изменился. Его пасть, из которой он выплёскивал кислоту, стала несколько больше, а пузырь, который раньше был ярко-зелёным, приобрёл бурый оттенок.
   - У него и кислота есть? - спросил Перк, считавший, что у миуки будет удалён пузырь.
   - Да, - с удивлением ответил Уоллес, - если нужен миуки без кислоты, то обычно берут обычных солдат.
   Но Перк уже не слушал лаборанта. Он был сосредоточен на предстоящей схватке. Кислотник сейчас осторожно обходил робота, злобно шипя. Машина следила за ним, поворачивая верхнюю часть корпуса, готовая в любой момент отразить атаку. Только сейчас юноша понял, что от кислоты его щупальца защищены хуже всего, но отступать было уже некуда. Он приказал машине атаковать. Едва она сделала, шаг, как насекомоподобное плюнуло в неё кислотой и само устремилось вперёд, пытаясь сбить робота с ног.
   В следующую секунду Перк активировал электрощупальца. Миуки отпрянул и снова плюнул кислотой. От экспериментального оружия пошёл густой дым, и Перк понял, что сейчас умрёт от стыда, если на испытаниях насекомоподобное одержит вверх. Он направил робота прямиком на противника, убрав щупальца назад. Когда цель уже была близка, он резко активировал их. Не всем удалось схватить цель, но как только Перк дал первый разряд, миуки перестал сопротивляться.
   Всё произошло настолько быстро, что никто не успел ничего понять. Напротив дисплея, на котором отображалась обстановка внутри камеры, воцарилось молчание. Возможно, все считали, что это ещё не конец, но миуки и не думал оживать, что было полнейшей победой.
   - Похоже, что всё, - первым пришёл в себя Уоллес.
   - Определённо, - задумчиво сказал Марк, - вы дадите телеметрию?
   - Разумеется. Я передам данные в ваш отдел.
   - И робота как забрать? - спросил уже Перк.
   - Пятнадцать минут. Я проведу очистку и отдам его вам. Поскольку имел место контакт, где-то могла остаться враждебная материя.
   Робот выглядел немного потрёпанным. Кислота не нанесла существенного урона корпусу, но вид испортила. Больше всего досталось экспериментальным щупальцам. Некоторая их часть пришла в негодность. Но с другой стороны, это говорило о том, что оружие эффективно, раз смогло с такой лёгкостью выполнить свою задачу даже в повреждённом состоянии. Обесточив робота, чтобы не получить разряд электричества, Перк осмотрел обожжённые щупальца, дотронулся пальцем до разъеденной кромки и подумал о том, что если бы роботу пришлось подавлять нескольких миуки-кислотников подряд, то он лишился бы оружия вовсе. Защиту от кислоты предстояло прорабатывать очень основательно.
   Робот был отправлен в мастерскую для ремонта и демонтажа экспериментального оружия, а Перк и остальные вернулись в лабораторию.
   - Роджер, - с порога сказал Чемберс, - сейчас я тебе сброшу чертежи экспериментальной модели, а ты думай, как оснастить подобным нашего робота. Если важной работы нет, можешь начинать прямо сейчас.
   - Испытания прошли удачно? - спросил моделист.
   - Более чем. Если так пойдёт и дальше, нам другое оружие будет не нужно. Наши твари очень не любят электричество. Перк, продумай защиту от кислоты и прочего. Я дам тебе доступ к данным о самых современных сплавах. Можешь брать любой.
   - Хорошо.
   Первым делом Перк просмотрел данные телеметрии. В сущности, важным там было только то, что момент прекращения жизнедеятельности миуки полностью совпал с моментом разряда. Проследить, удар в какое именно место стал критическим, было нельзя без соответствующих датчиков, но это можно будет сделать на последующих испытаниях. Юноша подозревал, что Чемберс уже оформляет заявки на получение особей. Рабочий день продолжался как обычно, пока его не окликнул Марк.
   - Перк, глянь-ка на это.
   Координатор вывел на проектор большую модель миуки. Такого перку не доводилось видеть. Он чем-то напоминал солдата, только менее крупного, но приземистого. У него было лишь четыре полноценных лапы - не было тех, которые обычные солдаты используют для атаки, зато по бокам было множество щупалец разной длины.
   - Ты отсюда подрезал идейку? - Чемберс посмотрел на инженера, как показалось Перку, с некоторой укоризной.
   - Нет, - удивился юноша, - я в первый раз вижу такого.
   - Точно?
   - Да.
   - Ладно. Не пугайся. Это и вправду закрытая информация, которая никак не могла к тебе попасть. Да и даже если бы и подрезал ты у них идею, ничего страшного, - он улыбнулся.
   - А что он делает? - спросил Перк, который, как и остальные, смотрел на проекцию.
   - Это хлыст. Один из самых опасных миуки. До начала кампании было встречено всего два. Сейчас, когда войска продвинулись вперёд, не проходит ни одной серьёзной операции без столкновения с ними. Током они не бьются, но это не значит, что они от этого становятся безопаснее.
   - Они просто связывают роботов? - спросила Элла.
   - Да. Вот пример. Слабонервным просьба отвернуться.
   На экране появилось видео, снятое, очевидно, одной из камер слежения экспериментальной среды. Внутри находилось существо, изображённое на проекции, которое всеми щупальцами вцепилось в трёх роботов и не позволяло им сдвинуться с места. Было видно, как напрягаются исполнительные механизмы, но побороть натиск насекомоподобного машины не могли. Учитывая, что миуки всегда атакуют большими массами, подобные способности к сковыванию были очень опасными.
   - А что по размерам? - спросил Роджер, - если они все небольшие, то нашему роботу не страшны.
   - Есть больше этого, просто испытания с ними не проводят по понятным причинам, - задумчиво ответил Марк, глядя на дисплей.
   Конечно, любой из этих роботов мог бы уничтожить этого миуки, но даже сам факт того, что его могли связать, был очень неприятным. Можно было представить, как при этом солдаты и кислотники, не встречая сопротивления, уничтожают целые отряды машин со слаженностью, свойственной миуки.
   - Среди прочего нужно подумать, как наш новый образец будет противодействовать им, - сказал Марк.
   - Думаю, это не должно вызвать трудностей, - сказал доктор Сноу, - скорее, даже, наоборот. Площадь соприкосновения нашего оружия с телом увеличивается, что повышает вероятность поражения.
   - Хм, - задумался Марк, - может быть, вы и правы. Но тогда нужно проработать прочность. Если он удерживает целого робота, то он может их оторвать.
   - Тут вы правы. У меня есть пара идей, и я сейчас же этим займусь, - сказал Сноу.
   - Отлично. Вы ведь не против, если Перк окажет вам содействие. Поможет, так сказать, с технической стороны.
   - Конечно! - восхитился доктор.
   - Отлично. Работайте.
   Главным открытием для Перка стало то, что всё ещё есть виды миуки, о которых он не знает. Ему было интересно, сколько их ещё, и почему Чемберс не запросит информацию о них в научном центре. Это ведь существенно для их текущего проекта. Оставалось надеяться, что координатор знает, что делает.
  

Глава седьмая

Эмма

   Вечером воскресенья в дверь раздался звонок. Это было очень неожиданно, потому что Перк никого не ждал. На пороге стоял Чемберс.
   - О, привет! Я решил, раз уж я тут, то не будем затягивать с процедурой знакомства.
   - Какого? - удивился Перк.
   - Не обращай внимания, он очень-очень скромный, - сказал Марк кому-то, кого Перк не видел из-за двери.
   Юноша вышел на площадку. Рядом с координатором стояла красивая девушка с небольшой дорожной сумкой. Сейчас она улыбалась. Скромно, но очень красиво. Её тёмно-русые волосы были убраны в аккуратный хвост, из которого выбилось лишь несколько прядей чёлки, которые она аккуратно убрала назад.
   - Да, да, это тот самый инженер, о котором я тебе все уши прожужжал, - продолжал тем временем Марк, - его зовут Перк.
   - Я помню, - сказала она.
   - А это Эмма, - координатор повернулся к Перку, вцепившемуся глазами в девушку.
   - Очень приятно, Перк, - она улыбнулась и протянула руку.
   - Взаимно, - нашёлся юноша и ответил на рукопожатие.
   - Как ты, наверное, догадался, Эмма программист, - сказал Марк, и с завтрашнего дня вы будете очень плотно работать вместе. Завтра даже можно выгнать робота на улицу и побегать по полю.
   - Хорошо, - сказал Перк.
   - Вот видишь, я заговорил о работе, и он уже весь сконцентрировался. Расслабься! - Чемберс легко хлопнул инженера по плечу, - всё это будет завтра. А сегодня давай поможем нашей милой Эмме устроиться.
   - Я сейчас.
   Перк быстро обул ботинки, надел куртку и снова вышел на площадку. Он подозревал, что маленькая дорожная сумка вмещает далеко не все вещи нового программиста, и что им придётся ещё раз спускаться вниз. Так и вышло. Марк коротко показал Эмме квартиру, после чего они с Перком направились вниз.
   - Как она тебе? - спросил Чемберс, когда двери лифта закрылись.
   - Симпатичная.
   - Сделай одолжение, Перки, будь смелее во всех отношениях, а не только в работе. Договорились? А то она усомнится в том, что ты тот самый.
   - Думаете, она знает?
   - Все знают. Те события прогремели на всю планету. Так что, если ты пригласишь её на чай, когда я уйду, то всё будет хорошо. И кстати, узнай, может ей нужно что-то из продуктов и помоги привезти из магазина.
   - Хорошо, - с лёгкой улыбкой согласился Перк.
   Он и сам придумал бы что-то подобное, чтобы сблизиться с новой соседкой, но Чемберс указал ему самые удобные и простые варианты, сэкономив время. Обратно они вернулись через десять минут, и каждый держал в руке по сумке. Всё-таки девушка подошла к переезду более основательно, нежели Перк.
   - Ну как тебе, нравится? - спросил Марк.
   - Да отлично. Правда, мне по классу ещё не положено...
   - Забудь об этом, - остановил её Чемберс, - пока на эту квартиру претендентов нет, так что не переживай. И они вряд ли будут. Да и за повышением класса дело не встанет. У нас программирование одной лапы ставится выше.
   - Я постараюсь.
   - Что же, мне пора. Перк, я думаю, ты поможешь нашей новой сотруднице освоиться.
   - Конечно.
   - Тогда до завтра. Не шалите.
   Чемберс пожал перку руку, коротко поклонился Эмме и вышел.
   - А ты тоже новенький здесь? - спросила она.
   - Да.
   - Интересный, должно быть, проект.
   - Очень. Думаю, тебе понравится. Чем помочь?
   - Ой, у меня совсем нечего есть, а то я бы угостила тебя чаем.
   - Так в чём проблема? Можно доехать до магазина. Я тоже с этого начинал.
   - Мне прямо неудобно просить тебя.
   - Глупости! - радостно воскликнул Перк, - возражения не принимаются.
   - Спасибо, но мне очень неловко, - скромно сказала она.
   - Идём. Я только возьму ключи.
   Перк как на крыльях влетел в свою квартиру, выключил компьютер, подхватил ключи и направился на выход, задержавшись лишь перед зеркалом. Эмма уже ждала на площадке. Они спустились на лифте и сели в машину.
   - А я вот не умею водить, - сказала девушка, - всё никак времени не было.
   - А в академии? Мы все там учились.
   - У нас не было вождения. Только дополнительно, а у меня не хватило времени.
   - Ну, ничего, ещё успеешь.
   - А ты давно приехал?
   - Месяц назад.
   - И как тебе здесь?
   - Очень хорошо. Я до этого был ближе к экватору, и мне там казалось слишком жарко, а когда сюда приехал, стало казаться, что очень холодно.
   - Так всегда, - улыбнулась она.
   Перку не очень хотелось говорить о работе и вообще о делах, но свести разговор в обычное русло не получалось. Он боялся себе признаться в том, что ощутил влюблённость. Глупо, но поделать он ничего не мог, да и Эмма охотно шла навстречу.
   Из магазина они вернулись через час. Перк не успел пригласить новую соседку на чай. Она на несколько секунд опередила его. Но это было к лучшему - отличная возможность помочь ей расставить всё по местам на кухне.
   - А почему ты выбрал именно эту планету? - спросила она, когда они сели за стол, - после академии же можно выбирать.
   - Я хотел повысить класс, а мой отец всегда говорил, что это легче всего сделать там, где идёт война. На тот момент она шла только на Андаре, и то не полноценная, по сравнению с тем, что происходит здесь сейчас.
   - И ты не прогадал, - улыбнулась Эмма.
   - Да уж, - усмехнулся юноша, - два класса за раз. Большего и желать сложно.
   - Но и сделать тебе пришлось много.
   - Да, - кивнул он.
   Ему не нравилась эта тема, и он думал, как бы удобнее её сменить.
   - А почему её выбрала ты? - спросил он.
   - Почти по тому же, - улыбнулась она, - здесь много роботов, и есть, чем заняться. Правда, я толком ещё ничего не сделала.
   - Ну, раз Марк тебя выбрал, значит, считает, что ты справишься.
   - Я постараюсь. Я уже привыкла на старом месте. Я работала на орбите, а теперь вот - планета. Я вообще долго осваиваюсь.
   - Здесь хорошие ребята. У тебя всё будет хорошо. Я тоже поначалу чувствовал себя не в своей тарелке, а потом ничего.
   - Даже куда на работу идти не знаю.
   - Так я завтра за тобой зайду, если хочешь.
   - Мне прямо неудобно.
   - Перестань! - одёрнул её Перк, - всё в порядке.
   - Спасибо.
   Потом ему удалось перевести разговор на обычную болтовню о прошлом, о вкусах и об интересных случаях из жизни. Это помогло Перку расслабиться. Домой он вернулся в очень приподнятом настроении и сразу связал свой личный профиль с профилем Эммы. И хотя договорённости не было, она почти сразу приняла заявку. Он стеснялся ей написать, а потом всё же решился и поблагодарил за отличный вечер. Она ответила ему тем же, а он написал, что если ей что-то будет нужно, чтобы она сразу же к нему обращалась.
   Утром Перк, как и обещал, зашёл за Эммой, после чего они вместе направились на работу. Процедура знакомства прошла быстро, после чего они вместе с Эллой отправились в ангар к роботу. На сегодня никаких производственных мероприятий запланировано не было, и поэтому у них была возможность выйти из ангара, что и было сделано.
   Эмма расположилась на холме неподалёку, откуда открывался отличный вид на поле, где Перк управлял машиной, а подробности они обсуждали по каналу связи.
   - Я считаю, что можно расширить предел подвижности вниз и вверх, - сказал он, - там заложен большой запас. Это придаст машине подвижности.
   Он остановил робота и опустил до самой низкой точки, которую позволяла текущая программа. Его и вправду можно было опустить заметно ниже, и Эмма отметила это в записной книжке.
   - Но самое главное, - продолжал Перк, - это наладить совместную работу передней и задней частей корпуса. Та программа, которая установлена сейчас, не воспринимает их раздельно. Начать можно с малого - с трансформации и простого подъёма без неё.
   - Хорошо, - подтвердила девушка, продолжая делать пометки.
   В этот день, когда Эмма приступила к выполнению задания, в цехе был проведён комплексный осмотр. Были установлены сборочные леса - с завтрашнего дня начиналась установка щитов. К тому моменту, как она завершится, будет готова и программа, и тогда начнутся комплексные испытания. Возможно, это займёт месяц, а может быть больше. Перку виделось, что к тому моменту поле, на котором они проводят испытания, будет закрыто снегом.
   - Как тебе первый день? - спросил Перк, когда они с Эммой отъехали от работы.
   - Очень интересно, но непривычно. Прямо голова кругом. Раньше я обычно только корректировала программы, а не создавала их почти с нуля.
   - Думаю, ты справишься.
   - Постараюсь.
   На работе Перк и Эмма виделись в основном только в начале и в конце дня. Инженер большую часть своего времени проводил под куполом цеха, где следил за процессом сборки и при надобности оказывал содействие. Прямо на его глазах машина обретала своё будущее лицо. Роджер и Джейн потрудились на славу - все щиты были сконструированы отлично и с инженерной и с эстетической точки зрения.
   - Перки, ты сегодня не разбросаешь нас с Эллой по домам? - попросил Чемберс в конце рабочего дня пятницы.
   - Хорошо.
   Выйдя из проходной, все сели в машину. Уже было очень прохладно, и Перк первым делом включил отопитель. Воздух из него шёл хоть и холодный, всё же был теплее, чем снаружи.
   - Можно сначала меня? - попросила Эмма, - нам по пути, а я обещала поговорить с родителями.
   - Конечно, - улыбнулся Перк.
   Когда они остановились около подъезда, девушка поблагодарила и вышла, а Перк и остальные поехали дальше.
   - Я немного не понял, а почему ты не пригласил её в гости? Сегодня же пятница, - сказал Чемберс.
   - Она, наверное, устала.
   - А ты нет? Вот и отдохнули бы вместе. Я прямо вижу, что тебе нужно развеяться.
   - Не все настолько прямые, как вы, Марк, - сказала Элла.
   - Ну конечно. Ты бы на её месте отказалась?
   - Зависит от того, насколько человек устал. У неё первая неделя на этой работе.
   - В общем, не слушай её, Перк. Сейчас мы её высадим и поедем в магазин. Я тебе расскажу, как надо действовать.
   - Мне тоже не помешало бы в магазин, - запротестовала Элла.
   - Ну, хорошо. Только, если что, мы её не знаем, - заговорщически сказал Марк, подмигнув Перку.
   Торговый центр был неподалёку, и чтобы заехать в него, нужно было лишь на квартал свернуть с намеченной дороги. Чемберс вылез из машины и первым делом отряхнул полы своего плаща, хотя на них и не было грязи. Возможно, это была одна из его привычек.
   - Значит так, - сказал он, когда они, взяв корзины, вошли в торговые ряды.
   - Сейчас он порекомендует вермут, - улыбнувшись, сказала Элла, - не слушай его.
   - Нет. Вермут ещё рано, - поморщился Марк, - в этом слишком явный намёк. Для такого ещё рано. На сегодня сгодится пиво.
   - А это не слишком по-дружески? - спросила Элла.
   - Как минимум не так крепко. И вообще, женщина, ты бы поторопилась со своими покупками, мы, если что, ждать не будем.
   - Просто хотела как лучше.
   - Мы учтём ваше мнение, несравненная Элла, а пока...
   - А пока я бы посоветовала Перку хотя бы предупредить, что он хочет зайти в гости с чем-то алкогольным. Может быть, она сама предложит что-то.
   - Вот тут да, - сказал Марк, переведя взгляд на инженера, - пиши.
   Элла тем временем ушла за покупками, а Перк и Чемберс пошли дальше. Ответа на сообщение долго не было.
   - Тогда бери всё. И вермут и пиво. Прибережёшь на потом, выпивать всё в один день не обязательно, - добавил он, отметая возражения Перка.
   Эмма ответила, когда они уже выходили на улицу. Сказала, что не против, только освободится лишь через пару часов, и что если только алкоголя будет чуть-чуть. Он обрадовался такому ответу, а Чемберс, подглядевший, что было написано на дисплее личного компьютера Перка, похлопал его по плечу.
   - И не вздумай стесняться, бояться и теряться. Хватит.
   - Да я вроде как не боюсь.
   - Она же тебе нравится? Только не говори, что нет.
   - Не говорю.
   - И ты ей тоже, иначе бы она сегодня не согласилась. Так что вперёд.
   - Да я уже.
   - Отлично.
   Теперь Перк не мог дождаться назначенного часа. Он принял душ, переоделся, поругав себя за то, что всё никак не может выкроить время и приобрести новой одежды, и в назначенное время стоял около двери и нажимал на звонок. Эмма долго не открывала, и он уже начал волноваться, но вот за дверью послышались шаги.
   - Прости, - сказала Девушка, открыв дверь.
   - Да ничего.
   На ней было тёмно-синее шерстяное платье и толстые колготки. Её волосы были аккуратно уложены, что говорило о том, что она серьёзно подготовилась к его приходу.
   - Проходи, у меня немного не прибрано, не обращай внимания.
   - Хорошо.
   Перк инстинктивно направился в сторону кухни, но она остановила его.
   - Я думала, мы будем в комнате.
   - Как скажешь. В комнате, так в комнате.
   В комнате стоял точно такой же диван, как и у Перка. Рядом с ним был поставлен небольшой журнальный столик, на котором стояли два больших стакана. Пройдя, он поставил между ними небольшую упаковку пива.
   - Ты, кстати, голодна? Я не спросил по поводу еды, - сказал он, когда Эмма вслед за ним вошла в комнату.
   - Я думаю, можно что-нибудь заказать. Ты чего-то хочешь?
   - Ну, если ты не против, я с пивом люблю пиццу.
   - Почему бы и нет, - улыбнулась она, - сто лет не ела ничего такого. Всё отказываю себе.
   - Тогда я сейчас же закажу.
   Эмма зачем-то вышла, а Перк тем временем быстро оформил заказ и принялся наливать пиво.
   - Посмотрим что-нибудь? - спросила Эмма войдя.
   - Конечно. Что ты хочешь?
   - А что ты обычно смотришь?
   - Если только новости. Я свой компьютер почти не включаю.
   - А я люблю фильмы. Думала, ты посоветуешь какой-нибудь.
   - Можно посмотреть по рейтингу. Не ошибёмся.
   - Давай.
   - Кстати, как первая рабочая неделя? - спросил Перк, открывая нужный информационный блок.
   - Тяжело, но это только по началу, - улыбнулась Эмма.
   - Да. Я уже привык. Даже иногда скучаю по работе.
   - А мне интересно посмотреть, как робот будет работать. Раньше с этим было просто, берёшь и пробуешь, но здесь робот слишком большой.
   - Да. Его просто так на испытания не выгонишь.
   Они выбрали фильм и включили его. Перк вынужден был признать, что это не лучший вариант при том, что хотелось поговорить. Это удалось сделать только после, когда картина закончилась, но было уже поздно, и он собрался домой.
   - Какие у тебя планы на завтра? - спросил он Эмму.
   - Пока никаких. Хочу выспаться, а потом буду наводить порядок.
   - А вечером?
   - Ещё не знаю.
   - Может быть, выберемся куда-нибудь?
   - Можно, только я ничего здесь не знаю.
   - Я тоже. Вот и узнаем заодно.
   - Хорошо. Я напишу тебе завтра.
   - Буду ждать.
   - Спасибо за отличный вечер, - улыбнулась она, когда он подошёл к двери.
   - И тебе спасибо, - ответил Перк.
   Он вернулся домой очень радостным. Всё шло хорошо, но ему плохо представлялся следующий шаг. Он не знал, как сблизиться со своей новой соседкой. Впрочем, сейчас достаточно было просто проводить время вместе, а там будет видно.
   Следующим вечером они объехали кругом завод. Это было не так просто, как могло показаться в первый момент - объект занимал обширную территорию. Жилые сектора были обустроены очень хорошо и удачно вписаны в общую структуру базы. Было много парков, уже созданных землянами, правда, здесь, на севере, вся растительность была коренной, андарианской. Земные деревья не сажались, чтобы не изменять сложившуюся местную экосистему.
   Они несколько раз останавливались, чтобы перекусить или отдохнуть и прогуляться. В такой неспешной прогулке прошла большая часть дня, а в воскресенье они вместе отправились за покупками. Вечером было скромное чаепитие дома у Перка, а потом началась новая неделя.
   С каждым днём робот всё больше обрастал щитами и принимал всё более угрожающий вид. Если бы миуки были людьми, то одно его появление могло бы наводить на них ужас. После установки щитов дошла очередь до оружия и доля участия Перка в этой работе увеличивалась.
   По земному календарю, где год был несколько короче Андарианского, наступил ноябрь, и если на родной планете людей снег в это время выпадал не всегда, то на Андаре по всем признакам уже наступила полноценная зима. В первую очередь по снегу - его было очень много.
   Однако ничто не могло стать помехой полноценным испытаниям новой программы для робота. В назначенный день Перк и Элла, надев пилотские костюмы, сели в кабину, а остальные выдвинулись на обратную сторону купола на одном из производственных роботов со смотровой площадкой.
   - Ну, покажи нам, что ты умеешь, - сказал Чемберс, сразу после того, как установилась связь, даже ворота ангара ещё не успели открыться.
   Едва внизу загорелся зелёный свет, как Перк, выжав нужные кнопки, направил машину вперёд. Элла была права - в плане ощущения лёгкости управление не изменилось. Машине не хватало, разве что, боекомплекта, но он не должен был увеличить массу в разы. Робот устремился вперёд, и Перк услышал, как Чемберс хвалит Эмму за то, что лапы стали перемещаться изящнее.
   - Теперь вытянись и наклонись. Не бойся, жми до отсечки.
   Перк выжал нужные кнопки и подал машину вверх. Она поднялась очень высоко. Настолько, что стали видны леса, раскинувшиеся за холмами и даже горная цепь, в которую они упирались. Как только сработал ограничитель, он подал робота до максимума вниз. Он смотрел на изображение с камер наблюдения, и ему казалось, что машина вот-вот днищем дотронется до земли. Она действительно умела гораздо больше. Можно было, например, расширить площадь опоры путём развода лап в разные стороны. Учитывая мощную ракетницу, которая была главным оружием, это было очень полезно.
   - Ну а теперь пробегись до холмов и обратно. Постарайся выжать максимум.
   Перк хотел было возразить, поскольку побаивался разгонять такую большую машину до таких скоростей, но по мере того, как он набирал скорость, его охватывал азарт. О потери управления не было и речи - многотонная машина двигалась легко, и, что более важно, абсолютно подконтрольно. Инженеру казалось, что он чувствует ту самую изящность в движении, о которой говорил Чемберс.
   Холмы стремительно приближались, а это был ещё не максимум, судя по приборам. Конечно, для такого робота совсем не было проблемой преодолеть небольшое препятствие, и проделывая просеку, двинуться вперёд через лес, но это в план испытаний, разумеется, не входило. Перк начал сбавлять скорость и закладывать поворот. Тут его ждало ещё одно приятное удивление. Он почувствовал, как корпус, до этого ощущавшийся монолитным, согнулся в сторону поворота, отчего сам манёвр вышел более лёгким и простым.
   - Что? Нравится? - спросил Чемберс, как будто видя улыбку на лице Перка.
   - Очень.
   - Хорошо. Можешь сделать ещё один кружок по полю, потом выйди в центр и попробуй трансформироваться.
   - Хорошо.
   Перк развернулся и сделал ещё один заход. На этот раз ему удалось набрать большую скорость, но это всё равно был не максимум, что приводило инженера в восторг. Робот работал идеально, и юноша аккуратно вышел на центр поля, чтобы выполнить трансформацию.
   - Сначала прибери скорость, - сказал Марк, - скажем, пять процентов. При малейшем странном шуме, сразу останавливай.
   - Принято.
   Стоун активировал пробный режим, установил низкую скорость и нажал на пиктограмму трансформации. В отличие от Гигантума, кабина пилотов не меняла своего положения и не перемещалась, поэтому внутри кроме небольшого подрагивания ничего не ощущалось. О том, что всё проходит успешно, он мог следить лишь по изменениям ракурса на изображении с камер. Потом была небольшая задержка. Судя по схеме, отображавшейся на одном из вспомогательных дисплеев кабины, вы этот момент вверх отошла голова, важная только с точки зрения анализа окружающего пространства и дополнительных боевых систем.
   - Отлично, - сказал Чемберс, - теперь не меняя скорости - назад.
   Перк выполнил указание и всё так же ничего не ощущал, а об успехе судил лишь по схеме, камерам и восторженным эпитетам Чемберса.
   - Ну а теперь полная скорость, - сказал Марк.
   Инженер выключил пробный режим и снова запустил трансформацию. На этот раз восторженный возглас был всего один, причём на заднем плане слышались радостные крики остальных членов команды. Оно и не удивительно. Судя по схеме, первая половина робота взмыла вверх всего за пару секунд, что в целом соответствовало концепции скорости и лёгкости.
   - Ну, а теперь будь так добр переключиться на руки и изобразить пару ударов по старой памяти.
   - Постараюсь.
   Перк выжал нужную педаль, которая переключала управление рычагами на руки. Они сразу стали заметно легче, почти безвольными, чтобы как можно более точно передавать машине манеру движения человека. Он отодвинул одну руку назад, а потом сделал прямой удар, удерживая кнопку, которая при нажатой педали означала сжатие ладони робота в кулак.
   - Неплохо, - громко сказал Чемберс, а потом добавил тише, очевидно, обращаясь уже к Эмме, - нужно как-то разделить руки, чтобы можно было работать парами независимо.
   Перк выполнил ещё несколько ударов, а Элла в это время перемещала машину то выше, то ниже, имитируя тем самым реальный пилотаж.
   - Ладно, дети мои, пока вы наиграетесь, уже стемнеет. Загоняйте игрушку обратно. Нам есть над чем подумать.
   Уже привычно управляя роботом, Перк легко провёл его обратно в цех. Управление такой машиной привело его в восторг. Правда, он пока чувствовал себя недостаточно свободно во время пилотирования, но это было делом приходящим - к моменту, когда ходовые испытания закончатся, он будет управлять вполне уверенно.
   - Итак, - начал Марк, когда они пришли, - все без исключения молодцы, но не расслабляйтесь, нам ещё есть над чем работать. Кстати, Эмма, сразу прошу пометить: нам нужно промежуточное состояние между формами, чтобы подъём корпуса можно было регулировать, и чтобы он был не опущен, но и не поднят. И чтобы с определённоый высоты подъёма чтобы лапы переключались в режим рук.
   - Вы собрались над кем-то нависать и добивать? - шутливо спросил Роджер.
   - И при этом доминировать и издеваться, - ответил Чемберс, - миуки могут быть и соразмерными. Хуже будет, когда выяснится, что мы их недооценили.
   - Да я же шучу.
   - А я нет. Ты пометила, радость моя?
   - Да, - смущённо улыбнувшись, ответила Эмма.
   - Не спеши воплощать. Подумай, как будет лучше. Мы ведь не всё способны заранее представить, и тем более, сделать это лучше тебя.
   - Хорошо, - кивнула девушка.
   - Итак, с этим ясно. Есть ещё пара вопросов. И первый из них это празднование нового года. У кого-нибудь есть предложения?
   - Можно, как в прошлом году, - сказала Элла.
   - Можно, - кивнул Чемберс, - общезаводского мероприятия всё равно не избежать, ну а потом...
   Он развёл руками, обращаясь к остальным.
   - Ну, мы там и останемся, как в прошлый раз? - предложила Элла.
   - В общем. У нас есть новички, поэтому я поясню, а то они сидят со скучными лицами. В административном корпусе будет приём, на котором будет награждение и прочая торжественная суета. Там нужно быть нарядным, красивым, готовиться при случае терпеть, что кто-то будет низвергать ваш проект и прочее. Мы можем там остаться вместе со всеми, а можем придумать что-то попроще.
   - Ну, мы ведь успеем в любой момент уйти, если не понравится, - сказал Перк.
   - Это неудивительная позиция, - улыбнулся Марк, - я понимаю, что ты хочешь на всё это посмотреть, авось, понравится. Хорошо.
   - А мы потом сможем найти свободные места? - спросил Роджер.
   - Об этом не беспокойтесь. Если не удастся, примкнём к какому-нибудь другому отделу, потерпим каких-нибудь стариканов, любящих поговорить за жизнь. Это, кстати, бывает полезно. Вдруг, что дельное расскажут.
   - В тот раз же места нашлись, - сказала Элла.
   - Да. Это совсем не вопрос. Главное, что теперь все в курсе. Готовим наряды и заранее ответы на вопросы. Сразу говорю, что в центре внимания будут наши побегушки по полям. Это вам кажется, что мы это делаем в тишине и покое. На деле за нами следят тысячи глаз. Некоторые особо любопытные будут интересоваться.
   Все согласно кивали.
   - Ладно, - заключил Чемберс, - это решили. Ерунда на самом деле. Есть вещи поинтереснее. Мы погуляем на общем празднике, погуляем дома, а потом, когда отойдём, все дружно вылетаем туда, куда мы уже хотели слетать, но нам не удавалось.
   - Да ладно! - радостно удивившись, воскликнул Роджер, - вы добыли приглашения?
   - Да, - с победным видом кивнул Марк.
   - С этого нужно было начинать! - заметила Элла.
   - Вы всё сортируете по важности, а я по датам. Что мне эта важность, если мы не будем готовы.
   - Вы бы пояснили для новичков, - сказал Сноу.
   - Да, да, вы же не даёте, - улыбнулся Марк, - мы летим на ИмперскуюТехнологическую Конференцию.
   - Здорово, - восхитился Перк.
   - Да. Но мы летим туда не пить шампанское и рассуждать о будущем. Наше будущее вон там, - он указал пальцем в примерном направлении экспериментального цеха, - и мы летим для того, чтобы получить идеи. Все будут показывать, рассказывать. Нам пока нечего, да даже если бы и было, то нельзя, и поэтому мы будем слушать и перенимать. Не бойтесь заключать соглашения, оставлять свои контакты и брать чужие. Всё это будет рассмотрено. Кто-то увидит новую огненную смесь, кто-то новый сплав, который подойдёт для экспериментального оружия. Кто-то само экспериментальное оружие. Информация обо всём этом должна прийти ко мне и на всеобщее обсуждение.
   Все согласно кивали, слушая Марка, а Перк всё никак не мог нарадоваться. Эта конференция была самым значимым событием в технологической сфере, и попасть на неё мечтали все, кто имел к этому отношение. Разумеется, количество приглашённых было жёстко ограничено и регулировалось определёнными кругами, поскольку секретные разработки на этом мероприятии тоже присутствовали.
   Конференция проходила в огромной орбитальной станции, которая сама себе была чудом инженерной мысли звёздных масштабов. Раз в год там собирались технические новинки со всех концов пространства, подконтрольного людям, и, разумеется, там было на что посмотреть. Перк не раз смотрел информационные блоки, посвящённые этой конференции, но, конечно же, с настоящим посещением ни один из них сравниться не мог.
   - Ладно, - закончил тем временем Чемберс, - своё поведение там мы ещё успеем обсудить. А пока и до конференции и до нового года ещё осталось время. Задача моделистам - создать финальный макет экспериментального оружия и обеспечить его изготовление. Доктор Сноу - содействует. А остальным - довести программу до совершенства. Думаю, все всё знают, все поняли. Работаем в прежнем режиме. И да, испытания теперь можно проводить в любой момент. Захотели протестировать идею - протестировали. Не стесняйтесь.
   - Хорошо, - сказала Эмма, а Перк согласно закивал.
   После работы Перк позвонил отцу, чтобы поделиться с ним радостной новостью, и оказалось, что Стоун старший тоже приглашён на конференцию. Они договорились обязательно увидеться, что ещё больше подняло настроение обоим.
  

Глава восьмая

Свежие течения

   Программа была отлажена в срок. Многие новые принципы управления машиной Перку приходилось учить с нуля. Благо, испытания происходили очень часто - один-два раза в неделю. Всё остальное время он отрабатывал нужные приёмы на симуляторе и начинал работать над подробной инструкцией по эксплуатации, вернее, над той её частью, которая касалась управления.
   Они с Эммой каждые выходные проводили время вместе, но дальше хорошей дружбы дело не шло. Несмотря на все предпосылки, Перк не решался, боясь испортить то, что уже было между ними. Неделя протекала за неделей, робот и его пилоты многому обучились, экспериментальное оружие было изготовлено, но его установка была отложена - сначала нужно было установить химическую составляющую. Совсем незаметно подошёл андарианский новый год.
   На работу все пришли нарядными. По просьбе Чемберса, Перк утром забрал из дома Эмму, Эллу и Джейн, сказав, что девушки должны быть в платьях, а Андарианская зима слишком сурова, чтобы перемещаться по улице в вечернем одеянии. По мнению Перка, самой красивой была Эмма. Она была в длинном чёрном платье, красиво отблёскивавшем на свету. Завершающей нотой в очаровании был аромат. Ещё когда она села в машину, он быстро наполнил салон и, казалось, кружил голову.
   Обедали прямо в лаборатории. Под командованием Марка, мужская часть команды направилась в столовую, и вернулась с праздничными блюдами. Быстро был сооружён стол, а самым неожиданным стала бутылка шампанского, громко открытая координатором. Он разлил всем в бокалы и встал, готовясь произнести речь.
   - И так, дети мои, вы уже, наверное, решили, с чего я начну поздравление. С подведения итогов и пожеланий, как это было всегда. Нет. Тут вас ждёт разочарование. Сначала мне хотелось бы поздравить нас с самым главным. У нас теперь полноценный коллектив. В этом году у нас появилось два новых человека, с которыми мы замечательно сработались, и больше нам никто не нужен, раз мы сами можем создать целую машину. Также я вас поздравляю с тем, что наша экспериментальная машина почти готова к предсерийным испытаниям, что тоже очень ценно. Ну и, по части пожеланий, я думаю, вы предугадываете верно - всем творческих успехов, удачных решений и гениальных концепций.
   Звонко звякнули стаканы и все выпили.
   - Итак, - сказал Чемберс, немного перекусив, - через полчаса выдвигаемся в административный корпус. Как себя вести все знают. На провокации не поддаёмся, если спрашивают, отвечаем грамотно и по существу. Если не знаете что-то - молчите. То же самое - если нельзя говорить. Хотя, здесь все свои. Наши побегушки в поле не видел только слепой.
   - А кто нас будет провоцировать? - спросила Эмма.
   - Работники других лабораторий, - ответила Джейн, - Марк с трудом выбил нам цех и рабочих для проекта, и некоторым другим работы немного отодвинули.
   - Да, - протянул Чемберс, - сказать, что они бесятся, это как промолчать. Эти цепники нас вообще сожрать готовы.
   - Цепники? - спросил Перк.
   - Ага. Почти соседи по отделу и соседи по цеху, - кивнул Роджер.
   - Они разрабатывали логические схемы взаимодействия роботов, - сказала Элла, - и почти их не дорабатывали. И из-за того, что им не нужны были большие мощности, цех отдали нам, а им назначили отсрочку.
   - Ещё бы, - усмехнулся Марк, - это цех, а не просто ангар, где нужно хранить несколько отрядов машин.
   - Но ведь их работа в основном в лаборатории и проходила, - сказала Эмма.
   - Ну, мне не удалось им это объяснить и договориться, - развёл руками Чемберс, - может, однажды и подпишем мировую, но я вас на всякий случай предупредил.
   Административный корпус назывался так условно. Он не был отдельным зданием, а являлся своего рода пристройкой к самой большой секции главного металлизационного цеха. Здесь были помещения на все случаи заводской жизни, в том числе три этажа для мероприятий, подобных этому. Сначала всех собрали на торжественную часть. Здесь всё было в точности так, как описывал Чемберс - награждали отличившихся работников цехов, отделов и лабораторий, поздравляли, рассказывали об успехах и желали всего хорошего на будущее. Потом началось празднование. Перк, бывший на таком мероприятии впервые, поначалу чувствовал себя неуютно и старался держаться поближе к своим коллегам.
   Между гостей мероприятия курсировали официанты с подносами, на которых стояло шампанское. Подхватив два бокала, Чемберс подошёл к Перку, и, вручив ему один, отвёл в сторону.
   - Как ты? - спросил он, чисто символически чокнувшись с ним и отхлебнув глоток.
   - Я в порядке.
   - А личный фронт?
   - Да вроде.
   - Она же тебе нравится? Только не юли, как ты это любишь.
   - Да.
   - Я думаю, пора уже завязать что-то более серьёзное, чем посиделки с чаем. Видишь, какая она красивая сегодня, а ты теряешься.
   Чемберс устремил свой взгляд в сторону, где в окружении остальных стояла Эмма. К ним подошёл слегка полноватый невысокий мужчина с лысеющей головой и, улыбнувшись, начал что-то говорить девушке-программисту.
   - Эх, Перки, когда тебя не надо будет подталкивать, ты покоришь галактики. Ну, ты ведь понял, что надо действовать?
   - Да.
   - Просто выбери момент и делай, как считаешь нужным. Но только помни, что это должно произойти сегодня.
   - Хорошо.
   - А теперь вперёд, а то её у тебя уведут прямо из-под носа. Вот будет обидно.
   Чемберс быстрыми шагами направился назад. Перк поспешил за ним.
   - И кстати, - остановив его за несколько шагов до остальных членов команды, сказал Чемберс, - насчёт этого толстяка не волнуйся. Предоставь его мне.
   - О, Марки, - воскликнул незнакомец, когда увидел Чемберса.
   - Привет, привет, Сэмми. Я тебя не вижу, но твоё влияние ощущается. Эммочка, не улыбайся так его шуткам. Это тот самый человек, из-за которого мы не получаем достаточно материала для испытания экспериментального оружия.
   - Ну, если бы ты не жадничал и показал его мне, - протянул толстяк.
   - Кто ещё из нас жадничает.
   - Ты же знаешь, сколько вас по заводу, и сколько заводов и лабораторий, которым нужны жуки. На всех не хватает. Они ведь долго не живут.
   - Ну-ну.
   - Я как раз интересовался, это та милая девушка, что программирует вашу машину?
   - Даже не смотри в её сторону, - шутливо сказал Марк, - иначе машина доберётся и до тебя.
   - Я просто хотел выразить восхищение. Как-то раз следил за вашими испытаниями. Выглядит очень хорошо.
   - Это мы ещё не во всю силу. Прибереги восторг на потом.
   Подойдя, Перк встал рядом с Эммой. Она бросила на него короткий взгляд, и их глаза встретились.
   - А это тот самый Стоун, - полноватый мужчина переключил своё внимание на Перка.
   - Тот самый, - кивнул Марк.
   - И как тебе удалось его заманить? Признавайся.
   - Даже если я признаюсь, тебе это не поможет. Если бы ты был способен овладеть моими методами, то я бы уже здесь не работал.
   - Сэм Вален, - сказал мужчина, протягивая руку Перку, - ты уже осознал, что твой координатор невыносим? И как только вы с ним работаете?
   - Это не так сложно, как может показаться, - ответил инженер, пожимая протянутую руку.
   - А ты всё те же шуточки используешь, - поморщился Марк.
   - Как знать. Ладно, пойду дальше, позвони мне после праздников. Может, подкину тебе лишних жуков в обмен на что-нибудь.
   - Непременно, - улыбнувшись, сказал Чемберс.
   В соседнем зале играла музыка, и были видны танцующие пары. Выпив по бокалу шампанского, Роджер и Джейн направились туда. Доктор Сноу в своей живой манере рассказывал о чём-то нескольким людям в стороне. Те заворожённо слушали его, иногда что-то спрашивая. Чемберс, пока ещё остававшийся на месте, почти залпом выпил второй бокал игристого вина и уже более сдержанно приступил к опустошению третьего. Он внимательно оглядывался по сторонам, как будто искал жертву, в ходе приватного разговора с которой он сможет выбить что-то для своего проекта.
   - Ладно, дети, вы идите танцевать, - сказал он Перку и Эмме, - а мы, дорогая Эллочка атакуем вон ту зазнобу из информационного отдела.
   - Думаете, она может помочь?
   - Поможет, даже если не может, - злорадно сказал Марк и уверенно направился вперёд.
   Перк тем временем пододвинул Эмме локоть, что было своего рода приглашением на танец. Она взяла его под руку, и они направились в зал. Вокруг было много незнакомых людей, и Перк в первый момент попытался найти Роджера и Джейн, но безрезультатно.
   - Сразу говорю, танцевать я не умею, - шутливо сказал он Эмме.
   - Это не так страшно.
   Он прижал её к себе, и они начали медленно кружиться среди остальных. Он понимал, что это самый лучший момент для того, чтобы поцеловать её, но не решался. Она смотрела ему в глаза, как будто сама ждала действий. Он вспомнил слова Марка о том, что его всегда приходится подталкивать, а ещё похожие слова, которые говорили ему другие люди, едва заметно усмехнулся и устремился навстречу Эмме. Он решил, что даже если окончательно испортит всё этой попыткой, она будет того стоить. Но девушка не отпрянула, и он через секунду ощутил её мягкие губы. Поцелуй был коротким, но значил очень многое. После него их объятия стали крепче. Он хотел каких-то слов, но не находил, а она тоже молчала.
   - Это нужно было сделать давно, - наконец сказал он, желая прервать тишину.
   - Лучше поздно, чем никогда, - улыбнулась она.
   Он обнял её ещё крепче, и они продолжили танцевать. Ему очень хотелось, чтобы это длилось как можно дольше. Внутри у него было множество эмоций и мыслей, которые он хотел бы передать ей, но не находил слов. В этот момент почти одновременно завибрировали их компьютеры. Это было сообщение от Чемберса. "Как насчёт смотаться отсюда? Жду ответа от всех. Если да, то будьте готовы выдвигаться через двадцать минут".
   - Ты как? - спросил Перк.
   - Я за. А ты?
   - Я бы тоже посидел где-нибудь.
   Ему хотелось говорить с ней, как будто бы не было до того времени, которое они проводили вместе. А может быть, все те разговоры в один миг стали несущественными и всё нужно было восстанавливать. И хотя компания коллег не самая лучшая возможность побыть наедине, там Перк по крайней мере не чувствовал себя скованным.
   - Тогда пойдём.
   Она не отпускала его руку, когда они направились на выход. Он был не против. Когда они дошли до колонн, где было не так много людей, он задержал её и снова поцеловал. Приятно было ощущать её руки, губы, этот по-прежнему дурманящий запах. Он осторожно дотронулся до её щеки, и переместил руку на шею. Если было бы можно, он стоял бы так целую вечность, так ему казалось, хотя логическая часть ума протестовала против этого.
   - Нам пора, - тихо сказала она, - наверное, уже все собрались.
   - Да, - кивнул Перк, и они направились на выход из зала.
   То, что они держались за руку, всеми было воспринято, как должное. Роджер даже подмигнул Перку, что вызвало на лице инженера улыбку. Чемберс тоже бросил короткий взгляд и едва заметно кивнул. Видимо, именно к таким действиям он и старался подтолкнуть Перка.
   - В общем, есть неплохое место. Туда уже направился Сноу со стариканами. Их он возьмёт на себя, а нам разрешили присесть отдельно. Так что готовьтесь. Кого-то возьмёт Перк, а для остальных вызовем машину.
   - Нам бы переодеться, - сказала Джейн.
   - Тоже мне, любительница джинсов, - поморщился Марк, - ещё желающие есть?
   - Я, - негромко сказала Эмма.
   - В общем, всем высылаю координаты, и всех жду не позже, чем через час. Вперёд.
   - Кого-то нужно подвести?
   - Если можно, то нас, - сказала Джейн, имея в виду себя и Эллу.
   - Хорошо.
   - А мы сразу туда, - сказал Чемберс, - а то вдруг добрый доктор переберёт шампанского и забудет, что приглашал нас.
   - Назад придём пешком, чтобы машину на утро не забирать. Жду координаты, - сказал Перк.
   Сначала они завезли Эллу и Джейн, а потом направились в свой дом. В машине было тепло, и слегка потели стёкла. Но Перк специально употреблял мало алкоголя, чтобы не превысить допустимое содержание. Он ехал, наслаждаясь покоем и сладким запахом духов Эммы. Перед ними была долгая прямая, на которой не нужно было переключать передачи, и Перк взял своей рукой руку Эммы.
   - Так странно, - улыбнувшись, сказала она.
   - Почему?
   - Теперь мы вместе. Как-то неожиданно.
   - Я надеюсь, ты быстро привыкнешь.
   - Конечно.
   Сам Перк заскочил домой просто потому, что надо было чем-то скоротать ожидание. Он бросил два шарика в блюдце Олли, радостно потрепал совёнка по голове и пошёл к зеркалу. Он причесал волосы, поправил костюм и галстук. Воодушевление, которое он испытывал, было очень велико. Ему казалось, что если бы он сейчас сел в кабину робота, то никакие полчища миуки не стали бы для него помехой. Он был абсолютно уверен в успехе проекта и жаждал снова взяться за работу, а пока он наслаждался этим прекрасным вечером, принёсшим в его жизнь очень приятные перемены.
   Назначенное место было недалеко. Двадцати минут, оставшихся до срока, обозначенных Чемберсом, было вполне достаточно, чтобы добраться. Взявшись за руки, они пошли вперёд, непринуждённо болтая.
   Заведение, выбранное для продолжения мероприятия, находилось в небольшом, но уютном подвальчике. Дверь была закрыта, но Перк догадался нажать на звонок, прежде чем связываться с Марком. Дверь открыл незнакомый мужчина, с остатками седых волос на голове и вопросительно посмотрел на гостей.
   - Здравствуйте, - дружелюбно сказал Перк, - нас сюда позвали на празднование нового года.
   - И кто же вас позвал? - нахмурившись, спросил незнакомец.
   - Марк Чемберс.
   - Впервые слышу такую фамилию. Вы, верно, ошиблись, - он попытался закрыть дверь, но Перк, уже почуявший подвох, остановил его.
   - Я совсем не ошибся.
   - А я уверяю, что вы обознались.
   - Винни, старый ты шутник, - послышался голос Чемберса, - я же предупреждал тебя, что мы ждём ещё гостей.
   - Разве? - мужчина сделал вид, что не понимает, о чём идёт речь.
   - Да, да, это как раз те самые молодые люди.
   - И тот самый Стоун, о котором ты мне рассказывал?
   - Да. Это он тогда подкинул тебе кучу материала для работы, а теперь впусти же их наконец, - ответил Чемберс, открывая дверь перед Перком и Эммой дверь.
   Старый мужчина закрыл за ними дверь, а Марк уже увлекал гостей вперёд. Главный зал, в котором и проходило мероприятие, был разделён на две части. Справа сидели люди в возрасте, среди которых был и доктор Сноу. Видимо, это были те самые учёные, с которыми договорился Чемберс.
   Слева сидели их с Эммой коллеги. Все уже были в сборе. Ждали их одних. На столе стояло две бутылки шампанского и две бутылки вина, но, зная размах, на который способен Чемберс, инженер подозревал, что на стол выставлено далеко не всё.
   Сначала Перк помог спутнице снять пальто, а потом разделся сам, и они сели за стол. Марк и Роджер тем временем уже разливали шампанское по бокалам.
   - Вы, припоздавшие, можете даже не садиться, - сказал Чемберс, протягивая им их бокалы.
   - Хорошо, - кивнул Перк.
   Их места были в углу небольшого диванчика, около которого стоял стол.
   - Сегодня уже было много поздравлений, в том числе и от меня, и поэтому я предлагаю просто выпить за нас. И попрошу всех до дна.
   Он поднял бокал и протянул его вперёд, чтобы чокнуться с остальными. После звонкого звука его пожелание было исполнено и все расселись по своим местам. Перк положил руку Эмме на колено, а она положила сверху свою и улыбнулась, когда их взгляды встретились.
   На столе было много всяких закусок, но есть не очень хотелось. Перк положил себе салата только для того, чтобы его тарелка не была пустой. Марк ненадолго отошёл к учёным, а потом вернулся и сел рядом с Перком.
   - А что вы имели в виду, когда сказали тому человеку, что я подкинул ему материала? - поинтересовался инженер.
   - Помнишь тех монстров на сто второй базе? В которых были железяки.
   - Да.
   - Тот седой дяденька, прикидывающийся глупеньким, на самом деле имеет доступ к информации и о них, и о куче всего остального интересного.
   Чемберс склонился к Перку, и стал говорить немного тише. Скорее для того, чтобы его не услышали за соседним столом, потому что от своих коллег он не скрывался.
   - Ты думаешь, я не мог найти заведения повеселее? Мог бы. Есть отличное место, где я мог бы провести время в приятной компании милых дамочек, но я здесь. Почему?
   Он посмотрел на внимательно слушавших его Перка и Эмму.
   - Вы думаете узнать у них что-то?
   - Именно. И я это узнаю, - он сделал глоток шампанского, - не то, чтобы эти люди держат руку на пульсе исследований миуки, но они знают тех, кто держит. Единственное, что я знаю пока, так это то, что наши войска столкнулись с небольшой проблемой и продвижение их замедлилось.
   - Вот как? - удивился Перк, - впервые слышу.
   - Неудивительно.
   - И неизвестно почему? - спросила Эмма.
   - Нет, - покачал головой Чемберс, - к сожалению, пока это только слухи. Но нам они интересны в том смысле, что раз армия столкнулась с неприятностями, будет лучше, если наша машина будет хоть сколько-нибудь к ним готова.
   - Конечно.
   - А доктор Сноу ничего не знает? - спросил подключившийся к разговору Роджер.
   - Нет, - помотал головой Марк, - он ведь не в их хитрой команде, хоть и знает там почти всех.
   - И как вы думаете что-то у них узнать? - усмехнулся моделист.
   - С этим уж я справлюсь.
   В этот момент Чемберса позвал доктор Сноу, и он, наполнив свой бокал, ушёл к их столу.
   За столом разговаривали в основном о работе, иногда переходя на какие-то бытовые вопросы. Перк понимал, что не знал многих коллег. К примеру, Рождер и Джейн встречались уже больше года, но по их поведению на работе он лишь предполагал это, поскольку они почти никак это не показывали. Что касалось их быта, то большую часть свободного времени они проводили в сетевых играх, и самыми популярными, как нетрудно догадаться, были те, что связаны с роботами.
   Элла напротив, холодно относилась к играм, предпочитая в свободное время читать. У них с Перком нашлось много общих тем для разговора, и Эмма, как оказалось, тоже следит за событиями, происходящими в мире.
   Чемберс тем временем прочно обосновался за столом учёных, и о чём-то активно беседовал с одним из них. Можно было лишь понять, что они спорят, и почему-то Перку казалось, что это не обсуждение информации, доступ к которой ограничен, а скорее общеизвестных вопросов.
   Все уже устали сидеть и отправились танцевать. Не стал исключением Перк и его девушка. Правда, на время, когда играла более быстрая музыка, он предпочитал присесть, ссылаясь на то, что совсем не умеет танцевать. Между тем он подмечал, что учёные начали понемногу расходиться. Но тот, с которым разговаривал Марк, оставался. Когда Перк и Эмма отошли к столу, чтобы выпить немного вина, инженер увидел, что Чемберс внимательно слушает собеседника, который что-то рассказывает ему, слегка жестикулируя. Координатор только изредка кивал, а лицо его становилось всё задумчивее. Видимо, он всё-таки узнал, что хотел и теперь осмыслял это. Перку очень хотелось бы знать, о чём они говорили, но он понимал, что ему доступ к этой информации будет открыт в самую последнюю очередь. Чемберс сам оценит степень влияния этих данных на успех их проекта и примет соответствующие решения.
   - О чём ты задумался? - спросила Эмма.
   - Да так, о разном, - улыбнулся Перк.
   - Но в основном о проекте.
   - Ну да. Интересно узнать, что знают эти учёные.
   Домой возвращались не слишком поздно. Празднование проходило всю вторую половину дня, и поэтому все немного устали от него. Дул холодный ветер, шёл лёгкий снег, но, несмотря на это, Перк ощущал тепло.
   - Устала? - спросил он.
   - Да. Вроде бы почти не работали сегодня, а спать очень хочется.
   - Придёшь завтра в гости?
   - Прямо утром?
   - Ну, да. Позавтракаем вместе. А что дальше, там решим.
   - Хорошо, - улыбнулась Девушка.
   Они попрощались на лестнице. Перк крепко обнял её и поцеловал в губы. В мыслях он уже жил завтрашним днём. Поэтому, быстро раздевшись, без задержек лёг спать, лишь отправив Эмме сообщение с пожеланием спокойной ночи.
   Дни отдыха, оставшиеся до Нового Года, пролетели незаметно. Само празднование было очень похоже на то, как они отмечали на работе. Разница состояла лишь в том, что доктор Сноу улетел к родственникам на Землю, а Роджер и Джейн отправились на небольшой отдых на одну из планет-курортов. Сам Перк сначала тоже хотел слетать к отцу, но потом они договорились, что увидятся на конференции. К тому же у Стоуна старшего как всегда были очень важные дела.
   Всех, кто не покинул базу, к себе в гости пригласил Чемберс. У него была шумная и весёлая компания, и Перк с Эммой вернулись домой только под утро. Выспавшись, они начали готовиться к конференции. Следующие два дня они днём ходили в лабораторию, где Марк ещё раз подробно рассказывал, что их интересует в первую очередь, а что во вторую. На что нужно обратить внимание, а на что нет.
   И вот, наконец, настал день, когда они сели в специальный автобус, который доставил их в ближайший космопорт.
   - Ну что, никто не надумал вернуться, пока не поздно? - спросил Чемберс, когда они проходили на посадку.
   - Шутите? - возмутился Перк.
   - Конечно, шучу, - улыбнулся Марк и поправил свои тёмные очки, - мне понадобятся все. Так что, если кто-то боится летать, или некомфортно чувствует себя в подпространстве, говорите сразу. У меня есть хорошие средства.
   - Виски? - подшутил Роджер.
   - Нет, дорогой друг. Виски будет по прилёту.
   Они прошли в салон лайнера и нашли свои места. Ждать пришлось недолго. Уже спустя десять минут появился едва слышный вой турбин и машина, набрав скорость, взмыла вверх. Они направлялись в Солнечную систему. Перк не был в ней с момента окончания академии. Жаль, полёт на саму Землю в их планы не входил. Станция, на которой должна была состояться конференция, находилась на орбите Юпитера. Там же находился один из крупнейших космопортов системы, из которого до пункта назначения шёл специальный транспорт.
   До вылета оставалось больше часа, и все решили воспользоваться этим, чтобы пообедать. Стены кафе, в котором они остановились, были прозрачными, и через них открывался потрясающий вид на газовый гигант.
   - Да, - заключил Марк, оглядываясь по сторонам, - основной наплыв, похоже, уже спал.
   - Может, ещё не начался? - предположил Роджер.
   - Ну, я бы на месте остальных хотел бы прибыть пораньше, и поэтому нам заказал билеты на предпоследний день.
   - Ну, зато не будем толкаться, - заключил Перк.
   - Разумно, - усмехнулся Чемберс.
   Тем не менее, транспортный лайнер был практически полным. Через полчаса движения в иллюминатор стала видна станция, до этого скрывавшаяся за планетой. В её центре было массивное кольцо, вращавшееся со строго выверенной скоростью для создания искусственной гравитации. На нижних уровнях были жилые и прочие вспомогательные помещения, а верхний представлял собой гигантскую галерею, в которой и будут располагаться павильоны производителей. Всё кольцо казалось однородным и непрозрачным, но Перк знал, что и в каютах есть окна, через которые видно звёзды и Юпитер, и крыша главной галереи, внутренняя поверхность кольца, изнутри кажется прозрачной.
   В шлюзе в первый момент было многолюдно. Около специального компьютера все сверяли номер приглашения и смотрели, в каком жилом секторе их расположили - доступ к внутренней сети станции был закрыт для тех, кто не находится внутри, и это можно было сделать только сейчас.
   Чемберс спокойно дождался, пока перед большим табло станет свободно и только потом подошёл и принялся манипулировать сенсором управления. Через три нажатия на дисплее появился большой план с возможными вариантами жилых секторов. Марк старался выбрать тот из них, что находится как можно ближе к экспозициям, на которых будут выставлены роботы нестандартных конструкций. Этот сегмент находился на противоположной стороне станции, но зато там было много свободных мест и им удалось без труда найти близкие друг к другу каюты.
   После узкого перехода они попали в большой коммуникационный коридор, по которому ходили пешеходы. Сейчас, когда у Перка появилась возможность взглянуть далеко вперёд, ему открылся необычный вид. Горизонт, который был заметно ближе, сходился не внизу, как он привык, а наверху, и хотя пол под ногами казался ровным, его не покидало ощущение, что он идёт по вогнутой поверхности.
   Сейчас только у них были вещи. Все окружающие, похоже, прибыли давно и уже успели расположиться. Чемберс водил головой по сторонам в поисках лифта, и спустя несколько минут заветные двери были найдены.
   На сенсорной панели было изображение, сообщающее о том, что до церемонии официального открытия лифты идут только вниз, поскольку это самый высокий из доступных этажей. Чемберс кликнул пальцем по соответствующей пиктограмме, и лифт тронулся вниз.
   Когда двери раскрылись, они оказались на платформе, по бокам которой были монорельсовые пути. Вокруг почти не было людей. Через минуту прибыл и транспорт - обтекаемая капсула с небольшими окошками и дверьми, быстро и бесшумно прячущимися в корпус. Они вошли внутрь и сели на свободные места. Салон капсулы был выполнен в духе коридоров станции - светлые тона с едва проглядывающими бледно-зелёными узорами и яркое освещение. Создавалось ощущение, что находишься в каком-то большом городе одной из самых развитых систем. Только здесь всё было как-то торжественнее, особенно, если прислушаться к разговорам людей - так как ехать им пришлось долго, у Перка было много возможностей сделать это. Они восторженно обсуждали свежие разработки и строили планы относительно того, какой производитель какую новинку презентует в этом году. Правда, основной темой были не роботы, а автомобили и производственное оборудование, но от этого сегмент, интересный для Перка и его коллег, не терял своей значимости.
   Комнаты, в которых они разместились, были небольшими, но уютными. Набор мебели был самым, что ни на есть незамысловатым - кровать, тумбочка, стул и стол со встроенным компьютером - всё, что нужно человеку, прибывшему по делу, который будет проводить большую часть времени за пределами этой комнаты. Их жилой сектор находился на краю станции, и поэтому сразу напротив двери било большое окно с видом на Юпитер. Слева к комнате примыкала небольшая гигиеническая комната, в которую Перк сразу же направился, чтобы умыться. Вещей у него было немного, и расположение не должно было вызвать ни малейших трудностей.
   Расположившись, он принял душ и переоделся. В этот момент в дверь раздался звонок. Открыв, Перк увидел Эмму. От неё пахло свежестью, видимо, она уже тоже выполнила те же процедуры, что и он.
   - Ты быстро, - сказал он, впуская её внутрь.
   - На моей прошлой работе были ограничения по воде, так что я привыкла не задерживаться в душе. Ты не отвечал на сообщение.
   - Ну, у меня ограничений не было, - сказал Перк, беря в руки свой компьютер, - поэтому я управился позже.
   - Наши пошли обедать. Пойдём догонять.
   - Да. Секунду.
   На рабочем профиле Перка действительно было сообщение о том, что общий сбор в коридоре через пятнадцать минут. В момент его прихода он был в душе и не мог слышать сигнал.
   Они поднялись на один этаж вверх и прошли около пятисот метров вперёд.
   - Ты уже связывался с отцом? - спросила Эмма.
   - Ещё не успел. Сейчас узнаем насчёт плана на сегодня и, думаю, выберусь к нему. Пойдёшь со мной?
   - Я не знаю. Ты решил нас познакомить?
   - А почему нет?
   - Не знаю, - она пожала плечами.
   - Я знаю. Хуже от этого уж точно не будет.
   К тому моменту, как Перк и Эмма добрались до назначенного места, остальные уже начали есть. У всех был одинаковый набор, положенный по приглашению.
   - Мы тут уже думаем, что заказать по второму кругу, а он ещё только пришёл, - радостно сказал Чемберс.
   Как только Перк и Эмма подошли к столу, из-под него быстро выехало два стула, что в первый момент слегка их напугало.
   - Ты забыл, где находишься? - усмехнулся Марк.
   Едва инженер сел на стул, как снизу выдвинулась спинка и небольшие подлокотники, сразу принявшие удобное для него положение. Но и это было ещё не всё. Не прошло и минуты, как к их столу подъехал робот с двумя стандартными подносами. Без лишних слов он расположил их перед Перком и Эммой.
   - Сервис, - сказал юноша, вдыхая приятный аромат еды.
   - А то. То ли ещё будет. Тыкни три раза по столу. Только быстро.
   Перк сделал то, о чём говорил Марк и под его рукой появился дисплей, занявший всё пространство между его подносом и подносом Эммы. На нём находилось дополнительное меню, а так же быстрые выходы в информационную сеть.
   - Ну, с таким я уже встречался, - сказал Перк.
   - Я тоже, но всё равно обожаю эту штуку. Особенно, когда она сделана под классику. Обычно это пытаются представить по-современному, да ещё ткнуть в глаза.
   Чемберс активно манипулировал сенсором, прокручивая карту сегмента станции, в котором они находились. А Перк тем временем отправил сообщение отцу, о том, что он прибыл и хочет его увидеть. Стоун старший не отвечал. Зная его, нетрудно было догадаться, что он был очень занят, хотя, их база вряд ли что-то здесь представляла, разве что какие-то инновационные логические схемы организации ремонта, о которых Перк не знал.
   - У кого какие планы на вечер? - спросил Марк, - я, похоже, нашёл неплохое заведение.
   - Мы пас, - сказал Роджер, - очень устали.
   - Ну, это понятно.
   - Я тоже. Обещал встретиться своему давнему другу, - сказал Сноу, - не видел его почти пять лет.
   - Не познакомите?
   - Вряд ли вам будет это интересно. Так сложилось, что он почти не имеет отношения к роботам.
   - Жаль. Значит, оставляете меня одного.
   - Я не знаю, во сколько освобожусь, но я, в принципе не против. А ты, Эм? - спросил Перк.
   - Я тоже.
   - О, ну хоть кто-то, - обрадовался Марк.
   - Я тоже ещё не сказала "нет", - вступила Элла.
   - Вот уж что я бы точно не принял, так это ваш отказ, Эллочка. А ты, Перк, идёшь к отцу?
   - Да. Он ещё не ответил, поэтому я не могу сказать точно.
   - Ну, тогда, когда освободишься, сразу свяжись со мной, а там уже решим.
   - Конечно.
   Наверное, стандартный набор еды не был изысканным по здешним меркам, но Перку он показался очень вкусным и сытным. Закончив с ним, все заказали себе дополнительные напитки, после чего продолжили обсуждать то, что уже удалось увидеть. Перка отвлёк компьютер, просигнализировавший о голосовом вызове. Это был его отец. Юноша извинился и встал из-за стола.
   - Как расположился? - первое, что спросил Эдисон после короткого приветствия.
   - Отлично. Ты сейчас занят?
   - Уже нет. Можем встретиться где-то на нейтральной территории.
   - Хорошо. Я тут плохо ориентируюсь, ты не укажешь координаты?
   - Хорошо.
   - Не против, что я тебя кое с кем познакомлю?
   - О, - Стоун старший немного удивился, - совсем не против. Даже за. Мне тоже надо тебе кое-кого представить.
   - Да? - теперь удивился уже Перк.
   - Ладно, всё при встрече. Жди координаты.
   - Хорошо.
   Перк вернулся к столу. Его стул, уже успевший спрятаться обратно, снова выскочил наружу.
   - Когда мы идём? - тихо спросила Эмма.
   - Скоро. Дождёмся координат и будем выдвигаться.
   - Тогда надо идти в номер, переодеться.
   - Хорошо.
   Попрощавшись и пообещав Чемберсу, что свяжется с ним, когда освободится, Перк и Эмма направились в комнаты.
   - Ты волнуешься? - спросил он.
   - Немного, - застенчиво улыбнувшись, ответила она.
   - Не бойся. Мой отец не кусается. К тому же он тоже хочет нас с кем-то познакомить. Так что, мы будем в равных условиях.
   С переодеванием управились быстро, а координаты всё ещё не приходили. Зная отца, Перк мог предположить, что у него возникли какие-то срочные дела, но он вот-вот освободится, и поэтому не переносит их встречу. Эмма надела лёгкое светло-синее платье. Чтобы соответствовать, Перку тоже пришлось облачиться в один из костюмов, в которых он планировал посещать выставки. Наконец, компьютер просигнализировал о том, что получены координаты. Идти было недалеко - всего-навсего в соседний сегмент станции. Последний раз проверив, что всё в порядке, Перк и его девушка направились в сторону лифта.
   Эдисон был в компании красивой женщины, которая была несколько его моложе. Он раньше никогда о ней не упоминал, но выглядели они так, будто знакомы давно. Эмма тоже стала сюрпризом для Стоуна старшего. Он встал, чтобы поприветствовать их и дружелюбно улыбнулся.
   - Доброго времени, - сказал он, - очень рад вас видеть.
   - Взаимно. Папа, это Эмма. Эмма, а это мой отец Эдисон.
   - Очень приятно, - сказала Девушка.
   - Взаимно, - ответил Стоун старший, поцеловав руку Эммы, - позволь и ты тебе кое-кого представить. Это Валери.
   Женщина встала и протянула Перку руку. Поцеловать её он постеснялся, и поэтому скромно пожал. Валери была высокой - лишь ненамного ниже Стоуна старшего - стройной и красивой. У неё были легко вьющиеся белые волосы и голубые глаза.
   - Очень приятно, - сказал Перк.
   - И мне, - легко поведя головой, ответила женщина.
   - Как-то всё слишком официально, - сказал Эдисон, - давайте садиться.
   - Мы только недавно поели, - сказал Стоун младший отцу.
   - А мы всё в делах, в делах.
   Он кликнул по столу, чтобы отобразить меню.
   - Мне то же, что и тебе, - устало улыбнувшись, сказал он, переводя дисплей Валери.
   - Хорошо.
   - Но вы хотя бы выпьете со стариками? - сказал он, обращаясь уже к Перку и Эмме.
   - Пожалуй, - ответил юноша, - и перестань называть себя стариком.
   - Это я так, среди своих, - подмигнув, сказал он, - но мы отвлеклись. Эмма, вы как раз хотели рассказать, чем занимаетесь.
   - Я программист, - она скромно улыбнулась, - сейчас программирую систему управления роботом.
   - О, - протянул Эдисон, - может быть, расскажете? А то из Перка и слова не вытянуть.
   - Всё это потому, что проект немножко секретен, - ответил младший Стоун.
   - Но, раз потребовался программист, - протянул Эдисон, - то конструкция точно нестандартная.
   Валери тем временем определилась с выбором, оформила заказ и стала внимательно слушать разговор.
   - Я думаю, это вытекает уже из того, на каком заводе он делается.
   - Верно. И позволю себе выразить восхищение, Эмма, вашим талантом. В одиночку запрограммировать такую машину, это очень выдающееся достижение.
   - Там уже был шаблон, да и Перк мне помогает.
   - Ты занялся программированием?
   - Я всегда его немного знал. Моя помощь больше техническая.
   - Я разбираюсь в коде, - ответила Эмма, - но у меня не всегда получается представить, как машина должна двигаться.
   - Даже страшно подумать, что у вас там за конструкция такая.
   - Думаю, если всё пойдёт хорошо, то ты узнаешь.
   - Даже если не пойдёт.
   В этот момент компьютер Стоуна старшего просигналил о голосовом вызове. Он коротко сказал, что ответит в сообщении через минуту.
   - Вы ведь не против, что к нам кое-кто присоединится? - спросил он живо.
   - Конечно, нет, - сказал Перк.
   - Конференция ещё большая. Успеем пообщаться с глазу на глаз. Господа Соллер и Эгер с жёнами не могут определиться с досугом.
   - Не думаешь, что мы немного не вписываемся?
   - Смеёшься? Они будут рады с тобой поговорить.
   - А кстати, как дела на базе?
   - Отлично, - сказал Эдисон, - после начала кампании мы о миуки вообще не слышали. Правда, теперь гораздо больше работы, но это не страшно. Мы даже не исчерпали свой запас по мощности, а ведь можно и немного перегрузиться.
   - Представляю.
   Тем временем робот привёз заказ, а Эдисон, опомнившись, отдал команду на расширение стола. Сначала Перк не понимал, о чём идёт речь, и ждал появления робота, но столы сами подъехали в упор к тому, за которым сидели они. Вскоре появились и Соллер с Эгером. Все выглядели важно и торжественно. Рядом с ними и Перк ощущал себя кем-то значимым.
   Короткая процедура знакомства миновала быстро. Очень приятно было видеть старых знакомых и слышать обсуждения, которые были ему частично знакомы.
   - А кстати, что вы будете презентовать? - поинтересовался Эгер, пригубив виски.
   - Мы ничего. Мы просто гости, - сказал Перк.
   - Я подозреваю, что это что-то очень крупное и поэтому не подходит по регламенту конференции, - сказал Эдисон.
   - Очень интересно.
   - Нам повезло, что все мы на одной планете, - сказал Соллер, - и мы это увидим на летних испытаниях.
   - На летних испытаниях? - удивился Перк.
   - Да. В этом году подготовлено много интересного, так что будет, на что посмотреть.
   - Впервые слышу.
   - Услышишь. Там увидимся точно, - сказал Эдисон.
   - А кстати, что это за тема насчёт Гигантума? - поинтересовался Эгер, - твой отец как-то сказал, что вы запрашивали на него документы.
   - Да, там есть пара идей.
   - Я, кстати, договорился о встрече с вашим Чемберсом, - сказал Стоун старший, - будет выпрашивать машину. Кстати, как он тебе?
   - Хороший. Не зря занимает свою должность.
   - Я слышал, он немного странноватый, - сказал Соллер.
   - Как и все мы, - сказал Эгер, а остальные рассмеялись.
   - Да, - протянул Эдисон, - без странностей в наше время никуда.
   - Ну почему же, - сказал главный робототехник, - никто не против, что я закурю?
   Получив согласие, он и Соллер достали сигареты и задымили. К столу тут же подкатил робот и принёс большую пепельницу, а климатические установки над их головами принялись активнее вбирать в себя воздух.
   - А вы что-то презентуете? - осторожно поинтересовался Перк.
   - Мы - определённо, - шутливо сказал Стоун старший, - мы таким составом редко куда выбираемся.
   - Расскажете?
   - Открытия ещё не было, а потом не надейся, что мы вас отпустим без посещения нашего павильона, - сказал Эдисон.
   - Хорошо.
   Заговорившись, Перк не заметил, как прошло почти два часа. О времени он вспомнил, только когда получил сообщение от Чемберса. "Есть очень интересная секретная информация. Расскажу, если придёшь прямо сейчас". Он показал экран Эмме.
   - Идём? - тихо спросила она.
   - Если ты не против. Очень хочу знать.
   - Мне тоже интересно.
   Быстро распрощавшись с отцом и старыми знакомыми и договорившись встретиться в ближайшие дни, Перк и Эмма быстро направились в место, координаты которого прикрепил к сообщению Марк. Это было то самое кафе, в котором они обедали сразу после прибытия. Вернее, оно располагалось там же, но интерьер его с наступлением вечера качественно изменился. Оно больше стало похоже на классический бар, только снабжённый современными технологиями, многие из которых были не заметны на первый взгляд.
  

Глава девятая

Бездушные и бессмертные

   Чемберс был мрачен. Он сидел и в задумчивости курил, склонив голову над стаканом с виски. Когда подошли Перк и Эмма, его компьютер, лежавший на столе рядом со стаканом, просигналил о текстовом сообщении. Он отвлёкся, кликнул по паре пиктограмм и только после этого поднял голову на коллег.
   - Как прошло? - отстранённо спросил он.
   - Отлично.
   - Твой отец, кстати, не отказался от встречи со мной.
   - Да. Он мне говорил. Вы хотите поговорить о Гигантуме?
   - Да. Я изменил своё мнение и теперь считаю, что он важен для нашего проекта. Возможно, даже больше, чем я думал. Но это будем решать, когда получим машину. На месте твоего отца, я бы её не отдал, но это я. Я мало что понимаю.
   - А где Элла? - спросила Эмма.
   - Отошла на минуту. Сейчас вернётся. Тут стоял её стакан, - Чемберс обвёл глазами стол в поисках искомого предмета, но не нашёл его, - эти роботы такие проворные. Стянули, я и не заметил.
   - Надо и нам чего-нибудь заказать. Ты как? - обратился Перк к Эмме.
   - Я не знаю.
   - Не спрашивай, Перки, - улыбнулся Марк, - просто закажи её любимое и всё. Открытие завтра в двенадцать, успеем выспаться и побороть обезвоживание перед новой пьянкой.
   Чемберс закурил, а Перк тем временем сделал заказ, взяв для Эммы красного вина, как она любила. Заказ доставили быстро - здешние роботы были очень расторопными. Вскоре действительно появилась Элла. По ней тоже нельзя было сказать, что секретная информация, попавшая к ним в руки, оказалась положительной.
   - Ты уже рассказал им? - спросила она.
   - Ещё нет. Ждал тебя. Мои мысли путаются. Столько всего. Надеялся, что ты меня поправишь, если я где-то ошибусь.
   - Не тяните, - сказала Эмма, - мы уже умираем от интереса.
   - Вот.
   Марк вывел на экран своего компьютера текстовый блок информации и подвинул его Перку. Он и его девушка с большим интересом стали читать.
   "Первый раз мы столкнулись с этим, когда за один день продвинулись на большее расстояние, чем планировали. Едва мы разбили лагерь, выставили посты охраны и отправились спать, нас подняли по тревоге. Это были миуки, пришедшие сзади. Мы отбили атаку только к утру, а после принялись искать, откуда они могли появиться. Парадокс заключался в том, что все подходы к месту нашей дислокации были перекрыты. Жукам просто неоткуда было появиться. Мы провели весь день в поисках нор, которые могли случайно не заметить вчера, несколько раз просканировали грунт, но всё было безрезультатно.
   Приняв это за случайность, мы начали продвигаться дальше, но на следующую ночь произошло то же самое. И снова начались поиски, на этот раз более тщательные, но и они ни к чему не привели. Эти миуки как будто издевались над нами! Командование приняло решение остановить наступление и выставить заслон на время, пока не будут найдены причины таких странностей. Эта граница и теперь на том же месте, потому что в этом районе мы едва удерживаем даже оборону. Самое ужасное то, что мы не можем привлечь авиацию или укрепить направления наиболее вероятного появления противника, потому что не знаем их. Каждый раз они появляются в самом неожиданном месте. Мы находимся в состоянии максимальной готовности, и нас сложно застать врасплох, но и сказать, что мы уверены в завтрашнем дне, я не могу".
   На этом сообщение заканчивалось. Перк и Эмма дочитали его почти одновременно, и инженер отдал компьютер обратно. Чемберс, затушив очередную сигарету и тут же закурив другую, смотрел на них так, как будто бы они должны были что-то понять.
   - Ну как вам? - наконец, спросил он.
   - Я не совсем понимаю, - сказал Перк.
   - Всё очень просто. Эти твари воскресают. Да, да, они не подбираются к нашим лагерям. Они воскресают.
   - Вы так говорите, что они всё ещё ничего не понимают, - сказала Элла.
   - Я тут встретил одного посвящённого, старого знакомого. Удалось вытянуть из него кое-что.
   - Я понял, что они воскресают, но как? - спросил Перк, - об этом ничего неизвестно?
   - Известно. Помнишь доклад Весса о его теории?
   - Помню.
   - Выходит, что метаморфозы миуки проходят в обе стороны, причём, выходит, что достаточно быстро. К счастью, все нападавшие были самыми примитивными солдатами, а это уже о чём-то говорит. Но сам факт весьма неприятен.
   - Но это же никак не сказывается на нашем проекте? - взволнованно спросила Эмма.
   - Напрямую - к счастью, нет, - сказал Чемберс, - а косвенно...
   - Я, например, тоже не очень представляю, как это может нам помешать, - сказала Элла.
   - Сам факт, - сказал Чемберс, - важен сам факт. Эти жуки оказались умнее, чем мы думали. Это при том, что мы и так уже пару раз осознавали, что недооценивали их. Сейчас они ещё больше углубились в стратегию. Они сковывают наши войска. И даже авиацию не применишь, как хитро. Это хорошо ещё, что просто солдаты, а то какие-нибудь кислотники и хлысты задали бы нам такого жару...
   - Наш робот справится с ними, - сказал Перк, - а если наше оружие будет эффективным, то им можно оснастить машины лёгких классов, и их потребуется меньше для того, чтобы держать оборону.
   - Это понятно. Я же говорю, что важен сам факт, что они всё ещё способны нас удивить.
   На два стакана виски темы отошли от работы и тем более, от миуки, что, несомненно, пошло на пользу. Перку было очень интересно узнать, для чего нужен Гигантум, и он не упустил возможности в нужный момент спросить об этом.
   - Ну, - протянул Чемберс, с улыбкой посмотрев на Эллу, - если дама согласится рассказать тебе. Это была одна из первых её идей, когда ты согласился с нами работать. Ты даже ещё не приехал, а она уже строила планы, как оказалось. Я сначала протестовал, как ты помнишь, но потом ей удалось меня обратить.
   - Мы сможем улучшить его, и он может стать отличной машиной поддержки. Во всех смыслах. Он похож по концепции, и, может быть, в работе с ним у нас появятся какие-то новые идеи для восемьдесят седьмого.
   - А кстати, как мы его назовём? - спросил Чемберс, - ну когда уже решим отказаться от цифр.
   - Ещё рано об этом думать, и мы сейчас говорили о другом, - сказала Элла.
   - О, конечно.
   - Я хотела предложить тебе оснастить его экспериментальным оружием. Это может быть полезно для обкатки. Ну и, если дело дойдёт до боевых испытаний, это будет хорошая опора.
   - Ну, - протянул Перк, сомневаясь.
   - На самом деле, Эллочка очень интересовалась событиями в районе сто второй, и была очень возмущена тем, что после такого этого робота не пустили в серию.
   - Ну, я думаю, какие-то решения позаимствовали, - пожал плечами Перк.
   - Так не пойдёт, - сказал Чемберс, - нужно развивать всё полностью.
   - Да, - подтвердила Элла, - ну так как, Перк? Ты согласен?
   - Конечно.
   - Никто не знает эту машину лучше тебя, - сказал Чемберс, - а средства и возможности у нас не хуже, чем на сто второй базе.
   - Я ведь не создавал этого робота. Я его доработал.
   - Как же ты любишь принижать свои достижения, - улыбнулся Марк, - вот попомни мои слова - попадёшь не в тот коллектив, и с таким настроем будешь работать всю жизнь и без продвижения. Кому угодно будут присваивать классы, но только не тебе.
   - Мы над этим поработаем, - сказала Эмма и, улыбнувшись, погладила Перка по плечу.
   - Ты получил, считай, скелет. Шаблон. На нём ничего не было, - продолжал Чемберс, - а это и есть основная работа. Таких шаблонов раздобыть нетрудно, только толку от них, если нет экспериментального оружия или чего-то ещё. Будет лишь забава, не больше, ну, или показуха вроде того - "глядите, я создал робота". А у тебя действительно получилось.
   - Надеюсь, что будет ещё лучше, - скромно ответил Перк.
   - Будет.
   Они просидели так ещё около двух часов. Потом Чемберс в приказном порядке отправил всех спать, подкрепив это тем, что завтра ему будут нужны все и в добром здравии.
   Перк сначала пошёл в свою комнату и дождался, пока в коридоре их жилого сектора стихнут шаги. Ему нужен был предлог, чтобы направиться к Эмме, и он никак не мог сходу его найти. Он застыл перед зеркалом, поправляя костюм и проверяя, всё ли у него в порядке. Он потратил три минуты - по внутренним ощущениям целую вечность - но так и не нашёл повода. "А ну его к чёрту!" - решительно произнёс он, собрался с мыслями и резко выдохнул, поправив лацканы пиджака.
   Он не собирался ничего говорить Эмме, и не стал этого делать. Когда она открыла дверь, он просто вошёл внутрь и тут же страстно поцеловал её. Она тут же очень крепко его обняла. Он подхватил её на руки и поднял вверх, не переставая целовать. Когда он опустил её на кровать, она сбросила с него пиджак. Не говоря ни слова, он сделал то же с её платьем.
   - Свет, - осторожно попросила она.
   Перк, не приноровившийся к правлению освещением, не сразу нашёл сенсор, которым оно регулируется. Чтобы не терять время, Эмма сама провела пальцем по нужному месту, и в комнате стало темно - только свет солнца, отражённый Юпитером, проникал внутрь через большое окно. Перк, ощутивший, что на нём слишком много одежды, принялся расстёгивать ремень на брюках, а Эмма, продолжая его целовать, принялась за рубашку.
   Он ощущал огромный подъём - у него внутри бушевала буря, усиливавшаяся с каждым новым прикосновением к ней, а её запах сводил его с ума. Наконец их тела слились. Всё так же безудержно и страстно. Как будто эта ночь не была первой в их отношениях, и они знают друг друга настолько, что понимают без слов.
   Наутро кафе выглядело так же, как и днём до этого. Чемберс употреблял за завтраком исключительно воду. Глядя на него, Перк предполагал, что Марк вчера продолжил веселье после того, как отправил всех спать. Но ему не впервой было преодолевать такое состояние, и он становился свежее с каждой минутой.
   - Я вчера долго и много думал, - сказал он, - и мне кажется, у нас получается очень даже неплохой проект.
   - Вы только сейчас к этому пришли? - с шутливым возмущением спросил его Роджер.
   - Нет, я это знал. Ах, да, я же вам ничего ещё не рассказывал, ну да ладно, это ждёт. Сегодня самое главное - сконцентрироваться на том, что можно добавить к проекту из того, что представлено здесь. Смотрите, как я нас распределил. Перк и Эмма займутся паукообразными роботами. Движения, приёмы, концепции: всё, до чего мы ещё не догадались. Перк будет подмечать техническую сторону, а Эмма думать, как это будет воплощаться в коде. Если наш робот выучит десяток новых приёмов - это пойдёт только на пользу, даже если мы не будем их использовать. Это понятно.
   - Да, - уверенно кивнул Перк.
   - Отлично. Доктора Сноу мы зашлём в область экспериментальных вооружений. Вы не против?
   - Я только за, - ответил доктор, - не уже порекомендовали несколько павильонов - придётся побродить, но и найти много чего удастся.
   - Отлично. Даже если какое-то оружие будет казаться вам слишком смелым, не бойтесь излагать. Опять же - лучше оснастить и не использовать, чем в последний момент понять, что сейчас машина погибнет из-за отсутствия небольшой фишечки.
   - Сплюньте, - сказал ему Роджер.
   - Тьфу, тьфу, тьфу, - Марк быстро поплевал через левое плечо и продолжил, - кстати о вас, мои любимые моделисты. Вы должны смотреть решения. Новые конструкции лап - отлично. Новый композит для демпферов - отлично. Даже то, что мы уже не будем внедрять, должно быть осмыслено и подготовлено, как вариант. Если не сейчас, то при запуске в серию это сослужит нам хорошую службу. Ну, или, на худой конец, пригодится для будущих проектов. Как знать, может нашу машинку летом с руками оторвут и отдадут в производство.
   - Было бы круто, - сказал Роджер, прихлёбывая чай.
   - В общем, задача ясна?
   - Яснее некуда.
   - И осталась у нас Эллочка, - Чемберс перевёл взгляд на девушку и широко улыбнулся, - на вас химическое оружие. Хотите - зубами грызите, но дайте его мне.
   - Я свяжусь с представителями той фирмы и встречусь.
   - Нет, нет, нет. Это мы сделаем вместе. И это лишь одна из возможностей. Я говорю о том, чтобы найти что-то принципиально новое. Может быть, сейчас оно находится не в виде системы для робота и не против миуки, но мы, возможно, сможем с этим что-то сделать. Ваша задача - найти концепцию, идею.
   - Хорошо.
   - А с этими гражданами нужно говорить предметно. Они уже достали меня своим тягомотством. Поставим вопрос ребром - не хотят, значит, не хотят. Место в проекте зарезервировано и оно не пропадёт. Верно?
   - Ещё бы, - сказал Роджер.
   - Ну, у тебя никогда ничего не пропадает.
   - Вы бы не могли посоветовать, куда направиться нам? - попросил Перк.
   - Хорошо, что ты спросил. Есть пара идей, с чего начать. Сейчас, - он кликнул по столу и вошёл в местную сеть, - у центра бионики есть целая аллея роботов, срисованных с насекомых. Если удастся управиться с тем, что есть там, то присмотри что-нибудь сам.
   - Хорошо.
   - Координаты вышлю, - сказал он, и компьютер Перка почти сразу подал сигнал о получении соответствующего сообщения.
   Торжественное открытие было сугубо символическим. Заключалось оно в том, что были открыты двери, ведущие на уровень, где выставлены экспозиции, а в сети появилась не просто карта того, что где расположено, но и краткие описания представленных моделей. Огромные потоки людей хлынули в павильоны. Вокруг воцарилась суматоха, и Перк крепче сжимал руку Эммы, чтобы не потеряться ни на секунду. По мере продвижения вперёд, толпа становилась меньше. Каждый находил то, что ему было интересно, и останавливался, но до их цели было ещё далеко.
   Перк бросал короткие взгляды в павильоны и шёл дальше. Иногда они задерживались, глядя на мини-представления, устраиваемые производителями. Так, над входом в помещение, занимаемое компанией, производящей роботизированные системы наблюдения и охраны, разгорелось настоящее сражение, в котором участвовали дроны, удерживавшиеся в воздухе при помощи винтов. У некоторых был только один, у других больше. Будучи разделёнными на две команды, они перестраивались, шли в атаку, потом снова разлетались и снова заходили друг на друга. Свет намеренно был приглушен, чтобы белые вспышки условных лазеров были лучше видны. Разумеется, у реальных образцов оружие было боевым, и если бы они были им оснащены, то сражение уже давно закончилось бы, но здесь важна была зрелищность, а заодно демонстрация возможностей батарей, являвшихся источником питания этих летающих машин.
   Интерактивность происходящего усиливалась благодаря тому, что изображение с камер наблюдения роботов транслировалось на множество экранов, расположенных по сторонам. Неудивительно, что в павильоне было полным полно людей, тем более, что, учитывая технологический уровень, производитель ориентировался в основном на частных клиентов.
   Каждый старался завлечь людей к себе. В основном это делали роботы-зазывалы, которые соревновались между собой в необычности. Перк обращал на них внимание, но не позволял им отвлечь себя. Им нужно было идти вперёд.
   Центр бионики занимал огромную площадь. И вот тут уже по-настоящему разбегались глаза от многообразия представленных образцов. Роботы были самыми разнообразными, и, что ещё более важно, по-настоящему боевыми. Около них толпилось много людей, для которых это было единственным шансом увидеть серьёзную технику вживую, но Перк пришёл сюда с другой целью.
   И уже с самого начала перед их глазами появилось то, что заставило их остановиться. Относительно небольшая экспозиция, рассказывающая о преимуществах паукообразных роботов над человекообразными. Внутри небольшой арены, отгороженной от остального пространства прозрачным силовым полем, сражались два робота. Хотя, уместнее было бы слово "борьба". Два робота разных типов, но сопоставимых классов, сходились в ближнем бою, и не дрались, а хватали друг друга и пытались ограничить действия противника. Один из них был человекообразный, выкрашенный в стандартные серо-синие цвета. Второй - шестилапый паук красного цвета с экспериментальной маркировкой.
   По сложности он был серьёзнее, чем тот робот, над которым работал Перк и его коллеги. У него было три корпуса с высокой степенью подвижности, каждый из которых имел две лапы. Лобовая и кормовая части были одинаковыми, что свидетельствовало о том, что к этому роботу, фактически, нельзя подобраться сзади. Он был очень ловким, и неудивительно, что побеждал стандартную машину.
   Они сошлись в очередном раунде и паук, ловко выводя лапы из-под захвата противника, обошёл его по флангу. Конечности экспериментального робота были более подвижными, но и более уязвимыми, из-за чего захват за одну из них фактически мог означать её потерю, поэтому он вынужден был обходить. Глядя на это сражение, можно было понять, что по силе и уровню машины сопоставимы, и поединок служит лишь демонстрацией возможностей. Наконец, завершая один из обходов, красный паук встал на дыбы, средними лапами обхватив человекообразного противника за пояс. Тот быстро сделал неправильный выбор и попытался заблокировать их, в то время как передними лапами, ставшими теперь верхними, робот обхватил его за голову и, прилагая все усилия, пытался её свернуть. Наконец, человекообразная машина отступила. Потеря головы не значила её гибель, но лишь её начало. Она лишилась бы нескольких сенсоров, игравших важную роль в ориентации, и если робот-паук сумел подобраться к ней до этого, то потом это удалось бы ему ещё легче.
   Машины разошлись в стороны, и на экране рядом высветилось сообщение о том, что бойцы заряжаются, а новый раунд состоится через десять минут.
   - Тебе не кажется, что нам нужно что-то подобное? - спросил Перк, - наш робот даже лучше приспособлен для вот такого взбирания на противника. Он может не до конца трансформироваться, а из-за того, что у него больше лап, он может даже бить врага.
   - А каким должен быть враг, чтобы на него взбираться? - спросила Эмма.
   - Поверь, и такое может быть, - улыбнулся инженер, - так что надо взять на вооружение.
   - Ну хорошо. Я примерно представляю, как такое можно сделать.
   - Нужно потом будет посмотреть. Должна быть запись. А пока идём дальше.
   К счастью, большинство роботов было пауками. Видимо, такая схема ходовой была самой удачной, если учесть специфику применения этих машин. Роботы, имитирующие других насекомых, тоже присутствовали, но были представлены не так широко и являлись, скорее, демонстрацией полёта инженерной мысли, а не образцами, готовыми в любой момент вступить в бой.
   Рядом с каждым роботом располагался огромный экран с кадрами испытаний, поскольку демонстрация их боевых возможностей в данных условиях была невозможна по понятным причинам. Если взять в общем, то Перка больше всего вдохновила способность роботов активно уклоняться от атак. В самые проворные модели вообще нельзя было попасть. Но это, разумеется, были лишь демонстрации, а в реальном бою всё могло обстоять значительно сложнее. Но всё же лучше было иметь расширенные возможности, нежели не иметь их.
   Перк и Эмма подметили много разных движений, которые в той или иной степени могли усовершенствовать динамику их робота. Были и мелкие - просто определённая манера делать простой шаг в определённых ситуациях, а были и сложные - схемы разворотов, которые сложно было бы представить, не зная их. Они были выведены на полигонах путём множества испытаний и доведены до совершенства. Выполнив атаку, машина почти мгновенно переставляла лапы, и меньше, чем через секунду могла атаковать уже в другом направлении. Единственная трудность была в том, что схема робота не всегда соответствовала той, которая была нужна, и в дальнейшем эти движения нужно будет адаптировать, но оно, без сомнения, того стоило.
   В целом, за три часа, проведённые в разного рода экспозициях, они сделали множество пометок и взяли на вооружение огромное количество приёмов, которые могли бы им подойти. Они немного устали и опустились на один из нижних уровней, чтобы отдохнуть и перекусить. В кафе почти не было людей, что после пребывания в толпе оказалось очень кстати.
   Едва расположившись и ещё не успев сделать заказ, Перк и Эмма почти одновременно получили приглашения на виртуальную конференцию. Чемберс и остальные в реальном времени делились впечатлениями и отмечали уже просмотренные павильоны, попутно раздавая рекомендации.
   Сделав заказ и коротко написав о том, что они сделали, Перк попросил разрешения посетить павильон отца. Чемберс ответил положительно, взяв с инженера обещание, что всё, что ему порекомендовано, он осмотрит в ближайшие дни. Учитывая, что он всё равно бы всё это выполнил, юноша согласился, а через час он и его девушка уже входили внутрь искомого павильона.
   Здесь не было никаких красочных шоу с использованием роботов, но без больших экранов не обошлось, и больше всего Перка поразил тот из них, на котором показывались сцены боя в районе базы, в котором он и его робот принимали активное участие. В описании значилось, что это экспериментальная машина, созданная в стенах базы.
   На других экранах были знакомые перку металлизационные цеха, ремонтные мастерские, включая основные, оснащённые конвейерами. Именно их внедрение на ремонтном заводе и было одной из главных идей логического усовершенствования производства. К сожалению, Перку потребовалось бы слишком много времени, чтобы вникнуть во всё это. Времени, которым он не располагал, ни тогда, ни тем более сейчас. Он лишь понял, что его отец и ведущие специалисты базы создали специальную систему сортировки и селекции роботов и узлов, позволявшую оптимизировать процесс ремонта и повысить эффективность завода.
   - Как видишь, не всё решается в железе. Даже самым современным сплавам сверху нужны мозги, - раздался за спиной голос Эдисона.
   - Я всегда это знал, - обернувшись, ответил Перк, - привет.
   - Привет. Здравствуйте, Эмма.
   - Здравствуйте, - застенчиво улыбнувшись, ответила девушка.
   - Решил меня навестить?
   - Да. А то, смотрю, у тебя затишье.
   - Мы в двух минутах от того, чтобы праздновать победу.
   - Серьёзно? - удивился Перк.
   - Да. Полнейшая удача. Нашу схему признали не просто эффективной, но и перспективной. А ещё недавно никто не хотел верить, что у нас получится настолько грамотно всё организовать. Мы всё сделали за свои деньги, но теперь получим дотации, которые всё перекроют.
   - Это хорошо.
   - Аж несколько раз, - он ехидно подмигнул, - будет, на что вести новые разработки.
   - А ты тут сейчас один?
   - Да. Валери с дамами ушла куда-то. Сам знаешь, у женщин свои интересы, - он улыбнулся и посмотрел на Эмму.
   - На них у нас пока не хватило времени, - сказала девушка, - мы ещё по работе не всё посмотрели.
   - Нестрашно. Сегодня только первый день. Я потом дам Перку пару рекомендаций, - он снова подмигнул сыну.
   - Хорошо, - ответил Перк.
   - Ну, а наши Эгер и остальные сейчас оговаривают условия. Для меня всё это дико скучно, вот я и вышел, так сказать, на передовую. Может, удастся перехватить ещё какой-нибудь контракт, а то и пару.
   - А я думал, у вас тут целое шоу, как и везде.
   - У нас не тот товар. Нам не нужно нанимать моделей, чтобы представлять его. Напротив, они могут отвлечь от главного.
   Эдисон прошёлся вдоль экранов и посмотрел на самый большой, на котором показывалась схема взаимодействия конвейеров между собой. Одна картинка переходила в другую, сменяясь схемой взаимодействия конвейерных цехов и с другими подразделениями завода.
   - Мы ведь почти не создаём ничего нового - ремонтируем и дорабатываем старое. Скажу по секрету, если бы мы выставили здесь все узлы, которые доработал только один господин Эгер, нам нужно было бы пять таких павильонов, а ведь не только он у нас этим занимается.
   Перк и Эмма улыбнулись. Юноша подметил, что его спутница часто оглядывается на тот экран, где показывалось сражение. Может быть, ей доводилось видеть какие-то кадры раньше, но здесь была полная версия, да ещё с нескольких ракурсов. За исключением, разве что, кадров поединка с неизвестными видами миуки.
   - Да, бывали у нас и трудности непроизводственного характера, - сказал Эдисон, увидев интерес девушки.
   - А это правда ты внутри? - спросила она у Перка.
   - Он бы с радостью ответил "нет", - заметил Стоун старший, - но пока я здесь, он не отвертится.
   - Я.
   - Перк отлично пилотирует, - сказал Эдисон.
   - Я знаю, - сказала Эмма.
   - Ты и вашей новой машиной управляешь?
   - Да.
   - А чего же не сказал?
   - Так мы ещё толком об этом не говорили.
   - Это срочно надо исправлять.
   В этот момент личный компьютер Эдисона издал сигнал голосового вызова. Извинившись, Стоун старший отошёл в сторону и ответил. Перк и Эмма остались у экрана, на котором был Гигантум, и не слышали, о чём он говорил. Сейчас на экране были кадры с камеры одного из роботов поддержки. Перк помнил этот момент. Скоро должен был появиться гигантский солдат, но этих кадров не было. Как раз в тот момент Перк помогал Мэри спастись, и ему не хотелось бы видеть её по понятным причинам.
   К счастью, потом сменился ракурс, и для человека, не являвшегося очевидцем, ничего не произошло, но Перк знал, что это был уже совсем другой момент. Момент зарядки в полевых условиях. Робот-кран ловко загружал ракеты в пусковую установку. Чувствовалось мастерство человека, который этим краном управлял.
   - Ну, где же поздравления? - провозгласил Эдисон, вернувшись к гостям.
   - Поздравляем, - сказал Перк, отвечая и за Эмму тоже.
   - Мы заключили хороший контракт. Теперь никогда не останемся без работы. По крайней мере, пока будут существовать миуки. А с ними, я чувствую, долгая песня. Это так кажется, что надавишь и задавишь, а они всё продолжают нас удивлять. Ну да я отвлёкся. Мы сегодня будем отмечать столь значимое событие, и вы очень обидите меня, если отклоните приглашение, которое я вам делаю.
   - Мы, - Перк посмотрел на Эмму, - мы с радостью. Да?
   - Да. Только надо отпроситься у Марка.
   - Кстати, о Марке, - Стоун старший достал компьютер и сверился с какими-то данными, - он подтвердил нашу встречу, так что у меня будет возможность вас отпросить. Уж думаю, он мне не откажет.
   - Ну, тогда мы обязательно будем.
   - Отлично.
   Когда Перк заканчивал приготовления к вечеру, к нему зашёл Чемберс и обрадовал новостью о том, что Эдисон дал согласие на предоставление им робота и уже даже распорядился насчёт доставки. Так что, к тому моменту, как они вернутся на Андару, Гигантум будет находиться на общезаводском складе. Главной задачей Марка при этом станет добыча разрешения на использование цеха, но, учитывая, что их машина практически прошла производственную стадию, она может уступить место, передислоцировавшись на склад. Выгонять его на испытания станет несколько сложнее и дольше, но это вполне приемлемые трудности.
   - А твой отец классный мужик, кстати, - сказал Чемберс, закуривая и подходя к вентиляционной решётке, - я думал, начальники баз все страдают чем-то вроде звёздной болезни.
   - Нет. Он не такой.
   - Да. Если ты станешь настолько же решительным, как он, то под твоё руководство и сотую базу будет не стыдно отдать.
   - А что там, на сотой базе?
   - О, - протянул Чемберс, - если бы я знал.
   - Но она ведь существует?
   - Существует. Но даже в самых высоких кругах о ней ходят только слухи.
   - Интересно.
   - Да. Что планируешь делать завтра?
   - Ещё не знаю. Утром сверюсь с планом, если у вас нет каких-то других пожеланий.
   - Нет. Сегодня, может, просмотрю то, что вы набрали сегодня. Если будет что-то - скажу. Если нет - действуй, как планировал. У меня тоже небольшие планы на вечер. Кстати, если надумаешь и будет свободное время, то присоединяйся.
   - Заранее обещать не буду.
   - Ладно. Пойду, ты тоже не опаздывай.
   Чемберс поднёс руку к нужному сенсору, и из стены выдвинулась небольшая урна, в которую он выбросил окурок, после чего направился на выход. Перк тоже последовал за ним, предварительно подушившись одеколоном.
   Эмма уже тоже была почти готова, когда инженер зашёл за ней. Она только поправила волосы перед зеркалом. На ней было длинное серебристое платье, выглядевшее роскошно и изыскано, что в целом соответствовало стилю вечера.
   Перк думал, что на этом праздновании будет много людей. На самом же деле их встречали только сам Эдисон и его спутница. Стоун старший арендовал просторное помещение округлой формы. По краям росла декоративная зелень с листьями красивой и причудливой формы, в центре, в отдельной нише стояло несколько диванов, а из пола, при надобности могли выдвинуться несколько столов. Сразу напротив входа находился большой бар, за которым и стоял Эдисон, когда Перк и Эмма вошли внутрь.
   - Ты, кстати, стал классно одеваться, - констатировал Стоун старший, - это на тебя Чемберс повлиял? Или, может быть, Эмма?
   - И они, и я сам в том числе, - легко улыбнувшись, ответил Перк.
   - Виски? - спросил Эдисон, открывая бар.
   - Пожалуй. Ты как? - обратился он к Эмме.
   - Нет, - ответил за девушку Стоун старший, - у нас есть отличное вино. Его нет здесь ни в одном меню.
   - И как же оно к тебе попало?
   - О, нам теперь доступно больше, чем простым смертным, - с гордостью сказал отец Перка.
   По словам Эммы, вино и вправду оказалось отменным. Наполнив бокалы, они расположились на диванах и стали разговаривать. Темы очень часто переходили к заводам, промышленности и особенностях жизни на Андаре. Валери плохо поддерживала эти разговоры. Видимо, ей не просто была чужда производственная тематика, но и вообще Андара. Скорее всего, она лишь недавно прилетела.
   - Да, пожалуй, дамам с нами скучно, - заключил Эдисон после одного из своих рассказов, - Валери, я думаю, Эмме будет интересно, если вы покажете ей что-то интересное из увиденного вами сегодня.
   - Конечно, - обрадовалась женщина, - идём.
   Не давая даже попытки возразить, она взяла Эмму за руку и увлекла её за собой. Девушка Перка лишь неловко улыбнулась, а он просто кивнул ей в знак того, что всё будет хорошо.
   - Ещё по одной? А то ты сегодня вообще халявишь.
   - Ты же знаешь, я не очень люблю, да и уже два дня без этого не обходится.
   - Сегодня можно, - провозгласил Эдисон, уверенно вставая с Дивана, - и вообще здесь это не преступление. Когда ты последний раз бывал здесь? А когда ещё будешь? Когда ты в следующий раз вообще сможешь вот так вот передохнуть, развеяться, да тем более в моей компании? Никому не известно, поэтому нужно ловить момент. К тому же, я не говорю о том, что нужно залиться по самую макушку. Я лишь говорю, что пара стаканов виски не преступление.
   Перк встал и вслед за отцом подошёл к бару.
   - Я рад, что ты хорошо освоился на новом месте, - сказал Стоун старший, открывая бутылку, - и я имею в виду не завод и не коллектив, а в первую очередь личную жизнь. Может, я и не идеальный отец, но я волновался из-за твоего разрыва с Мэри. Хоть это было у вас и недолго, но я видел, что ты переживаешь.
   - Пап, может, не надо об этом?
   - Я думаю, стоит это обсудить один раз и забыть об этом. Я тогда не решался серьёзно с тобой поговорить, но теперь считаю, что стоит это сделать. Во-первых, я ощущаю свою вину.
   - Ты не виноват, - сказал Перк.
   - Ты многого не знаешь, - уверенно сказал Эдисон, подставляя стакан, - за нас.
   - За нас, - поддержал Перк и чокнулся с отцом.
   - Мэри, конечно, была не в курсе, но у её папаши стойкая неприязнь к тем, кто носит фамилию Стоун. И это из-за меня. У нас были небольшие разногласия в прошлом, и, как ты понимаешь, они не забыты. К его чести, он, конечно, не старался с самого начала помешать вам, но когда пришло время сказать своё слово, он это сделал. Но, наверное, огорчу тебя, если скажу, что без её воли тоже не обошлось.
   - Я понимаю, - кивнул Перк.
   - Расскажу тебе одну историю. Поучительную. Помню, когда я только закончил академию. Я был восторженным юношей, таким, как ты. Во мне кипела жажда действий, получения знаний, работы. Мы уже были знакомы с твоей мамой, и как раз сразу после окончания академии поженились. Потом появился ты и первые проблемы. Нет, с тобой они связаны не были, - улыбнулся он, - пришло время выбирать. Она мечтала быть актрисой и даже училась в этом направлении. Но всё это хорошо там, на Земле, а нам, сам знаешь, на земле особо нет возможностей развернуться. Я очень хотел, чтобы она поехала со мной. Она сначала вроде бы согласилась, но потом всё быстро переиграла. Меня так это разозлило, что я плюнул и согласился на развод, которого она от меня требовала, причём с позиций силы. Видимо, уже тогда был кто-то, кто обещал ей золотых гор, и кучу всего остального. А я не люблю обещать, и всё, что было у меня на тот момент, это знания и желание работать.
   Он ненадолго прервался, подошёл к бару и достал оттуда сигары.
   - Я рассказываю всё это не потому, что хочу выговориться. Нет. Просто, мне показалось, что ты оказался в похожей ситуации. У меня было много мыслей по этому поводу. Мне всегда казалось, что это мы, мужчины, должны устраивать жизнь, а женщины растить детей и поддерживать нас. У меня было много знакомых, у кого дела так и обстояли. А у меня вот не вышло. Тогда. А сейчас всё прекрасно.
   Он обрезал кончики сигары и раскурил её.
   - А вот у твоей мамы, к сожалению, всё хоть и неплохо, но, думаю, не так, как она хотела. Золотых гор нет уж точно. Она, конечно, никогда этого не признает, но сути это не меняет. Тогда, давно, я был очень зол, ненавидел, а сейчас отношусь спокойно, и мне даже жаль её. То, как она поступила, не меняет того, что она хорошая. Хотя, может я и идеализирую, потому что не видел её сто лет.
   - У неё всё в порядке, - сказал Перк.
   - Конечно. Но скажи, как думаешь, если бы она сейчас была здесь, всем было бы лучше?
   - Но у тебя же теперь есть женщина.
   - Да. Полная противоположность. Мы очень давно переписывались, и она прилетела жить на Андару, чтобы быть со мной.
   - Правда? - удивился Перк.
   - Да. Может, к ним это понимание приходит с годами. А может, это мы с годами становимся лучше? - он улыбнулся, - когда я планировал этот разговор летом, то думал, что в завершение скажу, что раз у меня всё наладилось, то и у тебя будет отлично, а оно видишь как, уже само сложилось, как надо.
   - Я сам не ожидал, но всё хорошо.
   - Это приятная неожиданность. Ты собираешься жениться?
   Перк не ожидал этого вопроса, поэтому удивлённо выдохнул и посмотрел на отца.
   - Что? - сказал Эдисон, - вполне обычное дело.
   - Я ещё не думал об этом.
   - Думай. Мне она очень нравится. Думаю, у вас всё получится.
   - Я и с Мэри так думал.
   - Ну, - протянул Стоун старший, - это не значит, что ты ошибёшься и на этот раз. Я просто рекомендую, а не настаиваю. Такой вот получился разговор. Думаю, ты уже взрослый, так что всё поймёшь правильно.
   - А ты скучаешь по маме? - серьёзно спросил Перк.
   - Мне её жаль, только и всего. Она свой выбор сделала тогда. Знаешь, мне иногда в этом видится какая-то судьба, хоть я и не считаю себя фаталистом. Сложись всё по-другому тогда, сейчас могло бы и не быть ничего этого. Тех проектов, которые создал или создам, нашей схемы, которая не то, чтобы произведёт революцию, но всё равно, окажет существенное влияние на отрасль в целом. Если ремонт будет проходить быстрее и эффективнее, то и армия будет продвигаться увереннее.
   - Верно.
   - Ладно. Вижу, тебе не очень по душе такие разговоры. Как, в принципе, и мне. Всё расставили по местам и хватит.
   Они ещё примерно полчаса сидели вдвоём, а потом вернулась женская половина. Эмма была радостной и восторженно что-то обсуждала с Валери.
   - Они в первую очередь женщины, а потом уже представители своей профессии, - вслух заметил Эдисон.
   - Как хорошо, что ты это понимаешь, - сказала Валери, ласково улыбнувшись.
   - Что интересного было? - спросил Перк у Эммы.
   - Я потом тебе расскажу.
   - Мне готовиться к долгим прогулкам по павильонам?
   Эмма загадочно улыбнулась. На самом деле Перк хотел предложить ей прогуляться в сегменты с развлекательной тематикой, так что никакой неожиданности для него не было.
   Пробыв с Эдисоном и Валери ещё около двух часов, они направились к себе. Рабочий профиль Чемберса, с которого он обычно рассылал указания, был деактивирован, а связываться через личный Перк не решился, поэтому они с Эммой сразу направились в жилой сектор.
   - Зайдёшь в гости? - предложил он.
   - Даже не знаю, - шутливо ответила она, - смотря для чего.
   - О, тебе очень понравится, - сказал инженер.
   - Ну, тогда почему бы и нет?
   Оставшиеся дни пребывания на конференции прошли незаметно. На Андару Перк и его коллеги возвращались полными впечатлений и идей. Одним из самых главных свершений было то, что они получили возможность использовать в своём проекте передовую систему распыления химикатов. По конструкции она была очень похожа на те, что использовались против миуки, только имела больше возможностей, которые в условиях Андары были не востребованы. Однако Чемберс, пребывавший в задумчивости, сказал, что им нужно как можно больше функций, а вот что касалось смеси, то он ещё не остановил свой выбор ни на одной из существующих, сказав, что ждёт важных экспериментальных данных. Перк лишь подозревал, что в тот вечер, когда Марк не выходил на связь, он встречался с кем-то и узнал что-то действительно важное.
   Первым делом Перка интересовал Олли. Стоун оставил ему запас корма и попросил соседей приглядеть. Всё прошло отлично, совёнок пребывал в хорошем настроении. А у Перка и Эммы оставался ещё один день перед началом новой напряжённой работы. Он уже представлял, как Чемберс поставит задачу подготовить робота к большим летним испытаниям, возможно даже боевым. И пока всё складывалось так, что пилотировать машину будет сам Перк, поскольку об обучении кого-либо другого речь пока не шла.
   Всё воскресенье они провели вместе с Эммой. Сразу после приезда посетив торговый центр и купив всё необходимое, они больше никуда не выходили - погода в этом регионе Андары не очень способствовала прогулкам на свежем воздухе. За время их отсутствия заметно прибавилось снега - при учёте того, что его регулярно вывозили. И ещё в воскресенье утром была сильнейшая метель. Перк уже в который раз был рад тому, что у него полноприводный автомобиль, иначе даже поход в магазин вызвал бы большие сложности. Хорошо отдохнув и проснувшись утром в одной кровати, они были готовы к работе как никогда.
  

Глава десятая

Возвращение в пески

   - Итак, наконец-то я смогу сказать об этом открыто. Наши друзья из высших научных центров обнародовали важные данные, - сказал Чемберс, поднявшись, - я мог бы привести кучу графиков и формул, но ни мне, ни вам они, по сути, не нужны. Скажу на словах. Наши учёные друзья вывели вещество, которое затрудняет переход миуки из формы бульона обратно. Стоит обработать им грунт на нужной территории, и ни одно насекомоподобное ниоткуда не вылезет.
   - Это же здорово, - сказал Роджер.
   - Да, - кивнул Чемберс, - это очень и очень здорово, но, как и со всем остальным, наши специалисты боятся, что рано или поздно миуки смогут приспособиться и к этому. Так что их решено если не одолеть, то существенно потеснить одним большим рывком, в котором в составе экспериментального дивизиона будем участвовать и мы. Конечно, мы будем далеко не одни - нас будут прикрывать, но всё же это уже не игры. Если кто-то хочет отказаться, то лучше сделать это сейчас.
   - Но мы ведь не будем сражаться с миуки в ближнем бою, - сказал Роджер, - или будем?
   - Ну, для кого-то сражение это только ближний бой, а для кого-то выезд в зону боевых действий. Конечно, мы не будем сталкиваться с ними лицом к лицу. Если только наш робот, да и то, мы же будем не одни.
   - Я думаю, мы готовы вообще ко всему. Даже ближний бой не проблема, - сказал Перк.
   - Это я и хотел услышать. Я знал, что никто не откажется, но проинструктировать был должен. К тому же, по весне будет представлено много экспериментального оружия, а оно, как известно, самое эффективное против миуки, так что, насчёт полной победы загадывать не буду, но с большой вероятностью продвижение будет существенным. Сейчас армии пополняют припасы и тренируются, удерживая позиции. Главное - поддерживать полнейшую изоляцию враждебной жизни, и пока им это удаётся. А уж к весне все будут готовы.
   - А мы пойдём своим ходом? - спросил Перк.
   - Я ещё не решал этот вопрос, но марш нашему роботу нужен. Так что, думаю, до границы мёртвых территорий нас подбросят, а дальше до расположения мы уже как-нибудь сами.
   - А на чём поедут остальные? - спросил Роджер.
   - А ты думал, там будем только ты да я? - усмехнулся Чемберс, - нам придают целую команду ремонтников с инвентарём. В одном из инженерных роботов найдётся место и для тебя.
   - Ну, тогда хорошо.
   - Ещё хочу сказать об относительно серьёзных изменениях. Доктор Сноу подглядел одну очень масштабную технологию, и я, несколько раз всё проверив, считаю, что мы можем использовать её в своём проекте. Прошу вас, доктор, изложите просто и понятно, как вы это умеете.
   Сноу подошёл к проекционной панели и вывел изображение небольшого робота, внешний вид которого не был знаком Перку.
   - Сама идея не нова, - начал он, - оснастить крупные машины более мелкими вспомогательными, которые при повреждении будут производить спешный ремонт. Было много сложностей по причине того, что ремонтные операции вообще сложно автоматизировать настолько, чтобы сама машина без участия человека выполняла их достаточно эффективно. Я выбрал систему, которая проще, но может нам пригодиться. Эти роботы практически не имеют туловища, а их лапы гибкие и прочные. Они предназначены для экстренного скрепления самых важных силовых элементов, будь то каркас или даже лапа. Это позволит вернуть подвижность в бою и довести его до конца, а потом, при благоприятных условиях, произвести ремонт.
   - Ну, неплохо, - сказал Роджер.
   - Это хорошо, что тебе нравится, - ответил ему Чемберс, - твоя задача вместить этих малышей в конструкцию, равномерно распределить по роботу и позаботиться о том, чтобы они никому не мешали.
   - У нас был небольшой запас. Думаю, смогу найти место при распределении химии.
   - Именно на это и был расчёт.
   - Всю логическую часть работы я возьму на себя, - сказал Сноу, - мне только потребуется участие Эммы на этапе интеграции в интеллектуальную схему машины.
   - Само собой. Надеюсь, что к тому моменту Эммочка уже сделает всё, что они с Перком запланировали во время конференции, да и сама интеграция не займёт много времени.
   - Если у меня будет логическая схема, то нет, - уверенно ответила Эмма.
   - Отлично. Значит, за работу. У нас мало времени. Да, Роджер, начни с заказа на производство, чтобы потом не терять время.
   - Да. Я как раз его почти подготовил.
   Участие перка в программировании было минимальным. Чтобы обсудить с Эммой важные аспекты и помочь, ушло всего три дня. Дальше наступала та часть, где инженер никак не мог ей помочь, однако страдать от безделья ему не пришлось - на базу А101 прибыл Гигантум. Его встречали без оваций, но не без интереса. Все, кто мог, присутствовал при процессе его ввоза в цех.
   Для робота были возведены специальные конструкции, на которые он был уложен для удобства ремонта. В первый день Перк в компании производственных специалистов произвёл осмотр и составил план работ. Список был большим, но, учитывая производственную мощность цеха, не должен был занять много времени. Самым важным этапом должно было стать оснащение машины экспериментальным вооружением, но это должно было произойти в самом конце.
   Перку помогали все. Он не ожидал такого энтузиазма от своей команды. Совместно с Роджером и Джейн он доработал конструкцию. В совокупности с применением более лёгких сплавов, машину удалось существенно уменьшить. Доктор Сноу без просьбы произвёл логическую интеграцию экспериментально оружия. Щупальца имели центр в середине спины. Чуть ниже пусковой установки. При открытом положении они закрывали ускоритель, но путём внесения изменений в программу это удалось обойти - как только силовой элемент активировался, поражающие элементы расходились в стороны.
   Большой вклад внесли Элла и Чемберс. С их помощью Гигантум стал лучше видеть и вообще ориентироваться в пространстве. Командирский интерфейс был обновлён. Вообще, Марк ратовал за то, чтобы от него отказаться, но Перку при поддержке Эллы удалось его убедить. Также была расширена возможность дистанционного управления и налажено взаимодействие с восемьдесят седьмым.
   Но самым главным преимуществом, которое позволил экспериментальный завод - это качественно новая силовая установка. Если Гигантум и раньше превосходил все гражданские модели подобного класса, то теперь он во столько же раз превосходил самого себя до доработок - он получил мощный реактор, способный выделить энергию на всё, что только может понадобиться. Перку казалось, что если оснастить робота плазменными турбинами, то он сможет и лететь.
   По сути, от прошлой машины осталась только концепция, а в металле всё было воплощено заново, но поэтапно, что позволило лучше продумать конструкцию и значительно облегчить производственный процесс. Старая машина, по запчастям увезённая на склад, тоже долго на нём не залежалась. Её с разрешения Эдисона и Перка передали в дар одному из имперских музеев робототехники, специализирующемуся на войне с миуки.
   Прошло три месяца, и обновлённый Гигантум увидел свет. К этому моменту суровая андарианская зима закончилась, почти мгновенно сменившись весной, которая была очень тёплой. Сев в кабину своего робота, Перк его действительно не узнал, как и пророчил Чемберс. Машина стала очень лёгкой и быстрой.
   Что касалось их основного проекта, то все задачи, поставленные Марком, были выполнены. На данном этапе работа над восемьдесят седьмым была завершена. Теперь настало время полномасштабных испытаний, в том числе боевых. Весна выдалась очень напряжённой, но зато они были готовы к лету. Поскольку они решили пройти до места дислокации своим ходом, им нужно было выдвигаться раньше, чем тем группам, машины которых доставляли при помощи специальных средств.
   И вот, в один из дней робота надлежало подготовить к транспортировке. От Перка требовалось только как можно более компактно сложить лапы и как можно плотнее сгруппировать их с телом. После того, как это было выполнено, рабочие закрепили на лапах специальные тросы, а ближе к вечеру над долиной завис огромный грузовой космолёт. Работа происходила быстро и слаженно - он подцепил тросы, а потом начал медленно поднимать огромного робота вверх. Было видно, что это даётся нелегко, но, в конечном счёте, задача была выполнена. Аккуратно разгоняясь, машина скрылась за холмами. Ещё некоторое время был слышен гул турбин где-то вдалеке, а потом пропал и он.
   - Он будет на месте к утру, - сказал Чемберс, - мы доберёмся быстрее. Транспорт прибудет сюда же, так что прошу не опаздывать. Вылет в восемь.
   Все ответили согласием, а после разошлись по домам. Перк немного волновался, как, впрочем, и остальные, но в то же время он понимал, что успех сейчас зависит от них как никогда.
   - Ты не боишься? - спросила Эмма вечером, когда они ужинали.
   - Нет, - если только немного, - а ты?
   - Я тоже немного. Я никогда не видела миуки вживую.
   - Надеюсь, что и не увидишь. Ты программист, тебе ни к чему быть на передовой.
   - Там будешь ты, - она устало улыбнулась и дотронулась до его руки.
   - Да. И даже это громко сказано. Я тоже с ними не встречусь - меня от них будет отделять целый корпус и несколько слоёв брони. Тем более, нас будут прикрывать, так что никаких трудностей быть не должно.
   - Только, я думаю, что никто не знает, что находится в глубине их территории.
   - Разберёмся, - ответил Перк, посмотрев ей в глаза, - главное, чтобы каждый был готов сделать то, что от него зависит.
   - Я готова.
   - И я готов.
   В тот вечер он договорился с соседями, чтобы они присматривали за Олли. Поскольку у них в семье был ребёнок, которму совёнок очень понравилось, эта новость была воспринята радостоно. Потом Перк и Эмма легли спать. Они уже не расходились на ночь, а сегодня от этого было особенно спокойно.
   Лёгкий аппарат быстро взмыл в воздух и набрал высоту. Где-то слева занимался рассвет. Потом его стало не видно, потому что машина вышла на орбиту. Когда, спустя полчаса, они снова начали снижаться, на планете уже стоял полноценный день. Внизу простилалась пустыня, от которой Перк уже успел отвыкнуть за время работы на базе А101. Хотя, если взять первые ассоциации, которые возникали бы у него при слове Андара, то он представил бы именно такой пейзаж. Наверное, примерно то же было бы справедливо для большинства тех, кто живёт здесь.
   Вскоре сбоку стал виден и их робот вместе с разбитым вокруг него лагерем. Всё было готово к началу похода. Ждали только их. Едва ступив на песок, Чемберс принялся раздавать указания инженерным бригадам. Перку же вместе с остальными нужно было направиться в одну из палаток, чтобы переодеться.
   Когда, выполнив это, они собрались снаружи, то их можно было принять за армейский отряд, а не за группу инженеров. Все были в пустынном камуфляже армейского образца, а у Перка и Эллы были похожего цвета пилотские костюмы. Экспериментальность их проекта можно было определить только по роботу, который не был покрашен и нёс специальные красные отметки на корпусе.
   Чемберс закончил переодевание последним. Он вышел из шатра и, закурив, уткнулся в экран своего компьютера. Перку не терпелось поскорее оказаться в кабине. Здесь он чувствовал себя уязвимым, как будто ощущая близость враждебных существ.
   - Гигантума доставят сразу в лагерь, - сказал Чемберс, - так что нам нужно поскорее стартовать, если хотим как надо отработать взаимодействие.
   Он поднял глаза на Перка. Инженер ответил утвердительным кивком.
   - Ладно, - подытожил Марк, убирая компьютер в карман, - тест уже проведён, можно стартовать. Навигация в норме, так что не потеряетесь. Остальные помогут свернуть лагерь и выдвинутся следом.
   - Хорошо, - кивнул Перк, и, быстро поцеловав Эмму в щёку, направился в сторону машины.
   - Быстро не гоните. Если сегодня всё будет отлично, то завтра прибавим темп, - сказал Чемберс.
   - Хорошо, - обернувшись, кивнул Перк и продолжил движение в направлении машины.
   Он прикоснулся рукой в нужном месте, и из одной лапы выдвинулся трап. Пропустив Эллу вперёд, Перк начал подниматься по нему. Сейчас он ощущал уверенность и желание действовать. Страх, который он испытывал, когда в первый раз должен был управлять машиной, сейчас вызывал лишь снисходительную улыбку. Теперь, набравшись опыта, он испытывал скорее эйфорию от ощущения того, что его воле подчиняется гигантский робот. К тому же, в отличие от той ситуации, здесь был полнейший простор, и можно было не бояться что-нибудь задеть.
   Усевшись в кресло и пристегнувшись, Перк запустил навигационную систему, а сам вышел на связь с Чемберсом.
   - Готовы? - сразу спросил Марк.
   - Да.
   - Выдвигайтесь. Я передам координаты через несколько минут.
   Перк посмотрел на Эллу, чтобы убедиться, что она готова. Его напарница ответила коротким кивком и улыбкой. На её лице тоже был отражён энтузиазм, который она испытывала. Повернув голову к дисплею, Перк ещё раз убедился в том, что всё готово и, выжав соответствующие кнопки, движением рычагов начал поднимать машину. Он мог вывести её в положение готовности за несколько секунд, но сейчас в этом не было острой необходимости, поэтому он сбавил темп, и двигаться они могли только через полминуты.
   Он отпустил кнопки и подал рычаги вперёд. Машина зашагала. Где-то впереди пустыня упиралась в холмы. До того момента точно можно было не беспокоиться о безопасности движения, поэтому инженер переключился на стандартный шаблон ходьбы и убрал руки с органов управления. Машина послушно выполнила приказ и зашагала без участия человека.
   - Что у нас по статусу? - спросил он Эллу.
   - Полный порядок, - ответила девушка.
   - Надо было взять кофе, - улыбнулся Перк.
   - Учтём на будущее.
   Преодоление холмов не вызвало никаких трудностей. Машина могла бы вскарабкаться и на препятствие посерьёзнее. Перк даже не почувствовал изменений, кроме того, что капсула пилота не просто двигалась вперёд, но ещё и немного поднялась вверх. Координаты пункта назначения на сегодня пришли спустя семь минут. Им предстояло преодолеть триста километров до небольшой военной базы. Учитывая, что что скорость их не максимальная, они будут там во второй половине дня. Точное время загадывать не стоило - они могли сделать привал для осмотра машины, ну или, в худшем случае, остановиться из-за поломки.
   Сзади было видно большое облако пыли. Это вспомогательная часть их команды постепенно нагоняла главную машину. Скорректировав курс, Перк снова откинулся в кресле и поочерёдно смотрел то на панорамы с камер наблюдения, то на показания приборов, иллюстрирующих состояние всех систем и механизмов машины. Они, конечно же, были в норме, не наблюдалось даже минимальных отклонений.
   Всё же, этот робот был сделан для схваток, а не для длинных маршей. Пилот, участие которого не требовалось, мог заскучать. Вот и Перк с Эллой заскучали с непривычки.
   Первый привал сделали через два часа. К этому моменту они преодолели чуть больше ста двадцати километров при скорости робота в шестьдесят с небольшим. Проводить детальный осмотр не стали, доверившись датчикам контрольных систем. Не стали и долго задерживаться. Короткое обсуждение, быстрый обед, состоявший из армейских консервов и небольшой отдых, сидя на инженерных роботах.
   - Как машина по ощущениям? - спросил Чемберс, отложив пустую банку из под мяса и достав сигареты из нагрудного кармана.
   - Приличная. Лёгкая, - кивнул Перк, - только просто идти утомительно.
   - Подожди, успеешь ещё намахаться. Как прибудем на место, нужно будет показывать класс.
   - Покажем.
   Чемберс спрыгнул с робота на песок и потянулся. Видимо, ему тоже не хватало движения в салоне инженерной машины.
   - Непривычный климат здесь, - сказал Роджер, глядя вверх, на яркую звезду.
   - А я наоборот, из этих краёв, - сказал Перк, - хоть и недавно здесь, но уже привык.
   - Да, - протянул моделист, - надо идти внутрь, а то обгорим.
   Он спрыгнул с робота, бросил пустую банку в мусорный контейнер и вместе с Джейн направился в сторону одного из роботов.
   - Да, почему-то здесь он кажется ещё больше, - сказал Чемберс, глядя на их робота, действительно казавшегося громадиной на фоне вспомогательных машин более лёгких классов.
   - А у меня почему-то другое ощущение, - сказала Элла, - мы на открытой местности, и поэтому он выглядит меньше.
   В этот момент появился доктор Сноу. Он выглядел немного нелепо в армейской форме. Хотя всем был подобран костюм по размеру, не покидало ощущение, что доктору его форма велика.
   - Очень интересно, очень, - восторгался Сноу, - а мы ведь ещё не вошли на территорию, где были миуки?
   - Везде, где вы видите пустыни, которых нет на старых картах, они побывали, в том или ином виде, - ответил Чемберс.
   - Значит, мои приборы действительно работают. Они фиксируют слабую активность. Очень слабую, но фиксируют.
   - Глядишь, и укажем федеральной армии на небольшие недоработки, - улыбнувшись, сказал Марк.
   - Вы создали прибор, который улавливает активность миуки? - спросила Эмма.
   - Да. Я не говорил об этом, потому что не был уверен в том, что он заработает. Я и сейчас не совсем уверен, но пока мои результаты совпадают с тем, что я предвидел.
   - Это здорово, - сказала Элла, - выходит, мы можем помочь армии ещё и в обнаружении.
   - Да, - уверенно кивнул Чемберс, бросив окурок в контейнер для мусора и тут же закурив ещё одну сигарету, - но это будет нашим козырем, который до боевых испытаний стоит придержать в рукаве.
   - Тем более, что я ещё не совсем уверен в работоспособности, - сказал Сноу, - я пока смотрю настройки и провожу калибровку. Без нахождения на территории миуки это сделать сложно. Пока я лишь знаю, что активность должна расти и больше ничего.
   - Не волнуйтесь, доктор. Глазом моргнуть не успеете, а мы уже будем там.
   - Надеюсь, что мои приборы сработают, как надо.
   - И все мы тоже надеемся. Ладно, давайте по местам. Пора двигаться дальше. Следующая остановка - форпост. Кстати, Перки, как думаешь, если мы увеличим скорость до восьмидесяти, ничего не случится?
   - Можно. Запас большой. Машина идёт легко и уверенно.
   - Тогда можно ускориться. Вперёд.
   Оставшуюся часть пути по ощущениям преодолели быстрее. Перк уже привык к монотонности движения и слежения за показаниями приборов. Своего рода дежурство, которое на первых этапах было особенно важным. Если чему-то и суждено сломаться, то с большой долей вероятности это произойдёт сейчас.
   Сначала стали видны большие холмы, а после показался и лагерь, расположившийся на одном из них. Он выглядел маленьким и беззащитным, что вызывало удивление, как ему удаётся оставаться на месте, когда в любой момент его могут без труда смести полчища миуки.
   Лагерь представлял собой небольшой перевалочный пункт. Здесь был походный госпиталь и мастерская. Тех роботов, ремонт которых был невозможен в полевых условиях, переправляли отсюда на ремонтные базы, как и людей, в случае, если им требовалось длительное лечение. Здесь на отдыхе располагался роботизированный пехотный дивизион, бойцы которого высыпали на плац, чтобы посмотреть на гигантского робота. Машины такого класса вживую им доводилось видеть очень редко, а такой конструкции вообще никогда.
   Робот занял целую площадку, предназначенную для машин, направляемых в ремонт. К счастью, боевые действия ушли далеко вперёд, и она была практически пуста.
   Все, кто был не занят, старались подойти поближе, чтобы лучше рассмотреть диковинную, но грозно выглядящую машину. Выходя из кабины, Перк испытывал гордость, ловя на себе взгляды множества глаз.
   К тому моменту, как все члены команды собрались вместе около своего детища, Чемберс уже разговаривал с начальником базы, обсуждая вопросы размещения и питания. Начальник, высокий упитанный мужчина, согласно кивал в ответ на реплики Марка, то и дело бросая заинтересованные взгляды на машину. Когда их разговор был завершён, начальник отошёл к группе людей в офицерской форме и принялся обсуждать с ними робота. Чемберс тем временем дал команду техникам на начало осмотра, сообщив, что до ужина ещё полтора часа.
   - Перки, - обратился он к инженеру, - чуть разомнись и обратно в кабину, нужно тщательно всё проверить. А мы пока займёмся обустройством. Потом я пришлю кого-нибудь за тобой.
   - Хорошо, - кивнул юноша.
   Проверка в этот раз ничем не отличалась от множества таких же, произведённых на территории завода. Все системы были в порядке и функционировали штатно, что и было отмечено в бортовом журнале.
   Когда инженерная группа покинула машину, и Перк тоже спустился вниз, думая, где искать своих коллег, ему поступил голосовой вызов от Эммы. Девушка сказала, чтобы он оставался на месте, потому что она уже в пути. Перк попытался посмотреть карту, но ему было отказано в доступе к сети базы, и нужная информация осталась недосягаемой. Именно поэтому Эмма сама шла к нему, а не послала координаты места, куда нужно прийти.
   Отойдя на несколько шагов, инженер обернулся, чтобы посмотреть на робота. Да, машина выглядела потрясающе. Хоть он уже и должен был привыкнуть к ней, она по-прежнему вызывала у него настоящий восторг.
   - О чём задумался? - легко обняв, спросила Эмма.
   - Как ты незаметно подкрадываешься, - ответил Перк, повернувшись и поцеловав её.
   - Я и не думала, просто ты слишком ушёл в свои мысли. Или всё никак не налюбуешься?
   - Есть немного. По-новому открываю его для себя. Ну так, как у нас там с ужином?
   - Всё почти готово. Идём.
   Они взялись за руку, что привлекло к ним дополнительные взгляды. Глядя на солдат, Перк понимал, что отличить их несложно. На тех, кто нёс службу, форма смотрелась гармоничнее, да и выправка была заметна, в отличие от членов экспериментальной инженерной группы.
   Для приёма пищи им выделили небольшой блок столовой. Солдаты и офицеры обедали в другое время, и сейчас здесь было пусто. На столе уже стояло питательное пюре с небольшим кусочком мяса и суп. Изголодавшемуся Перку этого казалось мало для насыщения, но он понимал, что вряд ли местных солдат морят голодом, и значит эта еда достаточно сытна даже при небольшом количестве.
   - Как прошла проверка? - спросил Чемберс.
   - Как в цехе, - ответил Перк, пробуя суп.
   - Что это ты так неохотно? - спросил Роджер, - не проголодался?
   - Не доверяет, - усмехнулся Марк, - ну, как, распробовал?
   - Отлично.
   - Ну а я что говорю, - с победным видом сказал Чемберс.
   Суп действительно оказался очень вкусным, как и всё остальное, да и с сытностью проблем не было.
   - Итак, - сказал Чемберс, когда они вышли из столовой, - у кого какие планы?
   Он закурил сигарету и огляделся в поисках мусорного контейнера.
   - Я хочу провести замеры в прилегающих территориях, - сказал доктор Сноу, - данные прибора немного противоречивы, но пока это можно списать на то, что он не откалиброван.
   - Хорошо. Думаю, уже здесь нельзя просто так разгуливать по округе, так что я сначала договорюсь о сопровождении. Роджер, ты чем планируешь заняться?
   - Узнаю у технической группы, нет ли каких-нибудь замечаний, а потом я бы не отказался немного поспать.
   - Я бы спросил, что ты будешь делать ночью при таком-то раскладе, но подозреваю, что ответ будет "спать", так что вопрос снимается. И подозреваю, что у твоей напарницы планы примерно такие же.
   Он посмотрел на Джейн. Та ответила уверенным кивком.
   - Ладно, - согласился Марк, - только и правда проработайте замечания, если таковые будут.
   - Конечно, - уверил его Роджер.
   - А ты, Перки, что думаешь?
   - Я бы, если вы не против, - неуверенно начал инженер, - вместе с вами прогулялся бы по пустоши.
   - Вот это уже ближе к делу. Девушки?
   - Я за, - сказала Элла, - никогда не видела, что оставляют после себя эти жуки.
   Эмма тоже была согласна, поэтому вся компания, кроме пары моделистов, меньше, чем через час, выдвинулась на запад. По словам военных, именно там относительно недавно была самая большая активность миуки.
   Их сопровождал отряд солдат во главе с капитаном Леномом. Это был крепкий рослый человек, который, казалось, даже во время улыбки хмурит брови. Он много знал и о миуки и о боях, которые проходили в округе. Группа из трёх роботов по его рекомендации, пройдя примерно километр на запад, повернула к северу. Вскоре перед ними предстал большой овраг, дальний край которого был разрушен мощным взрывом.
   Всю дорогу Сноу неотрывно следил за показаниями своего прибора, иногда открывая крышку на боку и подкручивая что-то специальным инструментом. Даже Чемберс, обычно всегда говоривший о чём-то с доктором, в этот момент сидел в стороне и молча следил за его работой.
   Вскоре роботы остановились, и люди, сидевшие внутри, вышли наружу. Сноу тут же устремился вперёд, как будто ведомый показаниями своего устройства. Леном сразу дал отмашку, и трое бойцов последовали за ним.
   - Скажите, капитан, - обратился к Леному Чемберс, закуривая сигарету, - а мы здесь не встретим останков насекомоподобных? Так сказать, для полноты эксперимента.
   - Вряд ли, - уверенно покачал головой капитан, - если только пепел.
   - Жаль, очень жаль.
   - А вы могли бы рассказать, как здесь происходил бой? - спросила Элла.
   - Конечно, - с охотой согласился Леном, - видите овраг? Его прорыли Миуки. Здесь был выход одной из нор. Очень крупной. Мы такие называем прямой норой.
   - Почему? - спросил Перк.
   - Потому что, как правило, такая нора прямиком идёт к сердцу колонии.
   - И вы обрушили её, - сказал Чемберс.
   - Нет. Это сделали сами жуки, когда стало понятно, что их сил не хватит для обороны.
   - Но там следы взрывов.
   - Да. Новые огневики взрываются. Теперь они обычно появляются в самом конце. Увидел их - значит, почти одержал победу. Но и наши следы там тоже есть. В первый момент мы хотели распечатать нору.
   - А разве не лучше это делать при помощи роботов? - поинтересовался Перк.
   - Не проще. Это занимает время, а его как раз и нет. Колония может исчезнуть, пока мы этим занимаемся. А с взрывом вероятность больше. Ну а уж если обрушил окончательно, то не повезло. Но хотя бы была попытка.
   - Значит, колония может исчезнуть? - спросил Чемберс.
   - Раньше так было всегда. Теперь мы иногда успеваем накачать их сока и сжечь остатки.
   Перк понял, что речь идёт о субстанции, в которую разлагаются Миуки.
   - Интересно, - сказал Чемберс.
   - Они что-то затевают, - сказал Леном, - мы уже существенно продвинулись, и получается иногда даже проще, чем когда мы только начинали. Как будто они отводят силы и накапливают их.
   - А ваше командование такого же мнения? - спросил Марк, - или это секрет?
   - Не секрет. Я примерно и говорю то, что слышал от людей из командования. Если бы по ту сторону были люди, мы бы называли это стратегическим отступлением, ну а так как там жуки, мы не знаем, как это назвать.
   - Но ведь причины такого их поведения выясняются? - спросил Перк.
   - Да. Я иногда думаю, что иногда это и не стратегия вовсе, просто они вынуждены так делать. Всё из-за новых бомб.
   - А что за новые бомбы? - с интересом спросил Чемберс.
   - А вы не слышали? - удивился капитан, - я думал, эта новость облетела уже всю Андару.
   - Нет, - сказал Марк.
   - Бомбы, способные бить их даже под землёй. У нас всегда были такие, но миуки постоянно умудрялись приспосабливаться. То залягут глубже, то норы сделают тоньше, чтобы сложнее было попасть. Да и отслеживать их под землёй не так-то просто, а всю территорию бомбами не закроешь. Но сейчас, когда мы поняли устройство их колоний, это сделать проще, да и новые бомбы могут работать на большой глубине.
   - А если Миуки умудрятся уйти ещё глубже? - спросила Элла.
   - Пока не умудрились. Я, конечно, не учёный, но думаю, что они не очень любят жар. Я где-то слышал, что если они завершат трансформацию планеты в безжизненную пустошь и перестроят атмосферу, как им нужно, то здесь будет не очень-то жарко, а значит, холод им ближе.
   - Логично, - кивнул Чемберс, - я тоже слышал об этом. Но с глубиной нор не связывал.
   - Как по мне, так лучше жечь их на поверхности. Пока самые серьёзные продвижения были сделаны благодаря такой тактике. Хотя, говорят, слишком много горючей смеси тоже вредно для атмосферы, и наши установки по её стабилизации работают на пределе.
   - И это тоже верно, - улыбнулся Марк, закуривая вторую сигарету.
   - А колония, которая была здесь, была как-то связана с другими? - спросил Перк.
   - Да. Вон там, - он указал пальцем на юг, - примерно двадцать километров. Она была крупнее и хитро расположена. Под скалой - глубинными бомбами не возьмёшь. Приходилось выкуривать их наружу и жечь здесь. Прямая нора была очень большой, туда чуть ли не робот тяжёлого класса мог забраться, но таких мы не используем. Правда, когда мы дошли до пузыря, огневики уже взорвали все ответвления, и мы не смогли отследить, куда они ведут.
   - А что такое пузырь? - спросил Марк.
   - Пузырь, озеро, кто как называет, - пожал плечами Леном, - это их сок. Если пузырь уже успел лопнуть и уйти в землю, то называют озером, а если нет, то пузырём.
   - Да. Научные сводки были бы красочнее, если бы учёные использовали военную терминологию, - улыбнулся Марк.
   В этот момент Сноу, находящийся метрах в двухстах ближе к заваленной норе начал активно махать руками, привлекая к себе внимание остальных.
   - Что там? - спросил Чемберс, когда они прошли большую часть расстояния.
   - Очень большая активность! - крикнул доктор и тут же снова устремил свой взгляд на дисплей прибора.
   - Что вы можете на это сказать, капитан? - спросил Марк.
   - Желаю знать причины, - бегло ответил тот, готовя оружие.
   Он и его бойцы сгруппировались так, будто бы сейчас им придётся отражать нападение насекомоподобных, однако никакой угрозы в поле зрения видно не было.
   Сноу стоял рядом со спуском к заваленному входу в нору, расположив свой прибор на одном из камней. Боковая крышка, защищавшая регуляторы, была открыта, и он, сосредоточенно вглядываясь в показания, время от времени подкручивал их.
   - Это не может быть ошибкой? - серьёзно спросил Чемберс.
   - Я и пытаюсь это выяснить, - немного нервно буркнул Сноу, сделав останавливающий жест рукой.
   Его кудрявые волосы немного развевал лёгкий ветер, что в другой момент могло показаться бы забавным, но только не сейчас. Перк никогда до этого не видел его настолько встревоженным и сосредоточенным, и ему стало как-то не по себе от этого. Лоб доктора медленно, но верно покрывался испариной. Военные, сопровождавшие их, тоже поддались тревоге и заняли оборонительные позиции. К счастью, угрозы пока всё ещё не было видно.
   - Может быть, что-то с чувствительностью? - вкрадчиво сказал Марк, вникнув в цифры, находившиеся на экране.
   - Она на минимуме, - устало заметил Сноу, повернув к нему своё лицо, отчего стало ещё тревожнее.
   - Как по-вашему, что это должно означать?
   - Если бы мы находились рядом с живой особью, то я бы не был удивлён. Но тут ведь никого нет.
   - Осмотреться, - приказал Леном, - Браски, что там по датчику?
   - Движения нет, - ответил один из бойцов.
   - Могло оказаться так, что здесь осталась часть сока? - спросил Марк.
   - Нет. Либо мы успеваем его сжечь, либо он исчезает.
   Сноу сам стал оглядываться по сторонам. Потом что-то подкрутил в приборе и, взяв его в руки, сделал несколько шагов. Видимо, показания изменились, потому что он тут же повернулся и пошёл в другую сторону, глядя то на дисплей устройства, то на землю. И вдруг что-то шевельнулось в двух шагах от него. Что-то небольшое, размером с кулак и цветом неотличимое от окружающих камней. Доктор тут же отпрянул назад, а миуки устремился за ним, но уже спустя секунду был отброшен в сторону ударом ноги подоспевшего солдата. Он пролетел пару метров и в первый момент после падения зашевелил лапками, но уже через секунду перевернулся назад и уже хотел снова броситься в атаку, как другой солдат наступил ему на часть лап, тем самым не давая сдвинуться с места. Миуки атаковал массивный носок армейского сапога, но никакого вреда причинить был не в силах.
   - Поздравляю вас, Доктор, - сказал подошедший Леном, - ваш прибор действительно работает.
   - Активность растёт, - как будто не слыша слов капитана, сказал Сноу.
   Капитан кивнул, и боец раздавил насекомоподобное. Когда он отступил назад, Леном достал маленькую горелку и поджёг то, что осталось от тельца. Пламя очень активно занялось, но меньше, чем через минуту, погасло.
   - Странно, - сказал Сноу, - я испытывал прибор на примерно таких же особях, но он не реагировал.
   - По какому принципу он работает? - спросил Марк.
   - Я не могу пока говорить об этом открыто.
   - А когда прекратилась активность? - спросил капитан, - когда он был убит или сожжён.
   - Когда вы раздавили его, активность резко упала.
   - Значит, вы засекли их частоту, - уверенно сказал Леном.
   - Но как вы поняли?
   - Это остаточная масса, - сказал капитан, - обычно она превращается в разведчиков, которые постепенно двигаются к своим, собирая о нас информацию. Он нас засёк и пытался выйти на связь. Я слышал, что, будучи пойманными, они этого не делают.
   - А я считал, что мы просто не можем засечь, - сказал Сноу.
   - Может быть и так, - пожал плечами капитан, - в любом случае, поскорее продвигайте свой прибор. Он очень нам поможет.
   - Я постараюсь, - застенчиво улыбнувшись, ответил Сноу.
   - Как думаете, он успел сообщить о нас? - спросил Перк.
   - Не знаю. Его собратья очень далеко отсюда. Мог и не выйти на связь, - улыбнулся Леном.
   - Выходит, вы всё рассчитали правильно, - сказал Чемберс, - когда презентация?
   - Я всё же хотел бы произвести ещё несколько испытаний. Один случай совсем не доказательство того, что всё работает как нужно.
   Сноу снова что-то подкрутил в своём приборе и ещё раз прошёлся по округе. Однако больше ни одной враждебной особи засечь не удалось, поэтому, меньше, чем через полчаса они выдвинулись обратно на базу.
   Сумерки спустились незаметно. Перку и остальным очень хотелось спать - денёк был не из числа лёгких, тем более что следующий обещал быть таким же. В темноте жилого блока, который им выделили, вскоре остался только отсвет личного компьютера Роджера, который относительно недавно только проснулся.
   После завтрака и утренней проверки всех систем они выдвинулись вперёд. Местность, располагавшаяся дальше, несла на себе следы жестоких боёв. До этого момента Перку не доводилось видеть вживую, что после них остаётся. Здесь песок и пыль были перемешаны с пеплом, который некогда представлял собой враждебную биомассу. Не осталось ничего, что помогло бы понять, чем этот пепел был в прошлом. Наверное, только так и можно было воевать с миуки - не будучи пеплом, они даже мёртвые грозили рано или поздно подняться снова и атаковать.
   После перерыва на обед, решено было увеличить скорость робота до ста километров в час, что было почти максимумом его возможностей. Это позволило бы до темноты преодолеть расстояние больше запланированного и к наступлению ночи быть на военной базе, расположенной значительно глубже на территории, которая некогда находилась под контролем миуки. Это значило также, что они в первой половине следующего дня будут уже на испытательном полигоне, непосредственно примыкающем к зоне боевых действий, а там недалеко и до первых боевых испытаний.
   Экспериментальная машина и тут оказалась в центре внимания, хотя здесь располагалась сортировочная база, через которую проходили в том числе роботы тяжёлых классов.
   После прибытия и остановки на плацу, где стояло несколько серийных тяжёлых машин, всё пошло по стандартной схеме - сбор, проверка, обед.
   - А сегодня вам не нужно выдвинуться в пустыню? - спросил Роджер, - а то я в прошлый раз проспал самое интересное.
   - Всё зависит от доктора, - ответил Чемберс, - если он готов, то я буду пробивать нам сопровождение.
   - Я уже при приближении фиксировал высокую активность, - неуверенно сказал Сноу, - не могу понять, что это значит. Может быть, территории просто не до конца очищены, а может быть ещё что-то.
   - Тогда я в любом случае обращусь к командованию. Это может означать, что в ближайшее время мы подвергнемся атаке.
   - Жаль, что робота зарядят только на полигоне, - сказал Перк.
   - У тебя и без зарядки есть экспериментальное оружие, - сказал Роджер.
   - Без огня миуки легко не дадутся, - сказал Чемберс.
   Выкурив после обеда две сигареты подряд, Марк, как и обещал, отправился к командованию базы, чтобы сообщить им результаты, полученные доктором Сноу. Вернулся он встревоженным и сказал, что они выдвигаются в пустыню, потому что военные и до этого предвидели то, что в этих краях неспокойно.
   - Может быть, нам поднять своего робота? - предложил Перк.
   - Он не заряжен, - коротко ответил Чемберс.
   - Мы можем использовать экспериментальное оружие.
   - Нет! - строго ответил координатор, - если эффективность не полная, то ты можешь получить повреждения. Оно тебе нужно перед испытаниями?
   - Нет, - осёкся Перк.
   - То-то же.
   - А мы можем пойти с вами? - спросила Элла.
   - Нет. Иду я, доктор Сноу и Перк, если желает.
   - А почему Перк? - возмутился Роджер.
   - Если случится стычка, пусть вспомнит, каково это, быть в бою. Заодно, если что, посмотрит, чему наши противники научились за последние месяцы.
   - Хорошо, - кивнул Стоун.
   - У военных уже начались сборы. Выдвигаемся через час. И прошу, не надо нервничать. Мы здесь просто наблюдаем. Драться с жуками будут другие.
   Несмотря на последнюю фразу Чемберса, все волновались. Особенно Эмма. Они с Перком расположились в небольшой беседке, спрятавшись от яркого дневного света. Она очень крепко держала его руку, и он не мог не ощущать её напряжение.
   - Будь только осторожен там, ладно? - попросила она.
   - Мы можем никого и не встретить. Скорее всего, не встретим, - улыбнувшись, он поцеловал её в щёку и обнял.
   - Я никогда не видела Марка таким серьёзным. Значит, всё плохо.
   - Глупости, - поморщился Перк, - просто я слишком сильно настаивал на том, чтобы вывести робота. А так он прав - без оружия делать там нечего. Тем более, что вряд ли это будут полчища миуки.
   - Надеюсь, что так.
   - Эммочка, мы прибыли сюда не для того, чтобы быть в стороне. Нам нужно испытать робота, помнишь?
   - Да, - ответила она и прижалась к его плечу.
   - Так что всё будет хорошо. Из этого похода точно вернутся все. Не из сегодняшнего, а вообще.
   Но волнение всё равно ощущалось. На этот раз с ними был не просто небольшой отряд людей и робот сопровождения. Перк чувствовал себя участником операции против миуки. В небольшое окно их броневика были видны боевые порядки крупных двуногих роботов, руки которых были снаряжены огнемётами. Они вышагивали мерно и уверенно, совсем ничего не опасаясь.
   Доктор Сноу сидел и внимательно следил за показаниями прибора. Видимо, они отличались от того, что он предвидел, но он не торопился подкручивать регуляторы. Чемберс иногда смотрел на него, а иногда на майора Фила, руководившего вылазкой. Это он выбрал район, в который они направятся, и в котором, по его предположению, находятся миуки. Но, видимо, его теория не совсем совпадала с тем, что говорили приборы доктора Сноу. Это же и подтверждалось датчиками слежения роботов - они показывали полное отсутствие какой бы то ни было активности.
   - Скажите, а мы не можем немного повернуть? - осторожно попросил Сноу.
   - Что-то не так? - спросил Чемберс.
   - Пока нет. Просто, активность падает, - Сноу посмотрел на майора, следившего за их разговором, - примерно такой же уровень есть на базе. Учитывая, что миуки выдворены отсюда недавно, его с большой вероятностью можно считать нулевым.
   - Сначала мы проверим район, обозначенный в плане. Я не могу этого не сделать, - доброжелательно ответил Фил.
   - Конечно-конечно, - закивал доктор и повернулся обратно к дисплею своего прибора.
   Чувствовалось, что военные немного озадачились тем, что сказал Сноу, а после того, как его слова подтвердились, внутри броневика повисло напряжение. Фил уточнил направление у доктора, и весь отряд двинулся в соответствующем направлении.
   - Активность увеличивается? - спросил он, спустя десять минут движения.
   - Да. И она заметно больше, чем вчера.
   Последняя фраза была адресована уже Чемберсу, который, услышав её, нахмурился. Там их ждал не маленький жучок, а что-то более серьёзное. Майор тем временем вывел на центральный дисплей консоли управления броневика изображение с камер передовых машин. Они продвигались вперёд мимо камней, а впереди обзор перекрывался небольшим обрывом.
   - Стой, - сказал майор водителю, как будто уже предчувствуя неладное.
   То, что засекал прибор доктора, находилось за краем обрыва, и вот-вот должно было открыться головным машинам колонны.
   - Движение, - раздалось в рации, и Перку показалось, что он слышит, как щёлкают предохранители оружия, которым оснащены роботы.
   - Много? - спросил майор.
   - Нет. Разведчик!
   Перк видел, как что-то небольшое скользнуло впереди, но тут же разлетелось после короткой очереди одного из роботов. Сами машины прибавили шаг. Как только первая из них достигла обрыва, все, кроме военных, вздрогнули из-за того, что всё поле зрения мгновенно закрыл миуки солдат. Робот, которого он атаковал, отбросил его вперёд, и он тут же разлетелся от выстрелов с нескольких сторон. Но внимание Перка и остальных приковало не это. Сразу за обрывом на грунте находилась непонятная формация, напоминающая многоконечную звезду, в центре которой была дыра. Только когда камеры сфокусировались на ней, стало видно, что изнутри выползают миуки-разведчики. Первой мыслью Перка было то, что это уже не похоже на остаточную биомассу, следящую за людскими войсками, а скорее на колонию, находящуюся в стадии зарождения.
   В следующий момент центр формации начал шевелиться, как будто изнутри хотело выбраться нечто большее, чем маленький разведчик. В ту же секунду на ней сошлось три струи пламени. Перк ожидал, что сейчас звезда съёжится или ещё как-то отреагирует на атаку, но она оставалась недвижной, пока огонь не окутал её полностью.
   В следующую секунду из центра выбрался солдат, который показался Перку более крупным, чем тот, которого они уничтожили в первый момент. Его тоже окутало пламя, но он как будто не чувствовал его. Он быстро засеменил своими лапами, предприняв попытку атаки головной машины, но тут же был подкошен пулями.
   Тем временем звезда начала уходить в землю, а роботы продолжали атаковать её из огнемётов.
   - Всем отход! - скомандовал майор.
   Было видно, как роботы попятились назад. Водитель тоже развернул броневик и на большой скорости стал отъезжать подальше от места действия. Фил тем временем манипулировал консолью управления. Чемберс хотел спросить, насколько опасна ситуация, в которой они оказались, раз им потребовался обход, но вскоре майор сам прокомментировал происходящее.
   - Не дотравили. Придётся вызывать помощь.
   Они отъехали на расстояние примерно с километр на скорости, максимально возможной, учитывая неровности местности. Роботы тоже развернулись и ускорили шаг.
   - У вас две минуты. Бомбардировщик уже входит в атмосферу, - сказал Фил.
   Вскоре его слова подтвердились изображением на дисплее центральной консоли. Где-то в редких облаках скользнула серебристая точка, которая увеличилась и приняла очертания летательного аппарата.
   - Не пропустите зрелище, - восторженно сказал Майор.
   Тем временем бомбардировщик достиг заданной точки, и от него отделилась продолговатая чёрная бомба. Те, кто не был знаком с принципом её действия, ожидали, что она взорвётся сразу после соприкосновения с поверхностью, но она как будто бы исчезла и только спустя полминуты в месте, куда она упала, показался высокий фонтан из огня и грунта. Бомбардировщик сделал круг, очевидно, для того, чтобы зафиксировать попадание, взмыл вверх и исчез.
   На месте, которое он атаковал, было видно большое пламя, которое должно было выжечь все остатки колонии миуки. Фил направил отряд, чтобы убедиться, что противник ликвидирован.
   - Активность упала в момент взрыва, - констатировал Сноу, - но всё ещё довольно высока.
   - Вы говорили, что это остаточный уровень, - сказал Чемберс.
   - Но по остальным меркам и он высоковат.
   - Я надеюсь, ответ этому найдётся.
   - Скажите, - вступил Фил, - а когда ваш прибор пойдёт в серию? Нам бы такой.
   - Я думаю, что скоро, - сказал Марк.
   - Мы ещё не провели достаточное количество испытаний, - застенчиво сказал Сноу.
   - Доктор скромничает. За всё время, что я вижу это устройство, оно ещё ни разу не ошибалось, - добавил Чемберс.
   - Да, - кивнул майор, - если бы мы так легко находили все воронки, войска продвигались бы быстрее.
   - А кстати, - заинтересованно сказал Марк, - я не слышал ни о чём подобном раньше.
   - Я уж не знаю, как долго информация идёт до общественности, - усмехнулся Фил, - но у нас тут это ни для кого не секрет.
   - Если вам не трудно, хотелось бы услышать подробнее, - попросил Сноу.
   - Без проблем. Сейчас только убедимся, что всё выжгли.
   Тем временем передовая машина достигла того места, где ещё несколько минут назад находилась формация миуки. Сейчас там осталась только объятая пламенем воронка без следов присутствия каких-либо существ.
   - Док, если ваш прибор засечёт ещё что-то - говорите мне немедленно.
   - Конечно, - с готовностью ответил Сноу.
   - Мы сделаем небольшой кружок, если вы не против.
   - Совсем нет, - воодушевился Сноу, - приятно помочь действующей армии.
   - Это всего лишь зачистка территорий от того, что не удалось сжечь или вытравить химией. То ли дело наступление.
   - Нам это ещё предстоит.
   - Да. С такой машиной грех не повоевать, - восхищённо сказал Фил, настроение которого после успешной ликвидации колонии миуки заметно улучшилось.
   - Но вы хотели рассказать нам о воронках, - сказал Чемберс, возвращая разговор в интересное для себя русло.
   - Конечно. Их обнаружили относительно недавно. Обычно они спрятаны в глубине норы. На поверхности их можно найти только на незачищенных территориях, где нор либо ещё нет, либо они завалены, так что это вынужденная мера.
   - Выходит, именно она их производит? - спросил Чемберс, - ну не она, а то, что там, в глубине.
   - Похоже, что так, но мы этого не знаем. Никто ещё не успел добраться вглубь, пока они не исчезли. Уж что-что, а хранить свои секреты эти жуки умеют.
   - К сожалению, - задумчиво заметил Чемберс.
   За оставшееся время, которое они провели вне базы, никаких происшествий больше не было. Даже прибор доктора Сноу не показывал повышение активности, из-за чего был сделан вывод, что средняя повышенность по сравнению с предыдущими замерами объясняется тем, что миуки были выдворены с этой территории недавно. Хотя сам доктор не представлял, на что именно реагирует его устройство. Остаток вечера также прошёл спокойно, а на следующий день они выдвинулись в путь.
   Марш проходил обычно, пока, наконец, они не поднялись на высокий холм, с которого открывался вид на обширную равнину. Только издалека можно было оценить то количество войск, которое было здесь сконцентрировано. Не нужно было быть военным стратегом, чтобы понять, что армия готовится к решительному броску.
   В стороне высились громады особо крупных машин. Перк рассматривал их на максимальном увеличении, и очертания были ему незнакомы. Скорее всего, именно там и находилась экспериментальная площадка. Ещё дальше на запад пустошь была скрыта облаками пыли - там уже шли испытания. Перку очень хотелось бы сейчас находиться там. Было очень интересно, какие машины подготовили другие участники испытаний и насколько их робот лучше или хуже них.
   - Интересно, а наши соседи уже там? - спросил Перк у Эллы.
   - Скорее всего. Им же не нужно было добираться своим ходом, да и тяжёлый грузовик выбивать. Не удивлюсь, если это они резвятся там, в пыли.
   - Ну, да, - подтвердил Перк, - у них же тактика. Я как-то не подумал.
   - Не удивлюсь, если они чего-то не успели и дорабатывают прямо здесь, - улыбнулась Элла, - иначе не вижу причин до начала общих испытаний что-то делать.
   - Может, им просто скучно?
   - Не знаю, - девушка пожала плечами, - в лучшем случае, какой-нибудь внеплановый показ.
   Перк представлял, что их робот, проделавший большой путь по пустоши, со стороны выглядит очень масштабно даже на фоне тех машин, которые уже находятся здесь. Подойдя близко, они остановили машину, чтобы дождаться группу сопровождения, которая только начинала спуск с холма.
   - Как думаешь, на нас смотрят? - спросил Перк.
   - Конечно, - ответила Элла и улыбнулась.
   Она изучала базу при помощи камер слежения. Иногда в поле зрения появлялись люди с биноклями и прочими оптическими приборами, не говоря уже о тех, кто мог так же использовать системы слежения машин.
   - И даже обсуждают, - сказала Элла, приблизив изображение двух человек на смотровой вышке, которые изучали их и о чём-то говорили, - и это не военные, а такие же, как мы.
   В это время компьютер просигналил о голосовом вызове от Чемберса.
   - Слушаю, - ответил Перк.
   - Ну, как вы там? Готовы покорить этот мир? - спросил координатор.
   - Готовы, - ответил Стоун.
   - Отлично. Тогда вперёд. Видишь огромные машины? Нам в ту сторону, а дальше разберёмся.
   - Может быть, трансформируемся для крутизны? - предложил инженер.
   - Нет. Это будет наш козырь. Трансформируемся, когда будет возможность отлично это преподнести.
   - Хорошо.
   Крупные машины располагались за пределами основной базы на отдельной площадке. Она не была ничем отгорожена, но Перк не стал заходить на неё, пока не получил соответствующее указание Чемберса. Ждать ещё одного звонка пришлось пятнадцать минут.
   - Проходи вперёд и ищи самое близкое к базе место. Жди меня там. Я пока выясню насчёт боеприпасов.
   - Хорошо.
   По левую руку находились невысокие и приземистые четырёхлапые машины, чем-то напомнившие Перку черепах. Всё из-за массивного панциря на спине. Он не увидел на них никакого оружия, что слегка его озадачило. Оставалось только предположить, что оно выдвигается откуда-то при приведении в боевое положение.
   По правую руку стояли мощные двуногие роботы. Они не были человекообразными: у них не было рук и головы, только массивное туловище, представлявшее собой платформу, на которой было установлено оружие. В положении стоя оно находилось за спиной, и сейчас его нельзя было рассмотреть. Они были выше их робота в первом положении, но ниже, чем если бы он принял вторую форму.
   Больше всего инженера смущало то, что из всего, что он сейчас здесь наблюдал, только их машина была представлена в единственном экземпляре. Первоначально он считал, что это связано с высоким классом, но прочие роботы были сопоставимы по массе и размеру. Оставалось предположить, что роль играла ещё и технологическая сложность, по которой их робот мог вполне превосходить соседей по парку.
   К счастью, между рядом массивных роботов и стеной базы был достаточный промежуток. Перк осторожно занял его, освободив проход, и стал дожидаться указаний Чемберса.
   На этот раз ждать пришлось заметно дольше. Марк не мог выйти с ним на прямую связь, потому что Перк ещё не получил доступ в местную сеть. Спустя чуть больше, чем полчаса в поле зрения появился небольшой открытый автомобиль. Когда он приблизился, Перк увидел, что за рулём сидит Чемберс. Когда он остановился перед роботом, компьютер инженера просигнализировал о голосовом вызове.
   - Можете сворачиваться, - сказал Чемберс, - зарядка будет только завтра.
   - Хорошо, - ответил Перк.
   - Жду вас здесь.
   Когда пилоты спустились вниз, координатор стоял около машины и курил, разглядывая роботов, стоявших на площадке.
   - Как вам? - спросил он, кивнув на двуногих.
   - Вроде, неплохо, - ответил Перк.
   - Да. Ты, пожалуй, прав. Вполне неплохо, но не представляю этих роботов в бою. Ну да ладно, ещё успею увидеть. А что касается внешнего вида и общей компоновки, то я бы даже рискнул предположить имя того, кто руководил их созданием.
   - Вы его знаете?
   - Да. Но я могу и ошибаться. Сейчас это нетрудно. Все клепают похожие машины. Так что, даже и не скажешь, кто у кого какую идею притырил.
   - Это ещё один ваш бывший коллега, с которым вы не в ладах? - спросила Элла, усаживаясь в машину.
   - Видишь, Перки, насколько хорошо меня знает эта дамочка. Можно подумать, что нет таких людей, с которыми я был бы в хороших отношениях, - сказал Марк, - кстати, Перки, садись за руль. Или ты думал, что я поведу?
   - Хорошо, - ответил Перк, выполняя указание координатора.
   - Так я угадала? - спросила Элла, когда Чемберс расположился на переднем пассажирском сидении.
   - Да. С тем, о ком я подумал, я действительно не очень лажу. Но это же не значит, что у меня так со всеми, - ехидно улыбнулся он.
   Внутри базы находилось несколько комплексов, необходимых для обслуживания парка машин. Большая часть из них тоже представляла собой роботов, но классов, сопоставимых с восемьдесят седьмым. Это были роботы, заряжавшие электричеством боевые машины, не имеющие собственных силовых установок, заправщики огнемётов и прочие подобные. Здесь кипела работа, как будто полномасштабное наступление должно было начаться завтра, хотя Перк знал, что они прибыли на день раньше, и значит, у них есть запас времени.
   - Сейчас направо, - сказал Марк, - кстати, вы в курсе, что это наши друзья поднимали пыль там, в пустыне? Интересно, они будут ещё? Хочу на них посмотреть. Уже наплели, небось, про нас всякого.
   - Я думаю, куда важнее, как мы сами себя покажем, - сказал Перк.
   - Это верно, приятель. Но всё равно.
   Отдельной стеной был отгорожен жилой сектор для инженерных групп. В нём стояло множество небольших жилых блоков. По периметру стояли высокие столбы, в которых Перк узнал эмиттеры силового поля. Сейчас они не были активны, видимо, ситуация была достаточно стабильной.
   Чемберс уверенно указывал дорогу между одинаковыми жилыми блоками, даже не сверяясь с картой. Наконец, они остановились. Им было выделено два небольших строения - для мужской и женской частей группы. Возле одного из домиков стоял точно такой же автомобиль, как тот, на котором они сюда приехали.
   - Этот мужской, - Марк указал на первый дом, - а этот женский. Поторопитесь, у нас скоро обед, а потом общий брифинг, на который, Элла, вы идёте со мной.
   - Почему? - удивилась девушка.
   - Так нужно. А теперь идите переодеваться.
   Войдя в свой жилой блок, Перк быстро расположился на свободной кровати и сменил пилотский камуфляж обычным.
   - Я слышал, зарядка только завтра, - сказал Роджер.
   - Да, - кивнул Перк.
   - А я уж думал, что сегодня постреляем.
   - Тебе не терпится? - улыбнулся инженер.
   - Конечно. Всё остальное мы уже проверили, а стрелять будем впервые.
   - Это да. А где доктор?
   - Уже ускакал куда-то со своим прибором.
   - Да, чувствую, наделает он здесь шума.
   - Главное, чтобы он вам его выдал, когда пойдёте. Представляешь, как вы тогда выступите? Все миуки будут ваши.
   - Я думаю, он ещё не совсем уверен в том, что всё работает правильно. Да и план операции, наверное, уже есть.
   - Наверное.
   - Ладно, идём обедать.
   Сев в две машины, они направились к пищеблоку. Для инженеров экспериментальных групп не стали устраивать отдельную структуру, и поэтому им пришлось воспользоваться общим армейским. Благо еда была всё такой же вкусной и сытной.
   - Итак, распределим роли, - сказал Чемберс, - я и Элла идём на общий брифинг. Сноу занят со своим прибором.
   - А кстати, нам его не дадут? - спросил Перк.
   - Пока нет. Думаешь, его достаточно просто прилепить на консоль? Не бойся, тут цели найдутся и так. Кстати, все интегрировались в сеть?
   - Я да, - уверенно ответил Роджер.
   - По поводу тебя я вообще не сомневался, - улыбнулся Марк, - как же ты, и не проверишь свой рейтинг.
   - Само собой.
   - А я ещё не смотрел, - сказал Перк, доставая компьютер.
   - В общем, всем интегрироваться, я буду связываться по новым указаниям.
   - Вы ещё старые не раздали, - хохотнул Роджер.
   - Да. Но не думай, что я о них забыл. И раз ты у нас сегодня самый шутник, то ты и получишь в первую очередь. Вашей с Джейн задачей будет вообще здесь осмотреться. Посмотреть, кто что привёз, кто что делает, чем дышит. Кто вообще что планирует.
   - Ладно, - пожал плечами Роджер, - это же можно и по сети посмотреть.
   - По сети наметь себе план, а смотреть будешь вживую. Ночью под одеялом порубишься в свои игры. Жизнь сейчас интереснее.
   - Хорошо, хорошо, - ответил Роджер.
   - Так. С вами ясно. Перк.
   - Да, - с готовностью ответил инженер.
   - Вы с Эммой сначала проверите Гигантума, а потом будете как и Роджер, следить за тем, что здесь происходит. В первую очередь обрати внимание на машины, близкие нам по концепции.
   - Хорошо. А где находится Гигантум?
   - А вот это ты узнаешь, когда появишься в сети, - ехидно улыбнувшись, сказал Чемберс, - всё просто, учитывая, что ты в кругу допущенных.
   - Хорошо.
   - Его я тоже включил в очередь на зарядку. Так что завтра будет первое испытание работы в ведомом режиме. Проверь, чтобы всё было готово.
   - Мы проверим.
   - Ну, вроде, всех озадачил, - с облегчением выдохнул Чемберс, - попрошу отнестись с максимальной серьёзностью. Этого момента мы ждали давно, и сейчас нам нельзя допускать ни одной ошибки.
   Все согласно закивали. После обеда Марк и Элла уехали на брифинг, а Перк и Эмма первым делом отвезли Роджера и Джейн в жилой сектор и только после этого выдвинулись по своим делам. Увидев площадку, на которой располагался большой шестилапый робот, инженер остановился.
   - Заодно интегрируемся в сеть и узнаем, куда нам ехать, а ещё посмотрим на машину.
   - Мне кажется, это какой-то робот поддержки, сказала Эмма.
   - Может быть.
   Робот чем-то напомнил тех, которых Перк сегодня сравнивал с черепахами, только лап у него было шесть, и все головные системы были встроены в корпус. В остальном он соответствовал концепции - мощный панцирь и отсутствие внешнего оружия. Перк даже предположил, что этот робот и те, что он видел раньше, дело рук одной и той же группы.
   Сейчас машина заряжалась - рядом стоял относительно небольшой сервисный робот, соединённый с ним силовым кабелем.
   - Нет своего реактора, - сказал Перк, - сразу минус.
   - Да и лёгкости нет. Очень он тяжёлый, - добавила Эмма.
   - Всё зависит от задач, - пожал плечами инженер, - как думаешь, он может как-нибудь вытянуться, чтобы своим панцирем заслонить кого-то или что-то?
   - Думаю, да.
   - Если он для чего-то такого и предназначен, то и подвижности ему хватит. Но, если честно, мне бой с миуки представляется быстрым.
   - Мне тоже.
   - Хотя, может, всё как у нас. На нашего тоже посмотришь и не скажешь, какое у него экспериментальное оружие есть в запасе.
   - Это точно.
   Узнать местоположение Гигантума не составило труда, учитывая, что Перк был одним из первых, в списке допущенных к информации о нём. Его робот находился в одном из складов и ожидал, пока за ним явятся.
   Бросив ещё один взгляд на причудливую шестилапую черепаху, имевшую, однако, весьма грозный вид, Перк направился дальше.
   Гигантум был в отличном состоянии. Бегло осмотрев его, Перк убедился, что машина не получила никаких повреждений при транспортировке. Робот был уложен на специальную платформу, реактор его был заглушен - таковы были правила. Подключившись к диагностическому разъёму, инженер убедился, что машина полностью исправна и готова к работе. Это было всё, что требовалось сделать сегодня. Поэтому они с Эммой направились на выход. Массивные ворота автоматически закрылись за ними, и юноша увидел машину, стоящую рядом с той, на которой приехали они. Это был закрытый чёрный седан, и Перк предугадал появление отца за секунду до того, как тот вышел.
   - Я знал, что подловлю тебя здесь, - добродушно сказал Стоун старший, подходя, - здравствуйте, Эмма.
   - Здравствуйте.
   - А как угадал время? - спросил Перк.
   - Ну, есть у меня допуск к кое-какой информации, касающейся этого робота. Так что я могу знать, когда ангар открыт и по чьей просьбе это сделано.
   - Значит, ты не полностью его передал нам?
   - Конечно, нет. Кто же откажется от такого чуда? Я, кстати, уже ознакомился с модификациями, которые ты сделал, и, должен сказать, всё стало ещё лучше.
   - Мне помогали.
   - Да. Это чувствуется. У вас очень хорошая команда. Жду не дождусь увидеть ваше творение. Я бы даже предложил тебе сейчас помочь мне в этом, но, боюсь, ты занят.
   - Да. Нужно посмотреть, что здесь к чему.
   - Тогда рекомендую начать с семьдесят второго сектора. Ребята действительно молодцы.
   - Хорошо. Я учту.
   - Ещё я видел ваших соседей по цеху. У них тоже неплохо получилось. Но военные пока не смотрели, а эти ребята любят менять всё под себя, особенно по части тактики.
   - На них мы тоже глянем потом.
   - Ладно. Не буду отвлекать. У меня тоже дела. Я же здесь как эксперт. Даю оценки по ремонтопригодности, так что и ваш робот скоро окажется у меня.
   - Вот как?
   - Да. Так что бойся, - Эдисон сделал нарочито строгое лицо.
   - Да уж чего бояться? Что сделано, то сделано.
   - На самом деле, если у вас всё будет очень хорошо, эта оценка будет не так важна. Чтобы ремонтироваться, сначала нужно пострадать, а вдруг ваша машина очень устойчивая? Ну да ладно, вам пора, мне тоже. Увидимся.
   Они распрощались, и чёрный седан, быстро взяв с места, скрылся, оставив после себя только облака пыли. Перк и Эмма сели в свою машину и первым делом отыскали на карте семьдесят второй сектор.
   - Другой конец базы, - с небольшой досадой заключил Перк.
   - Но раз отец советовал с него начать, значит, надо начать, - сказала Эмма, пристёгивая ремень.
   - Верно, - улыбнулся инженер, начиная движение.
   Ближе к центру базы движение усилилось. Всё же это был не город с множеством улиц - мест, где могла проехать машина, было немного. Ещё на дороге попадались роботы, и тогда приходилось ехать ещё медленнее. Но здесь Перк ощущал себя в своей тарелке. Несмотря на то, что сейчас он выполнял рабочие поручения, на душе у него было спокойно. Он положил свою руку на руку Эммы и легко улыбнулся, посмотрев ей в глаза.
   То, что находилось на площадке под номером семьдесят два, было видно издалека. Эти машины красным пятном выделялись на фоне бежевых оттенков армейского камуфляжа. Видимо, статус их был особым, раз их полностью покрасили в красный, не ограничиваясь нанесением специальной разметки. Подъехав ближе, Перк понял причины.
   Эти машины не просто были сделаны по модели насекомых. В них конструкторы постарались максимально точно воспроизвести механику миуки. Возможно, это станет совершенно новым течением в земной робототехнике, и впоследствии область применения этих машин не ограничится одной Андарой, а будет значительно шире.
   Конечно, небольшое упрощение чувствовалось, но всё равно шасси казалось очень сложным. У первой машины Перк насчитал шестнадцать основных лап, при помощи которых она должна была перемещаться, а помимо этого были ещё вспомогательные.
   Рядом с машинами стояло очень много людей. Все разглядывали и активно обсуждали такую прогрессивную технику. Кто-то удивлялся, что она появилась только сейчас, но для Перка это был не вопрос. Он понимал, что разработка и тем более воплощение механизмов подобной сложности занимают значительное время, не говоря уже о количестве испытаний, которые нужно провести, чтобы всё функционировало исправно. Составить модель поведения миуки, опираясь только на одну теорию, было невозможно. А ведь то, что для насекомоподобных было само собой разумеющимся, в металле могло быть воплощено с большим трудом. Степень новизны была почти абсолютной, и это был риск, но риск, который в случае успеха мог оправдаться с лихвой.
   Перк и Эмма вышли из машины и подошли к одному из роботов. Строение его головы было заимствовано у кислотников, в том числе и конструкция сопла. Перку почему-то казалось, что, в отличие от своих насекомоподобных аналогов, оно будет извергать огонь. Хотя, не исключено, что и химикаты, угнетающие миуки - всё зависело от области применения.
   В стороне стояла группа людей, активно обсуждавшая новинку техники. Три человека задавали вопросы одному - мужчине лет тридцати, одетому в армейский камуфляж, который смотрелся на нём не совсем органично, выдавая принадлежность скорее к экспериментальной инженерной группе.
   - Я не совсем могу понять тип миуки, на какой он больше всего похож, - спросил другой мужчина, заметно старше, одетый в гражданскую одежду.
   - Мы старались совместить кислотника и копателя. В проекте есть также модели, соответствующие солдатам, но их мы сюда не повезли. Мы хотим испытать главное - пригодность для работы в норах.
   - Он будет распылять химикаты? - спросила молодая женщина, так же стоявшая в этой группе.
   - Да, - уверенно кивнул рассказчик, - есть модели, оснащённые огнемётом, их можно узнать по другому строению сопла. Но при работе в глубине они недостаточно эффективны. Как вы знаете, в атмосфере, созданной миуки, горение происходит не так интенсивно. А вот химическое оружие в замкнутом пространстве гораздо смертоноснее.
   - Вы рассчитываете при помощи этих машин проникнуть глубже. Не слишком ли их мало?
   - Вы правы. Но на данном этапе они не будут идти в авангарде. Основную силу составят серийные модели, наиболее приспособленные для таких действий.
   - А вы уже ознакомились с проектом Холтера? - спросил мужчина в возрасте, до этого молчавший.
   - Да. Я уже успел посетить их площадку. Считаю очень занятным, но, вынужден признать, что по норам миуки лучше всего перемещаются сами миуки, а следовательно, и машины, сделанные по их подобию.
   - А что, если нет? - спросил всё тот же мужчина.
   - На этих испытаниях будет видно всё, - примирительно улыбнулся рассказчик, - поэтому не вижу смысла приводить результаты наших исследований. Думаю, у господина Холтера были основания создать своих роботов именно такими.
   Перк ещё раз оглядел роботов. Они действительно производили грозное впечатление. Если и в движении они будут так же походить на Миуки, то у насекомоподобных возникнут серьёзные трудности.
   - Там что-то говорят о системе управления, - тихо сказала Эмма.
   - Пойдём послушаем, - сказал Перк.
   Пожилого мужчину с седой бородой, очевидно, ведущего программиста проекта, обступили люди, и он едва успевал отвечать им.
   - ... Я уже говорил вам, что мы не пользовались шаблонами движений. Вернее, так было только на первом этапе, когда мы создавали общую модель. К сожалению, образ действия настоящих миуки значительно сложнее, нежели простое исполнение алгоритмов, но на втором этапе мы сумели объединить весь материал так, чтобы наша машина вела себя так же, как насекомоподобные.
   - Не слишком ли сложен блок их управления? - спросил статный мужчина лет сорока, он чем-то напомнил Перку отца, и инженер решил, что это один из членов комиссии.
   - Сложен, но это не значит, что его надёжность недостаточно высока. Мы проводили множество испытаний, и с определённого момента не был ни единого сбоя.
   - Но до этого они всё же были. Хотелось бы узнать их характер.
   - Несовершенство модели движения. Вы ведь понимаете, что настолько сложную работу невозможно идеально выполнить с первого раза.
   - Но что если один из таких огрехов вскроется в процессе эксплуатации?
   - Мы уже провели множество испытаний, и вероятность этого крайне мала.
   Перк представлял, что сказал бы его отец. Несмотря на смелость идеи и высокий уровень реализации, конструкция очень сложна. Она, конечно, не могла быть проще, и в случае неудачи неверной была бы признана вся концепция целиком.
   Эмма с интересом слушала седого мужчину, ловко парировавшего любые вопросы, которые на первый взгляд могли показаться неудобными.
   - Нужно будет следить за их испытаниями, - сказал Перк.
   - Да, - подтвердила Эмма, - интересно было бы посмотреть.
   - А сейчас двинем дальше?
   - Хорошо.
   Они вернулись к машине, и Перк вошёл в сеть. Его интересовал проект Холтера, о котором он здесь услышал. Как он понял, его концепция в чём-то перекликалась с механическими миуки, как минимум в том, что касалось работы в норах. Он сам когда-то хотел создать нечто подобное, и теперь ему был особенно интересен этот вопрос. Тем более, что речь, скорее всего, шла о многолапых машинах.
   Холтер и его машины расположились на площадке под номером девяносто девять. Она находилась далеко впереди, и до неё пришлось ехать почти полчаса, учитывая низкую скорость движения по базе.
   Машины выглядели очень необычно. Они тоже копировали насекомое, только не совсем типичное для здешних образцов - гусеницу. Несколько корпусов были нежёстко скреплены друг с другом. Особого внимания заслуживало то, что на каждом корпусе было три пары лап, но только одна из них стояла на земле. Две другие были подняты вверх и, очевидно, были нужны для того, чтобы цепляться за стенки нор миуки.
   Из спины головного корпуса была выдвинута мощная автоматическая пушка. Из второго - огнемёт. Сложно было представить, как оба вида оружия работают одновременно. Скорее всего, они были активированы для демонстрации. Сами роботы выглядели достаточно грозно, и Перку интересно было бы посмотреть на них в действии. На этой площадке никого не было. Видимо, комиссия ещё сюда не добралась, а может быть, уже ушла. Немного побродив и оглядев образцы диковинной техники, Перк и Эмма направились дальше.
   Не имея конкретной цели, они просто объехали ещё несколько площадок, ознакомившись с экспонатами, показанными там. Экспериментальные машины были очень разнообразными. Это не всегда были роботы, которые ходят - присутствовали и мощные гусеничные образцы. Глядя на всё это, Перк понимал главную концепцию людей. Они поняли, в чём именно состояла сила миуки и активно ей противодействовали. Поскольку насекомоподобные обладали огромными способностями к адаптации, в войну против них были вовлечено как можно большее количество новых средств. Это наступление должно было стать если не решающим, то, как минимум, переломным в этой войне.
   Личные компьютеры Перка и Эммы почти одновременно просигналили о текстовом сообщении. "Сбор не позже, чем через час. Я, Элла и Сноу уже здесь. Координаты прилагаю". Проложив маршрут при помощи навигатора, Перк поехал в заданном направлении.
   Пунктом назначения была небольшая смотровая вышка за пределами базы, перед которой простиралась большая долина, на которой сейчас проходили краткие ходовые испытания каких-то громоздких машин. Подъехав, Перк и Эмма поднялись наверх к остальным.
   - Самые обязательные, - улыбнулся Марк и отхлебнул из блестящей фляжки.
   Судя по запаху, это был алкоголь, и Чемберс был уже немного навеселе, но всё так же сконцентрирован и серьёзно настроен. Убрав её за пазуху, он достал сигареты и закурил.
   - Мы были тут неподалёку, - сказал Перк.
   - Много интересного?
   - Да. В разной степени, конечно, но есть.
   - Хорошо. Обсудим потом. А мы тут наблюдаем за представлением.
   Мощные человекообразные машины в этот момент просто ходили по полю, то и дело перестраиваясь. Их было три, и при каждом изменении боевого порядка, одна из них вставала вперёд и имитировала атаку, выставляя руки вперёд, после чего они снова начинали шагать по полигону.
   - Вот что бывает, если не ходить своим шагом, - сказал Чемберс, выпустив облако дыма.
   - Это просто ходовые испытания?
   - Ага. Снимают телеметрию. Нам нужно будет просто заслать свои данные, и этот этап будет пройден. А с этих комиссия ещё спросит. Я даже невооружённым глазом вижу, что у одной машины нога подвисает. Эта тысячу вёрст по пустыне не протопает, это уж точно.
   Марк достал фляжку и сделал глоток, после чего продолжил курить.
   - А они стрелять будут?
   - Все стрелять будут. Послезавтра или после послезавтра. Военные пока молчат.
   - Кстати, мы завтра ждём комиссию, - сказала Элла.
   - Это да, - подтвердил Марк, - видел сегодня площадки других? Завтра будем показывать свою. Только зарядим свои машины.
   - Я думал, что это необязательно.
   - Думал, - усмехнулся Марк, - обязательно. Так что завтра презентуешь проект отцу. Он, кстати, уже интересовался.
   - Вот как? Я его видел, он мне ничего не сказал.
   - Будем надеяться, что у них не возникнет серьёзных претензий.
   - Могу сказать, - уверенно ответил Перк, - что по поводу ремонтопригодности у нас всё в порядке.
   - Надеюсь.
   Роботы так и продолжали ходить, как будто за один вечер можно было по этому полю проделать путь в тысячу километров. Вскоре одна из машин вышла из испытаний - как раз та, у которой Чемберс заметил неполадку. Остальные две ходили недолго, после чего отправились в сторону базы. Повреждённая машина тоже последовала за ними, немного прихрамывая.
   Как раз когда на полигоне наметилось затишье, появились Роджер и Джейн. Они шли пешком, но им был доступен более короткий путь, нежели Перку. Они держались за руки и о чём-то разговаривали, улыбаясь.
   - Подозреваю, что у вас много всего интересного, - добродушно сказал Чемберс.
   - Не много, но очень интересно, - ответил Роджер, поднимаясь на смотровую площадку.
   - Рассказывайте, пока тут перерыв.
   - Со всей уверенностью могу сказать, что ни у кого нет такого оружия, как у нас. Вообще никто не пытался убить миуки электричеством.
   - Просто ни у кого не получилось, - заметил Сноу, - такие разработки не редкость, но никому не удавалось убить, причём так быстро.
   - Но всё равно круто, - ответил Роджер, - учитывая, что описания машин для обычных людей закрыты, а оружия внешне не видно, то это наш главный козырь.
   - Наш главный козырь сама концепция, - мрачно ответил Марк, отвернувшись и опершись руками на перила, огораживающие площадку, - экспериментальное оружие на то и экспериментальное, что в какой-то момент может не сработать.
   - Что-то вы как-то не так настроены, - сказала Джейн.
   - Стараюсь не расслабляться, - ответил Чемберс, бросив окурок в урну.
   Потом он снова сделал глоток из фляжки.
   - А это тоже, чтобы не расслабляться? - спросил Роджер, улыбнувшись.
   - Ты сегодня необычайно догадлив.
   Чемберс замолчал. К их смотровой площадке подходила группа из четырёх людей. Перку мельком доводилось видеть их на базе, из чего он заключил, что эта та самая экспериментальная группа, разрабатывавшая новые алгоритмы взаимодействия роботов. Группа состояла из двух мужчин и двух женщин. Перку казалось, что они могли бы занять другую смотровую площадку, которая виднелась в стороне, но то ли с этой обзор был лучше, то ли они нарочно хотели устроить конфликт. Марк повернул в их сторону голову и смерил всех четверых недобрым взглядом.
   - Кажется, кто-то решил похвастать, - сказал он, - если что - не поддавайтесь. Мы сама доброта.
   Он улыбнулся и снова подвернулся к подошедшим.
   - Решил за нами пошпионить? - спросил один из мужчин.
   - Конечно. Сам понимаешь, Фредди, на заводе для этого не хватало времени.
   - Да и данные наши были защищены.
   - Предпочитал увидеть в действии. Вы сейчас выходите?
   - Да. Готовим шоу.
   Перк, ожидавший агрессии со стороны подошедших, был несколько удивлён их неожиданно доброжелательным отношением. Возможно, их испытания обещали быть успешными, поэтому они были спокойны, сдержаны и уверены в себе. Тот, которого Чемберс назвал Фредом, на секунду достал из кармана компьютер и сверился с какой-то информацией на экране.
   - Когда нам ожидать битву?
   - Первая группа уже выдвигается, - ответил Фред, высматривая что-то справа на дороге идущей с базы.
   - А как у вас успехи? - спросил второй мужчина, - как прошли ходовые?
   - Ты знаешь, неплохо, - ответил Чемберс.
   - Слышал, вы шли своим ходом, - сказал Фред, повернувшись к Марку.
   - Да. Поэтому сегодня отдыхаем, пока другие ходят.
   - И ни одной поломки? - спросила одна из женщин.
   - Ни одной.
   - Молодцы.
   - А когда презентация? - спросил Фред.
   - Завтра после зарядки. Придёте?
   - Ещё бы, - сказал второй мужчина.
   В это время на поле выдвинулась колонна человекообразных роботов. Модели были серийными, только Перку показалось, что у них за спиной был дополнительный модуль. В боевых условиях это было, конечно же, неприемлемо. Оставалось предположить, что он не играет большую роль, иначе логические схемы взаимодействия бессмысленны, какими бы совершенными они ни были.
   - Эти штуковины у них за спиной - надеюсь не управляющие модули? - как будто читая мысли Перка, спросил Чемберс.
   - Это устройства телеметрии, - с победным видом ответил Фред, - нам нужно считывать очень много пространственных параметров, поэтому стандартных недостаточно. В бою их повреждение ничего не будет значить. Я бы вообще предпочёл их снять перед боевыми, но телеметрия будет очень важна.
   - Само собой.
   Роботы быстро и слаженно перестроились из колонны в атакующий порядок и рассредоточились. Они среагировали на то, что Перк ещё не заметил - с противоположной стороны к ним навстречу двигалась большая паукообразная машина, очевидно, имитировавшая миуки.
   - Так не интересно, - сказал Марк, наигранно зевнув, - если бы не его восемь лап, я бы сказал, что он больше походит на черепаху. По скорости уж точно.
   - Мы не нашли машин, двигающихся достаточно быстро, поэтому и наших роботов пришлось замедлить, - сказал второй мужчина.
   - Ну, это слабовато, Гарри, не совсем подходит, - ответил Чемберс, - кто сказал, что на полном режиме ваши машины будут действовать также эффективно?
   - Мы провели соответствующие опыты, - ответил за него Фредди.
   - А здесь есть машины, сделанные по схеме миуки, - сказал Перк.
   - Что? - первым спросил Чемберс.
   - Ну да. Площадка семьдесят два. Я, конечно, не видел их в движении, но...
   Марк быстро достал компьютер и уже через несколько секунд на экране был снимок машин, занимавших семьдесят второй сектор базы. Они уже были знакомы Перку, поэтому он не проявил интереса, чего нельзя было сказать об остальных.
   - А динамики и вправду нет. Но они не смогут обойти её, - сказал Марк, - я думаю, все, кто знает об этих машинах, захотят увидеть их в деле.
   - Интересно, когда у них ходовые? - спросил Фред.
   - Будем следить, - не слыша его вопроса, сказал Чемберс, погасил экран компьютера и убрал его в карман.
   В это время роботы начали условную атаку. На цели одновременно сошлось несколько белых лучей небоевых лазеров. Цель повернулась и атаковала ближайшую машину. В следующую секунду один из роботов перевёл свой луч куда-то ей за спину - там как раз появилась ещё одна цель.
   - А где же маленькие жучки? - спросил Чемберс, - с этими двумя справилась бы и пехота.
   - Всё в своё время, - сказал Гарри.
   Имитируя непредсказуемость и молниеносность миуки, со стороны небольшого холма большим отрядом высыпали более мелкие роботы и принялись окружать обороняющихся. Те вновь перестроились, причём первым двум машинам доставалось несколько меньше лазеров, а основной удар был сделан на вновь появившихся. Роботы, которые получали нужную порцию условного лазера, останавливались, тем самым мешая проходу остальных, и казалось, экспериментальные машины выбирают себе цели, выход из строя которых замедлит основную массу как можно сильнее.
   - На роботах всё выглядит неплохо, - сказал Чемберс, - но как же с настоящими тварями?
   - Такую же бойню не устроишь - слишком опасно, - развёл руками Гарри, - пришлось довольствоваться симулятором.
   - И остаётся надеяться, что он не слишком сильно устареет.
   - Мы исследовали изменения в поведении миуки и заложили их в программу, - сказала одна из женщин.
   - Надеюсь, ваша схема отработает отлично.
   Личный компьютер Гарри издал сигнал вызова.
   - Комиссия, - сказал он, - идёмте.
   - Желаю удачи, - сказал Чемберс.
   - Спасибо, Марки, и тебе завтра не провалиться, - сказала вторая женщина, выстрелив в Чемберса глазами.
   Роботы продолжали противоборство. Вновь и вновь, отходя на край полигона, они прорабатывали разные сценарии развития сражения, и везде выходили абсолютными победителями. Только в одном из заходов одна машина была условно выведена из строя, а во всех остальных схватках сторона людей обходилась без потерь.
   - Этак скоро пилотируемых роботов не останется, - сказал Марк, грустно выдохнув.
   - Может быть, это и к лучшему? - спросил Сноу.
   - Где-то да. Но не во всём. Вот увидите, эта схема будет не так эффективна в бою, как на полигоне.
   - Это понятно, но надо же с чего-то начинать, - пожал плечами Роджер, - они после каждого боя будут вносить корректировки.
   - Ладно. Будем надеяться, что сработает, - сказал Чемберс, доставая свою флягу, - лучше пусть так, чем никак.
   Тем временем Гарри и его коллеги стояли в большой компании людей на краю полигона. Руководитель проекта широкими жестами, направленными на поле, где разыгрывался очередной заход сражения, иллюстрировал происходящее, показывая что-то на экране среднего переносного компьютера. Скорее всего, там была показана та же битва, но схематично. Не похоже было, что вопросы комиссии ставили Гарри или кого-то из его группы в тупик. Напротив, они выглядели уверенно, как будто их схема была отлажена идеально.
   Спускались сумерки, габаритные огни роботов горели всё интенсивнее, чтобы картина сражения не меркла. Чемберс следил очень внимательно, как будто бы от этого зависел успех их проекта. Потом, когда полигон опустел, он выкурил ещё одну сигарету, сделал несколько глотков из фляжки и сказал, что им пора возвращаться.
   В этот вечер больше не было никаких обсуждений, к тому же следующий день обещал быть сложным, поэтому, прибыв в лагерь и немного поужинав, все отправились спать.
  

Глава одиннадцатая

Испытание защитой

   Роботизированный кран выглядел мощно и уверенно, но чувствовалось, что его прерогатива - работа со стандартными машинами. Хотя, возможно, к такого рода работе привык его пилот. Загрузка патронов и прочих боеприпасов происходила медленно, но с каждым новым подходом на оружейной схеме заполнялось всё больше пустых полей. Времени до начала презентации оставалось немного. Едва Перк остановил машину на выделенной им площадке, как к ней тут же подошла комиссия. Среди её членов был и Стоун старший, но у юноши не было времени ни на что, кроме короткого приветствия. Ему нужно было срочно ехать в ангар, чтобы зарядить Гигантума и тоже привести его сюда.
   Зарядка человекообразного робота происходила быстрее, и не только потому, что его полный боекомплект был менее объёмным. Видимо, как и предполагал Перк, оператору крана привычнее было работать с такими машинами. Выйдя из сервисного комплекса, он быстро направился к нужной площадке. Принципы пилотирования были несколько непривычными, но в целом всё было проще. В частности, не надо было делать поправку на большую длину корпуса - двуногие машины в этом плане были значительно проще.
   Наконец, Перк победно остановил машину на предназначенном ей месте, представляя, сколько взглядов привлекло его появление. Движениями, которые ещё не перестали быть привычными, он поставил машину в позицию посадки и высадки пилота, открыл капсулу и спустился вниз, а затем вернул робота в исходное положение.
   - Как видите, после модернизации эта машина работает исправно, - тем временем сказал Чемберс нескольким людям из комиссии.
   - А какова её роль в бою? - спросила одна молодая девушка со светлыми волосами.
   - Ну, я думаю, все знают, на что способен Гигантум, поэтому, это очевидно. Это отличная машина для прикрытия или сражения там, где основной робот не сможет по каким-то причинам вести бой. И потом, не забывайте, Гигантум способен трансформироваться, становясь четырёхлапой машиной, близкой по концепции. У нас, конечно, не слишком налажены конкретные логические схемы, но общую концепцию мы разработали.
   Ещё Перку только сейчас пришла мысль о том, что если с основным роботом случится что-то такое, из-за чего он потеряет подвижность, Гигантум может исполнять и сервисные функции, заменяя собой целый парк инженерных машин.
   - Ещё я вижу некоторые изменения в Гигантуме, - сказал Эдисон, - признавайтесь, что за оснащение?
   - Всё обычное, - с наигранным непониманием ответил Перк.
   - Если смотреть с лицевой стороны, то всё новшество действительно в щитках, - сказал Стоун старший, - но вот если заглянуть с тыла...
   Он быстрыми шагами обошёл массивную ногу робота и поднял голову.
   - То можно заметить, что спина его увеличилась, причём значительно. И на схеме здесь пробел. Признавайтесь, мне очень интересно, - сказал он с улыбкой победителя.
   - Вас не проведёшь, - добродушно сказал Чемберс, - правда, это оружие мы хотели презентовать при боевых испытаниях. Его внешний вид ничего не скажет о его эффективности.
   - И тем не менее, - подхватил разговор другой член комиссии, седой мужчина, постарше Эдисона, - это статическая презентация. Сначала мы должны оценить машину вне боя и вне движения вообще.
   - Боюсь, что это испортит ваше впечатление.
   - Кажется, вас уже не отпустят, - с некоторой досадой сказал Стоун старший, уже, очевидно, пожалевший, что завёл этот разговор. Впрочем, пробел на представленной схеме заметили бы и без него.
   - Ладно. Перки, покажи на Гигантуме, - сдался Чемберс, - к сожалению, это оружие может быть небезопасно даже в отключенном состоянии, а на восемьдесят седьмом у него слишком большой размах.
   Марк кивнул на людей, стоявших близко к лапам робота. Щупальца нельзя было выдвинуть, чтобы не задеть их.
   - Нам будет достаточно, - сказал второй член комиссии, - пока можете вкратце рассказать нам о принципе действия.
   Последние слова Перк слышал, уже подойдя к роботу. Убедившись, что это никому не повредит, он перевёл робота в позицию посадки и высадки пилота и начал подниматься в капсулу.
   - Не углубляясь в подробности, скажу, что это оружие должно будет поражать миуки электричеством, - сказал Чемберс, - подобные разработки уже были, но нам удалось достигнуть высокого результата. Доктор Сноу, наш коллега, уже давно проводил опыты над миуки и установил, что у них есть особо уязвимые для электричества места, воздействие на которые мгновенно убивает. Путём опытов не удалось найти конкретную точку, потому что она может располагаться в разных местах даже у миуки одного и того же типа. Мы лишь сузили круг поисков. Она точно не в конечностях и точно не в голове. А если говорить о туловище, то где-то в районе его середины.
   - И ваши опыты увенчались успехом? - спросил Эдисон.
   - Настолько оглушительным, что мы сперва даже не поверили в него. Пришлось провести много испытаний, но, в конце концов, мы убедились, что не ошиблись.
   В это время Гигантум немного переступил с ноги на ногу, расставив их шире. Из-за спины донёсся металлический звук, негромкий для такой машины, но отчётливо слышный. Это было открытие щитов, под которыми покоились щупальца. Сами они выдвигались практически бесшумно - лишь лёгкое шуршание доносилось до ушей членов комиссии.
   Через несколько секунд они стали видны. Глядя на робота спереди, можно было подумать, будто со спины его обхватил гигантский осьминог. Но это было ложным ощущением - щупальца подчинялись воле машины. Они равномерно распределились по сторонам, поднявшись вверх и расправившись в стороны. Все, кто сейчас находился на площадке, обратили свои взоры на Гигантума.
   - То есть, если я правильно понимаю, - сказал Эдисон, глядя на экспериментальное оружие, - он обвивает ими цель и ударяет?
   - Да, - ответил Чемберс, - простая комбинация нескольких разработок. Но даже при этом не всё так просто, как может показаться. Щупальцами управляет отдельный компьютер, у которого есть свои датчики, анализирующие цель.
   - У вас есть кадры испытаний? - спросил второй мужчина.
   - К сожалению, нет. Они доступны только в закрытой сети нашей базы. Политика конфиденциальности, - развёл руками Марк.
   - Жаль. Хотелось бы увидеть, - с досадой сказал Эдисон, - ну да ладно. Будем надеяться, что ваше оружие сработает на отлично. А основная машина тоже им оснащена?
   - Разумеется, - кивнул Марк, - только там система сложнее, и эффективность её теоретически должна быть выше.
   Это было не единственное, чем Перк занимался в этот день. На первом показе восемьдесят седьмого пришлось выполнить трансформацию. Радовало то, что Перку не приходилось отвечать на вопросы членов комиссии, находясь в кабине.
   Потом были ходовые испытания. Им подвергся только Гигантум, который не делал марш по пустыне. К счастью, всё было в порядке - ни одна деталь не подвела. Потом Гигантум был возвращён в ангар, и Перк вернулся на демонстрационную площадку, где выполнил ещё несколько простых операций с восемьдесят седьмым. Несмотря на то, что всё проходило штатно, день выдался трудным, пожалуй, самым трудным за всё время, которое прошло с того момента, как они покинули базу. Но, наконец, всё закончилось. Чемберс был в очень приподнятом настроении. Он больше всех сегодня общался с комиссией, и, видимо, среди прочего услышал слова, которые очень его вдохновили.
   - Так. Всех очень поздравляю, - сказал он, когда на площадке остались только они, - все молодцы. И по такому случаю у меня для вас небольшой сюрприз.
   - Какой же? - спросил Роджер.
   - Небольшой, - серьёзно ответил Чемберс, - но сюрприз. Так что, Перки, гони робота на склад. Управишься один?
   - Думаю, да, - сказал инженер.
   - Нельзя, - возразила Элла, - кто-то должен следить.
   - Может быть, я помогу? - предложила Эмма, - я немного знакома с управлением.
   - Почему нет? - улыбнулся Марк, - так будет даже лучше.
   - Ты точно справишься? - спросила Элла.
   - Я думаю, что по пути на стоянку ей не понадобятся все навыки, которыми обладаешь ты.
   - Надеюсь. Если что, я на связи, - поучительным тоном сказала Элла.
   - Конечно, улыбнулся Перк.
   До этого Эмма ни разу не была в кабине пилота. Она с восторгом оглядела консоли управления, а особенно ту их часть, где показывался вид с внешних камер.
   - Присаживайся, - сказал Перк, - чем быстрее отгоним робота, тем быстрее узнаем, что за сюрприз у Марка.
   - Я, наверное, знаю, - сказала она, садясь в кресло.
   - Вот как? - удивился Перк, - откуда?
   Перк присел рядом с ней, чтобы помочь пристегнуться. У человека, не привыкшего это делать, могли возникнуть трудности.
   - Ну, зная Марка можно предположить, что это будет что-то вроде вечеринки. И потом, я слышала, как он что-то говорил насчёт пикника.
   - Ого, - сказал Перк, возвращаясь в своё кресло.
   - Ну, с чего начнём? - спросила Эмма, разглядывая органы управления.
   - Найди пункт общей проверки и запусти.
   - Он должен быть где-то в главных, да? - спросила она.
   - Да.
   Эмма нашла нужную пиктограмму и нажала на неё. На дисплей вывелась общая схема робота, подсвеченная зелёным. Спустя несколько секунд система выдала сообщение о том, что всё функционирует в штатном режиме, и машина готова к работе.
   - У нас всё хорошо? - спросил Стоун.
   - Да.
   - Ну тогда погнали, - с задором сказал Перк и резко потянул на себя рычаги.
   Машина резко поднялась вверх, отчего Эмма даже испугалась, а Перк улыбнулся глядя на её реакцию.
   - Всё в порядке, - сказал он и направился на выход с площадки.
   Проезжавшие мимо машины пропустили восемьдесят седьмого, и он направился на выход из базы, следуя оптимальному маршруту.
   - И вы так шли по пустыне? - спросила Эмма, когда Перк включил автопилот и откинулся в кресле.
   - Да, - поднял брови инженер, - ты же составляла систему управления.
   - В этом месте я просто подгрузила модель движения в стандартные схемы. Не думала, что будет настолько просто.
   - В бою будет мало ходьбы, так что выгода не очень большая.
   - И он сам дойдёт до площадки?
   - Да. Я уже проверял сегодня. Он и дойдёт и сам встанет в оптимальную позицию, так что...
   Перк отстегнул ремни и подошёл к Эмме. Склонившись, он страстно поцеловал её в губы.
   - Прямо на ходу? - остановившись на мгновение, спросила она.
   - Да. А что такого? - удивился Перк, - романтика же.
   - А здесь нет камер?
   - Конечно, нет, - улыбнулся юноша и продолжил её целовать.
   Как и говорил Перк, восемьдесят седьмой отлично справился с поставленной задачей. Он пришёл в нужный сектор площадки и, сдав назад, занял своё место. К этому моменту Перк и Эмма были готовы выходить. Они опасались, что Чемберс может позвонить и угадали. Едва они спустились вниз, как на компьютер Перка пришёл голосовой вызов. Марк интересовался, где это они пропали. Уверив его, что они скоро будут, Перк взял Эмму за руку, и они направились назад.
   Перемещение пешком имело свои преимущества. Сейчас Перк понимал, почему вчера вечером Роджер и Джейн пришли на площадку не с такой большой задержкой, как можно было ожидать. Пешеходам были доступны проходы между ангарами и прочими базовыми строениями, поэтому путь получался значительно короче. Чуть больше, чем через полчаса, они были на месте.
   В самом дальнем углу жилого сектора был разведён небольшой костёр, вокруг которого стояли походные стулья. Марк что-то рассказывал. На его коленях стояла небольшая баночка с походной едой, а рядом его блестящая фляжка.
   - Сюрприз так сюрприз, - сказал Перк.
   - А вас только за смертью посылать, - сказал он, - садитесь, вон там ящик с провиантом.
   - Мы, кстати, по времени уложились, - ответил инженер, отыскивая глазами нужный ящик, - можете спросить у штатного второго пилота.
   - Кстати, всё прошло нормально? - спросила Элла, обращаясь к Эмме.
   - Да.
   - Ты чего-нибудь хочешь? - спросил Перк у спутницы, поднявшись от ящика.
   - Там есть очень хороший салат, - сказала Джейн, - очень рекомендую. Возьми пару банок, пока Роджер до них не добрался.
   - Да. Мне очень понравилось, - подтвердил моделист, оторвавшись от пищевого контейнера.
   - Ну, тогда я попробую.
   Перк нашёл в ящике нужную банку и протянул Эмме. Такую же он взял себе.
   - Кстати, не хотите ли немножко выпить? - предложил Марк.
   - Завтра трудный день, - ответил Перк.
   - Верно. Ты вот говоришь верно, хотя даже не представляешь.
   - Вы, кстати, обещали рассказать, когда все соберутся, - сказала Джейн.
   - Да. Но сначала мы немного пригубим. Надо отметить первый успех. Мы ведь прошли все небоевые испытания.
   Марк перевалился через мягкую спинку стула, на котором сидел и достал из ящика металлическую фляжку. Оттуда же он извлёк стаканы и дал их Перку, сидевшему рядом, чтобы тот раздал остальным.
   - Вообще, за всё это надо благодарить не меня, а нашего доброго доктора, - он улыбнулся и посмотрел на Сноу, - пока вы пытаетесь вытянуть информацию из меня, он сидит и молчит, хотя мог бы похвастаться.
   - Доктор? - спросил Перк.
   - Да всё местные военные. Мы провели небольшое исследование округи при помощи моего прибора, и мои данные во многом совпадают с их расчётами.
   - При том, что на эти расчёты у них ушло несколько дней, а Доктор получил данные сразу, - сказал Марк, разливая содержимое фляги по стаканам.
   - Это круто! - воскликнул Роджер.
   - Да, - подтвердил Сноу, - завтра я и Марк выдвинемся вместе с войсками.
   - А остальные? - спросила Элла.
   - Вы, Элла, тоже на месте не останетесь. И, похоже, я забежал вперёд. Так что давайте выпьем.
   - А что это, кстати? - спросила Джейн, нюхая содержимое стакана.
   - Не бойся, не отравишься. Может, по запаху и не очень скажешь, но это вино. Хорошее. Я пробовал.
   Они подняли стаканы и чокнулись.
   - Чтобы у нас и дальше всё было хорошо, - сказал Чемберс, перед тем, как осушить стакан.
   Остальные в основном лишь пригубили. Сделав небольшой глоток, Перк помог Эмме открыть пищевой контейнер, а потом принялся за свой.
   - Так куда мы завтра выдвигаемся? - спросила Элла.
   - Как куда? - возмутился Марк, - на боевые испытания.
   - А что же вы раньше молчали? - спросил Перк.
   - Я сам узнал только недавно. Для того, чтобы вас приставили к войскам, нужно пройти ходовые и осмотр. Не хотелось бы, чтобы экспериментальная машина стала обузой, а не поддержкой.
   - Рассказывайте, - потребовал Перк.
   - Значит, мы выдвигаемся ближе к полудню. К тому моменту сражение уже должно будет завершиться. Если нет, то мы поможем. Дальше наши войска выдвигаются к самой крупной колонии на этом участке. Мы участвуем во вскрытии одной из нор. Неизвестно, прямая она или нет. Ну, то есть главная. Но я надеюсь, что да.
   - Потому что там будет самое пекло? - спросил Роджер.
   - И поэтому тоже. А вообще, потому что в прошлый раз при атаке такой же колонии прямую нору охранял особый вид солдата миуки. Они назвали его защитником, и, судя по тому, что я видел, это хороший шанс для испытания экспериментального оружия.
   - Он больше нашего робота? - спросил Перк.
   - Нет. Меньше раза в три, но всё равно это очень крупный зверь.
   - Мне бы тоже не помешало его увидеть.
   - Я буду на связи. Буду видеть, что видите вы. Я уже прикинул, как можно его одолеть. Впрочем, вы и сами справитесь в первую минуту, вот увидишь. Главное, если с боков будут напирать другие насекомоподобные, отсекайте их огненными бомбами. Не жалейте. Лучше запросить полевую зарядку. Если мы окажемся около нужной норы - а вероятность этого по прикидкам военных очень велика, - то позади тебя будет экспериментальная группа для работы в норах. Те самые миуки-машины, которых ты видел. Вы нейтрализуете защитника, и отходите, давая им дорогу. Всё это нужно делать очень быстро, чтобы застать колонию в первоначальном виде.
   - Понимаю.
   - Когда они войдут внутрь, твоя задача уничтожать всех насекомоподобных на поверхности. Их должно быть немного, но не факт. В любом случае, огневой мощи восемьдесят седьмому не занимать.
   - Тем более. Мы же там будем не одни, - сказала Элла.
   - Это само собой. Но плохое мы всё же обсудим. В случае утраты управления и сильных повреждений не предпринимайте ничего. Потерять машину не так страшно, как потерять вас. Помощь придёт как можно скорее - ваша задача ждать. Единственное, что вы можете сделать, если не пропадёт связь, это вызвать Гигантума. Совместно с другими роботами он отобьёт любую атаку, а заодно сможет вас вытащить, если повреждения будут некритическими. Но я надеюсь, что до этого не дойдёт.
   - А что будем делать мы? - спросила Эмма.
   - Все будут на связи. Мы с доктором на выезде, а вы у себя. Вам выделят станцию связи. Всем следить за происходящим и выдвигать свои идеи, но только если они действительно стоящие.
   - Я думал, мы все будем в одном месте.
   - Мы с доктором нужнее там. Но не думайте, что я за вами не буду следить, - Чемберс улыбнулся, - я, конечно, по мере моих скромных сил буду помогать доброму доктору, но подозреваю, что большую часть времени я всё же буду свободен, так что не надейтесь.
   - А вообще как военные оценивают сложность завтрашней операции? - спросил Перк.
   - В последнее время миуки много отступают, - пожал плечами Чемберс, - но я не исключаю, что отступление это стратегическое. С юга тоже давят наши армии, и если темп наступления останется прежним, в скором времени отступать им будет некуда.
   - Но до центра пока ещё далеко, - подбадривающе сказал Сноу.
   - Пожалуй. По крайней мере, завтра будет не самая жестокая битва. К тому же, ещё одна из последних тенденций состоит в том, что миуки признали своё поражение в воздухе.
   - То есть? - спросил Роджер.
   - Они почти не используют летунов, - сказал Чемберс и отхлебнул вина, - с тех пор, как здесь появились имперские флоты, дроны поддержки властвуют безраздельно. Но, к сожалению, только в воздухе.
   - А по земле не работают?
   - На дистанции эффективного огня их достают новые кислотники, да и смольники не дремлют, так что дронов используют только в особых случаях.
   - Но если вдруг появятся летуны? - спросил Перк.
   - Тебе их точно можно не бояться, - улыбнулся Марк, - ты их достанешь без труда. Но если ты опасаешься за своих серийных собратьев, то тоже не переживай, - у них есть относительно новые ракетки, против которых миуки пока ещё ничего не придумали. Разве что посылать столько летунов, чтобы все машины опустошили магазины. Но тогда их пузыри быстренько истощатся.
   - Просто не война, а прогулка, - сказал Роджер.
   - А вот так мыслить точно нельзя, - сказал Марк, строго посмотрев на Перка.
   - Я понимаю, - ответил инженер.
   - Но и слишком сильно тоже не паникуйте. В конце концов, вы не одни.
   Эмма положила голову Перку на плечо. Он взял её руку. Внутри него волнение перемежалось с чувством огромного желания использовать все боевые возможности восемьдесят седьмого. Он не сомневался, что у них всё получится, но и сделать что-нибудь неправильно тоже опасался.
   Утром чувствовалась суматоха даже несмотря на то, что всё вроде бы происходило штатно. Войска снимались с места и выдвигались вперёд согласно плану операции. Где-то вдалеке на юге слышались громкие взрывы. Бой уже завязался. Об этом свидетельствовали и несколько звеньев орбитальных бомбардировщиков, спустившихся в атмосферу недалеко от базы. Перк чувствовал себя немного неуютно - ему хотелось поскорее вступить в бой вместе с остальными. В этой обстановке ему было сложно пребывать в обыденном ритме - проснуться, привести себя в порядок, позавтракать и только потом идти на площадку и запускать восемьдесят седьмого. Он очень завидовал Чемберсу и Сноу, которые вместе с группой авиаразведки улетели на юг ещё на рассвете.
   Эмма сегодня волновалась больше. Перку казалось, что даже больше, чем он сам. После завтрака она хотела вместе с ним направиться к восемьдесят седьмому, но он её остановил.
   - Лучше отправляйся на станцию и посмотри, какая есть информация о продвижении армии. Даже если нет, может быть, Марк что-то скажет.
   - Хорошо.
   - До вечера, радость моя, - Перк крепко поцеловал её в губы.
   - До вечера. Очень жду.
   - Всё будет хорошо, - он улыбнулся и поцеловал её ещё раз.
   Наконец они с Эллой прибыли на место стоянки восемьдесят седьмого. Робот стоял как одинокая громада посреди просторной равнины. Чудаковатых двуногих роботов не было. Возможно, именно их орудия громыхали где-то вдалеке. Не было и роботов-черепах - какую роль они выполняют в сражении, Перк пока не представлял.
   Техническая группа уже завершала проверку. Впрочем, это была лишь простая формальность, поскольку вчера с роботом всё было отлично. Когда они с Эллой заняли свои места, Перк первым делом связался с Гигантумом, используя интерфейс восемьдесят седьмого. Ведомая машина откликнулась быстро и в автоматическом режиме направилась на выход с базы. Тем временем в кабине главного робота раздался сигнал голосового вызова.
   Это был очень волнительный момент. Перк понимал, что это, скорее всего, Чемберс, и что он, скорее всего, даст команду на выдвижение.
   - ...Вы в этом уверены? Хорошо, но только потом мы обязательно сделаем ещё один заход. Доктор, вы пока проверьте ещё раз настройки, - Марк, похоже, не ждал, что инженер ответит сразу.
   - Слушаю, - сказал Перк.
   - О, Перки, - воскликнул Чемберс, - выдвигайся на южную окраину базы. Там сейчас формируется отряд. Секретный код канала восемь "А" девятнадцать "Б" тридцать четыре восемнадцать. Отметь.
   - Отметил, - сказал юноша, быстро сделав соответствующую заметку, - ты подстраиваешься под них, я даю тебе подсказки. Слушайся, но и свои мысли не оставляй - формально ты им не подчиняешься.
   - Хорошо.
   Когда Перк достиг края базы, то сначала увидел Гигантума, а потом и формирующийся отряд. Это были роботы средних классов, поэтому их было немного. Поодаль справа находились экспериментальные группы, среди которых красным пятном маячили роботы-миуки. Юноша сделал запрос на связь и соединился с общим информационным пространством отряда.
   - Приветствую вас, - раздался голос командира, - я командир отряда Аллен Корв.
   - Приветствую. Я Перк Стоун - первый пилот машины проекта восемьдесят семь.
   - У нас высветилась командирская машина, после вашего соединения, - немного недоумевая сказал командир.
   - Всё в порядке. Это ведомый робот поддержки. Он будет двигаться на расстоянии. Просто в нём предусмотрен интерфейс.
   - Хорошо. Займите, пожалуйста, своё место в соответствии с боевым расписанием.
   - Да, - кивнул Перк и направил машину на место, высветившееся на миниатюре карты.
   - Пожалуйста, - сказала Элла.
   - Мы же не обязаны им подчиняться, - сказал Перк, выключив микрофон.
   - Но и злоупотреблять этим не стоит.
   - Конечно. Сражаемся же вместе.
   Перк задал Гигантуму протокол следования и, немного подумав, установил расстояние в два километра. В случае необходимости машина сможет преодолеть его достаточно быстро, в то же время, оставаясь недосягаемой для врага, пока бой будет вести восемьдесят седьмой.
   Они преодолели примерно десять километров, прежде чем появились первые следы сражения. Сначала это были инженерные тягачи, отвозившие в тыл повреждённых роботов. Иногда мелькали медицинские машины, но их было значительно меньше - большая часть техники была непилотируемой.
   - На правом фланге очень тяжело, - сказал Корв, - численный перевес.
   Эта простая информация в скором времени была подтверждена звеном лёгких бомбардировщиков, молнией пролетевших в соответствующем направлении. Про себя Перк подумал, что миуки немного просчитались с повышенным числом особей. Их задачей было стараться сражаться с наземной техникой в ближнем бою, чтобы сделать применение авиации невозможным, но, видимо, на этот раз что-то побудило их немного отойти от такой тактики.
   Вторым свидетельством идущего сражения, помимо всё больше нарастающего шума, стали те самые чудаковатые безголовые машины. Они стояли, выстроившись боевым порядком. Спина их была наклонена, а верхние конечности упёрты в землю. Из спины каждой было выдвинуто мощное орудие, и время от времени они делали залп. Правда, стрельба велась в разные стороны - одна батарея поддерживала огнём наиболее сложные участки по всей линии фронта.
   У Перка сложилось ощущение, что ещё недавно эти роботы стояли дальше, потому что меньше чем в километре впереди он увидел настоящее поле боя. Кое-где ещё виднелись очаги пламени - мёртвых миуки сжигали на месте, чтобы потом, когда это место уже будет тылом, никто внезапно не ожил.
   Здесь же и производилась погрузка роботов на тягачи, которые уходили на север, в сторону базы. Впереди высился большой холм, с отлогими склонами, и Перк, вслед за головными машинами отряда, начал подъём. Бой кипел на противоположном склоне, и это чувствовалось. Машины, идущие впереди, по приказу командира выстроились в боевой порядок.
   - Машина восемьдесят семь, - позвал он, - отзовитесь.
   - Слушаю вас.
   - Мы рассредоточимся по флангам, а вы оставайтесь по центру. Нам нужно прикрыть наших ребят, к ним слева идёт новая волна.
   - Принято.
   Сказав это, Перк активировал все пушки, а Элла приготовилась указывать цели. Но вид на сам бой оказался не таким ужасающим, как рисовало воображение юноши - боевые машины уверенно подавляли насекомоподобных даже несмотря на их численный перевес. Самую большую опасность представляла та самая новая волна миуки, которая приближалась с левого фланга. Надо сказать, она была не такой густой, как те, которые ему доводилось видеть в районе сто второй базы, но всё равно достаточно массивной.
   - В первую очередь кислотники, - сказал он, и Элла тут же навела пушки на насекомоподобных с огромной пастью.
   Перку оставалось только открыть огонь. Он сделал это немного неожиданно для остальных машин отряда, потому что цели ещё не вошли в их радиус эффективного поражения. Первый же кислотник разлетелся на куски, забрызгав своих сородичей. Они были невосприимчивы к этой кислоте - никто из них как будто не заметил воздействия. Следом за первым прогремело ещё несколько выстрелов, и ещё несколько целей было уничтожено.
   - Восемьдесят седьмой, вы справитесь? - прозвучал голос командира.
   - Один? Со всей волной?
   - Да, - подтвердил командир, - похоже, у вас неплохо получается, а наша помощь нужна на подходе к норе.
   - Хорошо, - подтвердил Перк, - но будьте неподалёку.
   - Принято. Действуйте.
   Перк вывел машину вперёд. В дело вступили скорострельне пушки, с огромным энтузиазмом прореживавшие ряды наступающих миуки. Несмотря на то, что через две минуты всё пространство перед восемьдесят седьмым было заполнено биомассой, насекомоподобные продолжали наступать. Приоритет на уничтожение принадлежал кислотникам. На втором месте были огневики, красными пятнами мелькавшие в общей серой массе. Они вряд ли смогли бы причинить восемьдесят седьмому серьёзный урон, но ещё менее эффективными были солдаты. Они в лучшем случае могли вскарабкаться вверх по броне, но в этом случае их бы тут же подавило химическое оружие.
   Со временем они обступили восемьдесят седьмого, выполняя то, что у них лучше всего получалось - подавление массой. Но и здесь их ждал очень неприятный сюрприз. Перк сказал Элле активировать огнемёты и тут же использовал их. Всё пространство вокруг робота тут же заполнилось красным заревом. Миуки вспыхивали, продолжали атаковать, и тут же отлетали в стороны, сражённые пушкой или пулемётом. Волна была успешно подавлена, и Перк с радостью осознал, что сделано это было без применения ракет.
   Его отвлёк вызов от Чемберса. Перк тут же ответил и снова услышал слова Марка, которые тот говорил кому-то другому.
   - ...Как вы думаете, это и должно быть так? Если уж вы не знаете, то я и подавно! Мы должны сделать ещё один заход.
   - Марк? - неуверенно позвал инженер, концентрируясь на уничтожении насекомоподобных.
   - А, Перки! - обрадованно сказал Чемберс, - передай штабу привет. Они там волнуются. Прямо просят меня выйти на связь.
   - Првет! Как у вас там? - спросила Эмма.
   - Сражаемся.
   В этот момент выстрелила самая мощная пушка, и это было слышно. Перк представил, как Эмма вздрогнула, хотя на самом деле всё было в порядке.
   - И весьма успешно, - тем временем добавил Чемберс, - гляжу, тебе доверили ответственную задачу.
   - Да. Прикрываю.
   - Отлично. Эта волна скоро иссякнет. Жди приказов от командира.
   - Хорошо.
   - И ещё одно, Перк. Всех остальных я уже оповестил. Мы фиксируем странную активность в норе. В том, что именно это ответвление главное, уже нет сомнений, но с ним что-то не так. Действуй согласно основному плану, но будь готов к неожиданностям.
   - Хорошо.
   - Мы все остаёмся на связи. Не матерись, - рассмеялся Чемберс.
   - Хорошо.
   - Штаб попрошу следить за изображением, на случай, если Перк чего-то не заметит и сообщать ему.
   - Да, - ответил Роджер, - пока всё как обычно.
   Перка больше беспокоила нора. Прибор Сноу до этого не ошибался, и в этот раз значило, что готовиться к неожиданностям нужно непременно.
   Тем временем волна действительно значительно поредела. Не исключено, что где-то впереди приличную часть массы с успехом отсекла авиация. Вскоре вокруг остались только пылающие кучи биомассы, и только тогда он немного расслабился.
   - Туда сейчас подойдёт новый отряд, - сказал командир, - мы уже подходим к норе. Выдвигайтесь сюда.
   - Принято, выдвигаемся, - сказал Перк, и обратился к Элле, - что у нас там со статусом?
   - Небольшой перегрев пушек, поверхностные повреждения брони.
   - Силовая рама в норме?
   - Да.
   - Отлично. Двигаемся.
   Машина уверенно зашагала вперёд. Перк ощущал своё превосходство и лёгкую эйфорию от того, что восемьдесят седьмой работает великолепно - как они и рассчитывали.
   Основные силы тем временем оттесняли миуки от норы, давая Перку возможность подойти ближе. Вход в колонию начинался с небольшой узкой ложбины, заканчивающейся чёрной дырой. Рядом лежало много мёртвых миуки, но новые особи из глубины не появлялись. Вход вообще казался свободным, но Перк понимал, что ощущение это ложное.
   - Гляди в оба. Когда увидишь его - действуй как мы когда-то говорили о крупных целях, - сказал Чемберс. Если будет атаковать на расстоянии, то ракетами, если попытается связать, то хлыстами.
   - Я помню, - немного нервно ответил Перк, волнение которого усиливалось с каждой новой секундой ожидания.
   Наконец, что-то внутри зашевелилось. Казалось, оно не помещается в норе, потому что стенки её едва заметно шевелились.
   "Это не он!" - единственное, что успел услышать Перк перед тем, как из норы с бешеной скоростью вылетело что-то, что он не успел даже разглядеть, потому что в следующий момент все фронтальные камеры оказались ослеплены. Он не слышал больше ничего, даже как Элла, вскрикнув от испуга, стала искать следящие устройства, способные дать картину происходящего.
   Перк выжал кнопки движения и потянул рычаги на себя. Машина поддалась, но очень и очень тяжело, как будто масса её выросла в несколько раз. "Отходи, отходи!" - кричали динамики голосом Аллена Корва, и уши Перка воспринимали этот крик, но мозг его полностью игнорировал. В момент стресса Перк сконцентрировался, перестав обращать внимание на системы, сигнализировавшие об опасности, и активировал щупальца. Система мгновенно оповестила о том, что те из них, которые находятся в головной части, не могут быть приведены в состояние атаки, что подтверждало его первые догадки - это был какой-то неизвестный вид миуки, сцепившийся с ними, но вот что он планировал делать дальше? В любом случае, сейчас судьба восемьдесят седьмого зависела от того, насколько быстро Перку удастся его стряхнуть.
   Тем временем Элла вывела на основной дисплей изображение с одной из камер, находившейся на кормовом корпусе. Существо показалось Перку бесформенной массой, попытавшейся заглотить робота целиком, но из-за того, что оно ожидало встретить здесь машину меньшего размера, ему это не удалось. То, что напоминало пасть, пыталось опутать головной корпус, но ему мешали передние лапы.
   Уже в следующую секунду к существу протянулись щупальца экспериментального оружия, ещё больше мешавшие его планам. Убедившись, что они охватили его, Перк нажал пиктограмму активации. Существо дёрнулось, получив разряд, и, казалось, немного обмякло. Для верности инженер ударил его ещё раз и подал машину назад. Восемьдесят седьмой двинулся тяжело, но Перк видел, что миуки уже не держит его своим подобием пасти. Ослабив хватку щупальцев, экспериментальная машина отошла назад.
   Элла облегчённо выдохнула, но сам Перк не мог похвастать подобным состоянием. Ему попытка проглотить одну машину, готовящуюся штурмовать нору, казалась слишком мелкой для миуки, поэтому он отходил. Спустя несколько секунд, когда неизвестный миуки начал раздуваться, он понял, что не просчитался.
   - Назад! - крикнул он в микрофон переговорной системы, и его крик почти совпал с таким же, но уже от командира.
   Все машины бросились врассыпную. Восемьдесят седьмой тоже на максимальной скорости попятился назад, благо на его пути никого не было. Всё равно этого оказалось недостаточно и взрывной волной тяжёлую экспериментальную машину отбросило на добрую сотню метров. К счастью, ему удалось устоять на ногах, иначе последствия падения могли быть гораздо страшнее, а так система лишь известила о пиковой нагрузке в основном на задние конечности, которые в силу своей прочности, в конечном счёте, её выдержали.
   А вот другим машинам повезло значительно меньше. Все роботы, не успевшие отойти, так или иначе, пострадали. Некоторые сразу были разбиты ударной волной, а некоторых она отбросила, и они разбились при падении. От передового отряда остался только восемьдесят седьмой, но и ему ещё рано было вкушать покой. Едва Перк сделал несколько шагов вперёд, проверяя исправность ходовой, как из норы, передняя часть которой обрушилась от взрыва, на него бросился защитник.
   Перк, уже представлявший себе эту драку, поднял машину вверх, задирая головной корпус и пропуская тем самым защитника под себя. Миуки хотел остановиться, но инерция от прыжка сделала своё дело - сверху на него опустились передние лапы восемьдесят седьмого и он тут же был спутан щупальцами. Электрический разряд на него подействовал так же, как и на кислотника при первом испытании, и на многих других миуки потом - он просто вздрогнул и прекратил сопротивление.
   Проблема же заключилась в том, что в этот раз он был не один. Из проделанной им бреши вырвался ещё следующий, а за ним ещё один. Они действовали умнее, не повторяя ошибок своего сородича. Один сразу же начал заходить сзади, как будто чувствуя, где у экспериментальной машины самое слабое место, а второй тут же атаковал спереди, сначала выпустив облако неизвестного вещества, испортив обзор системам слежения и тут же атаковав передними боевыми конечностями. Выглядели они грозно, и при должной сноровке он, вероятно, смог бы перебить восемьдесят седьмому передние лапы, но Перк тут же атаковал их огнём.
   - Сколько у нас ещё топлива? - громко спросил он Эллу, вспомнив, что сегодня они больше всего использовали огнемёты.
   - Ещё больше половины, не волнуйся, - ответила она.
   Сделав мощный рывок, Перк настиг переднего защитника и атаковал его сначала ракетами, а потом схватив щупальцами. Задний тем временем настиг восемьдесят седьмого. Перк понял это в тот же момент, потому что сработала система, выбрасывающая паралитический газ. Не готовый к такому повороту, защитник отпрянул, но тут же был сражён мощной ракетой, настигшей его сзади - к Перку подошла подмога.
   - Ты справился, - наконец негромко сказал Чемберс, а может быть, это были первые его слова, на которые Перк обратил внимание.
   - Да? - не понимая спросил юноша.
   - Говорю со всей ответственностью.
   - Сколько времени прошло.
   - Не больше трёх минут на всё.
   Перку всё это показалось вечностью. Он уже было расслабился из-за разговора с Чемберсом, но теперь сконцентрировался, увидев боевые порядки земных роботов, обступавших нору. Один из них поджёг первого защитника, убитого при помощи электричества.
   Сзади тем временем показались красные машины-миуки. Они передвигались быстро и ловко, как те, у кого позаимствовали механику. Сверху, в сопровождении дронов поддержки летала большая винтокрылая машина, в которой, по видимому, и находились Чемберс и Сноу. Перк слышал, как Марк что-то говорит, но разобрать ему удалось только то, что можно входить внутрь. Сам инженер, услышав соответствующую просьбу Корва, направился на левый фланг, чтобы помочь в отсечении новой волны миуки.
   В этот день больше не было серьёзных схваток. Зачистка территории, прилегающей к норе, прошла без особого труда. Миуки уже были подавлены и не превосходили людей численно, поэтому их ликвидация была лишь вопросом времени. Последним заданием Перка было дежурство и охрана одного из участков фронта, после чего он выдвинулся назад.
   На посту его сменили те самые роботы, напомнившие ему шестилапых черепах - они остались в передовом дозоре на случай, если появятся миуки. Перк подумал, что в силу своего прочного строения они могут удерживать оборону достаточно долго для того, чтобы с базы успели подойти силы поддержки. Тогда их массивное строение было вполне оправдано. Перед тем, как они скрылись из вида, он увидел, как они закапываются в землю, так, что снаружи остаётся только головная часть и панцирь. В таком положении миуки тем более не смогут быстро их ликвидировать.
   Возле главной норы находилось множество самых разных машин. Преобладали боевые двуногие роботы, ощетинившиеся множеством стволов и ракетниц, но была и колёсная техника - мощные грузовики, на фургонах которых красовалась эмблема научной службы. Видимо, план сработал, и эта колония откроет землянам новые тайны насекомоподобных.
   Проходя мимо тех, кто стоял на страже, восемьдесят седьмой, как обычно, привлёк к себе множество взглядов. Перк представил, что со следами недавнего сражения машина со стороны выглядит ещё более грозно, тем более, что никаких серьёзных повреждений у неё нет, а значит, враг был повержен.
   Когда Перк вышел из кабины, сразу обнял Эмму, которая стояла первой. Потом он попытался отыскать глазами Чемберса, но его не было, как и Сноу. Они ещё не вернулись из разведки. Все поздравляли пилотов с удачными испытаниями. Потом техническая группа начала обследование робота и фиксацию его состояния.
   - Нам нужно в кабину, - сказала Элла, - будем проверять вместе с ними.
   - Можно я тебя подменю? - попросила Эмма.
   - Я даже не знаю.
   - Там хватит и одного меня, - устало улыбнулся Перк, - даже с места сходить не придётся, так что можно.
   - Ну ладно.
   - Отдыхай. Денёк сегодня был не из лёгких.
   - Да, отдых не помешает, - сказала Элла.
   В кабине царила приятная прохлада - климатическая система, как и все остальные, работала без сбоев. Перк уселся в кресло и просмотрел сервисный журнал. На камерах было видно, как техники обследуют головной корпус, на который пришлась основная нагрузка во время атаки неизвестного вида миуки.
   - Я очень испугалась, когда он выскочил, - сказала Эмма.
   - Мы все испугались от неожиданности. Не только у нас есть сюрпризы для них.
   - А что будет дальше?
   - Я пока не знаю. Мы формально не подчиняемся военным, а они не делятся с нами информацией.
   Проверка проходила штатно и почти ничем не отличалась от всех остальных до этого, за исключением того, что техникам приходилось вычищать из механизмов остатки биомассы. Их складывали в специальные контейнеры, чтобы изолировать от окружающей среды - таковы были правила безопасности при работе с миуки. В задачи Перка помимо считывания информации с сервисных мониторов входило изменение позиции робота - для удобства работы с конкретным узлом. Меньше, чем через час, проверка была завершена, и он почти сразу получил сообщение Чемберса об общем сборе на информационной станции.
   Марк был очень серьёзен и сконцентрирован. Складывалось ощущение, что во время разведывательного полёта они узнали много новой серьёзной информации, которая требовала серьёзного осмысления. Он сидел во главе большого стола, на котором располагалось несколько компьютеров и, развернувшись, смотрел на карту, выведенную на один из больших экранов. На ней было схематично показано сегодняшнее сражение, а поверх, очевидно, выведена информация об активности миуки, полученная благодаря прибору доктора Сноу. Сейчас Марк пытался сопоставить все эти данные.
   - Сначала мне хотелось бы всех поздравить. Вы молодцы, - сказал он, развернувшись на стуле, - миуки хотели приподнести пару сюрпризов, но наши оказались более смертоносными. Кажется, они ничего подобного не ждали. И всё же у меня есть пара не очень хороших новостей.
   На информационной станции повисло молчание. Все рассчитывали на то, что сегодняшние боевые испытания прошли отлично, и никак не ждали плохих новостей.
   - На нашем участке было относительное затишье. Лёгкость, с которой мы захватили новые территории, просто потрясает. Сейчас передовые отряды продолжают продвижение, почти не встречая сопротивления. Это значит, что мы дальше всех находимся от самой главной колонии миуки. К примеру, на юге войска уже третий день ведут ожесточённые сражения. Им несколько раз приходилось отступать и прибегать к поддержке тяжёлой авиации. Тяжёлой, - повторил он, - целых дивизионов. Там очень много крупных особей и все они гораздо сильнее тех, что мы встречали раньше.
   - Но и мы, выходит, рано или поздно столкнёмся с ними, - сказал Перк.
   - Да, - кивнул Чемберс, лицо его, казалось, стало ещё более серьёзным, - и это тревожит всех. Они были готовы отступить. Колония, которую мы сегодня захватили, была пустой.
   - Что? - удивилась Элла.
   - Пустая. Ни пузыря, ни его следов, - строго повторил Марк, - сначала мы не поверили прибору доброго доктора, потому что по всем расчётам здесь должно было быть сконцентрировано большое количество биомассы, но они ушли ещё утром, оставив лишь защиту норы.
   - Но зачем тогда было вообще вступать с нами в бой? - спросила Джейн.
   - Не у нас одних сегодня были испытания, - сказал Марк, вставая, - и не у нас одних есть экспериментальные машины. Перк, сам того не зная, уничтожил три из них и нейтрализовал одну, которая потом уничтожила сама себя.
   Марк щёлкнул по пиктограмме, и на экране появилось изображение неизвестного миуки.
   - Атака током сделала взрыв слабее. Причины этого выясняются. Но факт остаётся фактом - на друхи участках эти твари уничтожили весь передовой отряд и подходящее подкрепление. Во первых, Перк не дал ему прокатиться в глубь наших рядов, а во вторых, снизил мощность взрыва. Так что, нам повезло.
   Марк вывел на экран кадры, на которых была изображена нора, вернее, то, что от неё осталось. Вся земля вокруг была выжжена, а на ней лежали груды искарёженного металла.
   - Вот такие вот бомбочки, - сказал Марк.
   - Но вы сказали, что мы победили три экспериментальных машины, - сказал Перк.
   - Да. Защитники. Военные сказали, что таких они раньше не встречали. Они сильнее и немного больше. И к тому же, почти не боятся огня. Несмотря на то, что ты их поджёг, они были готовы атаковать, пока ты не убил их током.
   - Ну и дела, - сказал Роджер.
   - Наоборот, - сказал Марк, - это один из самых положительных моментов. Надеюсь, миуки не смогут быстро приспособиться к нашей новой игрушке. Хотя, судя по показаниям прибора, они очень активно связывались с центром, тем более, что он относительно недалеко.
   Ненадолго воцарилось молчание - все изучали выведенную на экраны информацию.
   - Завтра день затишья, - продолжил Чемберс, - мы летим в разведку. Кажется, аппарат доктора ещё через пару дней отправится в серию.
   - Я бы на их месте так не спешил, - сказал Сноу.
   - Перки, похоже, твоя неуверенность в себе заразна, - улыбнулся Марк, возвращаясь на своё место.
   - Мы ведь не знаем, что делать с некоторыми данными. Они слишком нелогичны, - с тревогой заметил Сноу.
   - Ладно. Пока, думаю, не стоит стращать ими остальных, тем более что завтрашний день мы посвятим их проверке.
   - А я уже хотела спросить, что за данные такие, - сказала Элла.
   - Очень необычные, - сказал Сноу и вопросительно посмотрел на Марка.
   - Ладно уж, говорите. Я вижу, вам очень сложно сдержаться.
   Сноу кивком поблагодарил его и снова повернулся к Элле.
   - Недалеко за границей территорий, которые сегодня полностью перейдут под наш контроль, есть крупное месторождение железной руды. По всем прогнозам там не должно быть миуки. Вообще, в том районе их активность минимальна, но когда мы пролетали над этим местом, прибор показал совершенную противоположность.
   - Активность высокая? - спросил Перк.
   - Уровень ниже среднего, но если учесть, что по расчётам её там вообще быть не должно, то это достаточно много.
   - Что это может значить?
   - Пока лишь то, что творится что-то странное, - разведя руками, заключил Чемберс, - либо миуки готовят новый очень неприятный сюрприз, либо аппарат доктора не так надёжен, как нам показалось.
   - Но ведь в остальном его показания верны? - спросил Перк.
   - Верны, и поэтому мы немного встревожены, - ответил Сноу, - у нас не было возможности проверить их сразу, и поэтому мы отправимся туда завтра.
   - А до этого не стоит паниковать, - уверенно продолжил Марк, - может быть, жучки просто решили спрятать одну колонию в грунт потвёрже, но когда там будет армия их всё равно оттуда выкурят. Так или иначе.
   Марка отвлёк сигнал, который издал его компьютер, и он ненадолго замолчал. Перк переглянулся с Эммой и улыбнулся ей.
   - А неизвестно когда снова начнётся наступление? - спросил Роджер.
   - Завтра будут зачищать, но это без нас, а потом мы выдвинемся на передовую базу.
   - А когда мы будем у того места, где руда? - спросил Перк.
   - Я же просил чересчур не нервничать по этому поводу, - немного нервно заметил он.
   - Мне просто интересно.
   - Тогда отвечаю: нет, не скоро. В том секторе мало миуки, и поэтому там будет лишь оборонительный заслон, а продвигаться решено в другом направлении. Ладно, идите обедать, и можете отдохнуть. Вечером совещание. Я пока разведаю, у кого из остальных как прошёл сегодняшний бой. Думаю, несколько проектов уже выбыли.
   После обеда Перку захотелось спать. Из-за боя ему казалось, что день уже подошёл к концу, хотя на деле было только два часа. Убедившись, что его помощь в техническом обслуживании робота не требуется, он направился в выделенный им жилой блок, где уснул. Несмотря на потрясения, это произошло мгновенно - сегодняшнее испытание забрало у него все силы.
   Проснулся он от осторожного прикосновения руки к щеке. Открыв глаза, он увидел Эмму. Через секунду вспомнив, что сейчас уже день, он сел на кровати.
   - Выспался? - спросила девушка.
   - Да.
   Он потянулся, а потом обнял Эмму и поцеловал.
   - Давно тут сидишь?
   - Нет. Только пришла. Ты долго спал.
   - Правда? - Перк на секунду ослабил свои объятия, чтобы посмотреть на дисплей своего компьютера. Часы показывали начало шестого, - и правда. Какие новости?
   Перк откинулся назад и оперся на стенку, увлекая за собой Эмму. Они удобно расположись и стали разговаривать.
   - Никаких почти. Чемберса и Сноу нет. Элла тоже спала.
   - А вы чем занимались?
   - Роджер на посту связи играл в игры, а мы с Джейн лазили по сети.
   - Ну, неплохо. Какие планы на вечер?
   - Совещание, а потом не знаю.
   - Пикник?
   - Зная Марка, могу сказать, что да.
   Они просидели так ещё двадцать минут, после чего направились на ужин. Чемберса и Сноу по-прежнему не было, что немного встревожило Перка. У него сразу появились мысли о том, что странности, о которых они говорили, оказались чем-то серьёзным. Они пришли уже когда Перк и остальные заканчивали с едой.
   - Какие новости? - спросил Роджер.
   - Мы вызвали ажиотаж. Круче нас выступили только миуки, и то это спорно. Они почти никого не убили, просто во многом подтвердили свою теоретическую базу.
   - Мы пойдём на них смотреть?
   - Сходим, когда можно будет протолкнуться. Мне самому интересно. У них обслуживание сложное - всё нужно проверить. Не восемь лап, как у нас.
   - А насчёт наступления ещё ничего не ясно? - спросил Перк.
   - Пока нет. Думаешь, военные торопятся нам рассказать? Когда будет нужно, мы всё узнаем.
   После ужина они отправились на площадку под номером семьдесят два. Сейчас здесь можно было протолкнуться, хотя желающих посмотреть на диковинные машины было очень много. Марк, который видел их впервые, очень внимательно осматривал в первую очередь ходовую.
   - Неплохо реализовано, - негромко сказал он, - чувствуется рука мастера.
   - Мне кажется, надёжность не очень высокая, - заметил Перк.
   - Это решаемо, - ответил Чемберс.
   Он опустил глаза вниз и прищурился, как будто увидев впереди кого-то знакомого. Он хотел отвернуться, но тот человек тоже обратил на него внимание и приветственно взмахнул рукой. Судя по тому, как нахмурился Марк, он не разделял его радости, но всё же махнул в ответ. Чемберс хотел скрыться, но внезапно обнаружившийся собеседник уже шагал ему навстречу.
   Это был мужчина, примерно ровесник Чемберса, ниже него на голову. Его кудрявые чёрные волосы образовывали большую шевелюру, которая переходила в такую же чёрную бороду. Он был полноват, и это ощущение усиливалось светлым армейским камуфляжем. Он действительно был видеть Марка, а сам Чемберс, повернувшись к Перку, недовольно закатил глаза.
   - О, Хью! - воскликнул он, - а я уж думал, что перепутал тебя с кем-то.
   - Думали, наши проекты не дойдут до таких испытаний?
   - Почему же? - поднял брови Марк, - напротив, я никогда в тебе не сомневался. И кстати, что вы здесь представляете?
   - Оптимизированные системы управления. Мы испытываемся сразу на боевых войсках, так что здесь присутствуем чисто формально.
   Хью неловко улыбнулся, как будто ему очень хотелось показать Марку что-то вещественное, но в его проекте ничего такого не было. Он даже немного покраснел.
   - И как прошёл первый бой?
   - Неплохо. Он для нас не первый. Сегодня даже не очень много изменений, поэтому мы уже освободились. Вот, решил взглянуть, - он снова неловко улыбнулся, кивнув головой на красные экспериментальные машины, - воспользоваться, так сказать, служебным положением. Столько разговоров про эти штуки.
   - Да. Вещь действительно неплохая, - сказал Марк, подняв глаза на робота, стоявшего позади Хью.
   - А какой у вас проект?
   - Экспериментальная машина номер восемьдесят семь, - сухо ответил Чемберс, - мы базируемся за пределами базы. Крупноваты.
   - Стойте, восемьдесят седьмая правда ваша?
   - Да. А вот люди, которые её создали, - он указал на остальных.
   - Ух ты! Это здорово. Про вас тоже много говорят.
   - И много интересного?
   - Слышал, вы разнесли всю защиту прямой норы, хотя она была усилена.
   - Да. Было дело.
   Хью восторгался ещё около минуты, после чего его позвал кто-то из коллег, и он, не без грусти простившись, ушёл.
   - Старые коллеги? - спросила Элла.
   - Да, - буркнул Марк, продолжая осматривать робота, - как видишь, не все меня ненавидят.
   - Он, видимо, мало с вами работал, - сказала девушка.
   - Ладно, хватит уже шуточек. Поехали к себе.
   Восемьдесят седьмого как раз осматривала комиссия. Они намеренно не предупредили Чемберса, чтобы их визит стал неожиданностью. Технические специалисты изучали суставы лап - места, по которым лучше всего можно судить о состоянии ходовой робота.
   Чемберс был очень возмущён, тем, что осмотр проводят без них, но не стал раздувать конфликт. В конечном счёте, восемьдесят седьмой был в отличном состоянии, в чём члены комиссии и убедились.
   Эдисон и его помощники особенно долго смотрели данные, касающиеся нагрузок. Особое внимание было уделено моменту схватки с новым типом защитника. Это был самый сложный эпизод сражения, и, как следствие, самый показательный.
   Присутствовали и люди из других инженерных групп, которые с пристрастием осматривали экспериментальную машину. Ещё недавно сам Перк вглядывался в красных роботов-миуки, а сейчас ему было немного неловко от того, что кто-то так же осматривает и его детище. Чтобы преодолеть этот небольшой дискомфорт, он подошёл к отцу.
   - Привет, сынок, - сказал Стоун старший, улыбнувшись, - ты в порядке?
   Эдисон просматривал данные систем диагностики, но оставил это занятие и повернулся к Перку.
   - Привет, в порядке. Немного отдохнул.
   - Я следил за твоим сражением. Да, вы и ваша машина задали им жару.
   - Вообще, говорят, что бой был не самый сложный.
   - Да, я слышал. Думаю, для первого раза самое то, - заметил Эдисон, - на будущее пока задания нет?
   - Нет, - покачал головой Перк, - завтра вроде как зачистка, но мы не участвуем.
   - Это чем-то хорошо. Отдохнёшь, да и машину надо перезарядить.
   - Да.
   - Ладно, я бы очень хотел поговорить, но у нас много работы. Вы повоевали, а нам все данные надо обработать, - устало улыбнулся Стоун старший.
   - Я понимаю.
   - Выйду на связь завтра, если будет время. Заодно, может, что-то интересное будет, - Эдисон говорил негромко, а потом подмигнул Перку.
   - Хорошо, - улыбнувшись, кивнул инженер.
   Тем временем Чемберс снова разговаривал с каким-то незнакомым человеком. Рядом стояли Элла, Сноу и Эмма. Роджер и Джейн стояли в стороне и о чём-то говорили с техниками из комиссии.
   - Не думал установить мои пушки себе? - ехидно спросил собеседник Марка.
   - Нет, я по-прежнему скептически отношусь ко всему, что ты делаешь.
   - Жаль. Я думал, наш конфликт улажен.
   Это был мужчина, выглядевший немного младше марка, ниже его ростом, но заметно полнее. Он говорил так, будто бы они были коллегами, но Чемберс не испытывал энтузиазма от разговора с ним.
   - Он немножко подзабыт, но не улажен.
   - Может быть, немного совместной работы? - делая второй заход своего напора, сказал мужчина.
   - Наш робот уже укомплектован оружием, схема зарегистрирована и утверждена, так что даже если бы я хотел, ничего бы не вышло.
   - Жаль. Очень жаль. Мы ведь тоже себя неплохо показали сегодня.
   - Хоть трижды, ты не убедишь меня в том, что оружие, стреляющее снарядами, что-то ещё может в этом мире. Как не хотел ты идти в ногу со временем, так и не хочешь, - язвительно ответил Марк, - и ещё людей за собой притащил в эту пустыню.
   - Возможно, ты прав. Но проект осуществлён не потому, что я так захотел, а просто начинка наших снарядов особая. Ею нельзя начинить ракету и хранить на складе. Она приводится в боевое состояние, сразу заряжается и используется.
   - В том, что ты говоришь, слишком много недостатков.
   - Ладно, не буду тебя больше этим грузить. Может быть, увидишь в бою. Надумаешь - мой контакт у тебя есть.
   С этими словами неизвестный Перку человек пожал Марку руку и ушёл.
   - Тоже мне, - нервно усмехнувшись, бросил Чемберс.
   - Может быть, хотя бы ознакомимся? - предложил Сноу.
   - Ознакомились уже. Это те дуры, что стояли здесь ещё утром. Правда, чем именно стреляют, я не уточнял, но почти уверен, что нам такая техника ни к чему. Мы создали машину для передовой, а не для стояния в тылу и ожидания, пока там что-то придёт в боевое состояние.
   - Вы так говорите, будто он вас обидел, - сказала Эмма.
   - В чём-то так и есть, - немного подумав, ответил Чемберс, - наверное, потому что я знаю, что этот человек предлагал сотрудничество не из-за того, что хочет помочь, а скорее наоборот - помощь нужна ему. Допустим, комиссия приостановит испытания его машин и выяснится, что они стоят уйму денег, а при этом выигрыш от их использования минимальный. Их должно быть два десятка, чтобы подавить нормальное наступление миуки, а это огромные затраты. Наш проект - шанс для них сохранить хотя бы часть своей разработки.
   - Почему вы думаете, что этот человек так настроен? - спросил Сноу.
   - Такое уже не раз бывало, доктор, - устало и умиротворённо сказал Чемберс, - ещё до того, как я стал координатором группы и перебрался на сто первую. Признаться, я удивлён, как они смогли добраться до боевых испытаний, но сути это не меняет. Время и комиссия покажут, кто и чего достиг.
   Чемберс улыбнулся и отошёл, чтобы поговорить со старшим их технической группы сопровождения. До этого тот что-то объяснял проверяющим, но сейчас освободился.
   Данные проверки оказались настолько впечатляющими, что не все члены комиссии сходу в них поверили. Хоть открыто об этом и не говорилось, но в поисках подвоха все данные были просмотрены несколько раз.
   Потом был ужин, после которого был ещё один разбор сегодняшнего сражения. В конце Марк сказал, что все желающие посидеть у костра могут сегодня приходить на то же место.
   - Ты пойдёшь? - спросила Эмма у Перка.
   - Думаю, да, только сначала не помешало бы принять душ. Кстати, не покажешь мне, где гигиенический блок?
   - Ты же был там.
   - Ну, я немного запамятовал, к тому же, там, наверное, никого нет, - он игриво подмигнул ей.
   - Тогда покажу, - улыбнулась девушка.
   В душе они задержались долго. Это была единственная возможность для них побыть наедине. К счастью, дальняя гигиеническая комната никому в тот вечер не понадобилась. Когда они вышли на улицу, уже было темно, да и сил было не особенно много. Немного посидев около костра, Перк и Эмма направились спать.
  

Глава двенадцатая

Экспериментальная война

   Восемьдесят седьмой значительно продвинулся вперёд, и в который уже раз попал в окружение солдат миуки. Самыми опасными из них были огневики - их пламя могло повредить коммуникации. На такие случаи, конечно же, были предусмотрены запасные каналы, но Перк предпочитал не рисковать. Миуки уже давно сталкивались с тем, что огневиков старались отстреливать в первую очередь, и поэтому со временем они стали почти неотличимы от солдат, особенно на дальней дистанции. К счастью, они иногда вспыхивали, потому что не могли долго удерживать горючую смесь внутри себя. Именно на такие вспышки в первую очередь были нацелены пушки.
   Чемберс и Сноу накануне летали на разведку, чтобы уточнить информацию. Активность миуки в районе залежей руды не подтвердилась, и поэтому операция разворачивалась по уже составленной схеме. В этом направлении действительно было большое скопление насекомоподобных. В первый день была захвачена крупная колония, которую им не удалось полностью оставить, и земляне получили в своё распоряжение большое количество жидкой биомассы.
   Техническая группа, как и все войска, пришли в движение. Огромная масса земных машин день за днём продвигалась вперёд, а сопротивление становилось всё ожесточённее. Расчёт миуки постепенно проявлялся в этих боевых действиях. Земляне превосходили их по силе, но проигрывали в выносливости, что открылось на второй день наступления, когда насекомоподобные не сбавили натиск, а продолжали атаковать и ночью. Из-за этого земные войска были вынуждены оставаться в боевой готовности, и это при учёте того, что большинству отрядов требовалось пополнение.
   Близость к центральной колонии проявлялась ещё и в огромном количестве подземных коммуникаций. Колонии были практически неотделимы друг от друга и образовывали единую сеть, пронизывающую всё подземное пространство территорий миуки. Это не только затрудняло анализ районов активности, но и давало насекомоподобным мгновенно появляться в неожиданных местах и наносить непредвиденные потери войскам людей. Это также не позволяло применять авиацию для поддержки войск - фактически, миуки выходили на поверхность только в момент атаки. Все перемещения происходили под грунтом.
   Шёл третий день безостановочного продвижения на юг. Восстановленных роботов, прибывавших с ремонтных баз, едва хватало для того, чтобы продолжать наступление. По словам Чемберса это была отличная возможность испытать их машину на выносливость. С дистанции уже сошло несколько проектов из-за невозможности поддерживать высокий темп боевых действий. Отчасти это было вызвано неподготовленностью инфраструктуры, но факт оставался фактом. Машины, стреляющие особым видом плазмы, заряженной в снаряды, требовали отдельный коммуникационный канал, чего в сложившихся условиях им предоставить не могли, и поэтому остались на экспериментальном полигоне, который уже называли старой базой, потому что он находился более чем в двухстах километрах позади.
   Хотя местоположение центральной колонии миуки ещё не было определенно, до неё оставалось не меньше тысячи километров, и восемьдесят седьмой пока ещё был в силах их преодолеть. Больше всего доставалось защите - все нижние броневые листы лап несли на себе следы боевых конечностей солдат, следы от кислоты и огня. Однако сервомоторы работали исправно, и машина уверенно шла вперёд.
   - Летун слева! - громко сказала Элла, и тут же произвела захват цели, а перку осталось только выпустить ракету.
   - Уже третий за сегодня, - сказал Перк, - что-то многовато.
   Ракета взорвалась вблизи огромной цели с перепончатыми крыльями, и в воздухе прогремел сильный взрыв, который явно был вызван не только ракетой. Насекомоподобные возвращались к своей тактике использования летунов, и поначалу многие из них были безобидными, пока не начали взрываться, причиняя заметный урон. Именно один из них повредил одну из лап заднего корпуса восемьдесят седьмого, и Роботу впервые понадобилась помощь Гигантума, чтобы произвести ремонт в полевых условиях. К счастью, почти всё прошло как было запланировано, и чуть больше, чем через два часа, восемьдесят седьмой продолжил путь.
   Урок был усвоен, и теперь каждый относительно крупный летун сразу же подвергался атаке, да и более мелкие больше не приносили проблем, но при всём при этом миуки уже в который раз успешно реализовывали свою генеральную стратегию - длительную атаку численно превосходящими силами. Они стали хитрее, изобретательнее, совершеннее, но сама базовая модель действий осталась прежней.
   Спустя два напряжённых часа наступления боезапас был истощён, как и силы миуки на этом направлении. Задача была выполнена - восемьдесят седьмой и небольшой отряд отсекли наступление насекомоподобных с фланга, в то время, пока основная группировка занималась подавлением колонии. Сейчас войска продвинутся вперёд и выставят заслон, чтобы дать основной группировке хоть немного времени на восстановление сил, зарядку и реорганизацию. В задачи Перка входило удержание занятой позиции до того, как ему разрешат покинуть пост.
   Сегодня вид был особенно красивый - впереди простиралась огромная равнина, упиравшаяся в скалы, издалека казавшиеся тонкой полоской. Предугадывая манеру действия миуки, Перк заранее мог сказать, что равнина, скорее всего, пуста, а вот в скалах будут идти ожесточённые бои.
   Он представил огромные деревья, которые когда-то могли расти здесь, но теперь были превращены в питательную биомассу, производившую насекомоподобных непонятным человеку способом. Это, пожалуй, было главной загадкой, которую надеялись раскрыть при подавлении и захвате каждой новой колонии - что заставляет питательный экстракт обретать форму? Пока этот фактор выявлен не был, и землянам оставалось списывать это только на то, что им не удалось захватить ни одну колонию в первозданном виде - насекомоподобные всегда чувствуют опасность и начинают процесс распада заблаговременно, и люди застают только видимость разрушения, а на самом деле оно уже произошло.
   Вскоре сзади вышли мощные роботы заграждения - те самые черепахи - и проследовали вперёд, начиная спуск в долину. Их панцири за время боёв приобрели множество отметин, но то, что эти машины до сих пор не были сняты с испытаний, означало, что они достаточно эффективны. Это было и не удивительно для Перка - конструкция их была достаточно примитивной и в тоже время прочной, что позволяло им удерживать позиции даже в условиях отрыва от главных сил. Этому способствовали также и огнемёты, создающие заслон, трудно преодолимый для насекомоподобных. При сгорании топливо давало высокую температуру, но радиус действия был ограничен, поэтому мог применяться только в пассивной обороне - самой машине тоже лучше было не пересекать собственную же стену огня, по крайней мере, в первое время после постановки.
   Роботы вышли в долину и окопались, выбрав место, оптимальное с точки зрения расположения и характеристик грунта. Спустя ещё пятнадцать минут, прибыл отряд поддержки, и восемьдесят седьмого направили на базу.
   Перку хотелось поскорее покинуть кабину. Вчера подход вспомогательной группы задержался, и он не видел Эмму, а сегодня они должны были прибыть. Он очень по ней соскучился. Была и доля волнения - миуки было свойственно появляться и на территориях, которые уже считаются захваченными и зачищенными.
   Ещё одной традицией стало посещение вечерних брифингов у военных. Перк чувствовал себя неловко среди них, благо, вместе с ним ходили Чемберс и Сноу, за которыми в отряде закрепилась роль предварительной разведки. Прибор доктора снискал себе большую популярность из-за того, что его данные были очень точны, а если они не согласовывались с основной картиной, уже имевшейся у командования, то это были скорее ошибки армейской разведки.
   Первым пунктом после возвращения на походную базу был инженерный осмотр. Сейчас, когда машина эксплуатировалась в жёстких условиях, он иногда занимал два часа, это при том условии, если ни одному из узлов не требовался ремонт. Потом машину нужно было перегнать на зарядку, а до этого у Перка была небольшая возможность отдохнуть.
   Эмма и остальные находились в одном из передвижных жилых блоков, расположенных рядом с мощными машинами, наводящими над ними силовое поле. Роль стен в походе играли сами роботы, создававшие периметр. Всё было организовано чётко даже несмотря на множество нестыковок, которые были вызваны обилием экспериментальных машин в действующей армии. Она представляла собой единый организм, готовый в любое время прийти в движение и смести любого противника. В этом он, скорее всего, походил на миуки - тоже действовавших слаженно и весьма удачно держащих оборону, несмотря на натиск со всех сторон. Вот только части этого организма были скрыты от людей, и они не могли знать, где распложено его сердце, да и была ли у них настолько значимая колония, уничтожение которой могло бы положить конец существованию миуки. В этом Перк был согласен с официальной наукой - децентрализация помогает насекомоподобным выживать и в определённой степени удачно вести войну с людьми. Уничтожить их можно только убив всех без исключения.
   - Перки! - Эмма радостно обняла его, а он приподнял её вверх и крепко поцеловал, - как ты?
   - Я отлично. Рассказывай лучше, как вы тут? Я же не слежу за вами в прямом эфире.
   - Мы хорошо.
   - Я видел новые аварийные блоки действий, - сказал он, - могла бы предупредить.
   - Я знала, что ты их увидишь. А поговорить нам и так было о чём.
   - Это уж точно. Ну а теперь показывай мне, где тут у вас что? Мне бы хорошо поесть и помыться перед тем, как гнать робота на зарядную станцию.
   - Хорошо, - улыбнулась Эмма.
   Её слова были заглушены шумом турбин лёгких бомбардировщиков. Их было всего два - видимо, где-то обнаружилась новая нора, которую нужно было завалить.
   - Думаю, все уже поняли, что жуки зашевелились, - начал генерал Молдон, когда все собрались, - раньше нам приходилось навязывать им бой, но сейчас они не дают нам продохнуть. На других фронтах наоборот - затишье. Видимо, мы выбрали самое верное направление. Но сейчас наше продвижение замедлится.
   Он вывел над столом объёмную проекцию карты, на которой Перк тут же узнал местность, которую рассматривал, ожидая машины поддержки.
   - Сто километров долины преодолеем быстро. Хотя, может быть, они нас и атакуют, но когда мы подойдём к хребтам. Так мы не сможем воспользоваться авиацией. Только лёгкой и то точечно. Так что, господа, за этот рубеж придётся повоевать. По оценкам разведки, активность на этой территории очень большая. Много крупных очагов. Может быть, защитники, немного подросшие, а может быть, что-то более серьёзное. Все знают, что надо быть готовыми к сюрпризам, так что упоминать лишний раз не буду. Итак, разберём по этапам...
   При распределении заданий Перку досталось то же, что и вчера - вместе с капитаном Корвом он должен был прикрывать один из флангов одной из группировок, продвигающейся в направлении, где предоположительно находится одна из колоний. Активность там была особенно высокой, да и с точки зрения обороны место для неё было выбрано вполне удачно.
   - Командование вернуло плазменную артиллерию. В этих горах она может быть эффективнее авиации, - сказал Корв, - так что при случае можете рассчитывать на её поддержку. Орудия будут здесь к утру.
   - Мне хотелось бы поднять не совсем стандартный вопрос, - сказал Чемберс, когда Молдон закончил говорить.
   - Слушаю вас, - с готовностью ответил генерал.
   - Я запрашивал данные геологической разведки этих скал, и они мне недоступны. Хотелось бы прояснить этот вопрос. Мы не первый раз подмечаем места, где активность миуки совмещается с наличием металлосодержащих пород. Но впервые мы столкнёмся с этим лоб в лоб. Не может выйти так, что здесь они окажутся сильнее?
   - Я понимаю, к чему вы клоните, - кивнул Молдон, - я читал доклад о том, что жуки применяют металлы для своей брони и скелета, но у нас есть средства, достаточные для преодоления этих факторов.
   - Я в этом не сомневаюсь, - мягко ответил Марк, - и возможно, эти данные так и останутся просто информацией, но я всё равно хотел бы их получить.
   - Хорошо, - легко и добродушно улыбнулся Молдон, - я дам вам доступ.
   - Большое спасибо.
   - Если других вопросов больше нет, то все свободны. Готовьте свои отряды.
   Марк без отрыва смотрел на экран своего компьютера даже на ходу. Видимо, ему сразу открыли те данные, которые он просил. Они прошли мимо передвижного командного центра и завернули за угол. Чемберс закурил и поднял глаза.
   - Я так и думал, - обратился он к Сноу, - это одна и та же жила. Как думаете, сюрпризы будут?
   - Более крупные очаги, конечно же, не показатель, - ответил доктор.
   - Мне кажется, что сейчас всё показатель. Мы близко и они это знают, - ответил Чемберс, - а по части сюрпризов они мастера.
   - Но ведь в тот раз мы потом не обнаружили активность, - сказал Сноу, - может быть, завтра она пропадёт и здесь.
   - Готов спорить, что не пропадёт, - быстро выдохнув дым, сказал Марк, - на этом направлении они решили дать бой, это уж точно. Вот увидите - сегодня долина будет пылать. Они понимают, что ночью мы уязвимее. Вопрос в другом - зачем они пропускают нас на том направлении?
   - А чем вам не нравится версия военных? - спросил Перк, - у них недостаточно сил для удержания широкого фронта, и поэтому они сконцентрировались.
   - Это, конечно, очень логично. Но не забывай, что это мы так мыслим. У миуки другая логика, совсем другая. Не спорю, что им это зачем-то нужно, но зачем?
   - Там же решено поставить дополнительный заслон, на случай, если гора оживёт, - пожал плечами Перк, - я думаю, на данном этапе этого достаточно.
   - С учётом того, что на стационарной орбите отдельный дивизион штурмовиков, то более чем, - улыбнулся Марк.
   Наступление разворачивалось по плану. Как и рассчитывали военные, долина была пройдена практически без препятствий, хотя ещё ночью миуки активно пытались пробить заслон, и для сдерживания понадобился даже отряд прикрытия, что было большой редкостью.
   Восемьдесят седьмой шёл по флангу, и уже почти пересёк долину, когда скалы впереди вспыхнули. В первый момент Перк немного испугался, пока не услышал сообщение о том, что это атака плазменной артиллерии. Спутники засекли в узких горных проходах быстро перемещающиеся массы миуки, которые нужно было ликвидировать как можно быстрее, что и было сделано.
   Благодаря этой атаке авангард насекомоподобных был малочисленным. Перк даже не успел подойти на дистанцию удара - всё сделали головные роботы отряда.
   - Восемьдесят седьмой, будьте осторожны, - сказал Корв по каналу связи, - в ущелье мало пространства для манёвра.
   - Принято, - уже привычно ответил Перк, пропуская вперёд более лёгкие машины.
   Входить в ущелье действительно было немного страшно. В случае неожиданной атаки автоматика не сможет выполнить полноценный уворот - запаса пространства по бокам едва хватало на полшага гигантской машины.
   Вскоре стали видны последствия плазменных ударов - оплавившиеся скалы и тела насекомоподобных, превратившиеся в пепел. Лёгкий ветерок раздувал их по ветру, а от малейшего прикосновения они мгновенно рассыпались. Здесь, в замкнутом пространстве, это оружие было особенно эффективно, чего нельзя было сказать об отрядах роботов, зажатых в узкие рамки не только стенами скал. С одной стороны им приходилось плотно группироваться, что делало их уязвимыми. Рассредоточение, избавлявшее от этой проблемы, создавало новую, в некотором плане более существенную - при необходимости подавить крупную цель, меньшему количеству машин могло попросту не хватить огневой мощи. А что касалось размера предполагаемых целей, здесь должны были быть особенно большие защитники.
   Головной отряд пропал из поля зрения Перка, скрывшись за поворотом, и в следующую секунду эфир наполнили помехи, на фоне которых слышались выстрелы.
   - О..и ...есь... юда... в..е, - донеслось из динамиков прежде, чем канал связи оборвался.
   - Повышенный магнитный фон, - быстро проговорила Элла, - нет связи.
   - Он же был нормальным, - сказал Перк, выжимая кнопки и подавая рычаги вперёд.
   - Я не знаю, что случилось, - недоумевая, ответила девушка.
   Замкнутость пространства сейчас стала серьёзной проблемой - Перк не мог мгновенно выдвинуться к месту, где завязался бой, или хотя бы поддержать огнём. К счастью, роботы меньших классов сгруппировались ближе к центру, чтобы восемьдесят седьмой мог пройти над ними.
   Выйдя, наконец, из-за поворота, Перк в первый момент даже не понял, что происходит. Металл земных машин перемешался с металлом, из которого, как выяснилось несколько секунд спустя, состояли миуки.
   Перк приметил особо крупную особь, тут же навёл на неё пушки и выстрелил. Насекомоподобный не разлетелся на куски, как это всегда бывало раньше, а был отброшен взрывом и после падения продолжал шевелиться. Перк ещё раз выстрелил по нему, в результате чего неожиданно возобновилась связь.
   - Все назад, отходим к восемьдесят седьмому, - командовал Корв, - разрывайте дистанцию любыми способами!
   Пропустивший большую часть разговора Перк не сразу понял, что к чему. Уже в следущую секунду один из миуки со скоростью молнии прилип к его ноге. Мощная очередь из крупнокалиберного пулемёта ничего не дала. Пули вязли в их броне, не доходя до внутренностей.
   Только сейчас Перк увидел, что это странная смесь солдата и хлыста, только голова не соответствовала ни одному из этих видов - вместо зубастой пасти или кислотного жала у них была металлическая боевая часть, чем-то напоминавшая огромные ножницы, о назначении которых долго гадать не пришлось. Миуки обвил переднюю лапу восемьдесят седьмого и, оттянув в сторону броневой щиток, вгрызся своей пастью внутрь.
   Система тут же известила предельной нагрузке на силовой элемент. Химическая защита усиленно атаковала насекомоподобного ядом, но ему всё это было нипочём. Он мёртвой хваткой уцепился за лапу восемьдесят седьмого и пытался её перегрызть. Даже сопоставив размеры, становилось понятно, что ему это не удастся, но он и ему подобные при определённой степени везения могли значительно ослабить конструкцию, которая не выдержала бы мощных нагрузок.
   Следом за первым непонятным миуки на лапы восемьдесят седьмого бросились другие. Пули вырывали из них куски плоти, отвечавшей на атаку металлическим лязгом, но они продолжали атаковать. Экспериментальную машину спасал размер и схема - роботов, шагающих на двух конечностях, роботы легко валили на землю или опутывали полностью. С восемьдесят седьмым такой трюк не проходил, но у них на этот случай были припасены пасти-резаки.
   К счастью, у экспериментальной машины было, чем ответить насекомоподобным. Помимо продолжавшихся химических атак, заметно осложнявших им работу, Перк выпустил щупальца и ударил их электричеством. Большая часть миуки перестала подавать признаки жизни, но осталась в сцепке с восемьдесят седьмым. Уже одно то, что с первого удара были убиты не все, напугало перка, но последовавшие второй и третий удары решили эту проблему.
   Самым плохим было то, что масса машины значительно увеличилась, причём за счёт конечностей, что отрицательно сказалось на подвижности. Робот едва переставлял ноги, но сбросить лишний груз сейчас было нельзя. К счастью, конструкция сохранила достаточную прочность для того, чтобы выдерживать перегрузку. Оставалось надеяться, что живой щит, который создали прицепившиеся намертво миуки, будет серьёзной помехой для их сородичей, готовящихся ринуться в атаку.
   - Восемьдесят седьмой, выдвигайтесь на помощь красным, - скомандовал Корв, - они пока справляются, но на их участке больше всего врагов.
   - Иду, - сказал Перк, поджигая тела убитых насекомоподобных.
   Но выйти на соединение с машинами-миуки ему не удалось. Меньше чем через сто метров он почувствовал, как задрожала земля под ногами, и машина, и так находящаяся под высокой нагрузкой, с трудом удержала равновесие. В следующий момент щиты корпусов зазвенели от града камней, обрушившегося на них. Скала в двадцати метрах впереди как будто взорвалась, и среди града осколков Перк не сразу увидел огромное существо, бросившееся на экспериментальную машину. Он только успел пригнуться, и благодаря этому насекомоподобное пролетело над головным корпусом и врезалось в кормовой. От его инерции массы робот отступил на шаг назад, и тут же ухватил противника щупальцами.
   Прежде чем Перк успел среагировать, миуки вскинул массивную голову с огромными челюстями и вгрызся ей в основание правой задней лапы. Система тут же вспыхнула красными огнями, сигнализирующими об отказе щитов и серьёзном повреждении силовых элементов.
   - Ремонтные боты! - громко сказал Перк, и вы вернул рычаги влево, желая сбросить врага.
   - Слишком опасно. Они не дойдут, - ответила Элла, выводя на свой монитор интерфейс управления ремонтными машинами.
   - Пытаюсь.
   Перк резко шевелил кормовым корпусом и на себе ощущал ускорения, но миуки, плотно сцепившийся с восемьдесят седьмым, не поддавался, даже несмотря на то, что он пытался отцепить его ещё при помощи щупалец. Враг был очень сильным, он только вздрагивал, когда получал разряд электричества, но не умирал. Превозмогая воздействие людской машины, он поднялся и, повернувшись, вцепился во вторую лапу с той же стороны, хотя проще было атаковать заднюю левую. Перк вынужден был признать, что миуки действует грамотно, являясь по-настоящему серьёзным противником. При этом он был и достаточно живучим - все его конечности и панцирь были испещрены следами от пуль, но он продолжал атаковать.
   Система оповестила о ещё одном месте, где разрушены щиты и повреждён силовой каркас. Учитывая, что это была вторая лапа с одной стороны, это грозило роботу критической потерей подвижности.
   - Роботы ушли, - где-то вдалеке послышался голос Эллы, но Перк не ответил.
   Его уши снова были заложены, а перед глазами уже была не картинка, а противостояние двух механизмов в чистом виде. Миуки хоть и уступал в размере и огневой мощи, действовал очень грамотно тактически, при том, что Перк не был готов к такому повороту.
   - Перегрузка цепей, - испуганно сказала Элла после очередного разряда электричества.
   - Это наш последний шанс.
   Перк, несмотря на предупреждение системы, нажал на кнопку атаки экспериментального оружия. Он стиснул зубы и зажмурился, приготовившись к тому, что сейчас кабина погрузится во тьму, но ничего не произошло. Импульс прошёл, а сообщение о перегрузке цепей пропало.
   - Он обмяк! - сказала Элла.
   Перк резко повернул машину, стиснул щупальца, и огромное тело миуки отцепилось от корпуса. Он тут же отпустил его, и огромная туша рухнула на грунт. Перк сделал шаг вперёд и ощутил, как содрогнулся кормовой корпус - одна лапа ещё не была восстановлена, а вторая получила критические повреждения.
   - Роботы.
   - Уже в пути.
   Экспериментальные машины сделали своё дело, как нужно - ставка доктора Сноу оправдалась полностью. Система известила о том, что силовые элементы конструкции восстановлены и функционируют в штатном режиме.
   - Вперёд, - сказал он сам себе, и, выжав кнопки продольного перемещения, направился дальше.
   Несмотря на то, что передние лапы по-прежнему были опутаны мёртвыми миуки, Ощущалась лёгкость в управлении - не было гигантского монстра с металлической бронёй, насевшего сверху. Перк представлял, что если экспериментальные машины столкнулись с таким же противником, это могло вызвать у них особые трудности.
   К счастью это было не так. Преодолев небольшой подъём, Перк попал на небольшое плато, где и происходило сражение. Красные земные машины предстали перед ним во всей красе. Они ничем не уступали своим противникам, на которых были похожи. Ловкими и точными движениями они подавляли их и справились бы даже если бы восемьдесят седьмой и остатки отряда Корва не подоспели бы вовремя. Он навёл ракеты на тех миуки, что были ещё боеспособны, и атаковал их, завершив тем самым сражение.
   - У вас, как я вижу, всё было интересно, - весело сказал координатор боевой экспериментальной группы.
   - Более чем, - ответил Перк.
   - Думаю, мы можем вам помочь. Не шевелитесь.
   Три красные машины быстро подошли к восемьдесят седьмому, и, забравшись вверх, принялись отрывать мёртвых насекомоподобных. Диагностическая система известила о множественных повреждениях брони и силового каркаса, но они не были критическими. Инженерной группе предстояла большая работа.
   - Кажется всё, - сказал координатор, когда последний насекомоподобный был сброшен вниз.
   - Большое спасибо.
   - Нужно помогать друг другу.
   - Я рад, что вы справились, - нервно вступил Корв, - но не могли бы вы выдвинуться на поддержку. Мы еле-еле продвигаемся. Я вызвал винтокрылы, но они наткнулись на летунов.
   - Идём, - коротко ответил Перк.
   Миуки, которые обзавелись бронёй, подавлялись очень тяжело. Их мощные пасти резаки с лёгкостью рассекали людские машины. К счастью, таких сильных особей было не слишком много, иначе имперские войска застряли бы на этом рубеже.
   Если не считать недостаточную свободу действий в замкнутом пространстве горных проходов, восемьдесят седьмой и здесь показал себя с очень хорошей стороны. Малые роботы завязывали бой, отсекая от него хлыстов, которые плохо поддавались воздействию экспериментального оружия и поэтому могли серьёзно ограничить его подвижность, а он в свою очередь успешно поддерживал их огнём, находясь на расстоянии. Тех же миуки, которые пробивались вперёд, успешно отсекали красные экспериментальные машины. Перк не ожидал от них такой скорости и маневренности. Иногда ему даже казалось, что они превосходят насекомоподобных по этим параметрам, что позволяет им легко одерживать верх.
   После очень успешной перегруппировки темп наступления значительно возрос. Они продвигались вперёд, останавливаясь только для того, что бы дождаться подхода подкреплений и дать возможность отрядам, идущим параллельно, догнать их. Иначе можно было оказаться в окружении, и ничего хорошего из этого бы не вышло.
   Почти через три часа непрерывного продвижения вперёд в небе над ними появились штурмовые винтокрылы. Сегодня им пришлось побороться за господство в воздухе, но теперь они значительно ускорили и без того быстрое продвижение земных войск.
   Здесь как никогда была велика роль экспериментального прибора Сноу. Миуки были как будто впечатаны в скалы и появлялись очень неожиданно. Благодаря разведке, земляне предугадывали места, где появится очередной опасный противник, и были к этому готовы. По обратному принципу выбирались места для остановок - там, где активность была минимальной.
   Но даже несмотря на огромный успех, земляне были вынуждены признать, что миуки и на данном этапе всё ещё могли преподнести им серьёзный сюрприз. Из-за того, что они столкнулись с насекомоподобными, обладающими металлическими щитами и металлической выносливостью, что было скорее ожившей метафорой, но факт оставался фактом. На многих участках наступление просто замедлилось, но большая часть отрядов понесла серьёзные потери. В командовании уже назревала концепция укрепления с целью накопления сил, но это было преждевременно, поскольку сегодня спешно наступающие земные войска ещё ожидал сюрприз.
   Восемьдесят седьмой и его отряд столкнулись с особенно крупной компанией миуки-защитников. Красные машины уверенно маневрировали, нанося врагу серьёзный урон, но сдержать серьёзное наступление не могли. Восемьдесят седьмой поддерживал их огнём, но это тоже не сильно помогало. Первые нападавшие проделали в скалах большие бреши, из которых постоянно вылезали всё новые противники. Когда новые отряды хлыстов-солдат вновь повисли на передних конечностях восемьдесят седьмого, Перк выставил огненный щит. Всё вокруг пылало красным пламенем, он ничего не видел, но ситуация не улучшалась. Миуки были под экспериментальной машиной, над ней и со всех сторон - щупальца фиксировали множество захваченных целей.
   Он атаковал их снова и снова. С каждым ударом электричества несколько из них неизбежно умирали, но на их месте появлялись новые. Всё пространство в поле зрения камер было залито огнём, но он наносил им меньше урона, чем пули и электричество. Они никак не хотели отставать, и наваливались на него всё больше. Перку казалось, что они все избрали его своей основной целью, и будут давить до последнего, настолько, что им с Эллой останется уповать только на прочность каркаса кормового корпуса.
   - Восемьдесят седьмой, держитесь, мы идём к вам!
   Перк в горячке боя даже не разобрал, чей это был голос - капитана Корва или координатора экспериментальных машин. Достаточно было знать, что раз кто-то говорит, то у них, по крайней мере, всё в порядке.
   Всё, что ему оставалось, это бить экспериментальным оружием, следить за тем, чтобы цепи не перегружались и надеяться, что реактор, вышедший на самый интенсивный режим работы, сумеет обеспечить энергией всю систему.
   - Мы вытащим вас!
   На этот раз он понял, чей это голос - координатора роботов-миуки. Если он говорит так, значит, снаружи всё не так плохо. Перк осознал, что подсознательно думает так, как будто бы машина, которой он управляет, снова находится под куполом цеха, но на самом деле это был купол из бойцов миуки, подвижным щитом отгородивших его от окружающего пространства. К его счастью, у них не хватило достаточного количества особей и для того, чтобы удержать восемьдесят седьмого в коконе, и для того, чтобы дать существенный отпор всей остальной группировке, поэтому обе их цели не были выполнены.
   Но уже в следующую секунду земля под лапами роботов содрогнулась. И это не была простая дрожь, подобная той, когда очередной новый миуки-боец вырывается из скалы и атакует отряд, продвигающийся вперёд. Источник этой дрожи был гораздо глубже, как будто весь горный массив, по которому они продвигаются вперёд, содрогнулся и был готов сдвинуться с места.
   Красные машины, освобождавшие восемьдесят седьмого из-под живого панциря, созданного защитниками миуки, и вскоре появившиеся в поле зрения камер обозрения, не обращали на это внимания и продолжали вызволять его. Несмотря на это, Перк чувствовал, как напряглись их координаторы, управлявшие непилотируемыми машинами. В отличие от него, они не чувствовали эту дрожь своим телом, и поэтому не могли сразу в полной мере осознать, что происходит. Но был и положительный момент - в отличие от Перка, они не были подвержены серьёзному волнению, овладевшему им.
   Как только восемьдесят седьмой поднял голову, ему открылось небывалое зрелище. Гора, находящаяся далеко впереди, ожила, и он бы не увидел её, если бы она не поднялась на несколько сотен метров вверх. Это не был взрыв, как если бы очередной миуки-солдат нового вида выходил бы на открытую местность, разнося очередную скалу. Это скала поднялась вверх, а камни, образовывавшие её, рассыпались в стороны, обнажая контуры существа.
   - Авиация! Авиация! - кричал эфир голосом Корва, - не знаю, как обозначить цель, но вы и сами её видите.
   - Так точно, звено девять выдвинулось для атаки, - спустя несколько секунд, игнонируя крик капитана ответил незнакомый голос.
   Почти одновременно с этим ответом Перк увидел боевой порядок орбитальных штурмовиков, летящих чуть ниже головы огромного существа. Они двигались быстро и уверенно, до того момента, как он своими корявыми лапами, напоминавшими корни деревьев, не сделал широкие взмахи, от которых по окружающему пространству распространилась огромная ударная волна.
   Штурмовики разлетелись в стороны, и даже незнающему человеку было понятно, что это не часть их боевых манёвров. Некоторые из них потеряли высоту и рухнули в скалы, а существо, взмахнув своими огромными конечностями во все стороны, казалось, бросало вызов всей атакующей группировке людей и призывало их атаковать и показывая, что оно к этому готово.
   Существо казалось сублимацией всех концепций, освоенных и опробованных миуки за время компании, которую вели земляне. Оно было способно уничтожить целые армии, сейчас продвигавшиеся вперёд, и оно это делало. Ударные волны шли одна за другой, и восемьдесят седьмого спасала только удалённость от района, где разворачивались основные события.
   В эфире разразилась серьёзная борьба. Все спорили друг с другом, отстаивая свои концепции, и предлагая свои варианты действий. Нельзя было разобрать конкретные команды, но в голове Перка появилась идеальная возможность разделаться с этим существом. То, что всегда было готово к использованию, но никогда не использовалось. То, чего сами земляне боялись, но сейчас вблизи ожившей скалы не было никого, кто пострадал бы от удара. И все подсознательно понимали, что именно это окажет серьёзное воздействие, но никто не осознавал настоящей возможности для использования, и поэтому голос Перка, достаточно тихий, прозвучал, тем не менее, как гром среди ясного неба.
   - Восемьдесят седьмой запрашивает разрешение на ядерный удар.
   Он снова ощутил ту дрожь земли, потому что весь эфир затих. Наверное, Чемберс тоже это слышал, и именно он когда-то настаивал на том, что восемьдесят седьмой должен был быть оснащён атомными боеголовками, сейчас он не был готов к тому, что это действительно произойдёт. Всё затихло, даже Элла, постоянно сообщавшая Перку о статусе каких-нибудь систем восемьдесят седьмого, и в этой тишине он повторил ещё один раз.
   - Восемьдесят седьмой запрашивает разрешение атаковать его атомными боеголовками.
   - Сколько их у тебя? - спросил голос генерала Молдона.
   По голосу Перку казалось, что его спрашивает Эдисон, по-отцовски интересуясь, сколько его сын способен пустить в действие атомных спичек и прикидывая при этом, сколько территорий они смогут выжечь дотла.
   - Пять, - со всей серьёзностью ответил Перк.
   - Думаю, нам понадобятся все, понимаешь меня? - всё та же отцовская интонация, но слёзы, готовые выступить в уголках глаз Перка никак не сочетались с его готовностью выполнить приказ и попасть под чудовищную ударную волну, которая за ним последует.
   - Понимаю, - держа себя в руках, ответил Перк и с нетерпением ждал, что же ему ответят.
   - Весь боекомплект. Огонь, сынок! Самолёты его отвлекут.
   Эдисон никогда так не говорил, и именно поэтому Перк ощутил чужеродность. Он был готов атаковать, и сделал бы это вне зависимости от подобных фраз. Они не требовались, и он не понимал, для чего они нужны. Вне зависимости от своих мыслей, он нажал на кнопку, преодолев непонимающий взгляд Эллы.
   Ракеты, пока что не достигшие цели, выглядели совсем обычно, вот только эффект от их применения был серьёзным, и даже жестоким. Штурмовые аппараты спровоцировали существо на атаку и едва успели разлететься в стороны, перед тем, как гигантский силуэт озарился пламенем нескольких ослепляющих вспышек. Миуки не ждал такой атаки, и поэтому в том, как пошатнулось его тело, была безысходность. Оно падало, и всё выглядело так, как будто ждало этого, но до последнего момента не было уверено в том, что люди используют это оружие. А боеголовки, заряженные когда-то давно на первой базе, до которой восемьдесят седьмой добирался своим ходом, и только сейчас пошедшие в ход, никем не воспринимались всерьёз до тех пор, пока не озарили пространство вокруг себя ослепительными вспышками. Все замерли. Существо было повержено и мгновенно превратилось в материал для учёных, и уже ничто не было способно остановить продвижение земных войск вперёд.
   - Мне нужна зарядка, - сказал Перк, потом посмотрел на монитор с результатами диагностики и добавил, - и ремонт.
   - Возвращайтесь, - сказал Корв, - отряд поддержки уже подошёл.
   - Принято.
   Ремонтные роботы хоть и справились со своей задачей, не были способны заменить собой настоящий каркас. Перк, уже привыкший к восемьдесят седьмому и ощущавший эту машину, чувствовал, как робот слегка прихрамывает. Это вызывало у него только мысли о том, насколько сильными должны были быть солдаты миуки, которые нанесли ему такие повреждения.
   На лице Эммы был сильный испуг, когда Перк спустился вниз. Поцеловав её и оглянувшись, он понял, что его вызвало. Восемьдесят седьмой совсем не был похож на машину, только что вышедшую из цеха. Да, у него были повреждения и до этого, но те, что машина получила в этом бою, были в несколько раз сильнее всех предыдущих вместе взятых. Некоторые щиты были не просто посечены боевыми конечностями миуки - от них почти ничего не осталось. Он подумал над тем, что если бы у новых насекомоподобных было бы больше времени, участь восемьдесят седьмого могла быть очень неутешительной. К счастью, такой возможности они не имели - экспериментальная машина была готова к потрясениям.
   Два инженерных робота были установлены под днищем восемьдесят седьмого. Они представляли собой большие подъёмные механизмы, которые сейчас подняли машину на несколько метров, освобождая лапы от нагрузки. Все детали каркаса, получившие повреждения подлежали замене, и в задачи инженеров входило как можно скорее составить список и выслать его на завод. В таком случае завтра вечером детали могут быть уже здесь, и ещё около суток понадобится на сборку.
   Перк просматривал диагностические данные в интерфейсе одной из малых инженерных машин, когда их окликнул один из техников.
   - Хотите полюбоваться?
   Юноша поднял глаза и увидел большой кусок металла, в первый момент показавшийся ему бесформенным. Это была одна из челюстей миуки, застрявшая под щитом. Сейчас, когда лапу готовили к демонтажу, его удалось извлечь. Робот-кран, забравшийся на восемьдесят седьмого, медленно опустил извлечённый фрагмент на землю.
   Перк подошёл ближе. Челюсть была похожа на крюк, внутренняя кромка которого была острой. Сейчас на ней было множество зазубрин, покрывавших некогда острую режущую часть - результат сопротивления сплава, из которого был сделан робот.
   - Они поняли, что металл лучше всего уязвляется металлом, - из-за спины Перка раздался голос Чемберса.
   Марк отхлебнул из фляжки, поморщился и убрал её во внутренний карман.
   - Как ты? - спросил он.
   - Нормально. Отхожу, - ответил Перк и вымученно улыбнулся.
   - Отходи. Время есть. Не меньше трёх дней для ремонта.
   - За два не управятся? - спросила Эмма.
   - Нет. Я уже видел приблизительную смету. Они ещё не осматривали внутренний каркас.
   - Плохо. Значит, мы не участвуем в наступлении?
   - Ты думаешь, за три дня его подготовят? Сегодня очень большие потери. Они снова застали нас врасплох.
   - Но ведь и мы их тоже.
   - Что верно то верно. За то время пока ракета прилетела бы с орбиты, та тварь передавила бы нас как клопов. А ты ещё не хотел ставить боеголовки.
   - Хорошо, что вы меня в этом убедили.
   - Хорошо, - устало покивал Чемберс и пошёл вперёд, чтобы поговорить с техниками.
   Перк ещё раз посмотрел на челюсть миуки, а потом на Эмму. Она была слегка встревожена, но он знал, что сможет её успокоить.
   Результаты этого сражения стали новой сенсацией в научном мире, но пока только той его части, которая была непосредственно связана с Андарой. Существо, которое удалось уничтожить только атомными ракетами, стало не только самым крупным насекомоподобным, но и вообще самым крупным существом известным земной науке. Просто для того, чтобы его зарегистрировать требовалось время, поскольку научные летательные аппараты землян выглядели на его фоне надоедливой мошкарой.
   Однако даже первичного изучения хватило для того, чтобы сказать, что это существо было нетипичным не только из-за своего размера. И дело было даже не в повышенном содержании металла в тканях - оно было скорее следствием. Следствием того, что это существо, по сути, было роботом. Оно было своего рода экстрактом всех знаний, которые миуки приобрели в боях с людьми, но с точки зрения механики земные роботы для них слишком просты, и они взяли только то, чего им не доставало - защиту. Они научились перерабатывать металл и внедрять его в свои ткани, чтобы повысить их прочность. Ведь это огромное существо обладало колоссальной массой, при том, что лапы его были достаточно компактны.
   Размышляя над этим, Перк не мог не вспомнить своё прошлогоднее сражение. Уже тогда он увидел металл внутри миуки, но по сравнению с тем, что ему довелось встретить сегодня, это было лишь наброском. Маленькой попыткой перенять силу людских машин. По сравнению с тем, что было тогда, насекомоподобные сделали колоссальный шаг вперёд. Быстрота их развития могла испугать того, кто способен был её осознать. Если людям не удастся в ближайшее время подавить миуки, то остаётся вероятность, что они смогут если не в корне переломить ход кампании, то хотя бы существенно её замедлить, и, возможно, найти шанс выжить.
   Чемберс не зря находился в подавленном настроении. Неприятный сюрприз с ожившей горой для него был неприятен вдвойне - это была первая осечка экспериментального прибора доктора Сноу. В этом им ещё предстояло разобраться - сначала аппарат, как и положено, показывал активность, притом существенную, но потом его показания в корне изменились. Неужели миуки научились маскироваться так быстро, или это просто было результатом нехарактерного для них поведения? Ведь все остальные результаты были верными, что и вызывало тревогу.
   Все следующие дни, пока армия удерживала позиции, Чемберс и Сноу занимались разведкой. В первую очередь нужно было изучить остальные районы, где находились залежи разных руд. Активность была обнаружена только в одной зоне, по которой тут же был нанесён мощный авиаудар, после которого она прекратилась. Но даже это не было достаточной гарантией.
   Позднее аналитиками был сделан вывод, что даже если такие особи есть где-то в спящем состоянии, они не будут применяться. Объяснялось это простым математическим подсчётом - в одной особи было сконцентрировано столько же биомассы, сколько во всех остальных миуки, уничтоженных в тот день, вместе взятых. Само существо при этом за исключением нескольких штурмовиков, не нанесло землянам никаких потерь, что было очень невыгодно. Был сделан вывод, что миуки перераспределят биомассу перед следующим сражением. Они столкнулись с той же проблемой, что и люди, которым однажды уже приходилось отказываться от роботов сверхтяжёлых классов. Но это существо было во много раз крупнее них, и поэтому масштаб просчёта, допущенного насекомоподобными, был гораздо серьёзнее.
   Но даже несмотря на обнадёживающий прогноз аналитиков терять бдительность было нельзя. Логика насекомоподобных по-прежнему во многом оставалась непонятной, и даже в этом поражении для них был положительный момент - они вынудили землян применить самое мощное оружие, которое вообще допустимо применять на такой планете, как Андара, чтобы не навредить ей. До этого атомные боеголовки оставались существенным козырем в рукаве, но теперь о нём было известно и насекомоподобным. Вряд ли им удастся выработать защиту от атомного взрыва, но стратегию изменить заставит. Как когда-то они научились действовать так, чтобы не давать землянам пользоваться своей мощной орбитальной авиацией, так теперь они могут сделать применение атомного оружия нецелесообразным или вообще бесполезным, лишая людей их мощного козыря.
   - Говорят, другие группировки тоже понесли серьёзные потери, - Чемберс бросил окурок в костёр и достал новую сигарету, - оборона очень хорошо организована.
   - У нас поговаривают, что Андара может быть не первой планетой, на которой им довелось побывать. Никто не знает, кого они уже победили, прежде, чем встретили нас, - ответил капитан Сторвер.
   - Я очень надеюсь, что они не могут обмениваться данными с другими мирами, - сказал Сноу, - представляете, какими мощными они могли бы быть?
   - Представляем, - кивнул Марк и поджёг сигарету.
   Они сидели возле костра на тыловой окраине походного лагеря. Вообще, это была своего рода традиция местных военных, к которой с подачи Чемберса приобщилась и его экспериментальная группа. Капитан Сторвер был из тех военных, кто был на Андаре ещё до начала полномасштабной кампании. Он помнил, какими были миуки в начале его службы и сравнивал их с тем, что он видит сейчас. Сноу, не имевший такого опыта близких контактов с насекомоподобными, слушал его с видом восторженного ребёнка, иногда задавая уточняющие вопросы.
   - Значит, сами они нападали на ваш пост редко? - спросил он после очередной истории, рассказанной капитаном.
   - Когда я ещё был лейтенантом, я служил на базе, которая находилась по тогдашним меркам на территории миуки, но они нас почти не атаковали. А бывали базы далёкие от них, но очень проблемные. Видимо, наше деление территории не похоже на их, - усмехнулся он.
   - Но в целом, послушав вас, я сделал вывод, что агрессия миуки тем интенсивнее, чем сильнее мы сами на них давим. Это верно?
   Сторвер ненадолго задумался, а потом покивал головой.
   - Пожалуй. Знаете, я всегда это знал, но почему-то задумался только сейчас. Самая сложная оброна была сразу после рейдов, как будто они нам мстили за то, что мы с ними сделали.
   - Эти рейды были успешными?
   - Да, - уверенно ответил капитан, - это сейчас их не выманишь, пока сам три армии не зашлёшь. А тогда один маневренный отряд вызывал такую бучу, что еле ноги уносили. Но тогда было проще - выманил, вызвала авиацию и всё. Если рейд был под вечер, то горело всю ночь. И с ядом было проще. Если забросил три контейнера в нору, то из неё точно никто уже не вылезет, не то, что сейчас. Даже после того, как завалишь выход, всё равно умудряются просачиваться.
   - Это закономерно, - заключил Сноу, - наше давление на них сильно, как никогда. К тому же, эти территории слишком долго были под их влиянием. Не забывайте, что мы ещё не проникли в их структуру достаточно глубоко, чтобы утверждать, что знаем их.
   - Я слышал, в горах захватили несколько колоний, - сказал Сторвер, - мне на этот раз не досталось. Чёртовы хлысты зажали мой отряд. Мы еле отбились. Так что я об этом знаю только по слухам, но, говорят, что нашли что-то серьёзное.
   - Нашли, - кивнул Чемберс, - но узнать это сейчас сложнее, чем договориться с миуки. Все нервные, никто ничего не говорит.
   - Нам тоже. Я только слышал, что наступление задерживается. Хотят собрать больше сил. А на юге, говорят, - он понизил голос, что придало ему загадочность, - что вообще еле держатся. Самолёты только и летают на орбиту и обратно.
   - Видимо, они ближе всех к центру, - заключил Чемберс, сделав глубокую затяжку, так что и у нас однажды будет так. Вопрос в том, на сколько мы ещё продвинемся. Так что, подкопить сил не помешает.
   Он достал фляжку и сделал глоток.
   - Главное, чтобы сзади никто не выполз, когда мы пройдём эти горы, - сказал капитан, - с этими железными тварями всё может выйти плохо.
   - Будем надеяться, что наши данные точны, - сказал Марк, глядя на огонь.
   Весь следующий день лагерь людей находился под атакой. Выставленный наземный заслон оказался для насекомоподобных непреодолимым, и поэтому они избрали путь воздушных нападений. В целом это тоже не возымело серьёзного эффекта, разве что силы противовоздушной обороны находились в постоянном напряжении, а в моменты, когда ситуация становилась особенно сложной, прерывалось воздушное снабжение. Во второй половине дня винтокрылы, которые до этого поднимались в воздух только по тревоге, постоянно патрулировали воздушное пространство над лагерем.
   По-настоящему неприятным сюрпризом стало то, что с наступлением темноты интенсивность атак миуки только возросла, и из-за этого транспортный аппарат, который должен был доставить запасные детали для восемьдесят седьмого вынужден был совершить посадку на безопасном удалении и ожидать, пока ситуация станет более спокойной.
   Всё утихло только к утру, когда лётные дивизионы получили серьёзные подкрепления и смогли расширить область патрулирования, тем самым не подпуская насекомоподобных на опасное расстояние. Затем начался ремонт. Восемьдесят седьмому заменили два сустава, крепящих лапы к корпусу, а так же первые фаланги. Их можно было просто отремонтировать в полевых условиях - инженеры предлагали применить сварку, но Чемберс категорически отверг это предложение и настоял на замене. Перку виделось, что из-за этого их робот может потерять баллы по статье ремонтопригодности, но уж лучше потерять их, чем саму машину. Восстановленные детали каркаса могут не выдержать подобное ещё раз, а в том, что последующие бои будут не проще вчерашнего, Перк не сомневался. Ни для кого не было секретом, что у миуки есть своя тактика и стратегия, и то, что они сейчас усилили давление с воздуха, тоже играло важную роль. Вопрос в том, какую?
   К вечеру этого же дня восемьдесят седьмой был практически отремонтирован. Оставалось заменить разрушенные щиты и по возможности восстановить повреждённые. Учитывая, что походное освещение, необходимое для ремонта, могло привлечь ненужное внимание насекомоподобных, а наступление пока находилось в стадии подготовки, работы было решено перенести на следующий день, хотя Марк очень просил сделать всё как можно скорее.
   На следующий день, когда восемьдесят седьмой вошёл в строй, и диагностическая программа выдала привычное сообщение о том, что все системы функционируют в штатном режиме, на базу прибыла артиллерия, которая, выдвинувшись немного вперёд, сразу приступила к атаке. Потом стало известно, что миуки начали наступать не только в воздухе. Передовые дозоры с трудом сдержали первичный натиск и то только при помощи резервов. Насекомоподобные действовали очень слаженно и чётко. Земные войска не могли применить бомбардировщики, только штурмовики, да и те не могли оказать существенное влияние на ход боя.
   День прошёл беспокойно. С базы уходило несколько отрядов. Чемберс предупредил Перка и Эллу, что им, возможно, тоже нужно будет выдвинуться для поддержки, но, видимо, ему не дали разрешения, поэтому до следующего дня восемьдесят седьмой оставался на своём месте. Наутро Марк оповестил всех, что привычного совещания не будет, поскольку он вместе с доктором Сноу вылетели на разведку.
   Несколько раз высоко над базой пролетали тяжёлые бомбардировщики, а во второй половине дня натиск миуки стал меньше. Марк вернулся только в сумерках и сразу созвал всех на одной из передвижных станций связи. Он на ходу ел армейский питательный батончик, и продолжал сверяться информацией на дисплее своего компьютера.
   - Итак, - начал он, когда все собрались, - как вы заметили, я сегодня весь день порхал где-то в тёплых краях, но, поверьте, это было не увеселительное путешествие. Наши насекомоподобные друзья всё ещё находят способы нас удивлять. Они не просто легко переформировываются, но и способны очень быстро организовывать новые колонии.
   Чемберс вывел на дисплей карту, на которой Перк тут же узнал горный массив, недавно захваченный землянами. Сразу за ним была нанесена красная разметка, напоминающая корневую систему растения. Некоторые жилы были толще, некоторые тоньше, кое-где виднелись узлы, соединённые друг с другом и с основной системой.
   - Это их колонии? - спросила Элла.
   - Мы тоже так подумали в первый момент, но на самом деле, колония тут только одна.
   Марк щёлкнул по пиктограмме, и часть узловатых красных линий, подходящих вплотную к скалам, затемнилась.
   - Это то, что мы имеем сейчас. Благодаря нашим точным данным, мы смогли отсечь основные каналы, по которым подходят миуки. Но интересно другое. Ещё недавно никаких сложных ходов в этой долине не было.
   Марк снова щёлкнул по пиктограмме и все линии исчезли.
   - Они начали наступать, - сказал Перк.
   - Да. Причём очень активно. Учёные уже признают, что недооценили запасы биомассы, находящиеся в их распоряжении. Доктор Сноу сейчас готовит прибор к серийному производству, но сегодня нам пришлось сделать всё самим. И по новым оценкам, миуки не только способны сдержать нас, но и сбежать, чтобы затаиться.
   - Значит, скоро наступление? - спросила Элла.
   - Завтра утром. Мы выдвигаемся ближе к полудню. Основную работу будет делать авиация, но миуки слишком много. Кампанию нужно заканчивать как можно скорее, поэтому сюда будут стянуты все возможные силы. Но собрал я вас не для того, чтобы рассказать только это.
   - А что ещё? - спросил Роджер слегка подозрительно.
   - Не бойся. Я прямо чувствую, как у тебя сердце ушло в пятки. Я позвал вас, чтобы поздравить, - Марк улыбнулся с искренней радостью.
   - С чем? - спросил Перк.
   - Мы прошли испытания. У нас очень высокий балл, с чем я вас и поздравляю. Завтра наш последний бой.
   На посту связи повисло молчание. Никто не мог понять, как следует на это реагировать. Все ожидали, что испытания закончатся вместе с кампанией, а теперь выходило, что она будет завершена без них.
   - Не вижу радости!
   - Как-то это неожиданно, - сказал Перк.
   - Признаю, что небольшой момент есть, но это же должно было случиться рано или поздно.
   - Это потому что здесь становится опасно? - спросила Элла.
   - И поэтому тоже. Вообще, и эти-то данные, что я вам сегодня поведал по большому секрету, мы получили благодаря прибору доброго доктора и тому, что пока только он умеет правильно им пользоваться.
   - Но если кампанию скоро завершат, то и робот наш будет не нужен? - грустно спросил Перк.
   - Почему же? Я думаю, здесь будет оставлена некоторая часть группировки. Уже сейчас учёные не исключают возможность того, что рано или поздно в одном из районов планеты обнаружится новая неизвестная колония. Ну и, не стоит забывать, что производство здесь сохраняется, как и исследования, так что никому искать работу не придётся, если вы волнуетесь об этом. Хотя на вашем месте я, даже если пришлось бы, не переживал - все молодые и способные, так что не у дел не останетесь.
   - Хотелось просто, чтобы машина в серию пошла, - сказала Джейн.
   - Пойдёт. Это не последняя война, уж поверьте.
   - А что конкретно будет завтра? - спросил Перк.
   - Как хорошо, что ты об этом вспомнил. А то я всё никак не расскажу. Завтра военные решили сработать изощрённо, но по классической схеме. Раз миуки так повадились наступать, то пусть наступают. Численность передовых отрядов намеренно будет занижена, чтобы они были потеснены и отступили. Мы дождёмся, пока враг пустит в бой как можно больше своих резервов и вмажем авиацией. Мы недооценили объём биомассы, которым они владеют, и сейчас нужно как можно больше обратить в пепел.
   - А что, если биомассы у них ещё больше? - спросила Элла.
   - Тогда будет ещё один заход. Но уже без нас. Я и завтрашние-то испытание еле отстоял. Тех красных роботов уже сегодня пакуют.
   - А я думал, их оставят, - сказал Перк, - они очень хорошо себя показали.
   - Дело тут не в том, кто как себя показал. Дело в том, что кампания вошла в финальную стадию, и никто не хочет отвлекаться на экспериментальные машины. Мы очень усложняем организацию работы системы.
   - Но и выигрыш мы даём.
   - Верно, но, видимо, это стало сейчас важнее. Меня во все подробности планов штаба не посвящают, так что рассказать, что к чему, я вам не могу. Ещё есть вопросы?
   - Вроде нет, - сказал Роджер.
   - Тогда все свободны. Отдыхайте, готовьтесь к возвращению. Боевой план получите утром перед выдвижением.
   - Хорошо, - сказал Перк, вставая.
   Активность миуки существенно снизилась, но, несмотря на это, после того, как стемнело, на горизонте было видно зарево пожара. Пока Перк и Эмма, держась за руку, шли к жилому сектору, где-то в небе послышался звук тяжёлых бомбардировщиков. Видимо, впереди обнаружилась новая цель, достойная их внимания.
   - Сколько же их? - встревоженно сказала Эмма.
   - Много, - ответил Перк, - мы близко к центру, их и должно быть столько.
   - Завтра же всё будет хорошо? - спросила она.
   - Будет, радость моя, - он обнял её и поцеловал, - разрядим боекомплект и назад. Атомных ракет в этот раз не дали, так что всё будет быстро.
   Она улыбнулась, и они направились дальше.
  

Глава тринадцатая

Убить монстра

   На левом фланге долина постепенно сужалась, уходя в широкую ложбину. По словам учёных, ещё задолго до появления на Андаре землян, здесь была полноводная река. Сейчас от неё осталась высохшая и истрескавшаяся земля, становившаяся пылью под тяжёлыми лапами восемьдесят седьмого. Группа капитана Корва должна была продвигаться по левому флангу до тех пор, пока разрозненные кучки миуки, легко уничтожаемые ещё на подходе, не сменятся серьёзными отрядами. Это означало бы, что они привлекли внимание насекомоподобных, и в скором времени нужно будет переходить ко второй стадии.
   Уничтожив определённую часть врагов, и ещё большее количество связав боем, отряд должен был отступить, растягивая расстояние до источника миуки. Затем, когда оно станет достаточным, по этому месту будет нанесён авиаудар. Но пока рано было представлять звено бомбардировщиков у себя над головой. Большая часть атак, отражённых Перком, исходила с воздуха, наземные же отряды солдат в лучшем случае походили на разведку боем - настолько мелкими они были.
   В небе регулярно появлялись разведывательные винтокрылы, сопровождаемые истребителями, что несколько успокаивало Перка. Хоть бой проходит не совсем так, как планировали Земляне, у командования, по крайней мере, есть достаточно подробная картина происходящего.
   - Юг серьёзно продвинулся, - радостно сказал в эфир Корв, - запад и восток тоже не отстают. Дело за нами!
   - Сколько до них? - спросил один из младших офицеров.
   - До юга всего две с половиной сотни. Их разведка уже ищет район наибольшей активности.
   Перк продвинулся вперёд ещё примерно на два километра. Берега пересохшей реки становились всё круче и немного сужались, но простора для действий по-прежнему было достаточно. Разве что, по мере увеличения глубины дна уменьшался обзор, но нехватку информации с лихвой компенсировала разведывательная авиация.
   - В вашем районе повышается активность, - сообщил голос по внешней связи, очевидно, командир разведчиков, - у вас есть визуальный контакт с противником?
   - Только с незначительными силами, - ответил Корв.
   - Остановитесь и дожидайтесь резервов, здесь становится небезопасно.
   - Отряд, остановиться, - скомандовал капитан, - но мы не видим врага.
   - Оставайтесь на месте.
   Через минуту над руслом реки завис особенно крупный летательный аппарат. Перк не очень разбирался в их классах, но мог с уверенностью предположить, что это не штурмовик и не бомбардировщик, а скорее крупный разведчик. Машина, удерживавшая положение благодаря турбинам, медленно вращалась вокруг вертикальной оси, как будто сканируя окружающее пространство.
   - Говорит генерал Пол, - в эфире раздался серьёзный и немного грубоватый голос, - Капитан, отойдите на сто метров назад и займите оборону.
   - Выполняю, - ответил Корв, но последние буквы слова утонули в грохоте.
   Перк инстинктивно подал рычаги управления назад, что позволило восемьдесят седьмому избежать столкновения. Из-под песка на одном из берегов выскочил огромных размеров защитник. Он высоко подпрыгнул, разбрасывая в разные стороны грунт, и чуть было не настиг разведывательный аппарат. Благо, у пилота была достаточная реакция для того, чтобы резко поднять машину вверх, благодаря чему насекомоподобный достал до обшивки лишь одной из своих боевых конечностей, да и тот удар пришёлся по касательной. Машина даже не содрогнулась - лишь на поверхности корпуса осталась относительно небольшая царапина.
   - Огонь, восемьдесят седьмой!
   Перк нажал на атаку через долю секунды после того, как Элла назначила гигантского миуки целью. Залп был сокрушительным, и многолапое существо тут же завалилось на бок. Снаряды перебили несколько его конечностей, но он оставался жив, хоть и недееспособен. Перк уже было хотел добить его, как из бреши в земле выскочил ещё один и тут же бросился на экспериментальную машину. Ещё один залп из всех пушек тут же усмирил противника, и он отступил, но лишь для того, чтобы снова броситься в атаку.
   Он понимал, что погибнет в любом случае, поэтому просто встал между восемьдесят седьмым и брешью, заслоняя от огня пушек своего собрата, который в следующую секунду так же молниеносно выскочил наверх. Это была всё та же смесь солдата и хлыста, только с большим количеством лап, но без повышенного содержания металла в панцире, что очень обрадовало Перка. Благодаря этому нескольких выстрелов из пушки или очередей из пулемёта было достаточно, чтобы уязвить этих насекомоподобных, но Перк понимал, что это только начало.
   Они были меньше восемьдесят седьмого всего в два раза, и если бы одному из них удалось сцепиться с ним, всё могло бы кончиться не совсем благополучно, даже несмотря на их относительно высокую уязвимость.
   После рывка миуки восемьдесят седьмой содрогнулся и автоматически отступил на один шаг назад, чтобы погасить часть удара. Враг насел сверху головного корпуса и нанёс мощный удар в основание передней лапы. Система тут же взвыла тревожным сигналом - повреждения были критическими.
   - Сбрось его, не могу назначить ремонт, - прокричала Элла.
   - Стараюсь, - нервно ответил Перк.
   Теперь ему становилось понятно, почему миуки отказались от усиленной брони. Они выбрали сокрушительную силу. Едва Стоун успел опомниться, как противник, насевший сверху, уже занёс лапу для ещё одного удара. Они проработали и тактику. В прошлый раз насекомоподобное старалось вывести из строя несколько лап, но теперь целью было полностью оторвать, пусть и меньшее количество. С точки зрения потерь подвижности и маневренности это был не самый лучший ход, но если учесть что восемьдесят седьмой лишается ещё и связи с частью оружейных систем, то его можно считать оптимальным.
   К счастью, удар удалось сгладить щупальцами, вовремя ухватившими миуки. Сразу последовал удар током, и враг отступил. Он был ещё жив, но существенно замедлился. Не было той прыти, с которой он чуть было не отсёк лапу экспериментальной машины. Он пытался двигаться, но щупальцам уже проще было удерживать его. Но тут восемьдесят седьмой снова вздрогнул. Это был ещё один миуки. Увлёкшись поединком, Перк не заметил, как из норы выскочило ещё три особи. Они быстро разделались с остальным отрядом благодаря своей огромной скорости и сокрушительной силе, и теперь были готовы приняться за него.
   Один из них сейчас сцепился с восемьдесят седьмым в месте стыка корпусов и нанёс удар, который щупальцам удалось только сгладить. Урон был не критическим, но ощутимым. Перк продолжал обстреливать его из пулемётов, но прицелиться в тело у него не выходило, а отстрел конечностей лишь ухудшал маневренность врага, которому было достаточно и одной лапы, чтобы удачно атаковать.
   Ещё один удар током, и первый миуки ещё больше ослаб, и его, наконец, достали пушки. Он скатился вниз, и Перк, выжав нужные кнопки, подал рычаги вперёд. С одной стороны он усложнял задачу среднему насекомоподобному, пытавшемуся удерживаться между корпусов восемьдесят седьмого, а с другой, добивал первого теми лапами, которые он пытался отсечь.
   - Трансформируйся! - приказал он Элле.
   - Что?!
   - Просто делай, что я говорю! - переходя на крик, скомандовал Перк.
   Он прицеливался неуправляемыми ракетами в третью цель, пока было время. Миуки двигался боком, выбирая удачный момент для атаки. Головной корпус машины сдвинулся вверх, и Перк услышал, как что-то захрустело. Обмякший миуки не сумел выбраться из промежутка между корпусами, и был раздавлен. Перк рассчитал, что ещё один удар, даже не в полную силу, ослабит узел, соединяющий корпуса, и подобное уже нельзя будет выполнить. К тому же снималась нагрузка с передней лапы, получившей критические повреждения, что было благоприятным условием для работы ремонтных роботов.
   Третий миуки был уничтожен быстро и безболезненно для восемьдесят седьмого. Неуправляемые снаряды, имевшие достаточную мощность, разорвали его тело, и он обрушился на землю.
   По схеме скользнула жёлтая моргающая точка и уже через несколько секунд лапа, обозначенная красным, сменила цвет на зелёный. Перк просмотрел диагностические данные. Если не считать передней конечности, больше всего досталось щупальцам. Полтора десятка были выведены из строя - они не смогли сдержать столь сильного противника. Но даже несмотря на это, система оставалась боеспособной. Однако радоваться победе и наступившему затишью Перку оставалось недолго.
   Элла пыталась выйти на связь, а он проверял боекомплект, плавно отходя назад, когда грунт впереди вздыбился. Похоже, то, с чем сейчас столкнулся Перк, являлось всего на всего передовым отрядом, а сейчас в бой готовились вступить главные силы. Связь как назло отсутствовала, и оставалось надеяться на то, что командование получает информацию о ситуации благодаря авиаразведке, и его не оставят одного.
   Миуки был только один. Перк не знал, радоваться этому или сожалеть. Конечно, сдерживать одну единственную особь было проще, чем многочисленный отряд, но это насекомоподобное по своим гарабитам было сопоставимо с восемьдесят седьмым. Перк тут же реализовал главный плюс такого размера, атаковав противника неуправляемыми снарядами, благо прицелиться в туловище не составляло труда, а что до уязвимых мест, то это было несущественно. Перед ним находилась очередная новая разновидность миуки, по поводу которой у него не было никаких инструкций.
   Стоун был вынужден признать, что при таком размере подвижность существа достаточно высока. Отклонившись в сторону, оно ушло от части ракет. Расправив веера лап с острыми наконечниками, оно бросилось в атаку. На нём сошлись все потоки пуль и снарядов, бешено извергаемых стволами боевых систем, но оно продолжало атаковать. Вся огневая мощь сошлась на туловище, но оно отклонялось в стороны и избегало атак как будто бы не потому, что они могут его уязвить, а просто такова была модель движения. В следующую секунду Перк увидел яркое свечение, и не успел он понять что это, как всё пространство, обозреваемое передними камерами, заполнилось красным пламенем.
   Боевые системы продолжали атаковать автоматически, значит, не потеряли целеуказание, и слепота относилась только к части сенсоров. Перк быстро переключился на системы наблюдения расположенные в голове, выдвинувшейся после трансформации. Здесь интенсивность пламени была меньше - удар пришёлся ниже, примерно в центр груди, но обзор всё равно был недостаточным. Тогда он переключился на сенсоры в плечах, и обзор вернулся.
   Мощное существо тем временем извергло ещё один пылающий заряд, который пришёлся ниже первого. Система сообщала о существенном повышении температуры в области головного корпуса, но до критической отметки этому показателю было ещё далеко. Защита силовых и информационных каналов выдерживала, не говоря уже о щитах, которым для расплавления требовалась температура в несколько раз больше.
   Тем временем монстр шёл на сближение. Тяжёлые ракетницы уже прекратили атаку, поскольку расстояние для их применения было недостаточным - они могли нанести урон восемьдесят седьмому. Другие системы, к счастью, могли действовать и на меньших дистанциях, но миуки как будто приобрёл защиту от физических атак. Он содрогался лишь от снарядов самого крупного калибра и то лишь гася их импульс, а не поддаваясь болевым ощущениям, которые они должны были вызывать.
   После третьего выстрела загорелась передняя лапа кормового корпуса, но больше огненных снарядов не было - это была первая слабость, выявленная Перком в его грозном противнике. Но сейчас этого было недостаточно. Гигант устремился вперёд, и, игнорируя ответный огонь восемьдесят седьмого, сцепился с ним.
   Перк тут же активировал щупальца и захватил ими врага. Удар электричества. Никакого эффекта. Миуки продолжал тянуть его вниз. Вся его передняя часть распустилась словно цветок, обратившись огромной пастью с щупальцами, которыми он пытался схватить гигантскую машину. Экспериментальное оружие не давало это сделать, затрудняя ему захват. В какой-то момент уже нельзя стало различить, где находятся механические щупальца, а где щупальца миуки. Перк продолжал яростно бить врага электричеством и пытаться высвободиться, но тот тянул его на себя и вниз. Машина, объятая пламенем, не поддавалась, огрызаясь пушками и пулемётами, но враг был сильнее.
   Перк знал, что ему просто нужно нащупать нужную точку, чтобы удар током был эффективным, но отпустить щупальца сейчас означало бы позволить миуки очень удобно схватить восемьдесят седьмого. Шанс был лишь один, и если не воспользоваться им сейчас, то не пройдёт и минуты, как насекомоподобное одержит верх. Перк чувствовал его натиск своим телом даже несмотря на то, что между ними были многослойные броневые щиты. Он чувствовал холодную, сродни машинной, ярость, с которой этот монстр пытается повалить его, чтобы затем растоптать, разорвать на части и устремиться дальше. И если сейчас его не остановит восемьдесят седьмой, потом его будет очень сложно унять, особенно учитывая тяжесть ситуации, в которой оказались наступающие земные войска.
   Он сделал глубокий вдох, после чего дал щупальцам приказ отступить, но уже спустя секунду та часть из них, которой удалось высвободиться, снова устремилась в атаку. Натиск усилился. Он чувствовал, что восемьдесят седьмой вот-вот поддастся. Сервомоторы не выдержат напора и согнутся против воли системы управления. И против его воли тоже.
   Удар. Существо выдержало, но впервые за то время, что они сцепились, он ощутил, что оно поддаётся. Он дал приказ зацепиться сильнее, после чего снова ударил током. Сначала он почувствовал, что натиск противника ослаб, и только после этого увидел сообщение системы об уменьшении нагрузки.
   Ему удалось высвободить одну из передних лап, и он тут же ударил ей монстра сверху. Если бы это было обычное насекомоподобное, то здесь должна была располагаться голова, но у этого существа её не было, по крайней мере, отдельной от туловища, поэтому он не знал, насколько эффективным были его атаки. Об этом можно было судить лишь по тому, что с каждым новым ударом металлических лап, существо ослабевало. Наконец-то Перк дошёл до предела его выносливости.
   Ослабевший миуки немного перехватил инициативу, когда щупальца восемьдесят седьмого отступили назад, но когда они вновь схватили его и ударили электричеством, он впервые по-настоящему дрогнул. Перк всеми четырьмя руками ударил его чуть выше пасти, и монстр отпрянул назад. Юноше казалось, что он даже сквозь стенки кабины слышит, как лопаются щупальца, которые миуки не успел отпустить. Монстр рухнул на землю, но тут же попытался подняться. Перк выстрелил в него зажигательной бомбой и резко отступил назад, разрывая дистанцию. Расстояние должно было быть таким, чтобы была возможность продолжать атаковать врага огненными зарядами, но в то же время не позволить пламени перекинуться на робота.
   Сейчас миуки болезненно реагировал на огонь, но не из-за того, что не был к нему устойчив. Атакуй его Перк зажигательными бомбами в самом начале, эффекта не было бы вообще. Сейчас же пламени удалось проникнуть в самую глубь его тела из-за большого количества повреждений, причинённых пулями, снарядами и ракетами. Он не чувствовал боли от огня, он чувствовал боль от того, как рвутся его уцелевшие связки и органы.
   Трёх атак оказалось достаточно, чтобы окончательно подавить монстра. Ожидая, что может появиться ещё один противник, Перк пятился назад. Если подобный монстр смог бы атаковать его со спины, исход поединка решился бы не в пользу восемьдесят седьмого.
   Экспериментальная машина прихрамывала, несильно, но весьма ощутимо. Диагностическая система показывала повреждения нескольких сервомоторов. Два из них были на грани выхода из строя, а остальные, к счастью, пока ещё функционировали.
   Через пятнадцать минут небыстрого отхода назад появилась связь. Говорил капитан Леттчи, и спустя полминуты разговора Перк понял, что Корв погиб вместе с большей частью отряда.
   - Здесь восемьдесят седьмой, - сказал Стоун, воспользовавшись короткой паузой, - жду указаний.
   - Восемьдесят седьмой, доложите обстановку, - сказал капитан.
   - Моя машина повреждена. Противников не вижу. Вспомогательный отряд полностью уничтожен.
   - Чёрт возьми. Я вышлю к вам разведчика. Вы уже начали отход?
   - Да, я отхожу, но боюсь, что здесь могут остаться ещё враги.
   - На том направлении относительно тихо.
   - Если не считать пяти средних монстров и одного большого. С бронёй у них похуже, но получше с силой.
   - Это отмечают и другие отряды, - сухо и отстранённо ответил Леттчи, наверное, отвлёкшийся на просмотр важной оперативной информации.
   Через две минуты в небе пролетел разведчик. Он сделал круг над пересохшим руслом и улетел.
   - Вижу ваш результат, восемьдесят седьмой, - восхищённо сказал капитан, - отличная работа. Если бы эти монстры зашли к нам с фланга, мы бы могли не отбиться.
   - Я еле-еле выдержал, - ответил Перк, - никогда не встречал настолько сильных врагов.
   - Отходите назад, в бой не вступайте. На вашем направлении атакующих отрядов врага пока нет. Можете развернуться и выдвинуться на максимальной скорости.
   - Выполняю.
   Уже на сорока километрах в час робота начинало слишком сильно заносить в стороны, и ускоряться дальше становилось страшно. Но в любом случае это было в несколько раз быстрее, чем если бы восемьдесят седьмой пятился задом.
   Возвращаясь, Перк наблюдал ужасную картину. Он не совсем понимал как, но наступление людей обернулось катастрофой. Сейчас войска спешно отходили, едва сдерживая натиск насекомоподобных, и то только при помощи тяжёлой авиации. Благо, в воздухе земляне по-прежнему господствовали безраздельно.
   Все территории, которые проходил Перк, были испещрены норами миуки. Он сопоставил карту с той информацией, которую вчера видел на совещании с Чемберсом. Та самая красная жила, очевидно, была системой нор, по которым продвигались насекомоподобные. Ещё вчера она доходила почти до самой людской базы. Если учесть, что они могут её расширить, ему становилось по-настоящему страшно. Оставалось надеяться на командование, которое сможет справиться с этой ситуацией и грамотно распорядиться силами, оставшимися в строю.
   В километре впереди показался заслон из тяжёлых роботов, примкнув к которым земляне будут готовы дать миуки серьёзный отпор. Правда, учитывая их тактику, масштабное применение авиации будет затруднено, что, конечно же, совсем не шло на пользу земным войскам.
   В конечном счёте, из экспериментальных машин на поле боя остались только плазменные артиллерийские роботы. Сейчас они стояли между базой и заслоном и помогали сдерживать наступающие полчища насекомоподобных.
   - Чемберс вызывает, - сказала Элла.
   Перк так увлёкся размышлениями о том, что видел, что не заметил сигнал о внешнем вызове.
   - Слушаю, - сказал он, отвечая.
   - Ты молодец Перки, мне только что доложили, что там к чему, и это было круто. А теперь иди на погрузочную площадку. Скоро прибудет наш аппарат.
   - Мы не будем чинить машину?
   - Будем, но уже у себя. Всё подробно рассмотрим и обследуем. Спешить уже некуда.
   - Но мы можем остаться и помочь. Ситуация тяжёлая.
   - Знаю, Перки, но это без нас. Ты хромаешь на две ноги, межкорпусной узел тоже повреждён...
   - Не критически.
   - Без разницы. Будь у нас дюжина машин в запасе, мы бы помогли, но машина у нас только одна, поэтому хватит геройствовать. Они вам за фланг и так должны сказать спасибо, так что всё. Домой, Перки.
   - Принято.
   - Выходи на центр площадки и складывай машину в транспортировочную позицию. По моим данным, повреждения не мешают это сделать.
   - Не мешают, - подтвердил Перк, сверившись с показаниями диагностической системы.
   - Вот и отлично. Готовь машину и выдвигайся ко мне. Мы стартуем попозже.
   - Хорошо. Выполняю.
   Чемберс был прав. Ни Перк, ни тем более восемьдесят седьмой не выдержал бы ещё одного такого поединка. Нужно было отступать, но он никак не мог спокойно воспринимать то, что кампания в финальной своей стадии наткнулась на такое серьёзное препятствие, и ещё неизвестно, как земляне справятся со всем этим. Их войска тоже измотаны и находятся на пределе своих возможностей. Все уже давно признали, что недооценили мощь миуки, однако степень этой недооценки оказалась куда более высокой.
   На посадочной площадке было затишье. Где-то вдалеке гремел бой, но отсюда могло показаться, что, как и раньше, земные войска прокладывают себе путь вперёд, сметая всё на своём пути. Как и говорил координатор, Перк сначала провёл трансформацию, опустив вниз головной корпус, а затем, усадил машину, сложив лапы. Выбравшись, он первым делом осмотрел робота.
   Если раньше повреждения восемьдесят седьмого придавали ему бывалый вид, то теперь перед Перком стоял самый настоящий ветеран. Сложно было бы найти щит без глубоких шрамов атакующих конечностей Миуки. Куда проще было отыскать глазами те, что были повреждены настолько, что уже не могли ни в коей мере выполнять защитную функцию.
   Даже навскидку можно было сказать, что больше всего досталась щитам, ближайшим к корпусу, прикрывавшим основания лап. Возможно, это было вызвано тем, что они несколько выпирали и над корпусными щитами и над бронёй, прикрывавшей сами лапы. Самому Перку казалось, что в равной мере это могло обуславливаться ещё и тем, что миуки знают слабые места земных машин и намеренно концентрируют в них свои атаки. Чемберс был прав в том, что все повреждения нужно тщательно исследовать, и лучше будет это сделать в заводском цеху, где можно будет разобрать робота вплоть до детали и исследовать даже повреждения, которые сейчас могут быть скрытыми не только от человеческих глаз, но и от диагностической системы.
   Сзади Перка обняла Эмма. Он обернулся и, подхватив её на руки, крепко поцеловал. Она была рада, что последний бой, наконец, закончился, и они могут отправляться домой. С ней были и остальные члены команды, которые принялись осматривать свою машину.
   - Да уж, - сказал Роджер, - повидал старичок. Но всё ведь выдержал.
   - Последние миуки были сильнее тех, что я встречал раньше, - сказал Перк, - для них конструкция слабовата.
   - Усиливать больше некуда, - ответил Роджер, - если только сам принцип менять, так что, думаю, машина займёт свою нишу.
   - Если их будет несколько, это не будет такой проблемой, - сказал Чемберс, закуривая, - я следил за боем и могу сказать, что если бы был второй восемьдесят седьмой, который прикрывал бы первого, то они бы не вошли с ним в контакт. К счастью, не только у нас проблемы с балансом, им тоже приходится жертвовать защитой ради силы.
   - Всё к одному, - сказал Перк.
   - То есть? - нахмурился Чемберс, повернувшись на него.
   - Я имею в виду, что миуки тоже своего рода роботы, только построены по немного другому принципу, но проблемы у них те же самые.
   - Ах, это, - покачал головой Чемберс, - тут ты, пожалуй, прав.
   Вдали показался массивный грузовой аппарат, плавно снижавшийся в направлении базы. Марк посмотрел на часы, чтобы убедиться в том, что именно его они ждут.
   - Наш? - спросил Перк.
   - Наш, - кивнул координатор.
   Аппарат совершил посадку на соседней площадке. Перк сначала немного не понял, но когда опустились аппарели грузовых отсеков и на плац зашагали роботы, ему всё стало ясно. Машин было много - серьёзный роботизированный отряд, который должен будет оказать поддержку наступающим земным войскам. Роботы были неновые, но ремонт был выполнен первоклассно. О прошлом свидетельствовали лишь небольшие отметины, которые не были основанием для замены брони, но и полностью убрать их не получилось.
   Пока машины ровными колоннами шагали в направлении базы, Чемберс манипулировал сенсором своего компьютера, очевидно, подтверждая необходимость транспортировки робота. Вскоре с грузовика к ним прибыла команда инженеров, которые закрепили на восемьдесят седьмом специальные петли для погрузочных тросов. Несмотря на больший размер аппарата по сравнению с тем, который вёз экспериментальную машину сюда, и соответственно, более высокий класс, его грузовые отсеки были слишком малы для восемьдесят седьмого. Металлический гигант снова отправлялся в путь на внешней подвеске.
   Тем временем к грузовику устремилось несколько электротягачей, на платформах которых стояли роботы, повреждённые в боях. После окончания погрузки аппарели грузовых отсеков поднялись вверх, а сам аппарат медленно поднялся в воздух, нагружая пространство воем турбин.
   Перк и остальные отошли на безопасное расстояние и со стороны смотрели, как грузовой аппарат подтягивает восемьдесят седьмого вверх и втягивает в специальную нишу в корпусе, чтобы его аэродинамические свойства меньше страдали от изменений формы. Затем аппарат уверенно набрал высоту и скрылся вдали.
   - Он будет у нас к ночи, - сказал Чемберс, - а мы ещё раньше. Кстати, Перки, не забудь, что нам нужно ещё и Гигантума сопроводить.
   - Да. Я помню.
   - Другие рейсы забиты, но я выбил свободный где-то через час. К тому времени он должен быть здесь.
   - Хорошо.
   - Только не пригоняй его слишком рано. Здесь скоро начнётся столпотворение, и он будет мешать. Резервный дивизион прибудет.
   - Хорошо.
   - Поскорее бы они прибыли и развернулись, - сказал Роджер, - тогда жукам придётся вернуться в свои норы.
   - Будем надеяться, - сказал Чемберс, - а пока все свободны. Ждите указаний, всем сообщу.
   Марк уткнулся в свой компьютер и быстрым шагом направился в сторону от остальных. Видимо, вызывал кого-то по голосовой связи, и не хотел, чтобы кто-то слышал, о чём он говорит.
   - Чем займёмся? - спросила Эмма у Перка, - вещи я уже собрала.
   - Тогда немножко отдохнём, - сказал он, улыбнувшись.
   Они направились в жилой сектор и расселись по кроватям. Роджер принялся играть в любимую игру, Джейн тоже смотрела что-то в сети, а Перк немного задремал в обнимку с Эммой.
   - Вам не кажется, что грохот стал громче? - неожиданно спросила Элла примерно через полчаса после их возвращения.
   - Разве? - спросил Перк, открыв глаза и приподнявшись.
   Девушка была права. Бой уже как будто бы подступил к самой базе, хотя заслон должен был располагаться достаточно далеко.
   - Нужно выйти и посмотреть, - сказал Перк, вставая.
   Он обулся и направился на выход, по пути доставая компьютер. Едва он попытался вызвать Чемберса, как пропала сеть.
   - Роджер, у тебя есть соединение? - спросил он моделиста.
   - Пропало только что, - гневно ответил тот, - я побеждал!
   Перк хотел было сказать, что это не самое страшное, что могло случиться и что исчезновение связи может иметь куда более печальные последствия, но успел лишь подумать об этом, а в следующую секунду жилой сектор задрожал. Пол ушёл у Перка из-под ног, и он упал. Раздался страшный грохот, который можно было бы посчитать взрывом, который не думал утихать, как будто взрывалась огромной длины цепь мин.
   Жилой блок сдвинулся с места, пролетел несколько метров и громко упал вниз. До ушей Перка донеслись тяжёлые шаги, уже знакомые ему.
   - Что это? - испуганно спросила Эмма.
   - Миуки. Обувайтесь, - строго сказал Перк, вставая и подходя к окну.
   Он увидел солдата, достаточно крупного, но вполне обычного. Разве что у тех, кого ему доводилось видеть раньше, боевые конечности были несколько меньше. Не встречая сопротивления, насекомоподобные направились дальше. Их было всего трое, и вскоре они пропали из поля зрения.
   - Что будем делать? - спросил Роджер.
   - Найдём Марка, - сказал Перк, застёгивая куртку, а дальше будет видно.
   Они осторожно вышли из жилого сектора. Прямо напротив него лежало два тела. Крови было немного, но Эмма всё равно испуганно вздохнула. Этих людей убили крупные обломки, а не миуки, иначе бы картина была куда более ужасной.
   - Старайтесь не высовываться, - сказал Перк, направляясь на выход из жилого сектора.
   Заслышав шаги, они быстро юркнули за кучу обломков. Миуки они не интересовали, поэтому он промчался вперёд, очевидно, спеша на помощь своим соплеменникам. Где-то в той стороне, в которой он скрылся, завязался небольшой бой, что было на пользу команде инженеров, желавших спрятаться.
   - Нам нужно дождаться подкрепления. Они уже скоро должны быть здесь, - сказал Роджер.
   - Я хочу запустить Гигантума. Так мы сможем дать отпор, а иначе к моменту прибытия дивизиона тут может никого не быть.
   - Твой робот на другом конце базы! - возмутился Роджер.
   - Ну, во-первых, нет, а во-вторых, я не говорю, что надо идти со мной.
   - Нет! - воспротивилась Эмма, - ты не сможешь ничего сделать один.
   - Ты же помогала программировать Гигантума, ты знаешь, что это не так.
   - Всё равно!
   Внезапно под ними задрожала земля, и они быстро побежали вперёд. В стене, отгораживавшей жилой сектор от остальной базы, была проделана огромная брешь, за которой виднелась площадка, на которой стояли роботы, подготовленные для ремонта. Часть из них ещё была боеспособна, но миуки не потрудились их уничтожить. Видимо, для них машины, которые не оказывали сопротивления, были безынтересны.
   Перк и остальные отбежали от своего укрытия около ста метров и спрятались за поваленной стеной. На том месте, которое они только что покинули, из земли показались насекомоподобные. Это были не солдаты, а какие-то более мелкие особи, но в большом количестве. Перк узнал в них копателей. Земным войскам редко доводилось сталкиваться с этим видом миуки по причине того, что те не принимали участие в боях. Перк впервые увидел их по-настоящему. Они действительно были безобидными, и с ними справился бы даже легко вооружённый пехотинец. К сожалению, оружия ни у кого из членов группы не было, да и привлекать к себе внимание насекомоподобных не следовало.
   Копатели своими мелкими лапками быстро расширили нору, но на этом всё действо закончилось: они поспешили скрыться. Тем временем не оставалось сомнений в том, что бой гремит уже на самой базе, и Перк считал своим долгом принять в нём участие.
   - Мы идём? - спросил он, обращаясь к остальным.
   - Да, - ответила Элла.
   - Вы уверены? Перк сядет в робота, а дальше что? - спросил Роджер.
   - Не забывай про наших, - ответила Джейн, - нужно выйти к ним, так у нас больше шансов.
   - Тем более, что на площадке сейчас никого нет, - сказал Перк, - а когда они прилетят, им будет не до тебя.
   - Может, не надо было вообще вылезать из блока?
   - Теперь уже поздно, - сказал Перк, - хотя это тоже очень плохая идея. Ладно, двинули.
   Он быстро выскользнул из укрытия и перемахнул поваленную стену. Миуки нигде видно не было, но это не являлось гарантией безопасности. Учитывая скорость и ловкость насекомоподобных, они могут появиться и атаковать в любой момент.
   Они пробежали вперёд. Перк на ходу размышлял о том, что то, что они видели - всего лишь передовой отряд, который должен был подготовить почву для главных сил. Учитывая размеры норы, прорытой копателями, особи будут заметно крупнее тех солдат, которых Перк уже видел сегодня.
   Они прошли через неровные ряды повреждённых машин и дошли до края складского сектора. Впереди не было видно следов разрушений, но это не значило, что миуки сюда не добрались. Двери сектора были открыты. Машины готовили к отправке на тех же грузовиках, которые должны были привезти особый роботизированный дивизион.
   Дальше за воротами была широкая дорога, по другую сторону которой находились большие двухэтажные казармы. Это был один из самых крупных секторов базы, но, преодолев его, можно было напрямую выйти к площадке, на которой хранился Гигантум.
   Поскольку наступление было в разгаре, в казармах никого не было. Поэтому миуки, не встретив никакого сопротивления, устремились дальше. Тем не менее, Перк и его товарищи продвигались очень осторожно. Учитывая то, что им сегодня уже довелось видеть, из-под земли в любой момент могли появиться копатели или даже солдаты, и несколько невооружённых ничем человек не смогли бы противостоять им.
   Бой уже кипел на окраине базы. Перк терялся в догадках по поводу того, как миуки смогли перехитрить землян и зайти им в тыл. Рытьё нор неизбежно должно было привлечь внимание людей, тем более, что недавно они обзавелись новыми приборами, дающими более точные и надёжные сведения. Очевидно, насекомоподобные нашли способ обойти и этот метод обнаружения. Возможно даже, что давно. Сейчас почему-то Перку подумалось, что их отступление с самого начала было ловушкой, как и то, что прибор их уверенно фиксировал. А сейчас, когда люди уже подошли к их самой главной колонии, насекомоподобные пустили в ход все средства, которые у них имелись.
   Вдруг где-то позади, за одной из казарм послышался громкий топот. Перк и его друзья затаились за углом другой казармы, и он осторожно выглянул, чтобы посмотреть, что издаёт этот звук.
   Это был очередной отряд миуки-солдат, выбравшихся на поверхность где-то в пределах казарменного сектора, и сейчас спешивших вперёд для поддержки наступающих. Их было много, но они двигались организованно. Единственным следом нанесённых ими разрушений стала брешь в стене - видимо, у них не было времени для того, чтобы воспользоваться входом. А вот казармы, снос которых был бы относительно сложным, они оставляли нетронутыми.
   Едва отряд пробежал мимо, как до ушей Перка донёсся шум турбин, слышный даже на фоне грохота, доносившегося с другого конца базы. Отвлекшись на миуки, он и его друзья не заметили мощных космолётов, спустившихся в атмосферу. Сейчас они снижались в направлении посадочных площадок.
   К сожалению, звуки земных кораблей услышал не только Перк, но и миуки. Солдаты резко изменили направление и устремились в сторону кораблей. Причём выглядело это очень необычно. Они даже не повернулись в направлении раздражителя, чтобы убедиться, что их органы чувств их не обманывают, а сразу устремились туда. Как будто ими управлял кто-то, кто уже успел убедиться, что аппараты, заходящие на посадку, представляют серьёзную опасность для миуки, и лучше всего будет не допустить их соприкосновения с поверхностью.
   - Я должен их поддержать. Они не смогут высадиться.
   - Перк, я понимаю тебя, - сказала Элла, - но ты ничем не поможешь. Ты инженер, а не военный.
   - Я справлюсь. Гигантум и не такое выдерживал. Эти солдаты для него букашки, а вот десантные корабли не смогут сесть. Вы должны остаться здесь и ждать помощи. Только укройтесь получше. Я помогу войскам и приду за вами.
   - Нет, - возразил Роджер, - ты не доберёшься, - слышишь, что там происходит?
   - Если до робота и вправду будет не добраться, я вернусь к вам. Но сейчас лучше не терять времени.
   - Я иду с тобой, - сказала Эмма.
   - А это очень плохая идея, радость моя. Ты останешься, - он приобнял её за плечи, чтобы успокоить.
   - Нет, - она гневно высвободилась из его объятий, - я иду. Тебе может понадобиться помощь.
   Перк понял, что даже если он сейчас насильно оставит её здесь, то она всё равно пойдёт за ним, сбежав от остальных. Только в этом случае он не сможет уберечь её или помочь. Он знал, что это безрассудство, но он согласился.
   - Там, в кабине только одно место, Эм, что ты будешь делать, когда вы доберётесь до робота? - пыталась образумить коллегу Джейн.
   - Что-нибудь придумаем. Всё. Пошли, у нас мало времени.
   Схватив Перка за руку, она устремилась вперёд. Она действительно сомневалась в том, стоит ли ей идти и боялась, что её смогут отговорить. Всё это было безрассудно, но она поддалась настроению Перка, который не мог спокойно сидеть на месте и ожидать помощи. К остальным это ощущение придёт, но несколько позже, и они тоже будут жалеть, что не могут принять участие.
   - Найдите Чемберса, - сказал Перк, уже уходя, - и будьте осторожны.
   - Вы тоже, - ответил Роджер.
   Перк вышел вперёд Эммы и взял её за другую руку. Хоть так двигаться было не совсем удобно, он не хотел её отпускать. Они быстро пересекли сектор казарм и вышли на площадку. Как Перк и ожидал, деактивированные роботы не интересовали насекомоподобных, и поэтому здесь никого не было, а вот сразу за площадкой развернулся нешуточный бой, и земным войскам явно требовалась поддержка.
   К счастью, Гигантум уже находился в позиции посадки-высадки пилота, оставалось только его активировать и открыть кабину. С этим была небольшая проблема. Из-за отсутствия глобальной связи это нельзя было сделать на удалении. Нужно было подойти в упор, чтобы личный компьютер Перка установил прямую связь с управляющим компьютером машины. С этим не должно было бы возникнуть сложностей, если бы не близость к миуки, чувствовавшим угрозу.
   Его страх оправдался. Когда они подбежали к Гигантуму, а компьютер известил об успешном установлении связи, откуда-то сбоку выскочил гигантский солдат, который своротил несколько других роботов и устремился на Перка.
   Юноша быстро скомандовал открытие кабины. Крышка начала открываться. Раньше Перк не думал, что она делает это слишком долго.
   - Скорее, внутрь, - скомандовал он Эмме.
   - Но, - немного замешкалась Девушка.
   - Бегом, - крикнул Перк, переводивший взгляд то на миуки, то на интерфейс управления роботом на своём компьютере.
   Он активировал одну из головных пушек. Как же хорошо, что машину не успели разрядить перед отправкой на базу. Учитывая, что перед ним был простой солдат, её мощности должно было хватить с избытком. Он старался не торопиться и терпеливо ждал, пока система захватит цель. Вручную это получилось бы сделать быстрее, но автоматика в данном случае была более надёжным вариантом. Возможности для второго выстрела могло не представиться.
   - Перк! - прокричала Эмма уже из кабины.
   Но вместо его ответа раздался громкий выстрел, от которого у них обоих заложило уши. Миуки разлетелся на куски, а Перк вскочил в кабину и, усевшись в кресло, отдал команду на закрытие и подъём.
   Здесь выявилась первая сложность. В кабине было только одно кресло с ремнями. Уже в момент подъёма, когда капсула резко выровнялась, Перк ощутил, что лучше быть пристёгнутым. Однако другого выхода не было - снаружи девушку ждала неминуемая гибель. Хорошо, что капсула была гироскопической - ситуаций, когда сложно удерживать равновесие, будет значительно меньше, но резкий подъём был одной из них.
   - Держись за меня, - сказал он Эмме, натягивая ремни.
   Она без лишних слов обхватила его за плечи, но он тут же невольно высвободился, взявшись за рычаги. Сейчас было не до нежностей, и Эмма это понимала, потому что видела всё то же, что видел и Перк на сфере дисплея. Ими уже заинтересовались отряды миуки, правда, они медлили с атакой, понимая, что настолько массивного противника им не одолеть. Они выхаживали вбок на достаточно большом расстоянии, как будто провоцируя его на атаку и зная, что эффективность оружия будет низкой.
   С каждой секундной система подсвечивала на сфере новые цели. Миуки смыкались вокруг Гигантума, но ближе никто из них не подходил. Такая ситуация очень не нравилась Перку. Он начал продвигаться вперёд, желая соединиться с основными силами, ведущими бой впереди, и миуки, с которым он сблизился, отступил назад. Такое поведение для них было нехарактерно. Мало того, что Перк сам никогда с подобным не сталкивался, ему не доводилось даже слышать о чём-то подобном, и это его тревожило. Они что-то замышляли. Малейшие логические рассуждения тоже говорили в пользу этого обстоятельства - одним только натиском и заходом людям в тыл они не могли добиться долгосрочного успеха, и они сами это знали. Здесь было что-то другое, и первые позывы говорили о том, что насекомоподобные готовы пустить в ход что-то очень серьёзное. Перк уверенно направился вперёд, подстрелив всего лишь одного миуки, оказавшегося рядом. И как только он хотел предпринять попытку связи с ближайшими машинами, как под ногами робота задрожала земля. Перк уже видел, как миуки вылезают из-под земли. При этом ничего подобного не происходило, так что если это и были копатели, то их должна была быть целая армия.
   Передовые машины сдерживали огромную волну миуки при помощи огненной стены. Это оружие было достаточно эффективным даже в сложившейся ситуации, но если бой затянется, у машин просто кончится топливо. К счастью, Гигантум подоспел вовремя. Огонь его пушек с лёгкостью разметал первые ряды насекомоподобных и позволил уцелевшим земным машинам перегруппироваться.
   Перку тут же пришло сразу несколько запросов на соединение. Сражавшие, увидев отметку командирской машины, подумали, что это долгожданное подкрепление и пожелали прейти под её командование. Перк чувствовал себя немного неловко, но всё же согласился.
   - Это капитан Хайлар, - раздалось в динамиках, - вы из особого дивизиона?
   - Нет, - осторожно ответил Перк, - я Стоун, инженер экспериментальной группы. Пришёл к вам на помощь.
   - А что насчёт особого дивизиона?
   - Часть кораблей уже прибыла, но миуки блокируют посадочные площадки.
   - Чёрт бы их побрал! Геллен, Хопкинс, найдите как можно больше людей. Нам нужно помочь нашим высадиться.
   Перк слушал голос Хайлара, но его внимание всё больше привлекала дрожащая земля.
   - Нам нужно отбить станцию связи и вызвать авиацию, - раздался ответ на слова капитана голос одного из его подчинённых.
   - Выполнять, что я говорю! Нужно отбить площадку.
   Миуки тем временем опомнились, но в атаку не пошли. Перк впервые видел, что целая волна, которая способна смести обороняющиеся земные силы, стоит и как будто ожидает приказа, который всё не отдают.
   И вдруг, прямо под машинами, стоявшими в заслоне, провалилась земля. Они мгновенно исчезли из поля зрения, но их метки на тактическом экране сохранились. Перк ожидал, что из этой бреши выплеснется новая волна солдат, но уже через секунду он понял, что всё гораздо сложнее. В разрыхлённом грунте шевелилось что-то гораздо более крупное, и на поверхность начали появляться первые щупальца.
   - Отходим! Отходим! - кричал Хайлар, и Перк инстинктивно отводил машину назад.
   - Что это такое? - с ужасом спросила Эмма, глядя, как разверзающаяся пропасть приближается к ногам Гигантума и прочих машин.
   - Я не знаю, - прошептал Перк.
   Ситуация становилась критической. Несмотря на то, что земных машин, оставшихся в строю ещё было достаточно для поддержания обороны, миуки уверенно одерживали верх. Из норы тем временем вылез гигантский монстр. К счастью, Перк уже встречал такого на дне пересохшей реки и знал, чего от него ожидать.
   - Все назад, он будет стрелять огнём! - скомандовал Перк и тут же выстрелил в середину груди миуки, упреждая его атаку огненным шаром.
   Монстр вздрогнул от взрыва, но серьёзного урона не получил. Он двинулся вперёд, расправляя веера своих атакующих конечностей. Следом за ним в бой ринулись и его более мелкие собратья.
   Перк устремился навстречу, зная, что самое эффективное оружие против этого существа - щупальца. Ему важно было как можно скорее вцепиться в него и произвести как можно больше ударов в надежде, что один из них мгновенно выведет противника из строя. В противном случае Гигантум мог не выдержать ту схватку, которую с трудом пережил восемьдесят седьмой, в силу несколько другого строения.
   Сблизившись, Перк выстрелил зажигательной бомбой и выдвинул щупальца. Воспламенение всё равно бы произошло, но лучше было сделать его в качестве упреждения и не дать миуки с самого начала завладеть боевой инициативой. Сделав быстро несколько шагов вперёд, Перк со всего размаха ударил противника многотонной рукой. Он видел, как переломилось несколько щупалец, вставших у неё на пути, и как болезненно прогнулась оболочка насекомоподобного под Кулаком машины.
   Не давая противнику опомниться, Перк ухватил его щупальцами и сделал первый удар. Миуки накренился, но остался всё так же силён. Во избежание ещё одного удара, он ухватил правую, а затем и левую руку земной машины, после чего устремился вперёд, стремясь повалить её.
   Перк узнавал натиск. Восемьдесят седьмому, в силу большего количества опорных конечностей, проще было удерживаться на ногах, а вот Гигантум в этот момент ощутимо сдал назад. Перк сконцентрировал огонь пушек на боевых конечностях, которыми насекомоподобный бомбардировал щиты Гигантума и сдерживал его натиск. Если бы их было не так много, робот сумел бы одержать верх в считанные мгновения, но при создании этой формы миуки учитывали в первую очередь именно это.
   Тем не менее, натиск ослабевал, и это были не только ощущения Перка. То же ему говорили системы диагностики, фиксировавшие ослабление усилий. Он изменил положение щупалец и сделал второй удар электричеством. Миуки слегка дрогнул, но остался вполне боеспособен. Перк повторил процедуру, продолжая осыпать конечности и щупальца противника огнём пушек и пулемётов.
   - Мы не можем атаковать его, потому что вы находитесь слишком близко, - раздался в динамиках голос Хайлара, - если можете, отойдите от него.
   - Я справлюсь, - едва выдавил из себя Перк, как будто не машина, а сам он сейчас стоял, сцепившись с сильным противником.
   Гигантум прогнулся назад, и тут Перк вспомнил про ускоритель. Учитывая, что машина всё же находилась в вертикальном положении, мощности было нужно немного. Он запустил зарядку, и сразу же сделал импульс. Машина рывком продвинулась вперёд, заняв обычное положение. Сразу же последовал третий удар электричеством, и миуки сдал уже ощутимо.
   Руки робота, хоть и были сцеплены щупальцами машины, уже могли двигаться. Для полноценного удара свободы движения было пока недостаточно, но вот для толчка вполне хватало, и Перк упёрся руками в его массивное туловище а потом резко подал их вперёд. Он услышал, как начали лопаться щупальца, когда тело миуки подалось назад. Он попытался вернуть равновесие, но Перк тут же нанёс ему удар электричеством. Следом сразу последовал ещё один толчок руками, одновременно с которым робот сделал шаг назад.
   Последним ударом, после которого Миуки повалился на землю, был взрыв зажигательного снаряда, попавшего точно в центр туловища, туда, где должна была располагаться огромная пасть, но на этот раз он не успел её раскрыть.
   - Отлично! - восторгался Хайлар, - такая тварь уничтожила отряд, который меня прикрывал.
   Но радоваться было слишком рано. Из норы хлынули полчища солдат. Выставив огненный заслон, Гигантум затруднил их продвижение, но этого было недостаточно. Миуки, даже объятые пламенем, продолжали идти вперёд. Перку удалось бы их сдерживать, хоть и с трудом, но уже в следующую секунду из норы вылез ещё один гигантский миуки. Он действовал так, как будто бы усвоил опыт своего недавно погибшего сородича - быстро расправил боевые конечности и устремился вперёд.
   Перк уже приготовился обороняться, но в момент, когда насекомоподобное было готово броситься на робота, в него попала мощная ракета. Он отпрянул назад, и Перк не упустил момент атаковать его зажигательными снарядами.
   - Наши! - радостно воскликнула Эмма.
   На тактическом экране начали появляться метки, соответствующие штурмовым винтокрылам. Выстроившись боевым порядком, они кружили над полчищами миуки и атаковали их.
   Следующей приятной новостью было то, что возобновилась связь. Её обеспечивал гигантский летательный аппарат, зависший в атмосфере. Его мощности было достаточно, чтобы связь функционировала даже в условиях подавления со стороны миуки.
   - Говорит генерал Торопов, - раздалось в динамиках, - командующий особым роботизированным дивизионом. Молодцы ребята, что продержались до нашего подхода, но мне ещё нужна ваша помощь. Жуки держат посадочную площадку, наши аппараты не могут сесть.
   - Выдвигаемся, - ответил Перк.
   - Пожалуйста, назовитесь, командир, - сказал Генерал, - и доложите о ситуации.
   - Не командир, - коротко ответил Перк, - инженер Стоун, экспериментальная инженерная группа.
   - Вы ведёте командирскую машину. Что случилось с тем, кто управлял ею?
   - Машина прибыла в рамках испытаний, я просто решил помочь.
   - Молодец, - с отеческими интонациями сказал генерал, - за сколько доберёшься до площадок?
   - Всё будет зависеть от того, каким будет сопротивление.
   - Нам нужно высадиться, а дальше мы справимся.
   - Я понимаю вас, я тороплюсь.
   - Удачи, я надеюсь на тебя, инженер Стоун, - после этих слов Торопов отключился.
   Порт был уже близко. Миуки пользовались тем, что земляне не обладали полной свободой действий: на базе оставались выжившие, и поэтому роботам нельзя было стрелять изо всех стволов. По этой же причине не могли действовать и штурмовики. В их задачи входило оттеснение насекомоподобных от базы, а зачисткой занялись уже сухопутные роботы.
   На пути они встретили несколько отрядов миуки, которые были быстро и легко уничтожены даже без помощи Гигантума - людям, привыкшим сдерживать заслон в очень тяжёлых условиях, уничтожение нескольких особей, неожиданно возникших на пути, казалось ерундой.
   Миуки не хотели уходить с посадочной площадки. По её краям, там, где не было бетонного основания, было прорыто несколько нор, из которых продолжали наступать солдаты. Их было очень много. Ступив на площадку, Перк принялся осыпать градом ракет и снарядов наступавшую свежую волну насекомоподобных.
   - Кто-то летит, осторожнее, - сказала Эмма.
   Это был один из штурмовиков, зависший на уровне плеча Гигантума, непонятно с какой целью. Он выглядел не так, как остальные, на нём была особая чёрная маркировка. Это была особая команда, и спустя несколько секунд Перк понял, почему. Винтокрыл вынырнул из-за плеча экспериментальной машины и выстрелил в сторону одной из нор. Ракета, казавшаяся большой иглой, тонкой и длинной, легко вошла в грунт, примерно в двадцати метрах от лаза, из которого выходили солдаты. Раздался взрыв, и активность в норе упала. Винтокрыл же полетел дальше.
   Перк сразу вспомнил экспериментальный прибор доктора Сноу. Видимо, винтокрыл был оснащён чем-то подобным, только теперь, когда миуки научились противодействовать, ему требовалось больше времени для получения точных данных. Они прорывали норы так, что завал непосредственно лаза ничего не давал, поскольку солдаты тут же выкапывали всё заново. Этот же винтокрыл завалил нору на большом промежутке, правда, потребовалось время, чтобы проанализировать, в каком направлении она идёт.
   Перк проследил за его действиями. Он плавно перелетел на другую сторону площадки и спрятался среди штурмовиков, похожих на него как две капли воды, только со стандартной маркировкой. Ещё один точный выстрел инженер пропустил, потому что на него напал особо крупный солдат, но не было сомнений, что летающая машина справится со своей задачей.
   Не прошло и десяти минут, как площадка была зачищена. Из первого же аппарата, совершившего посадку, волной хлынули свежие роботизированные отряды. Большую часть составляли четырёхлапые роботы. Перку доводилось видеть таких, но он считал, что они по-прежнему находятся на стадии испытаний. Это было простейшее решение, но достаточно эффективное.
   Сейчас эти машины легко и уверенно оттеснили остатки миуки и направились дальше. Они действовали маленькими группами и сменяли друг друга по мере истощения боезапаса. Машины, которым требовалась перезарядка, отходили обратно на площадку, где в стороне уже была развёрнута сервисная станция. С логистической стороны действия были выверены идеально, и Перку оставалось только следить за продвижением дивизиона, так как своим вмешательством он только бы сковал их действия, а не оказал бы значительную поддержку.
   Высадка была в самом разгаре. Корабли быстро сменяли друг друга, высаживая всё новые отряды мощных боевых машин. Вскоре им удалось оттеснить насекомопободных от базы и создать достаточно мощный заслон.
   - Чемберс, - сказала Эмма, когда достала свой компьютер, издававший сигнал о вызове.
   - Нам нужно эвакуироваться, - сказал громкий голос в динамиках, когда девушка переключила компьютер в режим громкой связи.
   - Вы кого-нибудь нашли? - спросил Перк.
   - Да. Все здесь, кроме вас. Хорошо что вы ушли из того сектора. Там теперь одна большая нора.
   - А как же робот?
   - Оставишь, заберём потом. Вы важнее. Робота можно собрать, вас - нет, - строго ответил он.
   - Хорошо.
   Голос координатора в трубке замолчал - вызов прервался, но тут же поступил запрос через интерфейс робота.
   - Он не военный! - в голос протестовал Чемберс, - а если с ним что-то случится?
   - В других обстоятельствах я бы не попросил, - второй голос Перку тоже был знаком - это был генерал Торопов.
   - Может быть, хотя бы меня оповестите? - сказал Стоун, привлекая к себе внимание.
   - Я вынужден просить вас о помощи, - сказал генерал.
   - Слушаю вас, - сказал Перк.
   - Разведчики засекли несколько серьёзных миуки. Пока мы не знаем степень опасности, которую они представляют. Они настолько не похожи на тех, кого мы встречали до этого, что аналитики не могут ничего сказать. Нам нужно продвинуться на оперативный простор и завершить высадку. Для этого нужно время. Я прошу вас примкнуть к основным силам, чтобы мы сумели продержаться.
   - Вы хотите бросить его в самое пекло? - возмущался Чемберс, - я не позволю вам это сделать. Перки! Я хочу, чтобы ты прибыл в назначенную точку, спешился и эвакуировался вместе со всеми. Не забывай, у тебя в кабине ещё один человек, за которого ты несёшь ответственность.
   - Да, - согласился инженер, - простите меня, генерал, но я не могу рисковать ею.
   - Понимаю, - сказал Торопов и отключился.
   Перк проследовал на дальнюю посадочную площадку. Их там ждал небольшой аппарат, около которого уже стоял Чемберс и остальные. Гигантум остановился в ста метрах и принял позицию посадки-высадки.
   - Дамы вперёд, - с улыбкой сказал инженер, отстёгивая ремни.
   Эмма направилась в сторону трапа, и вскоре её ноги ступили на сухую землю Андары. Едва это случилось, как грудная часть робота взмыла вверх, в движении захлопывая щит. Гигантум развернулся и уверенным шагом зашагал назад.
   Перк получил вызов от Эммы и перевёл его на интерфейс робота.
   - Что это значит? - возмутилась Девушка.
   - Прости меня, моя милая, но я не могу так уйти, - сказал Перк, - я должен им помочь. Если сегодня миуки не будут уничтожены, завтра от них нельзя будет спастись.
   - Перк, нет! - кричала она.
   - Я вернусь и мы с тобой это обсудим, а сейчас эвакуируйся. Я не прощу себе, если с тобой что-то случится.
   - Я без тебя не полечу.
   - Полетишь. Я очень тебя прошу.
   - Послушай, Перки, хватит валять дурака, - вступил в разговор Чемберс, взяв у Эммы компьютер.
   - Это ненадолго. Они высадятся, продвинутся, и я отойду назад.
   - Чёрт бы тебя побрал, Стоун! Я не дам тебе класс по результатам испытаний! Все получат, а ты нет.
   - Будь по-вашему. А сейчас передайте, пожалуйста, компьютер Эмме.
   - Да, - через несколько секунд ответила девушка.
   - Прости меня. Я вернусь. Главное, улетай, чтобы они не смогли до тебя добраться.
   - Нет, - сказала она.
   - Эмма, я люблю тебя. Прошу, сделай, как я говорю.
   В кабине воцарилось молчание, нарушаемое лишь отдалённым звуком шагов робота.
   - Эмма? - не выдержав, спросил Перк, хотя видел, что канал связи всё ещё активен.
   - Я тоже тебя люблю, - тихо сказала она, - но я не могу улететь.
   - Можешь. Сделай, как я прошу, и уже через несколько часов мы снова будем вместе.
   - Ладно, - после некоторых колебаний ответила она, и он понял, чего ей стоило это согласие.
   - До встречи, - сказал он.
   - Только обязательно вернись.
   - Вернусь.
  

Глава четырнадцатая

Погоня за подобием

   После последнего слова Перк отключился и запросил связь с командованием. Учитывая, что командирский интерфейс Гигантума оставался интегрированным в общую систему боя, это можно было сделать напрямую.
   Ожидая ответа, он увидел, как лёгкий пассажирский аппарат взмыл вверх, и от этого у него на душе стало легче. Он представлял себе негодование Чемберса, но потом координатор сможет его понять. Сейчас главное было выдержать до того, как особый дивизион роботизированных войск полностью перейдёт в бой.
   Корабли продолжали прибывать, и вереницам роботов, идущим в наступление, не было числа. Сейчас база им только мешала, не давая сразу после высадки выстроиться боевыми порядками. Миуки снова были оттеснены на юг, и чаша весов склонилась в пользу землян.
   - Слушаю вас, Стоун, - ответил Торопов, - вам не хватило места в эвакуационном челноке?
   - Нет, я решил остаться и помочь вам. Я не мог сказать тогда, мне нужно было высадить девушку.
   - Вечная проблема. Следуйте в сектор три. Автоматические машины могут предложить вам стать ведущим, отказывайтесь.
   - Принято.
   - Штурмовые группы прокладывают дорогу, а вы идёте вперёд вместе с отрядом. Жуки подавлены, но всё ещё роют норы. О каждой замеченной сообщайте и сдерживайте волну до тех пор, пока особый штурмовик не запечатает лаз. Это понятно?
   - Понятно.
   - Переключаю вас на канал связи с командиром отряда Лекером, вы переходите под его командование. Удачи.
   Перк хотел что-то ответить, но связь оборвалась. Он отыскал на карте третий сектор и направился туда. Там была очень сложная обстановка. По информации на дисплее было видно, что земные войска едва способны продвинуться вперёд, несмотря на большое количество отметок, обозначающих боевые машины.
   Судя по количеству запросов на командование, большую часть отряда составляли беспилотные роботы, а командирская машина отряда, очевидно, была выведена из строя.
   Лекер ответил не сразу. Однако едва это случилось, на Перка обрушился шквал переговоров, которыми был наполнен эфир. Всё было чётко и по существу. Бой вёлся очень грамотно. Взойдя на небольшой пригорок, Стоун смог убедиться в этом своими глазами. Роботы уверенно маневрировали и перестраивались, отбивая волну Миуки, источник которой скрывался где-то между камней впереди, и определить его было сложно.
   - Назовите себя, - сказал, наконец, Лекер, - и Перк понял, что это обращение адресовано к нему.
   - Инженер Стоун, экспериментальный проект "Гигантум".
   - Прикройте левый фланг. Вы можете выставить огненный заслон?
   - Могу.
   Перк выдвинулся налево, и, оттеснив солдат миуки огнём пушек, выставил огненную стену. Часть особей прорывалась сквозь неё, но основной поток ринулся в другую сторону, тем самым усиливая натиск на центр. Но машинам особого дивизиона это было нестрашно - лишь бы никто не зашёл с уязвимого направления.
   - Та хрень движется к нам. Видать, сильно мы им здесь досадили, - сказал Лекер.
   - Они всё ещё не поняли, что это? - ответил другой голос, говоривший на фоне воющих скорострельных пушек.
   - Разведка вьётся над ним, но без толку.
   - Он движется по поверхности, но что же штурмовики его не подстрелят? - спросил уже другой голос.
   - Уворачивается, и три винтовых уже сбила.
   - Ничего себе.
   - Гигантум, освежи стену и выдвигайся вперёд. Не обращай внимания на тех, что прорвутся, они не так страшны. А вот главную тварь надо встретить лицом.
   - Принято, - ответил Перк.
   Он выдвинулся вперёд после того, как подогрел стену несколькими зажигательными бомбами. Его немного пугало то, что говорили о неизвестных до сегодняшнего дня миуки. Он не представлял, как они выглядят, но понимал, что от них можно ожидать чего угодно.
   - Оно приближается, парни, - сказал Лекер, - готовьтесь.
   Перк замер. Он уже видел существо, возвышавшееся в общей массе наступающих миуки-солдат, правда, различить его силуэт не удавалось - он двигался очень бысто.
   - Четвёртый взвод уже отделал одного такого, - победно сказал капитан, - говорят, семнадцатые ракеты лучше всего. У кого остались?
   - Почти у всех, - сказал другой голос, - мы ими почти не пользуемся.
   - Отлично. Гигантум?
   - Мелковаты для меня, с усмешкой заключил Перк.
   - Тогда отвлекаешь.
   - Первый, огонь наугад, сбей его с толку.
   Головная машина открыла огонь. Он не мог быть прицельным, поскольку цель ещё не вошла в радиус уверенного захвата и двигалась слишком быстро, но, учитывая малый калибр ракет и соответственно большой боезапас, можно было позволить атаку почти наугад.
   Перк ожидал увидеть грозного противника с огромными веерами боевых конечностей, но когда он сумел разглядеть приближающуюся цель, перед ним предстало существо с четырьмя лапами, не похожими на те, что были у его сородичей, они были более массивными, и не несли признаков боевых конечностей. Это были лапы даже не насекомоподобного, а какого-то зверя.
   Он двигался очень быстро. Иногда казалось, что он передаёт движение своей тени, и это она избегает атак. Хорошо, что боевой опыт столкновения передавался мгновенно, и бойцы других отрядов оповестили Лекера о том, какое оружие лучше всего справляется с этим существом. Даже для Перка, не имевшего серьёзного боевого опыта было очевидно, что этот Миуки обойдёт град снарядов и пуль, направленных в него. Он может обойти огонь винтокрылого штурмовика и устремиться ему навстречу. В его конечностях чувствовался запас мощности, достаточный для того, чтобы допрыгнуть. А вот маленькие, самонаводящиеся ракеты заставали его врасплох. Чаще всего они не пускались поодиночке, а сериями, и выходило так, что он мог увернуться от одной-двух, но не от десятка. У Гигантума в арсенале были самонаводящиеся ракеты и больших калибров, но Перк пока не решался пустить их в ход.
   Миуки просчитали всё на отлично. Они подавили земное наступление, а потом пустили в ход силы, способные отбить атаку особого дивизиона, но они не учли маленькое оружие, которое земляне давно не использовали в сражениях по причине недостаточной эффективности, но оно сохранялось в оснащении машин от модификации к модификации, чтобы сейчас сыграть с врагами злую шутку. Насекомоподобные сделали вычисление, подобное тому, которое сделали люди несколько эпох роботостроения назад: меньше лап - меньше проблем. Сложнее производство, сложнее схема и программа управления, а выигрыш в эффективности сомнителен. И именно в этом была слабина. Миуки уменьшали количество лап, а люди его увеличивали, и все пришли к четвёрке. Четырёхлапые роботы особого дивизиона и четырёхлапый Гигантум столкнулись с невиданым четырёхлапым миуки. Вот только малые ракеты меняли соотношение.
   - Можешь сковать его? - спросил Лекер, - атакуй и пусть он на тебя набросится. Мы прикроем.
   - Сейчас.
   Перк атаковал миуки более крупной самонаводящейся ракетой. Она не попала в цель, что подтвердило его теорию. Он увернулся от неё, но если бы это была серия ракет, то существу вряд ли бы способствовала подобная удача.
   Главной ошибкой невиданной до сегодняшнего дня особи стало то, что она набросилась на Гигантума. Перк вынужден был отступить под её натиском, но тот ослаб на глазах, потому что во время атаки его противника настигло много ракет, и он стал вторым неизученным миуки, подавленным на фронте.
   Лекер и остальные ликовали, а Перк подумал о том, что насекомоподобные снова сделали неверную ставку. Это существо действовало быстро, да так, что до этого дня никто не сталкивался с подобной скоростью и с сокрушительной силой, которую Перк мог сравнить разве что с теми миуки, которые одним ударом чуть ли не отламывали лапы восемьдесят седьмому. А вот что касалось живучести и боевой выносливости, то он был относительно легкоподавляем.
   Гигантум пренебрежительным движением рук сбросил с себя тело миуки, и сделал несколько шагов вперёд.
   - Не расслабляться! Нора! - продолжал тем временем Лекер.
   Солдаты миуки продолжали наступление, несмотря на неудачу своего сородича. Роботы особого дивизиона подавляли их и оттесняли дальше, но с каждой минутой это становилось всё сложнее.
   - Запрашиваю особый штурмовик, - как молитву декламировал Лекер, - нам нужно запечатать нору.
   Ему, очевидно, что-то отвечали, потому что он иногда замолкал, как будто слушал, а потом чертыхался в эфир. Перк представлял его диалог с командованием: особых штурмовиков, готовых запечатать нору не хватало на весь фронт, и, видимо, поскольку этот отряд легко справился с тем неизвестным Миуки, ему поддержка требовалась меньше остальных.
   - Держим и ждём, - наконец заключил Лекер.
   Это решение было оправдано. Даже если группа сейчас уверенно продвинулась бы вперёд, её ждала бы ещё одна активная нора, которую было бы сложнее сдержать.
   Перк, уже наученный опытом предыдущих дней, не очень тревожился солдатами миуки, липшими к ногам робота, которым он управляет. По сравнению с новым миуки они были лёгкой добычей для пушек и пулемётов, но и число их было несоразмерно большим.
   Эфир затих. Это было сродни напряжённой работе в экспериментальном отделе, когда все знали свою работу и погружались в недра своих компьютеров и программ для проектирования. Так и здесь: каждый боец сконцентрировался на своём участке фронта и подавлял насекомоподобных, наступающих на него. Молча, без комментариев. Да и какими они должны быть, когда в метре от тебя, пусть и отделённом многослойными современными щитами беснуется агрессивное насекомоподобное существо, готовое разорвать тебя на части вместе с твоей машиной.
   Перк понимал, и поэтому просто поддерживал наступление. Это не было существенной сложностью для Гигантума, и всё выходило идеально. Главным для Перка было сейчас следовать концепции наступления, несмотря на то, что Лекер сохранял молчание. Он тоже был занят, и его не нужно было тревожить.
   Особый штурмовой винтокрыл сверкнул ярким проблеском на фоне сероватого неба Андары. Он так же завис за Гигантумом, прикрываясь от возможных атак летунов миуки, и некоторое время придерживался этой позиции, а потом вынырнул и сделал лишь один выстрел всё такой же продолговатой ракетой, издалека напоминавшей иглу. Её цель была смещена влево от точки, где атаковали миуки, но эффект был потрясающим - роботам особого дивизиона оставалось только подавить остатки волны и продвинуться дальше, всё так же доминируя над насекомоподобными.
   Один Перк чувствовал себя некомфортно, и не только потому, что оказался в несколько чуждом отряде, где не было налажено взаимодейсвтие с экспериментальными машинами, к которому он так привык за недели испытаний восемьдесят седьмого. Члены отряда уверенно взаимодействовали между собой, и чувствовалось, что они делают это не первый день. Большие неудобства Перку доставляло то, что местоположение его робота находилось на пути, по которому роботы шли в ремонт и на перезерадку, а сменяющие их шли в направлении линии фронта. Он думал о том, как бы неосторожным шагом не впечатать некоторых из них в сухой грунт Андары.
   К счастью, их схемы движения были рассчитаны на появление активных препятствий, поэтому даже если юноше не удавалось обойти кого-то, тот успевал отскочить в сторону, прежде чем туда ступала нога огромной экспериментальной машины.
   Несмотря на тяжесть ситуации, фронт продвигался вперёд уверенно. Особый штурмовик, прячущийся за плечом Гигантума, уверенно запечатывал все норы, из которых напирали солдаты. Всё снова перевернулось в пользу людей, и оставалось надеяться, что насекомподобные не приберегли смертельный сюрприз на этот случай. Командованию очень нравилось продвижение на этом участке фронта, и поэтому, когда штурмовик улетел на базу для пополнения боезапаса, его тут же сменил другой.
   Всё выходило настолько стандартно, что Перк перестал думать о сражении. Он думал о том, как он обнимет и поцелует Эмму. Он очень ждал встречи с ней, и не сомневался в том, что она тоже ждёт. Он надеялся, что она где-то далеко, и что никакой миуки не сможет её достать, но всё осбстояло совсем не так.
   Едва пассажирский аппарат взмыл вверх, как Чемберс нервно запросил высшее военное руководство. Им было не до него, учитывая сложившуюся ситуацию, но ему ответили. Он затребовал командование над летательным аппаратом, поскольку один из членов его группы оказал серьёзное влияние на работу армейской разведки, а другой находился сейчас в самой гуще событий. Его требование удовлетворили. Аппарат, предназначенный для эвакуации, вылетел в направлении линии фронта.
   Сверху новый миуки выглядел как большая гора, с огромной скоростью продвигавшаяся по равнине солдат. Гора была очень ловкой и уверенно маневрировала, избегая большей части атак. Но малые ракеты делали своё дело, и к тому моменту как они подлетели достаточно близко, чтобы что-то разглядеть, разглядывать было нечего - миуки стал почти бесформенным куском биомассы, валяющимся в пыли.
   Марк сидел в кабине рядом с пилотом и следил за ходом боя, иногда переводя глаза на мониторы систем слежения. Эмма стояла в проёме кабины, неотрывно следя за махиной, высящейся среди небольших боевых роботов особого дивизиона. Она нарушала технику безопасности, согласно которой во время полёта все должны быть пристёгнуты. Но это было актуально скорее для стандартного режима работы этого аппарата: резкого рывка на орбиту, кратковременного движения в невесомости, а потом резкого спуска вниз. Сейчас условия полёта были стабильными: дойдя до определённой точки, аппарат описывал круги на безопасном расстоянии.
   - Мы можем подлететь ближе? - спросил Чемберс у пилота.
   - Никак нет, - ответил тот, - штурмовики и сюда не советовали подлетать.
   - Почему?
   - Говорят, сюда движется ещё один. Эта тварь очень хорошо прыгает и настигает свою цель. Уже сгубила несколько наших.
   - Когда мы сможем снизиться над ней?
   - Если фронт отойдёт на два километра вперёд, думаю, будет достаточно.
   - Научная группа прибудет тоже к этому моменту?
   - Я могу сделать запрос.
   - Сделайте, - попросил Чемберс, а сам уткнулся в экран своего компьютера.
   Пилот вызвал центр, и сделал запрос. Потом в разговор вступил Чемберс и сделал подтверждение от своего имени.
   - Научная группа уже в пути, - ответил оператор, - фронт продвигается быстро.
   - Можем ли мы совершить посадку вместе с научной группой?
   - Ваших временных полномочий достаточно, - всё так же хладнокровно ответил оператор, тон которого чем-то напоминал робота.
   - Отлично.
   Марк обернулся на Эмму.
   - Жив твой герой, - сказал он скупо, но чувствовалось, что его гнев слегка ослаб. Всё же Перк обеспечил ему допуск в гущу событий.
   Эмма ничего не ответила, только коротко посмотрела на Марка и снова перевела глаза на гигантский силуэт экспериментальной машины, находившейся в нескольких километрах впереди.
   - Пожалуйста, сядь, - сказал он ей.
   - Я вам мешаю? - с оттенком обиды сказала она.
   - Да. Определённо.
   Она посмотрела на него с обидой и небольшой злобой, но всё равно выполнила его просьбу и ушла в пассажирский салон, где, опустившись в глубокое и удобное кресло, щёлкнула замками ремней безопасности.
   - Он справится, - сказал Сноу, сидевший напротив, - не волнуйся так, Эммочка. Твои автоматические алгоритмы на случай аварии идеальны. Помнишь?
   - Откуда вы знаете?
   - Я проверял, - улыбнулся Доктор, - может, по мне и не скажешь, но я в этом кое-что понимаю.
   - Но лучше бы до аварии не доходило.
   - Это уж точно. И здесь я тебя обнадёжу. У меня, конечно, нет точных данных, но я неплохо считаю в уме, и по моим прикидкам четыре группировки скоро должны сойтись вместе, а там уже будет не так сложно, и я думаю, что Перка вышлют в резерв.
   - Скорее бы это произошло.
   Второй монстр выскочил внезапно, и сразу же устремился на передовую тройку роботов. Воздух вокруг тут же был исполосован ракетами, от которых ему сложно было увернуться. Однако пока он отвлёкся на них, в его правый бок ударило три ракеты покрупнее, выпущенных Гигантумом. Пока миуки, потеряв равновесие, переступил несколько шагов вбок, удар был подкреплён неуправляемым зажигательным снарядом, от которого ему уже не удалось увернуться. Он повалился на бок и лапы его задрожали.
   - Оставим учёным. Больше не поджигать, - сказал Лекер, - он уже вряд ли что-то сделает. Идём дальше.
   Перк направил машину вперёд. Ракеты, которые были предназначены для работы по земле, подходили к концу. Оставались те, что были ориентированы на противовоздушную оборону. Принцип был тот же самый, а учитывая, что цель была достаточно высокой, он был почти уверен, что они тоже сгодятся для уничтожения небывалых монстров.
   - Юг и запад соединились! - радостно закричал Лекер, - Восток почти подошёл. Мы отстаём, ребята, надо поднажать.
   Эта реплика была встречена радостными возгласами и согласием, и Перк ощутил боевой кураж. Они продвигались уверенно, а ещё пару часов назад ситуация была критической для землян. Следующие сорок минут они двигались на максимальной скорости, почти не встречая сопротивления. Всё выглядело так, как будто бы оборона миуки наконец-то выдохлась, но Перк продолжал сохранять максимальную концентрацию. Насекомоподобные были славны своей непредсказуемостью.
   Первый защитник выскочил из земли, сразу выведя из строя две машины головной тройки. Одну из них он схватил и, держа её передними конечностями, прикрывался как щитом. Он знал, что внутри пилот, причём очень ценный, и земляне не будут просто так атаковать его. Расчёт сработал, и уже в следующую секунду на отряд обрушился шквал горящих шаров. Это была колония, и её защищали огневики.
   - Гигантум! - скомандовал Лекер, - дай картинку!
   Перк тут же выполнил приказание. Благодаря наличию командирского интерфейса, многих манипуляций для этого не требовалось. Учитывая небольшую высоту основных машин отряда, поле их зрения было закрыто малиновым пламенем и чёрным дымом, а вот Гигантум, головные зрительные сенсоры которого были расположены значительно выше, имел превосходный вид на бой.
   - Отлично. Валим их. Мины!
   Перке ещё не понял суть приказа, а корпуса замыкающих роботов отряда засверкали вспышками миномётных выстрелов. В мгновение ока всё пространство позади защитника заполнилось взрывами.
   - Коллоб, ты там как? - спросил Лекер, обращаясь к пилоту захваченной машины.
   - Ещё немного и я его жахну. Помогите, если что.
   - Давай. Отрапортуй, когда будешь готов.
   Боковая тройка тем временем подавила ещё одного защитника и тоже запросила миномёты. Сложная ситуация сохранялась только по центру, где нужно было вызволить пилота, и из-за этого отряд не мог применить всю свою огневую мощь.
   - Готов, - сказал Коллоб.
   - Давай!
   В следующую секунду защитника осветила яркая вспышка, он слегка отступил назад, и в его голову в ту же секунду ударило два снаряда. Повреждённый робот, две передних лапы которого не работали, двумя исправными стал грести назад, разрывая расстояние и поливая миуки огнём из единственного работоспособного пулемёта.
   Этого было достаточно. Вторая тройка уже подменила головную и устремилась вперёд сквозь пламя, пользуясь видом Гигантума и прикрываемая огнём миномётов.
   - Нам нужно запечатать нору! Срочно! Повторяю, - начал декламировать Лекер, - у нас серьёзная колония. Здесь огневики, и их много.
   Объятые пламенем роботы продолжали идти. На самом Гигантуме было шесть очагов, но температура оставалась в норме. Фиксировался её постепенный спад -смесь миуки горела интенсивно, но недолго.
   - Огневики везде, - донёсся отзвук из рации Лекера, - это колония. Мы запрашиваем спутник.
   Тем временем сбоку выскочил ещё один защитник, с которым тут же сцепился Перк, не давая ему атаковать боковую тройку. Алгоритм был им уже отработан. Он хватал защитника щупальцами, делал удар тока, а потом отталкивал и вместе с отрядом добивал снарядами. Убить с одного удара экспериментального оружия не удалось ни одного из них, но все в разной степени теряли ориентацию, давая людям время, чего было вполне достаточно для уничтожения.
   - Держим позицию, парни, - скомандовал Лекер, - и ждём, заодно пусть резервы подойдут.
   Отряд роботов занял оборону. С течением времени удалось отбить у насекомоподобных удачные позиции, и держаться стало ещё проще. Больше всего трудностей доставляли защитники, которые появлялись регулярно и пытались выбить землян. Миуки знали, что люди пока не могут войти в нору, и поэтому не спешили обрушивать её. Напротив, огневики, пользуясь прикрытием защитников, старались прорваться вперёд и взрывом вывести из строя роботов особого дивизиона. Иногда им это удавалось - за полчаса обороны отряд потерял четыре машины. К счастью, пилоты остались невредимыми, а вовремя подоходящие подкрепления не позволили насекомоподобным переломить ход боя.
   - Это не просто колония, это центр, парни, - обрадованно провозгласил Лекер. Сейчас нам запечатают нору, и мы пройдём немного дальше.
   Особый штурмовик прибыл через минуту, ещё через две он уже выполнил свою задачу выстрелом из ракетницы. Зачистив территорию завала и убедившись, что у миуки нет возможностей выбраться на поверхность, они направились дальше.
   Машины шли на подъём. Гигантуму первому открылся вид на долину, в центре которой находилась небольшая возвышенность. За долиной был подъём, подобный тому, на котором сейчас остановились машины особого дивизиона. Там тоже кипел бой - это было видно по бушующему пламени. Огневики заняли круговую оборону.
   Одолев троих защитников, Гигантум вышел на свой рубеж обороны. Последнему миуки удалось повредить роботу левую руку, что вызывало небольшие затруднения при прицеливании, но если учесть, что бой подходил к концу, то это было не критично.
   - Держимся, парни, авиация уже в пути. Решили бомбить.
   Перка эта новость обрадовала ещё больше. Командование, конечно, хотело бы захватить колонию целиком, но учитывая, что это был центр миуки, можно было ожидать по-настоящему серьёзных неизвестных угроз, поэтому было решено не рисковать.
   Над огромной ложбиной, напоминавшей Перку застарелый кратер, закружили разведчики. Такой активности Перку не доводилось видеть.
   - Запад и восток отброшены, - тихо сказал Лекер.
   - Что? - послышался другой голос в рации.
   - Около нас повышается активность. Всем быть готовыми, - сказал он, как будто не слыша вопроса, который задал ему другой член отряда.
   - Гигантум, работаем по схеме. Ты сковываешь, мы атакуем.
   - Принято, - ответил Перк.
   Он видел, как штурмовики спешно улетели в западном направлении, видимо, для оказания поддержки наступающей группировке. Перк нервничал и всё сильнее сжимал рычаги. Над ними в воздухе висел большой разведчик, и это не значило ничего хорошего.
   Когда земля впереди зашевелилась, он счёл это закономерным, но он и представить не мог, что выберется из-под земли. Миуки был почти размером с Гигантума, но он не был насекомоподобным, поскольку встал на две ноги и очертаниями очень напоминал человека.
   - Что это, чёрт подери?! - воскликнул Лекер.
   - Жду приказов, - не слыша реплики капитана, ответил Перк.
   Он понимал, что внешний вид не самое главное из того, чем опасен этот миуки, поэтому решение нужно было принимать немедленно. Только сейчас Перк пониял, что новые миуки, встреченные до этого, тоже были похожими на человека, только передвигались на всех четырёх конечностях.
   То, что это существо обладало такими же возможностями, как его более мелкие собратья, проявилось в тот момент, когда её попытались атаковать. Он ловко увернулся от атаки, одним прыжком достиг Гигантума и сцепился с ним. Перк впервые за сегодня ощутил беспомощность. На его попытки двинуться каждый узел отвечал только красными отметками о превышении допустимой нагрузки. Только щупальца выдвинулись и схватили противника. Последовал удар током, но никакого эффекта он не произвёл.
   - Гигантум, оттолкни его, - кричал Лекер, а на заднем фоне слышалось громкое стрекотание автоматических пушек.
   - Не могу. Держит намертво, - стискивая зубы, ответил Перк.
   - Слева! Раздался чей-то голос.
   Перк лишь успел увидеть, что на отряд сбоку устремилась огромная чёрная масса, в которой сложно было различить отдельные особи, но ему было не до этого. Он понял, что остался один на один с самым сильным монстром, которого ему только доводилось встретить.
   Теперь он точно мог сказать, что миуки тоже изучали людей, правда, взяли от них только то, что считали нужным. Это существо только имело форму человека, вместо лица у него была всё та же пасть миуки, которой он пытался схватить голову Гигантума. В этом состоял его просчёт. Для человекообразной машины потеря головы была серьёзным повреждением, но не критичным. Несмотря на потерю некоторых боевых систем, он мог бы продолжать бой.
   Перк активировал головные пушки. Сделав один выстрел, они замолчали - автоматика сообщила, что применение на таком близком расстоянии чревато повреждениями для самой машины. Но выбора не было. Отменив блокировку, юноша снова атаковал. Всё пространство заполнилось взрывами, но нужный эффект был достигнут - миуки отпрянул назад.
   Не медля ни секунды, Перк активировал ракетные системы правой руки, и выпустил по противнику несколько серий. Он знал, что рука серьёзно повреждена, и уже в скором времени всё может сложиться так, что у него не получится ею воспользоваться. Противник отпрянул назад, что дало возможность Перку перехватить щупальца и снова ударить его электричеством.
   Второй удар тоже не возымел эффекта, но заставил противника немного содрогнуться, что укрепило уверенность Перка в том, что противник его уязвим. Однако после этой атаки, он с новыми силами бросился в бой. Если бы Перка по-прежнему поддерживали роботы особого дивизиона, поединок мог бы закончиться уже сейчас, но они были отвлечены отражением новой волны.
   - Гигантум, ты нам нужен! - сказал Лекер.
   - Я не могу, - выдавил из себя Перк, пытаясь высвободить руки.
   Миуки сделал резкое движение, и Перк услышал чудовищный скрежет и звук ломающегося металла. Система оповестила о критическом повреждении правой руки. Перк активировал ракетницы и выпустил несколько серий, снова отменив блокировку, и Гигантум тут же содрогнулся от ударных волн своего же оружия.
   Это произвело отрицательный эффект. Противник не отпрянул, а напротив, активизировал все силы, и ещё сильнее надавил на людскую машину, так, что она прогнулась. Удержаться от падения Перк уже не мог. В его силах было только сгладить его и по возможности обратить себе на пользу. Несмотря на предупреждение системы управления о том, что одна конечность неисправна, он выполнил трансформацию. Машина резко опустилась вниз, чего миуки не предвидел. Он резко наклонился и утратил равновесие, отчего очередная серия ракет, выпущенная в процессе движения, попала в бок его туловища.
   Второй неожиданностью для него стало то, что голова вдвинулась в туловище и перестала быть такой легко досягаемой целью. Но и для Гигантума всё проходило не так гладко. Учитывая массу противника и неисправность одной из опорных конечностей, машина начинала прогибаться вниз. Если бы не щупальца, то судьба машины, пилотируемой Перком, уже была бы решена, но они сдерживали натиск, не давая миуки развернуться для атаки.
   Перк активировал ускоритель и подготовил выстрел из всех орудий, давая им время для того, чтобы уверенно захватить цель. Удар должен был быть одновременным, иначе ничего бы не получилось.
   Он своим телом ощущал, как машина опускается вниз и вот-вот коснётся земли грудью. Он нажал на кнопку активации, и Гигантума резко подбросило вверх. В ту же секунду боевые системы начали атаку, в том числе и щупальца, сделавшие удар током.
   Малое количество конечностей не способствовало хорошей цепкости, поэтому миуки упал вниз от общего импульса атаки, где был застигнут зажигательными снарядами. Он пытался увернуться, но не успел. Видимо, электрический разряд всё же произвёл должный эффект.
   Едва Перк развернул машину в направлении отряда, как на него набросился ещё один точно такой же миуки и со всего размаха ударил левую заднюю лапу. Щупальца не успели смягчить удар, и конечность на схеме вспыхнула красным цветом.
   Перк тут же ухватил противника щупальцами и начал ударять током. Это не производило должного эффекта, но хотя бы мешало врагу нормально атаковать. Сделай он ещё пару таких мощных ударов, как тот, с которого всё началось, Гигантум был бы повержен. Главная трудность заключалась в том, что большое количество щупалец уже были потеряны, из-за этого площадь атаки была значительно меньше.
   - Гигантум, доложись! - послышался голос Лекера. На заднем фоне всё ещё грохотали выстрелы, но то, что капитан всё ещё участвовал в бою, было хорошим знаком.
   - Одного отбил, тут второй.
   - Держи его, как можешь. Винты уже на подходе!
   - Держу.
   Неимоверными усилиями Перку удалось сбросить с себя миуки. Похоже, удары экспериментального оружия всё же возымели действие. Он выглядел уже не так свежо, как в момент первой атаки. Он отпрянул назад, чтобы перегруппироваться для атаки. Перк пожалел, что Гигантум не оснащён ремонтными роботами - сейчас был бы отличный момент для того, чтобы ими воспользоваться. Но врага нужно было встречать с двумя повреждёнными конечностями.
   Сейчас Перк ощутил, что всё поменялось местами. Это он, человек, управляющий роботом, стоял на четырёх лапах больше похожий на какое-то насекомое, а его инопланетный противник использовал только две, чем был похож на человека.
   Миуки быстро устремился вперёд, а Перк, оттолкнувшись, встал на дыбы и тут же атаковал его из пушек. Боеприпасы подходили к концу, и огневая мощь Гигантума существенно уменьшилась. Стоун своим телом ощутил, как машина скребёт землю, поддаваясь толчку миуки. Однако массивный противник из-за инерции своего движения немного попал под робота, и инженер воспользовался этим, чтобы свалить его с ног и оказаться сверху.
   Продолжая подавлять его, Перк активировал запуск ускорителя. Миуки чувствовал опасность и поэтому пытался сбросить с себя тяжёлую машину, но его сил было не достаточно для этого. Активировав ускоритель Перк ощутил, как машина слегка подпрыгнула вверх, а потом ещё сильнее опустилась вниз - сопротивление было подавлено. У миуки импульсом было раздроблено полтуловища.
   Перк отвёл машину назад. И как только он подумал о том, что ещё одного такого поединка машина не выдержит, перед ним возник третий человекоподобный миуки. Он устремился вперёд, и Перк уже отступил, чтобы сгруппировать машину, как в грудь противника врезалась мощная ракета, и взрывом его разнесло на куски.
   - Все отходим, не мешайте авиации работать! - командовал Лекер.
   Этот приказ был воспринят Перком с большой радостью, и он попятился назад. Пространство заполнилось гулом реактивных двигателей. Такое количеством бомбардировщиков ему не доводилось видеть никогда. Через три минуты вся долина была заполнена огнём. Огнём, поглощающим остатки миуки.
   - Благодарю за службу, Гигантум, - раздался в динамиках бодрый голос Торопова.
   - Я старался, - сказал Перк, включив автоматический задний ход и откинувшись в кресле.
   - Я попрошу вашего координатора не наказывать вас, а напротив, поощрить. Думаю, в моих силах повлиять на него.
   - Буду очень вам благодарен.
   - С тобой очень хотят связаться. Я и так их долго томил.
   - Ну как ты там? - тут же раздался бодрый голос Чемберса, - жив?
   - Жив.
   - Стой, где стоишь, я вышлю за тобой транспорт до базы. Мы тебя догоним и тоже будем там.
   - А где вы сейчас?
   - Вместе с научной группой осматриваем твои трофеи, - как ни в чём не бывало, сказал Чемберс, - не могли же мы оставить тебя одного.
   - И Эмма там?
   - Вот-вот вырвет компьютер у меня из рук, - сказал Марк, - в общем, встречаемся на площадке. Инженеры уже на подлёте.
   В динамике послышался небольшой шорох. Трубку взяла Эмма.
   - Как ты, Перки? - спросила она.
   - Хорошо. А ты?
   - Тоже.
   В этот момент прогремел особенно мощный взрыв и связь нарушилась. Перк не стал повторять вызов. Он всё скажет при встрече. Тем более, что над ним уже снижался грузовой аппарат.
   Инженеры спустились по крепёжным тросам, зафиксировали их на Гигантуме и при помощи специальных устройств поднялись обратно. Спустя минуту Перк ощутил, как машина поднимается вверх.
   Обратная дорога заняла около сорока минут, после чего на обзорной сфере снова появилась знакомая база и посадочная площадка. Несмотря на продуманность в плане логистики, все свободные пространства были заполнены уже знакомыми четырёхлапыми роботами разной степени повреждённости.
   Перк спустился вниз и ощутил холод от дуновения ветра - вся его куртка была пропитана потом, а на улице уже начинались сумерки. Первым делом он обнял Эмму и подхватил её на руки. Потом он огляделся в поисках Чемберса. Его нигде не было.
   - Ну ты дал жару, - сказал Роджер.
   - Любой бы сделал то же на моём месте. Главное, роботом уметь управлять.
   - Прибедняется, - сказала Элла.
   Тем временем один из грузовиков, приняв на борт несколько легкоповреждённых машин, завис над Гигантумом и поднял его вверх.
   - Теперь точно не убежишь, - сказала Эмма.
   - Там и так одна рука и одна нога сломаны, - сказал он, игриво ущипнув её за нос.
   Они обнялись и повернулись в сторону заката. В ярких отблесках местного солнца иногда проскальзывали чёрные тени орбитальных бомбардировщиков, штурмовиков и других летательных аппаратов, которые Перк не мог узнать издалека.
   Примерно через двадцать минут появился Чемберс, который был чем-то очень озадачен. Он сказал пилоту прогревать турбины, а сам закурил. Перк немного побаивался, но всё же подошёл к нему.
   - А твои новые друзья умеют убеждать, - сказал Марк, ехидно улыбнувшись.
   - Они так примерно и говорили.
   - Ладно. Обсудим всё, когда выйдем на работу. До конца недели всем отдыхать. Завтра сбор на присвоение класса. Как всё будет готово, я сообщу. Ну а с понедельника начнём работу. Проект сдан, нужно всё оформить.
   - А мне присвоят класс? - спросил Перк.
   - Пришлось, - с наигранной строгостью ответил Чемберс, - благодари свою старую машину. Она, кстати, помогла тебе не только в этом, но обо всём потом. Нам полчаса до дома, а я тут с вами разглагольствую.
   Марк первым вошёл в салон пассажирского аппарата, а за ним потянулись остальные. По интонации, с которой он спросил у пилота, где тут пепельница, можно было понять, что настроение координатора в порядке. После закрытия дверей аппарат взмыл вверх.
   Эмма положила свою руку поверх руки Перка и с радостью положила бы голову ему на плечо, но режим полёта к этому не располагал. Аппарат резко взмыл вверх, и уже спустя несколько минут они оказались в невесомости, после чего последовал такой же резкий спуск, и в иллюминаторах стали мелькать уже знакомые многовековые леса.
  

Глава пятнадцатая

Частные итоги

   Когда они вернулись домой, было ещё светло. Челнок преодолел два часовых пояса на восток, дав тем самым запас времени. После песков экваториальных широт средняя полоса севера казалась непривычной. Перка и Эмму доставили к подъезду. Они поднялись лишь для того, чтобы положить свои вещи, после чего снова спустились вниз. Дома совсем не было продуктов, а вот есть как раз очень хотелось. Пришлось выехать в торговый центр.
   - Может быть, вина? - предложила Эмма, когда они шли между рядов.
   - Если ты за, то я тоже не откажусь, - сказал Перк, - после такого-то дня.
   Продуктов вышло много, и они заняли почти всё заднее сиденье. Вторым пунктом были соседи Перка, приглядывавшие за Олли. Совёнок чувствовал себя хорошо, и был настолько рад видеть хозяина, что первое время, очутившись дома, беспрерывно летал за ним.
   Приготовив скромный ужин и открыв вино, они расположились в комнате и включили центральный новостной канал. Новость была ровно одна. Пока ещё было мало данных с места события, но уже можно было говорить о сокрушительном успехе земной армии. Если колонии миуки и сохранились где-то в глубине Андары, то территорий, подконтрольных им, почти не осталось.
   Подробности, само собой, не освещались. Не было кадров с новыми видами миуки и тяжёлых боевых моментов, по понятным причинам. Во всех блоках так или иначе разбирался этот вопрос. Они лишь пару минут посмотрели научную передачу, где обсуждались относительно свежие теории о том, кто такие миуки, а потом переключились на фильм.
   - Хватит уже жуков на сегодня, - сказала Эмма, крепче обняв Перка.
   День и вправду был сумасшедшим, но сейчас это постепенно уходило в прошлое. Сражение уже не казалось таким жестоким, а вся кампания настолько сложной, какой оказалась на самом деле.
   - Ты ведь останешься сегодня? - спросил Перк, когда фильм прервался на рекламу.
   - Приглашаешь?
   - Я просто так спросил. Вообще, думал, что это и так понятно.
   - Ну раз понятно, - сказала Эмма и поцеловала его.
   Тяжёлые испытания стоили того, чтобы сейчас оказаться дома и наслаждаться даже своей кроватью. Утро было ещё лучше. Они проснулись почти вместе, а потом стали готовить завтрак. Позавтракав и отдохнув примерно до полудня, они направились на завод. Чемберс собирал всех к двум часам.
   Предприятие жило своей жизнью, и Перку было немного непривычно появляться здесь среди дня. Но уже в их лаборатории настроение снова стало расслабленным.
   - Ну, все герои в сборе, - провозгласил Чемберс, когда все расселись.
   - Не томите, - сказал Рожер.
   - Да нечем томить, - сказал он и многозначительно добавил, - пока что. Все, думаю, получали класс, и помнят, как это происходит. Сегодня к вечеру ваш профиль будет обновлён, и вы все с гордостью заглянете в свои документы.
   - А вам тоже дали класс? - спросила Джейн.
   - У меня всё несколько сложнее, - сказал Чемберс, - я отчитаюсь, когда проект будет полностью готов. Так что будет у вас в будущем пара дней радости, когда я уеду.
   - Вас в другую команду не заберут? - спросила Элла.
   - Нет, - уверенно ответил Марк, - вы следите, чтобы вас не расхватали.
   - Мы остаёмся, - сказал Перк.
   - Вот с тобой это сложнее будет организовать.
   - То есть? - спросил инженер.
   - У тебя теперь шестой класс. Ты сам можешь быть координатором. Правда, нужно немного подучиться, и всё. Без этой работы сложно будет получить седьмой, поверь мне.
   - Да я же даже ничего об этом не знаю.
   - Это так, просто пища для размышлений, - сказал Марк, - но если тебе что-то предложат раньше, чем мне, то ты сразу не отказывайся. Подумай. Можешь с нами посоветоваться. Это, кстати, относится и ко всем. Сейчас всех в разной степени завалят приглашениями. Но будьте осмотрительными.
   - Конечно.
   - И в этом плане есть ещё одна новость, не совсем, наверное, радостная, но, с какой стороны посмотреть.
   - То есть? - спросил Роджер.
   - Нужно поздравить доктора Сноу. Не забывайте, что он тоже получил класс, а учитывая, что он и так был у нас самым старшим, то понимаете, что это значит?
   Повисло молчание.
   - Доктор, ну, поделитесь сами, что я, в самом деле?
   - Доктор встал и подошёл к центральному монитору.
   - Мои исследования миуки очень заинтересовали высшие научные круги Андары, и меня приглашают в основную научную группу.
   - Это здорово! - сказал Роджер.
   - Теперь я не смогу помогать вам, да и мы вообще вряд ли будем видеться.
   - Андара тесная, - заговорщически сказал Марк, - а теперь, когда у Миуки не осталось территорий, она стала ещё теснее.
   - Исследования не ограничатся одной лишь Андарой, как и ваша работа. Боюсь, наоборот. Все вы разбредётесь по известной галактике в поисках новых свершений, - он грустно улыбнулся.
   - Когда вы улетаете? - спросила Элла.
   - Уже сегодня. Мы с женой всё утро паковали вещи. Я даже не смогу отметить с вами новый класс.
   - Видимо, действительно важные исследования, - сказала Эмма.
   - Ещё бы, - добавил Чемберс, - центральная колония ещё не успела остыть.
   - К сожалению, я не могу сообщить вам никакой информации.
   - Ладно. Давайте отпустим доктора и поблагодарим за те исследования, которые он провёл для нашего проекта.
   Марк встал и начал хлопать. Все остальные сделали так же.
   - Спасибо, - неловко улыбнулся Сноу, - если будут вопросы, смело обращайтесь. Для вас я найду время.
   - Непременно, - сказал Чемберс.
   После дружеского рукопожатия Сноу ушёл, а Марк обратно опустился в кресло.
   - Не ему одному нельзя говорить некоторые вещи.
   Он вынул из стола пепельницу и сигареты, разложил их на столе и закурил. Учуяв дым, рядом начала усиленно работать климатическая установка.
   - То есть? - спросил Роджер.
   - Сейчас Андара - полигон для исследований. Эта кампания дала науке больше, чем все годы нашего присутствия. Вы были на передовой. Представляете, чего мы там насмотрелись. Сейчас начнётся волна новых проектов. В основном они научные, и поэтому нашего доброго доктора оторвали с руками. Он, правда, хотел остаться, но я его отговорил.
   - Почему? - спросила Джейн.
   - У нас ему негде развернуться. А такое предложение, которое получил он, бывает раз в жизни. Так что, лучше не рисковать.
   - Но вы ведь уже решили, чем мы займёмся? - спросила Элла.
   - Мы займёмся сдачей проекта. Пара месяцев кропотливой работы и всё будет отлично. А что потом - думать пока рано. Сейчас нужно обсудить предстоящее мероприятие. В целом, я могу договориться на то же место, что было на новый год. Есть кто-нибудь против?
   Возражений не было, поэтому Чемберс, со свойственным ему азартом принялся за организацию. Перк и Эмма после общего сбора отправились гулять, пользуясь заслуженной возможностью отдохнуть.
   - Как думаешь, что будет теперь? - спросила она, когда они ели мороженое в парке.
   - Я не знаю, - пожал плечами Перк, - будет новый проект, будем работать.
   - А если не будет возможности быть в одной команде.
   - С чего это вдруг? - возмутился Перк.
   - Вдруг расформируют.
   - Мне кажется, девушка, вы не о том думаете, - шутливо сказал Перк и принялся щекотать Эмму, и она аж взвизгнула, - никто нас не расформирует, потому что мы круче всех, и выбросьте эти мысли из головы.
   - Хорошо.
   День был прекрасным. Как будто после избавления от миуки воздух на Андаре стал чище. Вечером профиль действительно обновился, и новый класс существенно поднял всем настроение. Было много шампанского и веселья. Будущее казалось светлым и прекрасным, а о плохих моментах прошлого не хотелось вспоминать.
   В разгар вечера Марк отозвал Перка на улицу, чтобы поговорить.
   - Не надумал жениться? - спросил он, закуривая.
   - Почти.
   - Не затягивай с этим, мой тебе совет.
   - Разберёмся.
   - Но позвал я тебя не за этим. Ты, как-никак видел всё своими глазами, поэтому для тебя могу открыть.
   Он протянул ему компьютер. На экране был закрытый информационный блок, состоящий из одного текста.
   "Пока ещё рано строить фундаментальные теории. Нам нужно время для того, чтобы продвинуться в нашем эксперименте. Нам неизвестны причины, по которым миуки, в конечном счёте, приняли человеческую форму. И либо их способности копирования механики запредельны, либо они изначально знали нас. Все исследования этой темы выходят за рамки моей статьи, но вкратце я скажу, что используя лишь свой боевой опыт, они не могли создать такое существо, потому что оно лучше продумано. Ещё есть принципиальные особенности, не свойственные ни всем известным человекообразным, ни самим миуки. Значит, это была не просто копия, а нечто большее. Вкупе с их инопланетным происхождением можно сделать очень серьёзные выводы. И самые смелые из нас уже выдвигают гипотезы о том, что миуки сами чьё-то детище. Вот только чьё? И почему они направлены не просто против нас, но против всего живого вообще?"

Ржев, 19.03.2015

  
  
  
  
  
  
  
  

222

  
  
  


 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"