Жильцова Н.С.: другие произведения.

Проклятие некроманта

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:


    Могла ли предполагать юная травница Тень, что ее поступление в магическую академию обернется чередой загадочных событий? Размеренные будни факультета некромантии, призывание призраков и оживление нечисти длилось недолго. Став жертвой чужой охоты и спасаясь от убийц из могущественного Братства Света, она неожиданно находит покровителей среди адептов проклятого культа.
    Познавая таинства жизни и смерти, постигая хитросплетения вековой вражды и древних проклятий, шаг за шагом приближается Тень к разгадке своего страшного предназначения.


    Жильцова Н.С. Проклятие некроманта: Фантастический роман / Рис. на переплете А.Клепаковой - М.:"Издательство АЛЬФА-КНИГА", 2009. - 348 с.:ил. - (Магия фэнтези). 7Бц Формат 84х108/32 Тираж 8 000 экз. ISBN 978-5-9922-0430-8

    По договору с издательством удалена заключительная часть книги. Полный вариант:
    Купить e-text на Литресе
    Продолжение - "Скрижаль Мораны".


Проклятие Некроманта


Может
, ты мне дашь ответ
Почему весь белый свет
Обозлился на меня,
Для чего родился я?

КиШ "Некромант"

  
   Пролог.
  
   Тусклое заходящее солнце с трудом пробивалось сквозь разрывы облаков. Лес уже был погружен в сумерки. Он подступал к горам почти вплотную, оставив лишь небольшое плато с границей из нескольких старых валунов.
   Их было двое. Один, изранен и изможден, стоял на коленях и тяжело дышал. Но взгляд его, направленный на возвышавшуюся рядом фигуру, был полон ненависти. Той жгучей всепоглощающей ненависти, которая, стань хоть на миг способной убивать, уничтожила бы и плато, и лес, и горы.
   Тот, кто находился рядом, напротив, был доволен. Все в нем излучало превосходство и уверенность в своих силах.
   - Подумай, скольких ты уже убил в попытках добраться до меня? - произнес он. - И все напрасно. Неужели ты не видишь, что полон той силы, которой отказываешься служить? Прими ее, и я оставлю тебе жизнь. Прими то, от чего отказался!
   - Никогда! - Руки человека непроизвольно сжались, изумруд на пальце зло сверкнул. - Морана все отняла у меня! И я сделаю то же с ней!
   Лицо второго при этих словах исказила ярость. Его меч неуловимо быстро скользнул к груди врага.
   - Тебе не победить, - прорычал вампир. - Твоих сил не хватит, чтобы убить меня.
   Улыбка заиграла на лице, казалось бы, поверженного некроманта.
   - Я и не собирался убивать тебя, - прошептал тот и бросился на меч, завершая собственный кровавый ритуал.
   В глазах вампира появилось запоздалое понимание.
   - Нет! - он отшатнулся. - Морана!
   Взвыл, появляясь, призрак. Он протягивал к своему детищу тонкие полупрозрачные руки, но было поздно.
   - Ты... - застывающий взгляд вампира. - Ты умер... а я вернус-с-сь...
   Оставив прощальный пламенеющий росчерк, солнце скрылось.
  
  
   1.
  
   Летнее солнце пробивалось сквозь верхушки деревьев и припекало голову. Я шла в один из старейших городов Вельского королевства - Леорию. Дорога была не ахти: вся в колдобинах, к тому же, размытая ночным дождем, из-за чего замедляла передвижение. Я была в пути уже три дня, устала и рассчитывала попасть в Леорию сегодня засветло, но войти в город вымазанной в дорожной грязи не хотелось. В конце концов, еще пара дней в запасе есть, прежде чем закончится прием в Академию.
   Леорская Академия Магов по праву считалась лучшей. Бабушка всегда мечтала, что когда я буду достаточно подготовлена, то смогу поступить туда. Бабушка... она была хорошей знахаркой и меня готовила к такой же жизни, обучая всему, что знала сама. В то время как сверстницы играли в куклы, а, повзрослев, высматривали женихов, я помогала делать отвары или лечить очередного бедолагу, подцепившего частую в наших краях болотную лихорадку. Бывало, и просто по нескольку дней пропадала в лесу на границе болот, выискивая необходимые травы. И другой судьбы для себя я уже не видела.
   Но в одно солнечное весеннее утро все закончилось. Меня не было два дня, а когда я вернулась, то увидела, что бабушка лежит на пороге. Подбежав к ней, я попыталась нащупать пульс на холодной руке, и только потом заметила застывший взгляд. Отказываясь принимать неизбежное, я со всех ног бросилась в поселок. Мы жили на окраине, но, казалось, я добежала до нужного дома почти мгновенно. Потом сквозь слезы сбивчиво объясняла озадаченному старосте, что с бабушкой "что-то не так"...
   И только когда охающие соседи столпились вокруг тела, пришло понимание - бабушки больше нет. От чего она умерла, сказать никто не мог. Лекарей кроме нее в поселке не было, а гадать никто не собирался. "На вид - все в порядке, значит, своей смертью", - решили советом.
   Похороны я помню смутно. Помню влажные от болотной близости комья глины, грубые, наскоро сколоченные доски гроба и желтые ирисы на свежей могиле. Холодное тоскливое кладбище выпило все эмоции, все чувства, оставив только усталость и саднящую где-то глубоко в душе боль.
   Как во сне прожила я два месяца во внезапно опустевшем доме, слишком тяжело воспринималась потеря единственного близкого человека. А когда пришло время ежегодного набора в Академию, собралась в дорогу.
   И вот теперь, после нескольких дней пути, все произошедшее стало потихоньку забываться, стираться из памяти. Впервые за это время мне стало легче, казалось, я задержалась на сборах трав или просто вижу странный сон. Представляя себя в нем, я рисовала в голове яркие картины: величественные замки, рыцари в сверкающих доспехах, которые стремятся совершить очередные подвиги... фантазия так меня увлекла, что я напрочь потеряла всякую осторожность, и на приближающийся шум со стороны леса не обращала внимания. В реальность меня вернул резкий свист, настолько неожиданный, что я вздрогнула и замерла.
   - А ну стой! - раздался выкрик позади, и я испуганно обернулась.
   На дорогу вышли шестеро здоровых мужиков с тесаками и дубинками.
   - Гля, да это девка! И добыча и развлечение разом, - рыжебородый обладатель громкого голоса недобро усмехнулся, обещая, что мое маленькое путешествие прямо тут и закончится.
   Я запоздало дернулась, чтобы убежать, но здоровяк мгновенно подскочил ко мне, хватая за руку.
   - Куды? - Жесткие пальцы сильно сжали запястье и рванули на себя.
   Мне бы сопротивляться, да в эти мгновения все тело словно одеревенело.
   - Давай, пошли, - снова дернул меня бородач.
   От паники рассудок почти полностью отключился, и накатила страшная слабость, лишая способности к сопротивлению. "Вот и пришло время рыцаря с нимбом", - промелькнула в голове отчаянная мысль. Бородач, сплюнув, подхватил меня, перекинул через плечо и потащил в лес.
   - Помогите! - Слабо выкрикнула я.
   - Чтоб тебя, - рыкнул кто-то сзади.
   Потом - удар по голове и темнота.
  

* * *

  
   Легкая, но ощутимая пощечина. Еще одна. Гулкий мужской голос:
   - Эй, ты живая? Да приди уже в себя.
   Снова пощечина. Рука дернулась ударить наглеца в ответ, но получилось только слабо пошевелить пальцами. Я открыла глаза и столкнулась с темным, мерцающим взглядом.
   - Очнулась? - Спросил его обладатель.
   И тут жаркой волной вернулись воспоминания и силы. Оттолкнув незнакомца, я подскочила и рванулась к ближайшим деревьям. Обо что-то споткнулась, опустила глаза и увидела, что это был не так давно схвативший меня разбойник. Теперь он лежал на бурой от крови земле с остекленевшим взглядом. Я отшатнулась от трупа и заозиралась по сторонам. Пятерых его сотоварищей настигла такая же участь. Не понимая, что здесь случилось, я окончательно растерялась.
   Взгляд вернулся к незнакомцу. Тот спокойно стоял и наблюдал за мной. Спаситель мало походил на рыцаря с огненным карающим мечом, скорее наоборот: высокая худощавая фигура в темной, почти черной, эльфийского покроя одежде. Черные длинные волосы, небрежно переплетенные лентой, подчеркивали излишнюю бледность лица и тонкий шрам на щеке. На первый взгляд незнакомцу можно было дать не больше тридцати, но мне почему-то казалось, что он гораздо старше. Эльф? Рукояти двух тонких серебристых эльфийских клинков за его спиной тоже наводили на эту мысль.
   - Привет, - сказал он.
   - Привет, - я потихоньку приходила в себя. - Что тут... что с ними произошло?
   - Они мертвы, как видишь, - сообщил мужчина. - Или тебе нужны подробности того, как это было?
   - Н-нет, - я мотнула головой.
   Голова отозвалась резкой болью, и я поморщилась. Не знаю, чем меня приложили, но, видимо, теперь там была приличная шишка.
   - Давай посмотрю, - предложил незнакомец, подходя ко мне. - Покажи голову.
   Едва рука коснулась волос, я инстинктивно вздрогнула.
   - Да не бойся ты.
   Прохладные пальцы осторожно ощупали шишку, а потом приятное тепло охватило ссадину, смывая боль.
   - Так лучше?
   - Да. Спасибо, - поблагодарила я.
   - Не за что. Ты чего забыла одна на этой дороге-то?
   - Учиться иду, - ответила я смущенно. - В Академию Леории.
   Незнакомца этот ответ даже не удивил. Он только уточнил:
   - А не проще было на дракон-экспрессе добраться?
   - Я в Геденских землях живу, - пояснила я. - У нас там только топи да несколько маленьких поселений. Драконы не летают, так что вот...
   - Понятно. Ну, раз нам по пути, пойдем, доведу до города. А то еще на кого натолкнешься, и Академия лишится одного из студентов.
   - Смеешься? - Я недоверчиво посмотрела на него.
   - Шучу, - незнакомец ухмыльнулся. - А про город я серьезно, благо тут уже близко. Кстати, я - Арт.
   - Тень, - замявшись, представилась я.
   Бабушка всегда настаивала на том, чтобы я на людях не упоминала своего имени. На все расспросы она лишь сказала, что не должно имя связывать меня с погибшими родителями, а остальное отложила на "когда придет время". Время так и не пришло.
   Арт поднял бровь, а потом, что-то для себя решив, махнул рукой.
   - Тень так Тень, - он подхватил из травы свою дорожную сумку и зашагал вперед.
   Я пошла за ним по какой-то почти незаметной тропинке, все дальше и дальше забираясь в лес.
   - На дорогу выходить разве не будем?
   - Нет, - ответил Арт. - Зачем провоцировать друзей этих молодцев? Да и быстрее по прямой.
   Идти за случайным попутчиком в лес было боязливо, но встречаться с новой бандой мне не хотелось еще больше. Некоторое время шли молча. Мне было очень интересно, кто такой этот Арт, но спрашивать я постеснялась, а он, видимо, начинать разговор не хотел.
   - Ты сказала, в Академию идешь, - вдруг спросил он. - А на кого учиться собралась?
   - Да, - я мечтательно улыбнулась. - Стану элементалистом. Нежить истреблять буду всю...
   - Так уж и всю? - В его голосе проскользнуло веселье.
   - Всю. Под корень. Чтобы жить не мешали.
   - Часто больше жить мешают простые люди. Вроде тех, которые напали на тебя сегодня, не находишь?
   - Ну... - я немного растерялась. - Просто такими людьми и так есть кому заняться, а вот нежитью...
   - И много ты тут увидела тех, кто должен бы заниматься этими разбойниками?
   - Это целиком на их совести, - буркнула я.
   - Возможно, - не стал спорить Арт. - Просто ты плохо понимаешь, что такое нежить, и что такое зло. Слишком ты все резко разделила на черное и белое. Впрочем, не важно.
   Не похож он на эльфа.
   - И все-таки ты не эльф, - окончательно решила я вслух.
   - Нет, - согласился он.
   - А кто? - вырвалось у меня.
   Арт медленно развернулся и выразительно широко улыбнулся. Улыбка ему шла. Правильные черты лица не портил даже шрам, только... это же не клыки?
   - Вампир? - я охнула.
   То, что меня спас нежить, с которым мне, по идее, предстояло бороться, и теперь еще добровольно ведет до города, изрядно выбивало из колеи.
   - Именно, - Арт откровенно наслаждался моей растерянностью. - Ну что, как будешь меня уничтожать? Файербольчиком? Или молнией?
   - Да ну тебя, - буркнула я. - Какая молния?
   - Так я же нежить, - передразнил вампир. - Я несу зло людям...
   В его голосе помимо иронии я неожиданно уловила нотки горечи. Не дожидаясь продолжения разговора, Арт пошел вперед, и мне вдруг стало совестно.
   Все известное о вампирах требовало относиться к нему как минимум с опаской. Жестокие кровопийцы - не самое плохое определение из тех, что я слышала. А рассказы о деяниях Грега Кровавого, который развязал в свое время настоящую бойню, вообще отбивали охоту иметь с ними какие-либо дела. Однако поведение Арта было абсолютно не похоже на то, что я знала, да и крови моей он пока что не жаждал. Молчаливый вампир шел по узкой тропинке, изредка придерживая особо длинные ветви, а меня все больше и больше разбирало любопытство. Множество вопросов вертелось в голове, сдерживаемых только природной нерешительностью и осторожностью. Наконец, любопытство все же пересилило.
   - Арт, - позвала я.
   - М?
   - А ты кровь пьешь?
   - Пью, - сказал он, не оборачиваясь. - По мере необходимости. Чтобы вылечиться, или ритуал какой провести. Некроманты, кстати, крови не меньше используют.
   - Понятно, - его ответ меня не успокоил. - А почему пешком идешь, а не на этом... драконе?
   - Пешком? - Арт пожал плечами. - Потому как люблю идти разными тропами. Я часто хожу пешком, мне-то это безопаснее, чем некоторым одиноким девушкам, - он все-таки обернулся и с ехидной улыбкой посмотрел на меня. - Не боишься в компании вампира путешествовать?
   - Немного, - призналась я. - Но, в конце концов, ты меня спас.
   - Может, я это сделал из расчета тебя самому сгрызть?
   - И до сих пор не напал?
   - А я эстет, я для обеда полянку посимпатичнее присматриваю...
   Не выдержав, я рассмеялась. Настороженность еще оставалась, но общаться с Артом уже почти не мешала.
   - Еще немного, и я в это поверю, - сообщила ему я. - Хотя ты не Высший Архивампир Грег Кровавый, так что не такой страшный.
   - Верно, - Арт на мгновение прищурился. - Я не Грег.
   - Арт, а как ты оказался там? Ну...
   - Все просто, - понял недосказанный вопрос вампир. - Если идти на восток, напрямик через лес, то, в конце концов, дойдешь до границы с Вайленбергом.
   - Вайленберг? Ты там живешь?
   - Да.
   - И какой он?
   - Уютный город, красивый, с приветливыми жителями. И явно не с такими узкими улочками, как здесь, - заключил он, кивком указывая на Леорию, сторожевые башни которой уже проглядывались сквозь деревья.
   Мы вышли из леса. Кроме нас на подходе к городу оказались несколько путников, и семь груженых телег, ожидавших осмотра.
   - Хм, не такая и безлюдная дорога, - удивилась я.
   - Не совсем так, - Арт покачал головой. - Эти путники и торговцы южане, просто они не хотят торчать на Южных воротах до завтрашнего дня.
   - Там так много народу?
   - А ты как думала? Намного больше, чем здесь.
   Пока мы ждали своей очереди, по небу скользнула огромных размеров тень.
   - Собственно, дракон-экспресс, - пояснил Арт, заметив мое вытянувшееся лицо. - Они садятся у восточных ворот.
   - Понятно, - я вздохнула поспокойнее. - Просто из любопытства, а кто приходит с запада?
   Вампир с удивлением посмотрел на меня, и я поняла, что спросила явную глупость.
   - Никто, Тень, - ответил Арт. - У Западных ворот только в одну сторону путь, в последний. Проще говоря, кладбище там. Это ведь планировка любого города, даже у вампиров. И, уверен, в твоем поселке так же, разве нет?
   - Да... я просто не думала, что так везде. Хотя могла бы догадаться...
   Наконец, мы ступили на дощатый подъемный мост, перекинутый через глубокий ров с мутной водой, и прошли к открытым массивным воротам. Здесь мы остановились для уплаты пошлины и досмотра на магическом кристалле. Такой кристалл я видела у старосты, когда тот проверял редких заезжих торговцев. Размером с ладонь, он выращивался ведьмаками на медной пластине. Обладал такой кристалл двумя свойствами - разделять светлых и темных и, главное, указывать на тех, кто приходил со злым умыслом. В этом случае, по словам бабушки, в нем вспыхивали пурпурные искорки.
   Бегло проверив меня, стражники больше заинтересовались Артом - кристалл при его касании потемнел, став почти черным. Хотя вампиры темные от рождения, такая чернота могла означать только Проявленного.
   "Проявленные, те, в ком открыт источник Изначальной силы, темной, или светлой", - я словно наяву слышала бабушкин голос. Но это значит, что Арт не только боец, но и маг?
   - Приветствую темного в нашем городе, - подошел, тем временем, к вампиру Вопрошатель. - Что привело вас сюда?
   Ответа Арта я не услышала, ибо такой же Вопрошатель с тем же вопросом в этот момент подошел и ко мне.
   - Кто вы, юная странница? Откуда и зачем идете в Леорию?
   - Я болотница из Геденска, иду поступать в Академию, - запинаясь, ответила я.
   - Конечно, - Вопрошатель что-то застрочил на своей доске. - И ваше имя?
   - Тень.
   - В пропускных бумагах мне нужно указать настоящее имя, а не прозвище.
   - Понимаете, меня так с детства зовут, так что оно практически настоящее...
   - Но родовое-то у вас есть? - Раздраженно уставился на меня Вопрошатель.
   - Да...
   - Так назовите уже и не задерживайте народ.
   - Амелинда Антеро, - выдавила я. - Но вы же понимаете, что...
   - Антеро... Антеро? - На мгновение взгляд Вопрошателя стал странным, а потом он опять уткнулся в доску. - Что ж, проходите. Добро пожаловать в Леорию.
   - Спасибо, - поблагодарила я и направилась к Арту, который тоже только освободился.
   - Вот прицепился, - недовольно буркнул вампир. - От наплыва желающих стать магами тут просто пытки приходящим устраивают. Из честного темного всю душу вытрясти готовы.
   Представив, как стражники с Вопрошателем во главе могли бы вытрясать темную вампирью душу, я хихикнула.
   - Смейся, смейся, - Арт тоже ухмыльнулся. - Ладно, насколько я знаю, прием в Академию длится три дня и первый - завтра. Так что сейчас пойдем есть и отдыхать.
   - Куда?
   - Скоро увидишь, - пообещал вампир и вышел на улицу.
   Я решила, что если уж в лесу меня не схарчили, то в городе шансов на это еще меньше, и пошла за ним, с жадным любопытством разглядывая город.
   Мощеные камнем улицы мне особо узкими не казались - две телеги на них вполне могли разъехаться, в то время как на том же лесном тракте это было бы проблемой. Приземистые, двух-трех этажные дома, сложенные из белого камня или толстых бревен, были такими же массивными, как и городская стена. Все здесь оставляло ощущение надежности и защищенности, напоминая, что Леория - приграничный город. Вдалеке над крышами виднелся тонкий золотистый шпиль Академии. Вот она, цель моего путешествия, и завтра я уже буду там...
   - Еще насмотришься, - вернул меня в реальность Арт. - Заходи.
   Он стоял, открыв небольшую кованую дверь, вывеска над которой гласила "Веселый Бык". Намалеванные на доске две красные палки, видимо, означали рога этого быка.
   - Неплохая таверна. Да проходи уже, не бойся.
   Я неуверенно зашла в дымный полумрак. Первые мгновения после уличного света ничего не было видно. Потом глаза немного привыкли, и я с интересом огляделась по сторонам. Никогда раньше мне не приходилось бывать в подобном месте. Окна таверны были закрыты ставнями, так что зал освещался только редкими факелами. Неровные пятна света выхватывали местами почерневший от копоти потолок. Почти все пространство зала занимали большие столы и скамьи из темного дерева. Только в противоположной от входа стороне находились стойка бара, огромный незажженный камин, да лестница, ведущая куда-то наверх. Воздух здесь был пропитан запахами табака, жареного мяса и каких-то пряностей.
   Народа в таверне, несмотря на наплыв чужеземцев в город, было мало. Однако, разглядев посетителей, я поняла, почему: за столами сидели люди, по виду явно бандитской наружности. Несколько шумных орков заняли один из углов, что-то между собой обсуждая. Пара гномов с троллем в другом углу увлеченно резались в карты.
   Пока я шла к свободному столу у стены, не раз поймала на себе заинтересованные взгляды - среди всей этой братии я была чужой. Но следом за мной шел Арт, о которого взгляды разбивались, а их обладатели быстро склонялись над своими тарелками. Вампира здесь знали, и не успели мы сесть за стол, как это предположение подтвердилось громким выкриком:
   - Арт! Ты здесь!
   К нам подошел громадного роста тролль. Его массивное тело и кулаки, каждый с пивную кружку, невольно вызывали уважение. Одет тролль был только в широкие штаны из грубо выделанных шкур, да легкую рубаху. Я с беспокойством взглянула на Арта, но вампир только улыбнулся.
   - Хорошего вечера, Освальд, - он повернулся ко мне и представил, - Освальд - хозяин этого заведения.
   Я робко кивнула уставившемуся на меня трактирщику.
   - Арт редко приводит с собой гостей, - сказал тот. - А таких м... гм, еще ни разу. Что ж, добро пожаловать в "Веселого быка". Есть хотите?
   - И ты еще спрашиваешь? - удивился вампир, а потом обратился ко мне, - Тень, посиди пока тут, отдохни. А я пойду, гляну, что у этого старого тролля имеется из нормальной еды.
   - Угу, - согласилась я, и Арт с троллем, что-то недовольно ворчащим про всяких недоверчивых вампиров, скрылись в полумраке таверны.
   В полном одиночестве я просидела около получаса, но ни вампир, ни Освальд все не возвращались. Народу в зале прибавилось. Недалеко от меня расположились несколько человек, внешне весьма напоминавших тех, что встретились мне днем. Сделав заказ, они о чем-то заспорили. Сначала я не особо обращала на это внимания, но вдруг уловила бросаемые ими в мою сторону взгляды и ощутила легкий укол беспокойства. Предчувствие меня не обмануло. Я поняла это в тот момент, когда один из шумных спорщиков, встал из-за стола и, слегка пошатываясь от выпитого, направился прямиком ко мне. Да сколько можно за один-то день?
   - Эй, - начал он, приблизившись. - Тебе тут одной не скучно? А то пойдем к нам!
   - Да нет, спасибо, - мысленно матеря отсутствующего вампира, как можно спокойней ответила я. - Мне и тут неплохо.
   - Эта... значит плохо у нас? - Сделал логичный вывод здоровяк. - Да ты нас, значит, того... не уважаешь?
   - Хм, когда я просил мясо в собственном соку, не думал, что мне его пришлют еще и в оригинальной упаковке, - раздался знакомый голос. - Освальд шутник, однако.
   Я облегченно вздохнула. Близость вампира подействовала на меня лучше успокоительного, так что осталось только следить за развитием разговора. Разговора не получилось. Детина быстро обернулся, но раздражение на его лице стала быстро сменять все возрастающая нервозность. Кажется, он даже протрезвел.
   - Что, неужели я ошибся?
   Мужик быстро закивал.
   - Так иди отсюда, сердешный, - посоветовал вампир.
   Мужик еще раз быстро кивнул и исчез.
   - Арт, не шути так, - фыркнула я. - А то я почти и сама поверила.
   - А кто сказал, что я шутил? - Арт улыбнулся.
   - Э...
   От сомнительных мыслей меня отвлек подошедший к нам помощник Освальда. Он поставил на стол мясо, какие-то тушеные овощи и большой кувшин со стаканами, а потом, так и не проронив ни слова, ушел.
   - Что в кувшине? - подозрительно поинтересовалась я.
   - Я бы мог сказать, что там наисвежайшая кровь только что убиенного мученика... но не буду, - Арт весело взглянул на меня. - Там просто очень хороший травяной настой. Самое то для усталых путешественников.
   - Да ну?
   Все же, решив повременить с всякими настоями, я вгрызлась в кусок мяса.
   Ели молча, думая каждый о своем. Все-таки как же хорошо, что я встретила этого вампира. Даже представлять не хотелось, что бы со мной сейчас было, если бы не он. А еще говорили, что вампиры - это зло... вот только почему он мне помогает?
   - Зачем ты мне помогаешь? - Спросила я, решив прояснить для себя этот вопрос.
   - М? - Арт оторвался от каких-то мыслей и задумчиво посмотрел на меня. - А почему бы и нет? Мне это ничего не стоит, даже наоборот, какое-никакое, а развлечение.
   - И только?
   - Тень, я уже говорил тебе, что не всегда тьма и свет равны добру и злу. Так почему ты думаешь, что нам чуждо понятие справедливости?
   - Извини, - я смутилась.
   Дальше разговор не пошел. Закончив с ужином, я решилась-таки попробовать травяную настойку. Однако, едва почувствовав запах, я поняла, что опасения были беспочвенны, и довольно отпила большой глоток. Приятное тепло стало разливаться по телу. Освальд, который в этот момент проходил мимо, неожиданно подмигнул и сказал:
   - Знаешь, что это? Это очень хороший настой из восьми трав...
   - Из девяти, - механически поправила я. - Девятая добавлена для возбуждения аппетита.
   - Хм, откуда знаешь?
   - По запаху и вкусу, - я пожала плечами. - Из этих трав мне знакомы семь, в том числе и та, которая возбуждает аппетит. Это Буравка пурпурная, у нас на болотах растет. Еще две, видимо, откуда-то не из наших краев, судя по пряному привкусу, с юга.
   - Да ты травница! - уставился на меня тролль. - У меня в поварской поработать не хочешь?
   - Нет, спасибо, - растерялась я. - Я только иду учиться. В Академию...
   - Далась тебе эта Академия. Передумаешь, приходи ко мне, работа для тебя всегда найдется.
   - Буду иметь в виду, - я допила настойку, уже отказываясь чему-либо удивляться. - А сейчас хотелось бы отдохнуть, я правда устала за эти дни.
   - Конечно, о чем речь. Пойдем, покажу тебе твою комнату. Да не оглядывайся ты на этого вампира, он сам о себе позаботится.
   Погруженный в размышления Арт согласно махнул рукой, мол, идите куда хотите. Мы поднялись по поскрипывающей под шагами тролля лестнице на второй этаж. Узкий длинный коридор, в отличие от зала таверны, освещался не факелами, а цепочкой магических шаров. Пройдя почти до конца, Освальд толкнул одну из дверей и посторонился, пропуская меня.
   - Заходи, располагайся.
   - Спасибо, - я посмотрела на трактирщика. - Сколько я вам должна то?
   - Должна? - Тот усмехнулся. - Да это я Арту по гроб жизни должен, так что отдыхай, а как отдохнешь, еще подумай над моим предложением.
   Я удивленно кивнула и зашла в небольшую комнатку. Из мебели в ней были грубо сколоченный шкаф, трехногая табуретка и, самое главное, кровать. Закрыв дверь на засов, я почувствовала, как свинцовой волной накатила усталость. Сил хватило только на то, чтобы бросить сумку в угол, разуться и упасть на подушку. Едва закрыв глаза, я мгновенно отключилась.
  

* * *

  
   Проснулась я резко. Небо за окном было затянуто серой пеленой, накрапывал мелкий дождь. В общем, денек для вступительного испытания выдался так себе. Я медленно поднялась и с наслаждением потянулась. Интересно, тут есть хоть какие-то удобства?
   Грубое подобие душевой обнаружилось за маленькой дверцей рядом с тем местом, куда я вчера зашвырнула сумку и сапоги. Прохладная вода под магическим напором лилась из узкой трубы в потолке, а потом исчезала в полу по краям глиняного квадрата, на котором предполагалось стоять. Я немедленно опробовала это сооружение и наконец-то смыла дорожную грязь. Кое-как расчесав мокрую копну волос, я высушила их простеньким заклинанием и задумалась, что делать дальше. Вступительные испытания в Академии начинались во второй половине дня, но для начала необходимо было пройти предварительную регистрацию. Народа там, скорее всего, будет полно, а потому стоило поторопиться. Остановившись на этой мысли, я быстро оделась и вышла из комнатки.
   В таверне было пусто. Лишь один человек сидел за дальним столом, да молчаливый помощник Освальда дремал у барной стойки. Увидев меня, он рассеяно кивнул. Самого трактирщика нигде не было видно, Арта тоже, так что я подошла к помощнику.
   - Ты Освальда не видел?
   - Не-а, - протянул он сонно.
   - А Арта? Ну, вампира вчерашнего?
   - Не...
   - Ну ладно. Увидишь, передай от меня спасибо.
   - Угу, - тот кивнул, снова погружаясь в дремоту.
   Вздохнув, я вышла из "Веселого Быка". Жаль, что ни с кем попрощаться я не смогла, но терять время было нельзя.
   Промозглая улица встретила порывистым холодным ветром и моросью в лицо. Я поежилась, но упрямо мотнула головой. Ничего, и не в такую погоду днями и ночами по лесу ходила, переживу как-нибудь. Дороги до Академии я не знала, но ее шпиль служил хорошим ориентиром, так что я пошла по улице напрямик, а вскоре сворачивала в какую-то подворотню. Я уже видела переход на другую улицу, но вдруг что-то схватило меня и потащило назад, вглубь двора, заламывая руки и лишая возможности сопротивляться.
   Они были светлыми. Пятеро Проявленных в белых, развивающихся на ветру церемониальных балахонах, стояли вокруг меня. Мне бы в голову не пришло, что они вообще могут причинить кому-то вред, даже когда один из них занес надо мной кинжал.
   - С ума сошли? - прохрипела я, отказываясь верить в происходящее. - Отпустите меня!
   - Послушай, девочка, - произнес один из них. - Мы не хотим твоей заблудшей душе вреда. Ты, сама того не подозревая, можешь стать причиной очень многих смертей. А ты ведь не хочешь брать на себя грех?
   - Н-нет...
   - Вот и хорошо. Мы не можем позволить, чтобы тебя использовали для богомерзких дел, мы упокоим тебя сами. Сейчас. Да будет так! - Светлый замахнулся, на его одежде полыхнула синяя искра, и я зажмурилась, понимая, что это конец.
   Мгновение пустоты, а потом хватка рук, которые держали меня, ослабла. Я открыла глаза в тот момент, когда светлый с неестественно белым лицом упал на мокрую мостовую. Из моего неудавшегося палача как будто мгновенно выпили жизнь, всю, без остатка. Остальные обернулись, выхватывая ножи, но... смазанный силуэт, две тонкие сверкнувшие полоски и четыре падающих тела.
   Я стояла и часто дышала, вглядываясь в высокую темную фигуру, эльфийские клинки, такие знакомые... ноги подкосились, и я стала оседать на землю. Почти сразу же меня подхватили руки вампира.
   - Тень, что с тобой? Ранена?
   - Нет, - выдавила я. - Просто я готовлюсь упасть в обморок. Кажется.
   Арт облегченно рассмеялся.
   - Не упадешь, я тебя держу.
   - Спасибо, - тихо поблагодарила я. - Еще раз.
   Он поставил меня на мостовую и поинтересовался:
   - Чего эти нимбоватые фанатики от тебя хотели?
   - Убить, - я вздрогнула. - Они посчитали, что я много вреда могу принести.
   - Ты? - Изумился Арт. - Совсем сдурели. Хорошо хоть я додумался все-таки пойти за тобой.
   Внезапно яркий свет объял одно из тел и охватил нас, выжигая яростным огнем, казалось, каждую клеточку. Неужели я умру? Умру?..
   Когда бабушка рассказывала, как это происходит, я никогда не верила. Слишком невероятно это звучало - яркий свет и абсолютная тьма, которые тянут тебя по выбору. Я тьмы почти не ощущала. Яркое, теплое сияние окружало меня, готовое принять, ободрить, дать необходимую силу... силу, которая убьет единственного друга. Того, кто спас меня. Простите. Простите меня. Я дернулась, вырвалась из родного сияния, почти упершись в стену. Темную стену. Тьма была недоверчива, Свет не хотел отпускать. Свет, мне нужно спасти его. Тьма, дай мне силы, чтобы спасти вампира!
   Пустота. Тьма была мягкой. Легкая прохлада, спокойствие, почти незаметное мерцание, как в глазах Арта. Так вот он, след Тьмы на Проявленных... прошли мгновения в реальном мире, а сила уже рванулась через меня навстречу свету. Нас охватил непроницаемый мерцающий кокон, растворяя заклинание без остатка.
   Мгновенная звенящая тишина в голове взорвалась потоком новых ощущений и резко накатившей слабостью. Я тяжело дышала и пыталась прийти в себя.
   - Ты не должна была становиться темной, Тень.
   Грустный голос вампира заставил меня вздрогнуть.
   - С такими светлыми по неволе станешь, - растерянно сказала я. - Что это было?
   - Заклятье "Святой Кары". Мгновенная смерть для того, кто поднял руку на заклятого, - пояснил Арт. - Мало осталось светлых, способных применить его. На моей памяти им владели только пара Архимагов. Что ж, урок на будущее не расслабляться...
   - Эм... так там что... был убитый Архимаг??? - Испуганно вытаращилась я на него.
   - Нет, конечно, - вампир, не удержавшись, фыркнул. - Архимаг просто наложил когда-то это заклятье на Магистра, которого я убил. И, кстати, чтобы ты не обманулась насчет своих способностей, просто так ты бы ни себя, ни меня защитить от этого Заклятья не смогла. И я бы без подготовки не смог... Тебе просто повезло, что в тот момент, когда становятся Проявленными, всплеск Изначальной силы рассеивает всю магию вокруг.
   - Ох, - чем больше я его слушала, тем хуже себя чувствовала.
   - Ладно, - Арт, казалось, наоборот, оживился. - Думаю, дальше ты дойдешь и сама.
   - А ты?
   - А я тут немного уберусь. Ты ведь не хочешь вместо испытаний Академии оказаться на допросе в казематах стражи города?
   Я быстро замотала головой, испуганная такой перспективой. Вампир усмехнулся и подмигнул.
   - Не переживай, все будет хорошо. Кстати, Проявленным отказать в приеме в Академию не имеют права, так что заранее поздравляю с принятием.
   - Арт, - я посмотрела на него. - Спасибо тебе.
   - Удачи, Тень, - ответил вампир.
   Я кивнула и быстрым шагом направилась в сторону возвышавшегося над Леорией шпиля Академии. Что ж, удачи мне.
  
  
   2.
  
   - Мест нет, - отчеканил регистратор.
   - Как это? - ошарашено уставилась на него я.
   Мы находились в маленькой приемной Академии, и чтобы в нее попасть мне пришлось отстоять почти четыре часа в длинной очереди таких же желающих обучаться магии. Когда я входила в комнатку к невысокому полноватому мужчине, сидевшему за столом с огромной толстой тетрадью, и называла факультет, то искренне верила, что все самое сложное осталось позади, но...
   - Вот так. У факультета Боевой элементалистики места расписаны на несколько лет вперед. Если хотите, через три года следующий набор, можете записаться кандидаткой, вдруг кто-то откажется...
   - Но вы не можете мне отказать!
   - Можем, - скучающим тоном сказал регистратор. - К прорицанию у вас способностей нет. Артефактник из вас тоже не получится.
   - Но я - Проявленная магичка! Вы обязаны меня взять!
   - Проявленная? - он приподнял бровь. - Уже? Хм... для Проявленных светлых всегда открыт дежурный факультет Благ и Исцелений...
   - Я темная! - Воскликнула я.
   Регистратор мигом посуровел и вгляделся в мои глаза. Колючий взгляд внезапно стал совсем чужим, и я вдруг поняла, что он светлый. Взаимное узнавание, и мгновенный поток холода, отчуждения, презрения...
   - Всех темных всегда готов принять факультет Некромантии, - процедил он. - Если вы, конечно, не отсеетесь во время испытания.
   Я не хотела идти к некромантам. Что-то в душе отчаянно противилось такому решению, но это был единственный шанс попасть в Академию, а больше идти мне было некуда...
   - Записывайте, - сказала я и, получив пропуск, быстро вышла, хлопнув дверью.
   Все получалось совсем не так, как я думала.
  

* * *

  
   Двор факультета Некромантии был не очень большим - площадка перед входом в здание, несколько деревьев возле забора и серая одноэтажная коробка городского морга в дальнем его конце. Когда я зашла, по двору уже бродили кандидаты в некроманты. Кандидатов оказалось много, а за несколько часов ожидания вступительных испытаний еще прибавилось. Изобиловали тут девушки и юноши мрачного вида в черной вычурной одежде и зачем-то выбеленными рисовой пудрой лицами; попадались и те, кто выглядел как настоящие разбойники.
   Внутренним чутьем я ощутила, что Проявленных темных здесь практически нет. Кроме меня только мрачноватая девушка с взлохмаченными черными волосами, хмурый темный эльф, ну да они темные по определению, и юноша с хамоватым лицом, надменно созерцающий толпу. Видимо, тоже оценивал, ибо переглянулся с мрачной девицей, настороженно взглянул на эльфа и усмехнулся, посмотрев на меня. Не зло, а как-то по-свойски. Словно говоря, мол, мы - свои, а они - никто. Я только плечами пожала и продолжила осмотр. Наш регистратор, что и не удивительно, не появлялся.
   Внезапно гул стих. Во дворе показалась высокая фигура в черном балахоне с серебряной магистерской прострочкой. Мужчина приблизился, и я с интересом стала разглядывать этого Магистра. На вид ему было лет сорок, а на самом деле могло быть и все сто. По фигуре и походке в нем угадывался больше воин, нежели типичный по моим понятиям маг. Во всяком случае, такой тип и без магии мог много чего сотворить. У Магистра были властные, с ехидцей черты лица, а в рассматривающих нас глазах стояло абсолютное равнодушие. С неизвестно откуда взявшимся любопытством я попыталась узнать, Проявленный ли он, но, едва увидев его мерцающий взгляд, была ментально отброшена, да так сильно, что невольно охнула. Придя в себя, заметила растерянную девушку и парня и поняла, что в своих попытках я была не одинока.
   - Я - Магистр Анхайлиг, - громким сильным голосом представился экзаменатор. - У вас у всех, видимо, есть какие-то задатки, раз вы оказались здесь. Но это еще ничего не значит. Вы подвергнитесь трем испытаниям. Пройдете - будете учиться на этом факультете, нет - полетите к демонам из ворот Академии. Ясно?
   Нестройный гул подтвердил, что яснее некуда, и Анхайлиг продолжил:
   - И так, Первое. Некромант приносит жертвы. Его ритуалы скрепляются кровью. Кто готов жертвовать? - Он снял с пояса церемониальный нож и усмехнулся. - Не бойтесь, стерильно.
   Напряженное ожидание.
   Плюнув, я решила поскорее отделаться и быстро подошла к Магистру. Взяла у него нож и царапнула руку. Резкая боль. Только усилием непонятно откуда взявшейся воли я заставила себя не вскрикнуть. Теплая тонкая струйка крови. Ранка не сильная, но...
   - Неплохо, - Анхайлиг с интересом рассматривал мою царапину. - Сможете такую же нанести вот... ему? - он показал на одного из вымазанных рисовой пудрой кандидатов.
   Тот вздрогнул.
   - Смогу, - я старалась удерживать ледяное равнодушие хотя бы внешне. - Резать?
   - Нет, он сам себя порежет, - сказал Анхайлиг. - Или вылетит. Проходи в зал, Проявленная.
   Я вернула нож и молча пошла к зданию. Толкнув тяжелую входную дверь, я оказалась в центральном зале факультета Некромантии. После нескольких часов на холодной улице попасть в помещение было настоящим блаженством, даже если оно такое странное как это. В зале из черного мрамора не было ни одного окна, но рассеянный свет лился откуда-то с потолка, позволяя разглядеть его во всех подробностях. Он был огромен и пуст - ни скамеек, ни стульев, лишь в центре, на полированном полу серебрился символ некромантии, да у противоположной стены, меж двух мраморных лестниц, высилась статуя Грента - хозяина мира мертвых. Грозное божество, казалось, смотрело прямо на меня, словно размышляя, достойна ли я находиться в этом месте. Я невольно поежилась и отошла к стене. Руку щипало. На миг захотелось плюнуть и убраться отсюда... вместо этого, я глубоко вздохнула и начала залечивать порез.
   Зал медленно, но верно наполнялся народом. Некоторые из кандидатов изрядно нервничали. Многие что-то громко обсуждали в небольших, стихийно собравшихся компаниях, и голоса их были явно не радостные. Мне казалось, что испытание было довольно простое. Ну да, порез, неприятно и только, но в зале почему-то кандидатов оказалось несколько меньше, нежели было за порогом.
   - М-дэ, - пробормотала я. - Неужто столько народа не могут переносить вида крови?
   - Скорее, перспектива массовой резни сказалась, - ответил тихий голос.
   Это был тот самый эльф. Он стоял рядом и рассматривал меня янтарным взглядом. Длинные снежные волосы, переплетенные лентой как у Арта, подчеркивали темную кожу.
   - Неужели такое сильное впечатление оказывает резание себе или другому руки?
   - Ну, Анхайлиг предлагал перерезать и горло, - эльф хмыкнул. - Шутил, конечно, но страху нагнал на многих.
   - Тень, - неожиданно для себя самой представилась я.
   - Ари.
   - Думала, у эльфов куда более длинные имена.
   - Угу, только ты все равно с первого раза не произнесешь. А когда я слышу, как коверкают мое имя, я начинаю злиться.
   - Верю, - кивнула я, и смолкла, так как в зал бодрым шагом вошел Магистр.
   - Ну что, кандидаты, - жизнерадостно произнес он. - Ваши ряды редеют! Обычно на факультет берут тридцать человек, но у нас всегда на порядок меньше. Надеюсь, что и дальше так будет. Вас сейчас около пятисот, так что двигаемся дальше. Второй этап! Некромант работает со смертью и трупами. Нет, не беспокойтесь, тут не факультет самоубийц, для вас труп уже готов, и не один. Завозите!
   Двери открылись, и в зал вошли три скелета, тягая за собой тележки с трупами разной свежести. Вид живых мертвецов на мгновение заставил меня оцепенеть. Где-то взвизгнули. Анхайлиг с живостью обернулся, безошибочно выделил взвизгнувшую девицу и буквально за шиворот выставил из зала. Я постаралась успокоиться. Ну да, скелеты. Ну, трупы. Тело молодой женщины, вполне приличное на вид, если не считать огромной раны на голове. Видимо, ее ударили чем-то тяжелым, от чего она и умерла. Второй труп был мертв уже давно. Огромное тело тролля наполовину разложилось, кожа сползала с него лоскутьями, обнажая гниющее мясо. Гадость. Я брезгливо поморщилась и поспешно перевела взгляд на третью тележку, где кто-то в беспорядке свалил непонятно чьи кости. Ладно, в конце концов, что я, трупов не видела? Ведь бабушка не могла вылечить всех...
   Я тяжело вздохнула, и тотчас об этом пожалела - по залу уже с огромной быстротой расползлась вонь.
   - И так, сейчас я покажу вам, как выглядит работа некроманта, так сказать, изнутри, - сообщил Магистр. - Кто поможет вскрытию?
   Вызвался хамоватый Проявленный темный.
   - Думай о чем-нибудь приятном, - шепнул на ухо Ари. - Блевать сейчас крайне не советую, даже Проявленным не сойдет с рук.
   Я кивнула и сжала зубы, стараясь не обращать внимания на "вырезки", которые демонстрировал садист Анхайлиг. Воняло страшно. Почти все кандидаты сгибались в приступах рвоты. Я еле сдерживалась и радовалась, что не завтракала. Кажется, зал без окон был сделан специально для таких вот "приемов".
   - ...на защитные ритуалы хорошо использовать печень, - слышался голос Магистра. - Видите, она в первую очередь принимает удар.
   Слова Анхайлига меня удивили. Даже в нынешнем положении я все еще пыталась соображать, и сказанное Магистром шло вразрез с объяснениями бабушки. Та всегда говорила, что от воздействия магии в первую очередь надо защищать голову. Но печень?
   Я в сомнении мотнула головой, но все же решила уточнить.
   - Извините, можно вопрос?
   - Да? - Анхайлиг с любопытством взглянул на меня.
   - Так щит лучше накладывать из центра тела? А как же голова?
   - А подойдите, посмотрите на мозг, - предложил Магистр. - Этого тролля убили танатосом, так что вот, наглядно.
   Я на негнущихся ногах подошла к источнику вони, проклиная свой язык.
   - Как череп вскрыть? - буркнула я.
   - Сейчас, - оживился парень, склоняясь над трупом. - Вот.
   Мозг оказался совершенно обычным. Таким, каким я помнила его со времен бабушкиных опытов, в отличие от погнившей в волдырях печенки.
   - Интересно, - я задумалась. - Какой же принцип действия тогда...
   - Это обсудим во время обучения, - сказал Анхайлиг. - А сейчас все, выходите во внутренний двор на третий этап!
   Кандидаты рванулись к дверям. Сохраняя последнее самообладание, я неспешно пошла за ними.
   - И куда тебя понесло? - полюбопытствовал Ари на улице. - Вполне хватило бы и того, что ты просто спокойно стояла, так зачем ты вылезла?
   - Не знаю, - чистый воздух меня окончательно добил. - Мне стало интересно.
   - Интересно сравнить гнилые мозги с печенкой? - расхохотался Ари.
   - Ага, - кивнула я, неожиданно вспомнив мозг.
   Хохот усилился.
   Меня вырвало.
  

* * *

  
   Дожидаться третьего этапа осталось всего около ста - ста пятидесяти человек. Остальные ушли сами и по своей воле. Те же, кто решил держаться до последнего, смотрели на вышедшего Магистра измученно, как заключенные на палача пыточной камеры. Тот довольно улыбнулся и оповестил.
   - Третий этап, самый последний и самый легкий для вас. Здесь, на этом дворе мы создали некрошары. Это своеобразные энергетически сгустки, видимые каждому, у кого есть задатки некроманта. Просто найдите один и принесите мне. Это покажет, что вы способны оперировать энергией смерти и, соответственно, обучаться у меня на факультете. Не найдете - значит, некромантия, увы, не для вас.
   Он хлопнул в ладоши, и испытание началось. Площадь внутреннего двора передо мной внезапно наполнилась черными шарами, каждый размером с голову. Они висели на уровне пояса-глаз почти повсюду, слегка мерцая. Недолго думая, я потянулась к ближайшему и постаралась его "схватить". Шар оказался прохладным и знакомо пульсировал. Он неохотно, но подчинился моему желанию его взять. Аккуратно огибая многочисленные шары, я направилась к наблюдавшему за моими пируэтами Анхайлигу.
   Проявленные, мы пришли все четверо одновременно.
   - Неплохо, ребята, - констатировал Анхайлиг, и наши шарики исчезли. - Идите пока в здание, отдыхайте.
   - Э...
   - Да не в зал, вон в ту дверь, левее, - фыркнул Магистр, увидев выражения наших лиц.
   Мы с облегчением вздохнули, и, было, двинулись в указанном направлении, как мне пришел в голову логичный вопрос.
   - Извините, Магистр Анхайлиг, но... ведь для приема, насколько я поняла, необходимо только это испытание?
   - Да, - кивнул он.
   - Но... зачем же тогда были предыдущие два?
   - Сама подумай, - предложил он и неожиданно расхохотался.
   Следом за ним рассмеялся эльф, а мы трое стояли и тупо смотрели на них, пытаясь ужиться с мыслью, что грозный Магистр факультета Некромантии просто устраивает себе, таким образом, бесплатное развлечение раз в году...
   Эта аудитория была гораздо меньше. Обычная комната с нормальными окнами и, главное, со стульями, наличие которых меня особенно обрадовало. Нас так и осталось четверо, когда вошел Анхайлиг и огласил список зачисленных.
   Первым именем он назвал мое. Далее - Миранда Новель - Проявленная. Третий - Ариабет Волтарон Сеи Даэрон, то бишь, эльф Ари. Четвертый Проявленный надменный парень Влад Крушевский. И все.
   Анхайлиг, оглядел нас, на мгновение о чем-то задумался, а потом махнул рукой и сказал:
   - В общем, поздравляю вас с зачислением ко мне на факультет. Сейчас мне бы следовало произнести вводную речь, но ради четырех человек... точнее, трех человек и эльфа я даже напрягаться не буду. На первом занятии сразу всем все расскажу. Так что идите в центральный корпус и заселяйтесь пока.
   Сообщив это, Магистр быстро вышел, предоставив нас самим себе.
   - Из более чем пятисот кандидатов за первый день отобраны всего четверо? - Я изумленно посмотрела на эльфа.
   - Ага. А было бы трое, если бы Анхайлиг увидел, как тебя вывернуло, - хихикнул Ари.
   - Елф, ты невыносим, - буркнула я. - Как ты вообще попал в Академию? Вы же воины.
   - Я и был воином. Выучился, скучно стало. Способности у меня врожденные, времени свободного полно, так почему бы и нет?
   - Логично...
  

* * *

  
   В центральном зале главного корпуса было не протолкнуться. Толпа таких же, как и мы, только сегодня поступивших взбудораженных адептов, занимала его весь, так что мои будущие коллеги-некроманты сразу затерялись в общей массе.
   Девушек вокруг неожиданно попадалось много - по большей части целители, прорицатели, да ведьмы. Тут и там бегали и старшие ученики в цветных мантиях, иногда появлялись и серебристые прострочки Магистров. Насколько я поняла, расселением заведовал факультет Прорицателей, оно и понятно: кому как не им проще всего предсказать возможные неурядицы и заранее все исправить?
   - По три на комнату! - Непрерывно вещал звонкий женский голос из ниоткуда. - Комнаты не путать! Проходите, узнавайте, если что не понятно! Душевые в подвале! Столовая в центральном корпусе Академии на втором этаже!
   Мне было не понятно многое, так что я решила последовать совету голоса и направилась к регистрационному столу. Кое-как протискиваясь сквозь толпу, я достигла цели - четверых старшекурсников-регистраторов. Выбрав единственного темного, я спросила, куда мне, Тени с факультета Некромантии, собственно, идти. Тот понимающе покосился на своих коллег и стал рыться в списках.
   - Так, поднимаешься по правой лестнице на третий этаж, комната у тебя будет 3-23. Вот список аудиторий и предметов, а вот тут необходимые вещи, - он протянул мне лист бумаги и увесистую сумку. - Учебники вам раздадут на первом занятии. Удачи, темная.
   - И тебе, - благодарно кивнула я и пошла сквозь толпу в свое будущее жилище.
   Комната находилась в самом конце коридора. "Зато тихо будет", - решила я, заходя внутрь. Три кровати, столики рядом и один большой шкаф на всех - вот и все, что здесь было.
   - Привет! - в комнате уже обживалась энергичная девушка с карими глазами и копной длинных черных волос. - Я - Рэй, будущий боевой маг-элементалист.
   - Привет, - как только я услышала, что эта счастливица попала на закрытый для меня факультет, вся доброжелательность мгновенно пропала.
   Я по инерции бросила вещи на самую дальнюю кровать.
   - Приветствую всех! - В комнату ворвалась рыжее веснушчатое нечто с сияющими голубыми глазами. - Я - Этери, ведьма.
   - Тень, - представилась я в ответ на ожидающие взгляды обеих. - Некромант.
   - О как, - хихикнула Этери. - И с каких это пор потенциальный свет в некроманты берут?
   - Я Проявленная темная, - сухо поправила я.
   - Понятно, - Этери как-то сразу стихла.
   Лицо Рэй особой радости теперь тоже не выражало.
   Неужели это настолько страшно? Ну, темная. Ну и что? И, тем не менее, они отстранились. Мысленно махнув на столь принципиальных девушек рукой, я стала разбирать выданную мне сумку. Пара постельного белья, два полотенца, стопка чистых тетрадей - вот все, что в ней было. Почти все. На дне я нащупала что-то плотное и гладкое, а, вытащив и разглядев находку, поняла, что стала обладателем черного балахона. Я спиной ощутила, как скривилась при виде балахона элементалистка Рэй. Да и пожалуйста.
   Я нацепила балахон и поспешно вышла из комнаты. Оставаться в такой компании желания не было никакого.
   Впрочем, свободное время можно было потратить с пользой, и я решила исследовать Академию. Особенно интересовало расположение столовой: как-никак вечерело, а я весь день ничего не ела. По пути я ловила на себе нервные взгляды целителей в зеленых туниках, элементалистов в пурпурных мантиях... среди пестрой толпы простой черный балахон вызывал нездоровое оживление. Было неуютно, хотя в глубине души немного приятно. Надеюсь, кто-нибудь из боевых магов испортит себе аппетит, думая обо мне.
   Увидев в битком набитой голодными адептами столовой одинокое черное пятно, я устремилась к нему как к родственнику, и плюхнулась рядом.
   - Нервничаешь? - это оказался Ари.
   - И как ты догадался?
   - Чувствую, я же елф, - передразнил он.
   - А какого демона они все от меня шарахаются?
   - Гы-ы, ты же некрос! Повелитель трупов...
   - Ари, я тебя прошу! - взмолилась я. - Есть же хочется!
   - Здоровый аппетит ничем не испортишь, - изрек Ари и уткнулся в тарелку.
   - И где твои эльфийские манеры?
   - Остались дома.
   - Нет, вы это чувствуете? - рядом с нами уселся Влад. - Они уже трепещут! Правильно отец говорил, некромант - вершина магической лестницы!
   - А как же элементалист? - удивилась я.
   - Да что он сделает против толпы скелетов? Против насланного мора и глада? Кому нужны стихии, когда мы - Повелители Смерти!
   - Ты есть будешь, повелитель? - хмуро уточнил эльф. - Или как?
   Влад что-то буркнул, но смолк и с приличной скоростью стал поглощать ужин. Когда к нам присоединилась Миранда, а за соседними столами образовалась некоторая пустота, я поняла, что некромантов тут не просто недолюбливают, их прямо избегают абсолютно все.
   Вообще, как я заметила, боевых магов тут было больше, чем кого-либо. Оно и понятно - на факультете Элементалистики были четыре полноценных отделения. Глядя на всю эту толпу и учитывая, что такое же количество адептов прибавлялось каждый год, оставалось только удивляться, как нежить еще вообще существует. По идее, ее как вид уже должны были извести на корню.
   Разговаривать никому из нас не хотелось, так что, поев, мы просто разошлись по своим комнатам. Когда я открыла дверь, Рэй и Этери, что-то обсуждающие, мгновенно стихли. Решив не обращать на них внимания, я легла на кровать и почти сразу отключилась.
  

* * *

  
   Следующие два дня, пока продолжались вступительные испытания, мы были предоставлены сами себе. Никто за нами не следил, никто ничего не указывал. Условие было только одно - не покидать пределов Академии. Это условие полностью совпадало с моим желанием, так что я просто бродила по Академии, изучая ее закоулки.
   Территория Академии была не очень большой. Несколько плотно прилегающих друг к другу зданий факультетов располагались вокруг основного - центрального, в котором находились столовая, библиотека и общие лекционные комнаты. Здесь жили и мы, первокурсники.
   Здание факультета Некромантии было самым маленьким - всего в три этажа. Причем верхние два занимали жилые комнаты Магистров и старшекурсников, а на первом кроме центрального зала и нескольких аудиторий ничего не было. Основные лекционные кабинеты факультета находились в подвале. Большинство с земляными полами, местами и без окон. В углах многих полупустых аудиторий обнаружились настоящие скелеты. Кто и зачем их тут складировал было непонятно, но наводило на неприятные мысли об убиенных адептах-неудачниках. Последним штрихом мрачного подземелья являлись чадящие факелы в коридорах и комнатах - магические светильники почему-то тут отсутствовали напрочь.
   Подходя к очередной лекционной, я натолкнулась на Ари. Приветственно кивнув, он сразу исчез за соседней дверью. В эти дни нам с эльфом приходили одинаковые мысли о посещении тех или иных закоулков, так что сталкивались мы часто. Хотя и он, и я, да и остальные адепты-некроманты, бродили в одиночку, собираясь вместе только в столовой. На второй день за ужином к нашей четверке присоединились двое парней бандитского вида, так же Проявленных темных. Они сели рядом, представились как Сит Рекс и Крол, а потом уткнулись в свои тарелки. Такой милой традиции ни на одном факультете я больше не замечала, что еще больше убеждало в нашем статусе изгоев.
   Невзрачная дверь лекционной оказалась заперта. Среди всех аудиторий в подвале она была закрыта одна, и потому притягивала меня как магнитом. Замки взламывать я не умела, но уходить просто так тоже не хотелось.
   - Ну, решай уже что-нибудь, - вывел меня из созерцательной задумчивости знакомый голос. - Сколько стоять-то можно?
   - Что, мешаю? - Я обернулась и вопросительно посмотрела на Ари.
   - Есть немного, - кивнул тот. - Не уходишь, так подвинься.
   - А ты сможешь ее открыть?
   Эльф только хмыкнул и отодвинул меня в сторону. Потом склонился над замком и почти тотчас толкнул поддавшуюся дверь.
   - Чтобы Дейморец дверь нужную не открыл? Ха, - он зашел внутрь темной аудитории без окон, но тотчас застыл на пороге и выругался.
   - Чего там? Меня-то пусти, - я протиснулась внутрь и, щелкнув пальцами, вызвала к жизни небольшой светящийся шарик. И открыла рот.
   Земляной пол практически весь был усыпан костями, напоминая раскопанный могильник, а на стенных полках находились заспиртованные трупики животных не самого приятного вида. Внезапно из дальнего угла раздалось глухое ворчание, а потом из темноты на нас с эльфом уставились два малиновых глаза.
   - О... - только успела пискнуть я, как Ари буквально за шкирку вытащил меня из этой "комнаты ужасов" и резво закрыл дверь.
   - Что это было?
   - Если глаза меня не обманули, это был здоровый саблезубый медведь, - ответил он и поправился. - Мертвый саблезубый медведь.
   - Мертвый? Рычал он как живой...
   - Жизни в нем не было абсолютно точно, - огрызнулся эльф. - Я такие вещи чувствую.
   - Демон знает что, - я поежилась. - Что это за могильник? Кладбище неугодных Архимагу? А что, удобно, скелеты в подвал к Анхайлигу, а сам весь в белом...
   - Это ты у меня спрашиваешь?
   - У тебя, конечно, больше-то не у кого...
   - Я бы не был в этом так уверен, - внезапно напрягся Ари.
   - Что?
   - Кто-то идет.
   - Еще не хватало, - я стала нервно озираться по сторонам, выискивая, куда бы спрятаться. - У них, наверное, тут охранное заклинание было.
   - Сюда давай, - Ари толкнул дверь напротив.
   - Заметят, - с сомнением сказала я, следуя за эльфом.
   - Не заметят, - хмыкнул тот, а потом нас накрыла какая-то полупрозрачная почти ощутимая пелена.
   - Магия? - изумленно спросила я, понимая, что ничего не ощущаю.
   - Маскировка, - поправил Ари. - Обычный маг ее не ощутит, только Магистр.
   - Ничего себе... и где такому учат?
   - В Дейморе. А сейчас лучше помолчи, они рядом.
   Я стихла, напряженно прислушиваясь к коридору. Шаги приблизились к двери той самой аудитории с костями и остановились.
   - Ну и чего? - Раздался мужской голос. - Видишь, все закрыто. Чего панику поднимать было?
   - Джад, сторожевой зомби не очнулся бы просто так, - ответил ему второй голос, тоже мужской. - Не знаю я...
   - Да нет тут никого, сам не чувствуешь что ли? - Перебил первый, видимо, тот самый Джад.
   - Надо бы все же проверить. Если вдруг что, меня Анхайлиг живьем съест, а кости тут рядом и прикопает. Да фиг с костями, дипломную не подпишет, вот это страшно.
   Раздалось шуршание, а потом тихий скрип открывающейся двери.
   - Вроде, все на месте, - сказал Джад. - И зомби твой вон неактивный. Кости считать будешь?
   - Не, - отказался второй. - Может, и впрямь случайность... мало ли кто тут неподалеку шабашил.
   Дверь снова скрипнула, а потом шаги стали отдаляться.
   Я облегченно вздохнула. Маскировочная завеса исчезла.
   - Сторожевой зомби, значит, - поразмышлял Ари вслух. - Любопытно, ни разу такого не видел. Ладно, Тень, я пошел. Не забудь, скоро общий сбор.
   - Угу, - кивнула я.
   Хотелось расспросить Ари про его маскировочные таланты, но эльф уже быстрым шагом уходил куда-то по своим делам.
  

* * *

  
   Вечером нас собрали в главном зале на официальное представление и торжественную речь главы Академии. Тут же к нам присоединились еще три черных балахона - полноватый Серж Сойко, невзрачный парень Визор и высоченного роста адепт, представившийся как Талон. Итого весь первый курс факультета Некромантии составили девять человек. Точнее, восемь человек и темный эльф.
   Вошел Архимаг. Серебристо-белая мантия скрывала его крупное телосложение, а белые как снег длинные волосы подчеркивали неожиданно загорелую кожу без бороды и усов. У него были тонкие губы и цепкие голубые глаза с какой-то доброжелательной искоркой. Теплая аура исходила от Архимага настолько ощутимо, что мне и в голову не пришло проверить, проявленный он или нет. Это было понятно и так.
   - Блин, Архимаг светлый, - недовольно прошептал Влад.
   - Тебе не пофиг? - глянул на него Талон. - К нам он все равно отношения не имеет.
   - Это тебе сейчас так кажется, - заспорил, было, Влад, но Ари цыкнул на обоих, и будущие некроманты стихли.
   - Приветствую вас, адепты! - разнесся голос Архимага по залу. - Я - Глава этой Академии, Архимаг Леории Виттор Леорский. Поздравляю вас со вступлением и желаю успешно закончить этот год, ибо от него зависит все ваше дальнейшее будущее. Правил в Академии не так и много - всего три. Первое и основное - никаких магических поединков между адептами. За нарушение этого правила буду отчислять сразу же. Второе - не колдовать вне специально отведенных для тренировок аудиторий. И третье - не покидать пределов Академии без моего разрешения или разрешения моего заместителя - Магистра Анхайлига.
   - Отлично, наш Анхайлиг у него зам. Это меняет дело, - изменил свое мнение Влад.
   Честно сказать, мне тоже стало спокойнее. Все-таки перспективы обсуждения проблем с Архимагом Виттором не радовали.
   - А теперь я представлю вам глав факультетов, - продолжил речь Виттор. - Сам я являюсь руководителем факультета Благ и Исцелений. Магистр Зевс Велеславович - глава факультета Боевой Элементалистики, Магистр Таврий Грабовский - глава Ведьмаческого факультета, Магистр Нинелия - глава факультета Прорицателей. Ну и мой заместитель, Магистр Анхайлиг - руководитель факультета Некромантии.
   Названные Архимагом Магистры вышли к нему, и я, наконец, смогла их разглядеть. Магистр Зевс, великан в пурпурной мантии, и худощавый ведьмак Грабовский в коричневом балахоне встали с правой стороны от Виттора. Пожилая прорицательница Нинелия в фиолетовой накидке и Анхайлиг, весь в черном, с отрешенным лицом, расположились слева.
   После официальной части Архимаг нас оставил, и адепты затеяли отмечать вступление, выбрав для этого дела вместительную столовую. Правда, некромантов не звали, да мы и не особо стремились туда попасть. Поскольку делать было нечего, я решила, что необходимо как следует выспаться перед учебными буднями. Моих соседок по комнате, что и не удивительно, не было. Сквозь сон я слышала, когда они пришли, смутно поняла, что пришли они поздно, а потом окончательно отключилась.
  
  
  
   3.
  
   Первое учебное утро мы умудрились проспать. Все трое. Я, совершенно случайно, переворачиваясь на другой бок, поймала солнечный лучик, и тут же испуганно открыла глаза - занятия должны были начаться уже через двадцать минут.
   - Подъео-о-ом! - Взвыла я на всю комнату, поспешно одеваясь. - Опаздывае-е-ем!
   Этери вскочила сразу же, в панике озираясь по сторонам, и сонное лицо ее наполнялось осознанием приближающейся катастрофы. Рэй же, с истинно королевским видом, вяло буркнула нечто вроде "изыди, темная, к лешему", и попыталась продолжить спать. Мы с ведьмой переглянулись, заключив некое временное перемирие, и дружно стащили вяло сопротивляющуюся элементалистку с кровати. Впрочем, едва та пришла в себя, как состояние ее подскочило до отметки средней паники.
   Следующие десять минут по комнате беспорядочно носились три взлохмаченные адептки, пытаясь одеться и собраться одновременно. Про завтрак речи уже не было. Такими же темпами мы пурпурным, черным и коричневым пятном пронеслись по просторным светлым коридорам Академии, разбежавшись в разные стороны только в центральном зале.
   На этажи факультета Некромантии я ворвалась ураганом. Запыхавшаяся, я влетела в аудиторию и буквально упала на стул, пытаясь отдышаться под ехидными взглядами Ари и Влада. Все наши уже были здесь, а Магистр зашел практически следом за мной. Довольно оглядев нас, он сразу начал речь:
   - И так. Вы поступили на мой факультет, факультет, где становятся некромантами. Или не становятся, но это уже будет зависеть не от меня... но давайте обо всем по порядку. На нашем факультете четыре отделения. Первое - воззвания к мертвым, чтобы что-то узнать. Собственно, большая часть некромантов успешно работают в сферах закона или науки, опрашивая свидетелей различных событий. Этой области некромантии покровительствует Морана - Смерть, по одним поверьям многоликая, по другим - имеющая множество Посланниц. Она заведует связью с миром мертвых, ее Посланницы сопровождают души умерших, выслушивая истории их жизни и выбирая дальнейшие их пути. Любой некромант в первую очередь всегда имеет дело с ней. Второе отделение - это отделение поднятия мертвецов. Собственно, скелеты и прочие умертвия из орды кровавой повелительницы Верты - от простых зомби до призрачных драконов.
   - И что, мы их действительно сможем... оживлять? - недоверчиво уточнил Талон.
   - Не оживлять, а поднимать, - поправил Анхайлиг. - Это довольно просто. Вроде же все видели тягловых скелетов на вступительном испытании, откуда такие вопросы?
   Я вспомнила, как впервые пришла в подземелье факультета и просто обалдела от обилия скелетов по углам. А теперь оказалось, что это самая удобная рабочая сила. Шкаф передвинуть? Тяжести какие отнести? Зачем тратить кучу сил на телекинез? Оживи скелета на время, он все сделает. Осознав их практичность, я искренне пожалела, что на территории Академии нельзя с ними ходить - как пояснил Анхайлиг, запрет наложил сам глава Академии Архимаг Виттор.
   - Третий предмет у вас будет совместный с ведьмаками - это яды, - продолжал, тем временем, Анхайлиг. - Кому интересно, ядами заведует бог Курс, так что если вдруг среди вас найдется ненормальный, который в конце года решит сдавать экзамен на специализацию "Ядодел", то ему уже сейчас стоит начинать молиться именно этому богу - на экзамене комиссией яды даются настоящие. Ну и последнее направление некромантии, как вы уже, наверное, догадались - боевое. Оно очень ограниченное, ибо требует много личных сил и крови... чаще всего вашей же. Да, при поднятии мертвецов и воззвании к ним также без крови не обойтись, но не в таких количествах. Плюс, необходимы способности к управлению потоками тьмы, что тоже не очень-то просто. Боевым некромантам покровительствует верховный бог царства мертвых Грент. Его статуя, кстати, стоит у нас в главном зале. Правда, на первом курсе мы этот предмет отдельно не выделяем, его основы частично вам будут давать на поднятии мертвецов. Кроме этого будет еще несколько общих лекционных курсов по истории магии и некромантии в частности, плюс, общие для всех факультетов занятия по универсальной магии. Остались вопросы?
   - Есть, - сразу же вызвался Влад. - Почему мы не видим старшекурсников? И почему должны жить с... этими... демон знает с кем?
   - Те, кто остаются после первого года обучения, живут при своих факультетах с Магистрами, - успокоил Анхайлиг. - Они прошли Посвящение и стали привязаны к той силе, которую избрали. Вы же этот год будете жить в своеобразном предбаннике Академии, и сам факт поступления еще мало чего значит. Все в какой-то степени владеют бытовой магией, у многих есть какие-то склонности. Но проявят ли они себя в должной мере за год - только от вас зависит.
   - Посвящение? - Уточнил Визор. - И как только мы его пройдем, то получим реальную силу?
   Анхайлиг отрицательно покачал головой.
   - Не совсем так. Посвящение само по себе - только один из этапов. Оно привязывает вас к выбранному пути. Но ни один маг не обретет могущества, пока не станет Проявленным и не получит поддержки Истинной силы. Хотя вам, ребята, это не грозит, - внезапно хитро сощурился он. - Как вы понимаете, некромантию могут изучить только темные, причем только Проявленные темные. Кем вы все и являетесь. Так что о Проявлении пусть заботятся остальные факультеты, мы же с вами будем работать над техниками. И, да, в вашем случае, можно сказать, что как только вы пройдете Посвящение, вы действительно получите реальную силу. Силу, которая при дальнейшем обучении поможет вам стать настоящими некромантами.
   Магистр смолк, ожидая новых вопросов, но их не последовало - мы дружно сидели и переваривали услышанное.
   - С ознакомительной частью тогда все, - понял он. - Теперь перейдем к материальной.
   Анхайлиг сделал рукой какой-то знак, и в аудиторию зашел скелет, тягая за собой тележку с книгами.
   - Значит, предупреждаю сразу: книги Академии - не обычные. На них наложены несколько заклинаний, в частности, заклинание Памяти, которое улучшает запоминание прочитанного, и Охранное заклинание, которое сжигает книгу, если попытаться вынести ее за пределы Академии. Так что все, что вы хотите отсюда унести, вы унесете в голове. А за порчу или потерю книг буду отрывать руки, - будничным тоном завершил Анхайлиг.
   Получив свою стопку учебников, я с живейшим любопытством начала их разглядывать. Одних только пособий по ядам было четыре - "Энциклопедия ядов", "Энциклопедия ядовитых растений" в двух томах и массивная книга в коричневом кожаном переплете "Практика ядодела". Книга по "Истории некромантии" была одна, но здоровая. Зато книг по умертвиям было аж семь - виды, подвиды, изображения, способы создания, особенности поведения и прочие "зоологические" прелести. Воззваниям к мертвым посвящалась небольшая "Скрижаль Мораны". Еще особняком в моей стопке была пурпурная книжка с многообещающим названием "Кровавые ритуалы". Мгновенно представив красочные картины жертвоприношений, я наугад открыла книгу. Заголовок на выбранной странице гласил: "Составление защитного круга против нежити второй степени универсального" и изображение самого круга с наносимой символикой. Далее шел убористый текст, разъясняющий, как и в каком порядке эту символику располагать и где скреплять кровью.
   - Мдэ, - я разочарованно вздохнула.
   - Хочешь картинок, посмотри "Альманах умертвий", - посоветовал Ари ехидно. - Триста вторую страницу очень рекомендую.
   - Нет, спасибо, я как-нибудь потом, - отказалась я, понимая, что вредный эльф ничего хорошего не предложит, а обед, с учетом пропущенного завтрака, мне еще предстоит.
   - А где боевая некромантия? - раздался тут разочарованный голос Влада.
   - Обойдетесь, - сказал Анхайлиг. - Все, что касается уничтожения умертвий, вам расскажет и покажет Магистр Савелий на занятиях по поднятию мертвецов, а больше вам на первом курсе и не надо. Тем более, большего практически никто и не осилит. Кстати, о Савелии. Он является куратором вашего курса, так что со всеми своими проблемами и неприятностями обращайтесь в первую очередь к нему. Еще вопросы есть?
   Общее молчание.
   - Ну, если нет, то я пойду, а вы дожидайтесь Магистра. И удачного вам первого занятия, - пожелал Анхайлиг и покинул аудиторию, оставив нас усваивать сказанное.
   А я ведь так и не спросила про полы...
   - Не нужна боевая! - Возмущался, тем временем, Влад. - Да это же самое важное! Как можно оставить нас без средств к самозащите среди всей этой толпы боевых магов?!
   - Перестань, - раздраженно посмотрела на него Миранда. - Во-первых, никто из учащихся тут ни на кого не нападает. Во-вторых - тебе сказали, что для первого курса это очень сложно. И, в-третьих, - она ехидно улыбнулась, - что же ты за мужчина, если не можешь защитить себя?
   - Да что б ты понимала! - Взвился Влад.
   - Уж побольше тебя, защитничек...
   - Заткнулись бы вы оба, - попросил Ари.
   - Угу, - присоединилась к нему я. - Меня вот больше интересует, почему у нас в половине помещений земляные полы? Все деньги на мраморный зал истратили, а тут на обустройство не хватило?
   - Не совсем так, - поправил приятный мужской голос. - Точнее, совсем не так.
   Мы обернулись. На пороге аудитории стоял высокий мужчина. Магистерский балахон болтался на нем как на вешалке, а соломенные волосы были немного взъерошены, словно тот только что проснулся. В этой мысли меня убеждал и бледный вид Магистра с мешками под пронзительными голубыми глазами. А еще он был до неприличия молод. Не будь на нем знаков отличия, я подумала бы, что это новый адепт.
   - Магистр Савелий, - представился он и, оглядев наши скептичные лица, добавил: - только весной им стал, если честно. А насчет полов все просто: некроманты по роду деятельности очень часто рисуют различные защитные круги и круги призыва. Как думаете, где удобнее это делать, на мраморе или на обычной земле?
   Мы с пониманием закивали и вразнобой поздоровались. Савелий быстро осмотрел каждого, запоминая.
   - Ладно, не так вас и много, чтобы натворить что-то серьезное, - вынес он нам окончательный вердикт. - Как я понимаю, Анхайлиг все основное уже рассказал, но если остались еще вопросы вроде пола, я готов на них ответить.
   Вопросов ни у кого не возникло.
   - Ну что ж, хорошо, - Савелий кивнул. - Тогда приступим. Вообще, на первом занятии полагается читать вводную теорию, но это скука. Потому теорию я вам оставлю на самостоятельное чтение перед сном, а сейчас, пожалуй, начнем с малого и основного - с поднятия скелета, - решил Магистр. - Скелеты - это на редкость спокойные и послушные умертвия, ибо даже остатков мозгов в них не сохранилось, только кости. Так что для управления ими необходим лишь мысленный приказ поднявшего, либо более сильного некроманта, способного перебить связь. Чтобы поднять скелет, кровь нам не нужна, только личная сила. Для последующего ритуала зомбирования, чтобы умертвие выполняло действия без вашего непосредственного контроля, конечно, кровь необходима, но сейчас мы этим заниматься не будем. Открывайте "Виды умертвий" на пятой странице.
   Я открыла книжку. На картинке был изображен вполне реалистичный скелет. Рядом шло его описание, вкратце уже пересказанное Савелием, а дальше - заклинания на поднятие и упокоение с необходимым для этого энергетическим плетением.
   - В отличие от остальных умертвий для поднятия скелета не нужен даже круг, - продолжал, тем временем, Магистр. - Сейчас я покажу вам наглядно, как это происходит, а потом попробуете сами.
   Савелий подошел к костям в углу и медленно, на распев начал читать заклинание.
   - Zariathatmix, dzhanna, ethithamus, hajras, fabelleron, fubentronty, brazo, tabrasol, nisa, varf-shab-niggurat! Gabots membrot! - Повелительно завершил он и сделал едва уловимый жест рукой, впечатывая в скелет мерцающий энергетический узор.
   Скелет зашевелился и поднялся, потом подошел к Савелию и замер в ожидании.
   - Чтобы упокоить его, необходимо просто рассеять плетение, вот так: Imas, vegajmnko, kwahers hevefaram! - очередной легкий взмах, и безжизненные кости упали к ногам Магистра. - Как видите, это несложно. Чтобы взять под контроль чужое умертвие, вам необходимо будет внести некоторые изменения в плетение, но об этом потом, а сейчас мне нужен доброволец.
   Савелий оглядел нас, выискивая жертву... то есть добровольца. Таковых не оказалось, потому Магистр ткнул пальцем в попавшегося ему на глаза первым Сержа. Надо сказать, что в отличие от остальных адептов нашего факультета, внешне Серж на некроманта не тянул. Пухлый, с почти детским наивным лицом и всегда немного удивленными голубыми глазами, в сочетании с черным балахоном у большинства адептов он вызывал лишь улыбку.
   - Э... - Серж поднялся и неуверенно посмотрел на кости.
   - Давай, давай, - поторопил Савелий. - По книжке читай заклинание, это можно. И, надеюсь, ты способен управлять энергией, чтобы создать элементарное плетение?
   Серж кивнул и вполне неплохо воссоздал требуемый образ. Потом уставился в книгу и стал декламировать заклинание. Получалось у него не очень - с запинками и каким-то подвыванием, короче, до произношения Магистра ему было далеко.
   - Gabots membrot! - Уверенно потребовал Серж в конце.
   Мы замерли. Скелет пошевелил левой ногой. Еще пошевелил, и затих.
   - Gabots membrot! - Повторил Серж уже менее уверенно.
   Теперь скелет шевелил уже правой рукой.
   - Gabots membrot, демон тебя возьми! - с досадой буркнул Серж.
   Протяжное "О-о-о" Савелия и скрежет подскочивших костей прозвучали практически одновременно. Озверевший скелет бросился на Сержа, вцепившись костлявыми пальцами тому точно в шею.
   - А-а-а! - Истерично взвыл Серж.
   - Твайумать! - Неразборчиво выругался Савелий и, отойдя от столбняка, вдарил по обезумевшим костям каким-то заклинанием. Скелет осыпался на пол серой пылью.
   - Чтоб тебя, - Магистр расстроено смотрел на то, что осталось от скелета. - Такой экземпляр пришлось уничтожить... Анхайлиг теперь ругаться будет... какого лешего ты тут самодеятельность развил, демонолог хренов?! - Савелий обвинительно уставился на бледного адепта. - Знаешь, как их сложно выписывать? Архимаг Виттор с Магистром за каждый труп грызутся! Эх... - он махнул рукой.
   - А чего это было-то? - Слабым голосом спросил Серж. - Чего оно... он взбесился?
   - А разве не понятно? - Савелий раздраженно сощурился. - Заклинания, которые вы учите, читать надо буква в букву, а ты позволил себе добавить дополнительную формулировку. Конкретно - пожелал, чтобы в поднимаемый тобой скелет вошла демоническая сущность. Она и вошла. Что, в результате, повлекло полное уничтожение ценного образца, - он снова вздохнул. - Предугадывая ваши вопросы, нет. Мы такими вещами заниматься не будем. Демонология - отдельная наука, истинно темная и весьма травматичная, как вы уже смогли убедиться. Короче, у нас в Академии она запрещена.
   Следующие часа два мы по очереди пробовали поднятие, но то ли сил вкладывали мало, то ли заклинание читали с ошибками, ибо кроме ползающих и конвульсивно подрагивающих конечностей ничего у нас так и не вышло. Понаблюдав за этим и вдоволь насмеявшись, Магистр, наконец, махнул рукой.
   - На сегодня все, - решил он. - А то на обед не попадете. Завтра тогда с утречка пойдем в десятую тренировочную, там скелетов на всех хватит. И, надеюсь, никому не придет больше в голову экспериментировать с заклинанием, а то вместо безумного скелета может получиться что и похуже.
   - Что? - Полюбопытствовал Сит.
   - Что? Ну, откройте, хотя бы, триста вторую страницу "Альманаха", - предложил Савелий. - Здесь изображен один из ярких примеров... да открывайте, открывайте, это всего лишь книга.
   Названный Савелием номер страницы был мне смутно знаком, и, открыв ее, я с отвращением уставилась на яркую картинку с препротивнейшей тварью. Внезапно Магистр что-то пробормотал, и та зашевелилась, оживая...
   Млять... мой обед.
  

* * *

  
   На обед мы все-таки пошли, чисто из принципа, хотя и с одинаковым выражением легкой тошноты на лицах. Даже эльф жевал мясо без особого удовольствия, правда, шутить по этому поводу как-то не хотелось.
   - Нет, я все понимаю, - не выдержал Талон. - Месть за скелета и все такое, но почему на всех? Почему надо было всем показывать перед обедом такое...
   - Талон, - прервал адепта хмурый эльф. - Если ты сейчас окончательно испортишь мне аппетит, я набью тебе рожу. И не говори потом, что я не предупреждал, хорошо?
   Тот кивнул и смолк. Миранда посмотрела на обоих, потом внезапно бросила ложку и встала.
   - Сволочи, - процедила она сквозь зубы, ни к кому конкретно не обращаясь, и быстрым шагом направилась к выходу из столовой.
   - Эй! - Возмутился кто-то, задетый ею.
   - Прокляну! - Раздался в ответ ее злобный рык, а потом хлопнула дверь.
   - И я еще удивлялся, чего это нас все так ненавидят, - протянул Сит.
   - Ну что, идем изучать Яды? - Серж вопросительно оглядел всех.
   - А куда деваться, идем, конечно, - хмыкнул Талон. - Одно радует, мы уже поели...
   "Яды" нам, согласно расписанию, должны были читать совместно с ведьмаческим факультетом, в одной из больших аудиторий на верхних этажах центрального корпуса. Не думаю, что ведьмаки обрадовались такому соседству, да и нам, после долгого подъема по лестнице, подобная идея хорошей не казалась.
   - Ух, - тяжело дыша, остановилась я. - Хочу обратно в подвал, нафиг такие высоты.
   - Ага, - согласился Серж, устало прислоняясь к стене. - Теперь я понимаю всю прелесть нашего факультета, и бесконечную мудрость тех, кто занимался его планировкой.
   Ари только улыбался, созерцая наши мучения. Сам эльф был отлично подготовлен физически, так что для него подъемы по лестницам проблемой не являлись.
   - Может, попросить перенести аудиторию к нам? - Поразмышлял Талон. - Ради такого я даже готов днем и ночью сидеть в застенках и скелетов оживлять.
   Ведьмаки рядом немного отодвинулись. Перед дверью в аудиторию я заметила свою соседку Этери и вежливо кивнула, но та особой радости по поводу нашей встречи не выразила.
   - Доверить скелетам свои ценные зелья? - Раздался тут звонкий женский голос. - Нет уж, лучше тренируйте дыхание, это полезно.
   Мы обернулись. Перед нами стояла средних лет женщина, которая напомнила мне гадалку, заезжавшую к нам в деревню каждую весну. Такие же собранные в пучок темные волосы, серьги и ожерелье из медяков, надетое поверх коричневого балахона. И, главное, выразительные карие глаза с жирной черной подводкой.
   - Магистр Литиция, - представилась она с хитрой улыбкой. - Давайте, проходите в аудиторию, да поосторожнее, не заденьте что-нибудь.
   Она толкнула дверь и посторонилась, пропуская нас внутрь.
   До просторных полупустых комнат факультета Некромантии здесь было далеко. Сама аудитория была большой, но размеры терялись во множестве шкафчиков, полочек и скляночек-баночек, обитавших на них. Знакомый запах травяных отваров и настоек окутал меня, на мгновения разбудив горькие воспоминания. Желтые ирисы...
   - Не спи, - вернул меня в реальность Ари. - Пошли к столам.
   Я кивнула и поплелась за ним, стараясь запихать не вовремя вылезшие образы подальше.
   - Здесь у меня несколько колбочек, - Литиция любовно провела рукой над столом со склянками. - Содержимое многих из них абсолютно безопасно, а вот содержимое других очень даже наоборот. Пробовать все на вкус, конечно, действенный метод, но не в нашем случае, ибо некоторые яды действуют мгновенно, потому определять составы необходимо на вид и запах. Есть желающие?
   Она оглядела притихших адептов. "Желающим", естественно, оказался Серж. И он этому даже не удивился, только равнодушно пожал плечами и подошел к Литиции. Причина его спокойствия была ясна: вряд ли нас бы начали травить на первом занятии, так что волноваться?
   - Ну, расскажите мне, каким образом вы будете оценивать данные зелья?
   - Буду оценивать по внешнему виду, - решил Серж. - Вот, например, то, что булькает справа, явно пить нельзя. У этого цвет какой-то странный... а вот это выглядит вполне безобидно, - махнул он рукой на крайнюю колбу с беловатой непрозрачной жидкостью под недовольный взгляд Литиции.
   Видно было, что она ожидала более вдумчивого подхода к предмету.
   - Ну, раз выглядит, то пробуйте, - сказала Магистр.
   - Пробовать? - переспросил Серж, мгновенно сменив равнодушие на озабоченность.
   - А вы что думали? - Литиция прищурилась. - За свои слова учитесь отвечать, яды - это вам не игрушки.
   Серж, немного побледнев, взял склянку и неуверенно посмотрел на ведьму.
   - Пейте, пейте, - поторопила она.
   Серж сделал глоток, поморщился, а потом на лице его появилась странная гримаса.
   - И так, что мы имеем? - Елейным голосом уточнила ведьма.
   - Э... слабит-тельное, - выдавил Серж. - Вы... разрешите?..
   Он сорвался с места и вылетел из аудитории под дружный хохот.
   - Вот к чему приводит небрежное отношение к моему предмету, - откомментировала Магистр. - Кстати, он выпил состав, который в более сильной концентрации является ядом, так что наш адепт в реальной жизненной ситуации был бы уже мертв. Пример этот для вас, надеюсь, наглядно пояснил, что с ядами надо быть предельно осторожным.
   - Жестокий пример, - раздался голос в ведьмаческих рядах.
   - Думаете? - Мгновенно отреагировала Литиция. - Я ведь не случайно выбрала Проявленного темного на этот тест. Ему достаточно было поискать знакомое плетение силы, и безопасное зелье было бы найдено практически сразу. Так что ваш сокурсник пострадал лишь из-за своей глупости. Ну да ладно. За этот год вы научитесь более-менее прилично определять яды и даже создавать их самостоятельно. А если захотите выжить, то и противоядия тоже составлять научитесь.
   Мы жить хотели, поэтому дружно закивали. Пока ведьма расписывала все возможные виды смертей и мучений от разных ядов, вернулся бледный и, кажется, даже слегка похудевший Серж.
   - Как самочувствие? - Полюбопытствовала Литиция.
   - Уже лучше, спасибо, - кисло кивнул тот.
   - Вот и славно. А теперь, дамы и господа, открывайте учебники. Будем изучать особенности проявления ядов на примере напитков, дабы не повторить ошибки нашего некроманта.
  

* * *

  
   Потом было занятие по истории магии для всего курса, так что вечером голова гудела от информации и показанных примеров, слишком ярких по сравнению с обычными воспоминаниями. Скорее всего, не только в книгах было заложено заклинание Памяти, но и Магистры, читающие нам лекции, втихаря его использовали. Учитывая то, что я старалась подробно конспектировать все сказанное Магистрами, теперь хотелось просто отдохнуть и не спеша разобраться в изученном за день. Я уже, было, направилась к себе в комнату, как меня окликнули.
   - Тень! - это был Ари.
   Эльф стоял у лестницы с нашим великаном Талоном и Сержем, прижимающим к себе какой-то сверток.
   - Чего такое? - Я подошла к ним.
   - Мы сейчас планируем посидеть над конспектами, айда с нами?
   - Насколько я помню, ты себя конспектированием не утруждал, - подозрительно посмотрела на эльфа я.
   - Ну... возможно, - согласился Ари. - Но ты-то точно все записала?
   Я недовольно покачала головой.
   - Да ладно, - вмешался Серж, - вместе веселее будет, пошли!
   - Лентяи, - вздохнула я. - А где вы собираетесь сидеть-то?
   - В нашей комнате, - Серж улыбнулся. - Я тут удачно договорился со своими бывшими соседями, и те вежливо согласились поменяться с ребятами местами. Насколько я понимаю, Сит, Крол и Визор решили проблему примерно таким же образом.
   Оставалось только завистливо размышлять о том, что мне такое счастье не светит.
   - А чего с Владом? - Мне вспомнилось его утреннее возмущение.
   - Ему не повезло, - ухмыльнулся Талон.
   - Так что, идем? - Еще раз спросил Серж.
   Компания некромантов в любом случае была лучше, нежели две принципиальные адептки рядом, так что я согласилась. Комната ребят находилась на пятом этаже рядом с лестницей и ничем не отличалась от той, в которой поселилась я, разве что была не убрана.
   - Располагайся, - широким жестом смахнув с кровати прямо на пол книги и какую-то одежду, предложил Серж. Его сверток полетел следом в ту же кучу.
   - Спасибо, - я села на краешек кровати. - С чего начнем?
   - С конспектов, - ответили Ари, Талон и Серж одновременно, и следующие полтора часа я дремала, лишь изредка поясняя какое-нибудь непонятное сокращение в тетради.
   Наконец, они закончили переписывать, и стали думать, чем бы заняться дальше.
   - Можно, например, разобрать классификацию ядов, - предложила я. - Или теорию по скелетам...
   - Теория... - Серж скривился. - Теория - это скука, даже Савелий признал. А мне спать пока не хочется.
   - Тогда чего ты хочешь то?
   - Практиковаться, разумеется, - сообщил Серж. - Например, в поднятии того же скелета. Завтра придем к Савелию и удивим.
   - Но заниматься магией вне аудиторий запрещено, - напомнила я. - Архимаг...
   - А кто ему расскажет? Ты? Ари?
   - Но...
   - Тень, - Серж в упор посмотрел на меня. - У меня все под контролем, я все продумал.
   - Угу, - мне в это не верилось, но спорить дальше тоже было бессмысленно. - И как ты собираешься это сделать? Скелет из аудитории сюда не притащишь.
   - Человеческий да, - Серж хитро посмотрел на нас. - Но я тут вспомнил, что на обед был куриный суп. И наведался к столовой. Вот, смотрите.
   Он поднял с пола давешний сверток и высыпал на пол обглоданные куриные косточки. Ребра, лапки, крылышки... не в самом хорошем состоянии.
   - Фу, - я брезгливо поморщилась. - Ты что, в помойке их откопал?
   - Конечно, - счастливо кивнул Серж. - Что б вы без меня делали?
   - Дышали бы свежим воздухом, а не тухлятиной.
   - Зануда, - отмахнулся от меня адепт.
   - Гхм... а головы где? - Уточнил практичный Талон.
   - Ну, их вроде прикопали уже... не смог узнать, в каком месте. Да фиг с ними, и без голов пойдет, думаю. Ноги есть и ладно.
   Серж встал и, держа на вытянутой руке учебник, продекламировал над останками заклинание, попутно создавая памятное плетение. С последними его словами пара косточек зашевелилась, а потом они поползли друг к другу. Остальные, правда, лежали, как и раньше. Некоторое время мы дружно созерцали, как нога и крыло мучительно пытались соединиться.
   - Еще раз, - решил Серж и прочитал заклинание снова.
   Надо сказать, получалось это у него все лучше, однако на результат произношение Сержа почему-то не влияло - зашевелилась еще пара костей, но и только. Причем, эти две так же были заняты друг другом, и на соседние останки внимания не обращали.
   - Да что за ерунда? - разозлился вконец Серж. - Все ведь правильно делаю! Все!
   - Дай я попробую, - решил Талон, но и его заклинание подняло лишь несколько косточек.
   После пыталась поднять куриц я, пробовал Ари, потом опять Серж... в результате, мы все-таки подняли все кости, что у нас были. Но "ожившие" останки собираться в единое целое не хотели. Они шевелились каждая сама по себе и норовили расползтись в разные стороны.
   - Блин, в чем проблема то? - Серж пытался задержать упорно игнорирующие друг друга костяшки.
   - Я тебе скажу, в чем, - ответил хмурый Ари, первым додумавшийся взять учебник.
   Эльф с недовольным видом ткнул Сержа носом в книжку.
   - Теорию надо было сначала прочитать. Тут сказано, что кости нужны только с одного скелета. Все они стремятся друг к другу, чтобы воссоединиться, а у нас останков куриц десять-двадцать, но разных.
   - Ну, не додумал, - заоправдывался Серж. - В другой раз целый скелет найду.
   - В другой? - Талон зло пнул привязавшееся к нему костяное крылышко. - Сначала надо избавляться от этих!
   - Зато Упокоение потренируем, - постарался придать голосу оптимизма Серж.
   - А чего его тренировать-то? - Буркнул Талон. - Это ведь просто грубое разрушение заклинания, бей и бей...
   Он оказался прав. Упокоить кости у нас получилось довольно быстро.
   - Выкидываем эту пакость? - С надеждой спросила я.
   - Погоди, - остановил Ари, перелистывая учебник. - Где же эта штука?.. О, точно она.
   - Что?
   - Знак Праха, тот, который Савелий использовал. Раз уж кости эти все равно никому не нужны, давайте хоть потренируемся. Кости разные, их много, самое то.
   Идея захватила всех, так что курицы были растревожены снова, причем гораздо быстрее, чем в прошлый раз. Склонившись над книгой, мы пытались понять сложное плетение.
   - Это вам не Упокоение, - констатировал Талон, пытаясь воссоздать узор и срываясь уже на половине.
   Попытки Ари и Сержа его сплести тоже кончались неудачей. У меня он после недолгих мучений все же начал получаться, да и то через раз и с такими усилиями, что под конец я устала до красных звездочек в глазах.
   - Пришла позаниматься, блин, - буркнула я. - Все. Хватит с меня, пойду спать.
  
  
  
   4.
  
   Утром я совершенно не выспалась и приползла на завтрак с измученным видом. Троица уже была тут. Серж постоянно зевал, а Талон, не моргая, смотрел в одну точку, казалось, он просто спал с открытыми глазами. Ари выглядел нормально, только более хмурым, чем обычно, да ярко-оранжевый взгляд потускнел. Остальные некроманты бросали на ребят редкие недоуменные взгляды, но вопросов не задавали.
   В столовой царило нервное оживление - адепты гудели, что-то обсуждая, но до нашего стола никаких разговоров не доходило. Да мы и не интересовались, засыпая над тарелками.
   Савелий ждал нас у входа в подземелье и сразу повел в десятую аудиторию, дверь которой была мне очень хорошо знакома. Мы с эльфом напряженно переглянулись.
   - Вот и тренировочная, - сказал Магистр, отпирая дверь и снимая охранное заклинание. - Склад скелетов и материалов для отработки зомбирования. Вообще-то раньше мы дверь не закрывали, но после одного неприятного случая пришлось.
   - Какого? - Поинтересовался Визор.
   - Пару лет назад светлые адепты-первокурсники совершили сюда набег с целью похитить кости и захоронить, а заодно и освятить "бесовское место". Очень принципиальные оказались и к делу серьезно подошли. Мы потом еле выяснили, куда они кости прикопали, да еще пришлось Благос с комнаты рассеивать, иначе тут ни один скелет поднять нельзя было. Вон там, в углу, - Савелий махнул в сторону туши саблезубого медведя, - сторожевой зомби. Пришлось создавать, мало ли кто дверь вскроет... выглядит он устрашающе, задержать нарушителей тоже может. А при снятии сторожевого заклинания упокаивается.
   Пока мы рассматривали аудиторию, неожиданно зашел Анхайлиг. Весь вид Магистра выражал крайнее недовольство. Савелий вопросительно посмотрел на руководителя, а у меня в душе все сжалось от нехорошего предчувствия.
   - Сами признаетесь, кто над куриными останками ночью глумился? - Спросил Анхайлиг. - Или мне допрос с пристрастием устроить?
   Серж с тяжелым вздохом поднял руку. Потом мы с эльфом и Талоном.
   - Н-да, - Анхайлиг укоризненно оглядел нас. - Вот от тебя, Тень, точно не ожидал.
   - Да что такого страшного-то? - Буркнул Серж.
   - Действительно, чего? - Магистр посмотрел на адепта. - Ночью меня разбудили перепуганные повара с криками, что из-под земли рядом с мусорной кучей стали проклевываться куриные головы. К тому моменту, как я добрался до кухни, оказалось, что в огромном котле ожили остатки куриного супа и, весьма отвратительно подпрыгивая, стремились покинуть его пределы. Не очень приятное, скажу я вам, зрелище было. Пару раз суп замирал, но потом все начиналось снова. Окончательно испортил всем и особенно мне настроение появившийся потом вместо костей в бульоне прах. Почему мне? Потому что даже дурак после этого смог бы понять, что постарались активисты моего факультета. Пришлось вызывать Амалику, Магистра Благ, чтобы она очистила помещение, иначе повара отказывались там работать. Все еще считаете, что ничего особенного от вашей выходки не случилось, вредители?
   Мы вчетвером стояли, потупив взгляды в пол, а Савелий и адепты изумленно смотрели на нас. Я чувствовала, что покраснела до кончиков волос.
   - Обалдеть, - только и смог выдохнуть за всех Серж.
   - Не то слово, - согласился Анхайлиг. - Так что обеда и ужина я вас лишаю, а после занятий в наказание весь вечер проведете на отработке в морге. Все равно, появись вы сегодня в столовой, вас повара вместо тех куриц сварят.
   Анхайлиг повернулся к выходу, но уже в дверях спросил:
   - Кстати, кто кости уничтожил?
   - Я, - призналась я печально.
   - Ну, молодец, что сказать, - похвалил Магистр. - Но в морг все равно пойдешь, ибо магия вне аудиторий запрещена.
   Анхайлиг вышел. Савелий укоризненно смотрел на нас.
   - Вы что, до утра подождать не могли? Ну, фиг с ним, не могли, так неужели до аудитории дойти трудно было, и здесь потренироваться? Это же не запрещено...
   Мы глупо переглянулись.
   - Правда? - Жалобно переспросил Талон.
   - Ну, да, - Взгляд Савелия стал удивленным, а потом он фыркнул. - Вы что, Архимага плохо слушали? Ведь он ясно сказал - магия запрещена только вне аудиторий. Ладно, давайте вернемся к нашим скелетам. И, надеюсь, вы мне покажете хорошие результаты, после такой-то тренировки, - Магистр снова хихикнул.
   Я открыла учебник и уставилась на надоевшее заклинание. Кажется, после вчерашних куриц я помнила его наизусть. Или не кажется? Пока я размышляла, попробовать ли обойтись без книги, и не обернется ли моя самоуверенность чем плохим, Серж уже по памяти декламировал заклинание над выбранными костями.
   На этот раз занятие прошло спокойно. Память не подводила, зато усталость не давала нормально сосредоточиться. Скелет я, в конце концов, подняла, но получился он каким-то вялым, особенно по сравнению со скелетом Сита, которого адепт заставил танцевать посреди аудитории.
   Наконец Савелий решил, что с нас достаточно, и отпустил. Наши более дисциплинированные сокурсники пошли обедать, а мы четверо, бросая недовольные взгляды друг на друга, поплелись куда глаза глядят.
   До занятия Анхайлига оставался час.
   Настроение было отвратительным. И зачем я только согласилась вчера на эту глупость с курицами? Теперь ходи голодной весь день из-за этих экспериментаторов. Живот недовольно забурчал, полностью согласный с моими размышлениями.
   - Оранжерея! - Вдруг воскликнул Ари.
   - Чего? - Мы дружно уставились на эльфа.
   - Оранжерея элементалистов! Они там земляную магию тренируют. А в ней - яблони, я точно помню.
   - Так чего стоим-то? - В момент оживился Серж. - Пошли быстрей, пока обед не кончился!
   - Плохая идея, - попыталась возразить я.
   - Хочешь голодать сутки? - Уставился на меня Талон.
   - Не...
   - Ари, веди.
   Эльф, не теряя времени, двинулся вперед.
   На территорию факультета Элементалистики мы пошли не через центральный корпус, а "огородами". Точнее, через небольшой двор ведьмаков, ибо Ари заявил, что светиться у элементалистов нечего, а тут есть проход. Проход оказался обычной дыркой в заборе, небольшой и наполовину заросшей вьюнком, в которую эльф и я пролезли без особого труда, а вот Серж и Талон еле протиснулись.
   Внутренний двор факультета Элементалистики был, пожалуй, самым большим в Академии. Одна его часть была равномерно засыпана песком и, видимо, служила для тренировок на открытом воздухе всяких молний или фаерболов. Или еще чего подобного. Мы же удачно вылезли с другой стороны, совсем рядом с большой оранжереей, вокруг которой был посажен низенький кустарник. Оставалось только пересечь его, что мы и сделали, остановившись перед закрытой дверью. Ари склонился над замком, а я вдруг приметила с другой стороны от оранжереи статую молодой девушки из желтоватого мрамора, покрытого от времени паутинкой трещин. Печальный взгляд статуи был устремлен вдаль и выглядел настолько живым, что я невольно засмотрелась на нее.
   - Пошли, Тень, - дернул меня Ари, и странное очарование рассеялось.
   Едва мы зашли, он тотчас захлопнул дверь. Внутри было тепло. Стройные ряды деревьев возвышались над нами, уходя вдаль.
   - Стены обычные, потолок магический, как я понимаю, - сделал вывод Серж после быстрого осмотра, и, больше не задумываясь над устройством оранжереи, двинулся к ближайшей яблоне.
   - Давайте быстро наберем жратвы и свалим, - внес предложение Талон. - Чего-то мне тут не нравится.
   Словно в подтверждение его слов, из травы показался толстый корень и попытался обвить ногу Сержа.
   - Вот сволочь! - довольно резво для своей комплекции отпрыгнул Серж.
   - Под ноги смотри, - посоветовал эльф, срывая яблоко.
   - Блин, чего они так высоко растут? - Я подпрыгнула, еле достав до ветки.
   - Это не они высоко, а ты мелкая, - съехидничал Ари, все же нагибая ветку пониже.
   - М-м-м, - не согласилась я, вгрызаясь в яблоко.
   - Угу, - эльф кивнул. - Я так и подумал.
   - Счастье есть, - провозгласил в это время Серж. - И я его ем.
   - Смотри-ка, а эти, кажется, повкуснее будут, - Талон потянулся к соседнему дереву с большими красными плодами.
   - А вот их лучше не есть, - посоветовала ему я, едва взглянув на дерево.
   - Чего так?
   - Забыл, что мы в месте, где магии полно?
   - Э...
   - Посмотри энергетическую структуру, как на ядах учили.
   - Тьфу, - Талон поспешно отдернул руку. - На кой демон они такую дрянь выращивают? Зачем над растениями издеваться? Ненормальные...
   - Только ненормальные, которые мечтают о героических подвигах, могут пойти учиться на элементалиста, - ответил, жуя, Серж. - Из тех, которые верят, что вырастут великими Архимагами и будут взмахом руки повергать армии в пепел. Вот только войны у нас - большая редкость, да и Архизлодеи не спешат появляться. Плюс, вся эта толпа адептов не учитывает того, что Архимагом не стать сразу, даже если у тебя есть достаточно силы. Это долгие и долгие годы тренировок плетения сложнейших узоров заклинаний, и такое умение от силы не зависит. А вот перспектива сидеть и многие годы что-то там тренировать никого не устраивает, - он отбросил огрызок и сорвал еще одно безопасное яблоко. - Так вот. Всего и сразу адептам не дают, залетных злодеев отлавливает Инквизиция, а потому на практике все эти элементалисты оказываются на болотах, или в какой другой глуши, и зарабатывают на жизнь истреблением случайных кикимор и лягушек-упырей.
   - Я живу на болоте, - сказала я. - И мне бы там не помешали способности элементалиста. Как видишь, я не о подвигах мечтаю, а просто хочу жить в своем доме спокойно.
   - Да ладно тебе, создашь пару зомби, они тебе всю пакость переловят, - ободрил Талон. - А кто не осознает, что хулиганить рядом с некромантом - это плохо, того проклянешь и всего делов. Поверь, некромантом быть гораздо практичнее.
   - Ну... если смотреть с этой стороны... пожалуй, вы и правы, - согласилась я.
   Кажется, ребята говорили дельные вещи. И, кажется, мне начинала нравиться профессия некроманта.
   Времени оставалось мало. Набрав яблок на вечер, мы поспешно двинулись из оранжереи и едва успели до начала занятия заныкать "трофеи" у ребят в комнате.
   Анхайлига мы нашли в небольшой подвальной аудитории, одной из немногих, где были окна. Правда, вид из них открывался скучный: кусочек серого неба, да макушки редких деревьев со двора.
   Увидев наши довольные лица, Магистр подозрительно сощурился, но промолчал и подошел к шкафу.
   - Перед тем, как мы начнем, я хотел бы дать вам кое-что, - сказал Анхайлиг, открывая шкаф и отходя в сторону.
   На полках рядами лежали ножи, кинжалы и стилеты разных размеров и видов. Мы недоуменно переглянулись.
   - Это - ритуальные кинжалы, лезвия которых покрыты чистым серебром, - пояснил Магистр. - Кинжалы предназначены только для определенных магических действий, поэтому если узнаю, что кто-то ковыряет ими еду или строгает деревяшки, буду принимать очень жесткие меры.
   Он сурово оглядел нас, чтобы до всех этот факт уж точно дошел.
   - Далее. Во всей Академии кинжалы носят только некроманты. Потому постарайтесь сделать так, чтобы на вас не поступало жалоб, мол, вы кому-то угрожали. Усвоили? Тогда подходите, выбирайте.
   Я подошла к шкафу, кинжалов в котором было гораздо больше, чем нас. В ножах я мало что понимала, потому просто медленно разглядывала их, размышляя, на каком бы остановиться. Ари, остальные ребята, да и Миранда, похоже, разбирались в холодном оружии куда лучше, так как к выбору кинжалов подошли основательно.
   Ладно, какая разница, чем руку резать? Я наугад взяла небольшой кинжал и вытащила его из ножен. Простая рукоять, переплетенная черной кожей, удобно легла в ладонь. На серебристом лезвии были выгравированы какие-то символы, а в крестовине алел небольшой камень. Не так и плохо на вид. Удовлетворенная своим выбором, я кое-как приладила ножны к поясу и села дожидаться остальных.
   Второй отошла от шкафа Миранда. В отличие от меня, она выбрала себе кинжал приличных размеров и теперь размахивала им в воздухе с весьма воинственным видом. Похоже, неразговорчивая некромантка любила оружие и ножи в частности. Постепенно делали свой выбор и остальные, последним неохотно оставил полки с ножами эльф.
   - Ари? - Я недоуменно посмотрела на него.
   - Тоска заела по оружию, - признался эльф, с грустью наблюдая, как Магистр закрывает шкаф и оплетает сторожевыми заклинаниями. - У меня такие мечи были...
   - Все с твоими мечами в порядке, - откликнулся Анхайлиг, не прекращая, впрочем, своего занятия. - Лежат они у меня в кабинете. Как из Академии выйдешь, так и отдам.
   - Угу, - Ари вздохнул. - Тень, ты-то что взяла?
   - Ну... вот, - я показала кинжал. - Маленький, удобный вроде...
   - Неплохо, - эльф одобрительно хмыкнул. - Для тебя в самый раз.
   - Интересно, часто нам придется его использовать? - Пробормотал Серж.
   В руках он неуверенно вертел тонкий длинный стилет с вычурной рукоятью в виде головы дракона.
   - Нет, - Анхайлиг, наконец, закончил со шкафом и повернулся к нам. - Пока - нет. Проливать кровь адептов литрами не входит в мои планы. Но знать, как и когда применяются кровавые ритуалы, вы должны. Сейчас из морга доставят тело, и начнем.
   Когда вкатили тележку, я на мгновение оцепенела. На ней лежал труп одного из тех светлых, что напали на меня несколько дней назад. Правда, одет он был теперь не в белоснежную хламиду, а какие-то грязные лохмотья.
   - Знакомьтесь, - сказал Магистр. - Неопознанный труп, который вы будете пытаться разговорить. Наша цель - узнать, как он умер. Ариабет, есть предположения?
   - О? - Ари быстро осмотрел тело. - Судя по следам от оружия, это эльфийские клинки... не мои, но очень похожи. Любопытно...
   - Мне тоже стало любопытно, - подтвердил Анхайлиг, - потому я и выбрал именно этот труп для нашего занятия.
   Я с нехорошим чувством смотрела тело, про себя проклиная излишнее любопытство Магистра.
   - Ты чего так на него уставилась? - тихо спросил Ари. - Труп как труп, даже не самый и плохой...
   - Ари, этот тип напал на меня по дороге в Академию, - шепотом ответила я, не отрывая взгляда от тела. - И я прекрасно знаю, кто его убил.
   - Кто?
   - Вампир.
   - Тебя спас вампир? - Удивился эльф. - Вампир, бегающий с нашим оружием? Да быть такого не может. Особенностям боя на коротких эльфийских мечах мало кого эльфы учат, и уж точно не вампиров. Я знаю только одного ненормального вампира, который бегает с нашим оружием, но...
   - Тишины, пожалуйста, - оборвал нас Анхайлиг. - Что-то вы расслабились совсем, а до конца занятия еще полно времени.
   - Извините, - пискнула я и вновь обратила взор на труп.
   Магистр удовлетворенно кивнул и начал занятие:
   - Для начала рисуется круг призыва вокруг себя и трупа, - он слегка нахмурился, и на земляном полу стали проявляться круг и символика.
   - Круг нужен для того, чтобы направить силу и пробудить воспоминания мертвеца, его память, которой он должен поделиться с нами, - объяснял Анхайлиг. - В конце призыва, последнюю печать на круге вы скрепляете кровью.
   Магистр легко коснулся ритуальным кинжалом руки и окропил кровью указанный символ.
   - Все. Теперь читается заклинание призыва. Читается до тех пор, пока не получится. Ну, или пока вам не надоест. Тень, иди сюда.
   Я с тревогой посмотрела на труп и неуверенно подошла. А ну как сейчас он оживет и на меня пальцем покажет?
   - Не тяни, читай уже воззвание, - раздраженно потребовал Магистр, и я открыла книжку.
   Заклинание не требовало никакого плетения - только слова. Все остальное зависело от правильности построения круга и Мораны, к которой, собственно, и взывали.
   - Enu shub Am gig Absu Morana Kish egigga Gar shag da sesie amarada ja Dingir ud kalama siniku! Dingir Morana! Ninab gajy nehrraniku Ga ja shu shagmuku ty! - Прочитала я.
   Нет результата. Я вздохнула и начала сначала. Анхайлиг смотрел на меня с каким-то ожиданием, видимо надеясь, что сейчас Оно получится... нет. Почему он возлагал на меня такие надежды, я понятия не имела, но факт оставался фактом - труп со мной общаться отказывался. Круг создал и поддерживал в рабочем состоянии Магистр, потому в нем сомневаться не приходилось. Заклинание я читала верно. Никаких запретных знаков на теле не было, как уже успел проверить Анхайлиг, но... увы.
   - Ничего не понимаю, - ворчал он. - Почему, имея знаки Мораны, ты не способна к простейшему общению с мертвыми? Ты просто обязана... попытайся еще раз!
   Я попыталась. И еще попыталась. И еще. Мертвое тело лежало куском мяса. К моему, надо признаться, облегчению.
   - Безнадежно, - Магистр тяжело вздохнул. - Это выше моего понимания. Ариабет, давай теперь ты.
   Ари занял мое место около трупа и начал воззвание. Мы со скукой наблюдали за ним, но едва эльф начал второй круг, как резко похолодало.
   - Здес-с-сь, - раздался тихий шепот.
   Я вздрогнула и уставилась на мертвеца. Это он? Судя по выражениям лиц остальных адептов, воззвание Ари действительно удалось. Эльф же, ничем не выказывая удивления, продолжил работу, как описывалось в книге.
   - Как твое имя? - Спросил он.
   - Малкф-ф-ф, - невнятно ответил труп. Но ответил!
   - Кто убил тебя?
   - Неш-ш-шить, - прошипел труп, потом вдруг чуть повернулся. - Дура ты, - четко сказал он и окончательно стих.
   - Ну, тоже ничего, - решил Магистр.
   - Я дура? - Оскорбленный эльф хмуро смотрел на труп.
   На напряженном лице его уже читалась усталость - все-таки даже такое короткое воззвание, притом, что круг держал Магистр, отнимало очень много сил.
   - Да они часто ругаются, - отмахнулся Анхайлиг. - Привыкай, еще и не так назовут.
   - Чего ж еще от светлого в наш адрес ожидать, - буркнула я.
   - Светлого? - Нахмурился Магистр. - Хм... да, ты права, Тень, это действительно Проявленный светлый. Странно... и хотел бы я знать...
   Анхайлиг склонился над трупом и что-то зашептал. Ну все. Меня охватила настоящая паника, мысленно я кляла свой язык. Зачем, зачем я ляпнула про светлого?
   - Успокойся, - шепнул Ари. - Вряд ли он узнает о тебе от трупа, а вот по выражению твоего лица вполне может и догадаться.
   Я нервно кивнула и постаралась взять себя в руки.
   - О как, - Анхайлиг внезапно выпрямился, заставив меня вздрогнуть.
   Горячая рука эльфа, успокаивая, легла на плечо. Я глубоко вздохнула, тем более что Магистр не особо обращал на нас внимания, размышляя вслух.
   - Надо бы Виттору его отдать, видимо этот светлый как-то был связан с ним, - сказал он. - Во всяком случае, остаточные следы заклинания, наложенного Архимагом на теле, присутствуют. Жаль, он не сказал толком, кто его убил. Виттор теперь весь город перевернет, чтобы найти этого типа.
   - Может, его повторно допросить? - Предложил Сит.
   - Нереально, - с досадой покачал головой Магистр. - Первичное-то воззвание проходит с трудом, а на повторное практически никогда никто не приходит. Тем более, светлый к некромантам. Ладно. С этим подождем, давайте лучше продолжим занятие.
   Нервировавший меня труп, наконец, увезли, сменив другим, совершено мне незнакомым. На этот раз круг досталось чертить Сержу. Анхайлиг снова заставил меня читать заклинание, но через девять кругов воззваний успехов я так и не добилась. Окончательно махнув на меня рукой, Магистр переключился на других, более успешных адептов. Остаток занятия прошел спокойно, если не считать сильно рассадившего руку Визора - слишком старательно он делал круг. Пару слов трупы сказали каждому из взывавших, и даже, в отличие от первого, не ругательных.
  

* * *

  
   После занятия мы сидели в комнате у ребят, доедали остатки оранжерейных яблок и собирались с силами на поход в морг. Точнее, собиралась я, а ребята обсуждали, чего там можно делать, и гадали, какая от нас может быть в морге польза.
   - Может, скальпель подержать, труп какой препарировать там... - выдвигал версии Серж, с аппетитом дожевывая огрызок.
   - Скорее, мы просто тупо будем мыть там полы, - уныло буркнул Талон. - Ничего более серьезного нам не доверят.
   - Ха! - Выдохнул Серж и принялся доказывать Талону свою исключительную важность в работе с покойниками.
   Я посмотрела на молчаливого Ари. После неожиданной поддержки на занятии, он ни о чем так и не спросил, а снова стал замкнутым, хмурым, темным эльфом. Но у меня вопросы еще оставались.
   - Ари, а что ты там говорил про вампиров? - Уточнила я. - Почему они не могут с вашим оружием ходить?
   - Тень, что ты вообще знаешь о вампирах?
   - Ну... они давным-давно были людьми, но потом некоторые из них, Высшие, получили способность с помощью крови возвращать мертвецов с того света, но возвращаемый становился вампиром. Не Высшим, конечно, иначе все бы уже давно в вампиров превратились. Потом еще знаю про Грега Кровавого... не больше других.
   - Слушай тогда, - начал Ари. - Давным-давно одному человеку был дан особый дар. Уж не знаю, каким образом он его заслужил, говорят, тогда боги были ближе и милостивей, и на мольбы его они откликнулись. Дар этот позволял спасти человека от гибели. Но человек в таком случае становился несколько другим. Сильнее, быстрее, живучей... но эта живучесть зависела от крови, хотя он мог распоряжаться живой силой и других существ. Только оживленный обязан был подчиняться тому, кто оживил его. Прямые потомки этого человека по началу были людьми благородными, они спасали героев, любимых... Но со временем гордыня охватила их, они захотели править, править остальными вечно. Многие, обладавшие этим даром, стали убивать, а потом возвращать к жизни тех, кто был им нужен для захвата власти. Так изначально божественный дар превратился в дар проклятый.
   - Интересная легенда, а эльфы то причем? - Уточнила я, отметив, что Серж и Талон стихли и тоже внимательно слушают.
   - Во-первых, притом, что вампиром может стать только человек. У других кровь не позволяет. В том числе, и у нас, эльфов. И когда Грег захотел захватить нас, ему пришлось действовать только силой. Мы - куда лучшие воины, чем большинство вампиров, и они не могли перетянуть нас на свою сторону. Но их было больше, плюс вампиры - маги на крови, которая дает им силу и бешеную регенерацию. Так что битва была не из приятных, и если бы Велиар не остановил Грега, Верта знает, чем бы все закончилось. Конечно, после окончания войны вампиры успокоились, но это не значит, что они ушли совсем. Высших вампиров осталось очень мало, однако до сих пор, если они Взывают к данному древними богами дару, Смерть не смеет отказать им. Понятное дело, повторения войны никто не хочет, и уж тем более, давать преимущество вроде обучения вампиров эльфийскому бою.
   - Понятно, - протянула я. - Но как же тогда тот вампир? Ну, ты сказал, что одного-то у вас обучили...
   - Это особый случай, - Ари прищурился. - Тот вампир спас одного из наших правителей, и когда тот спросил, чем его отблагодарить, вампир, не будь дурак, попросил разрешения обучаться в Дэйморской закрытой школе.
   - Однако-о, а откуда ты так хорошо все знаешь?
   - Да я... не важно. Давайте лучше двигаться, нам в морг пора.
   Эльф вскочил с кровати и двинулся к выходу из комнаты, обрывая дальнейшие расспросы.
  

* * *

  
   Из дверей морга тянуло прохладой. Прямо при входе у регистрационного стола скучал розовощекий адепт в черном балахоне.
   - Здрасте, - начал Серж, как самый общительный. - Нам бы дежурного...
   - Я это, - равнодушно посмотрел на нас некромант. - Чего хотите?
   - Нас направили сюда наказание отрабатывать.
   - О? - Некромант немного оживился. - Всех? Что-то вы быстро.
   - Угу, - кивнул Талон.
   - Ничего, бывает. Ладно, пойдемте, покажу, что надо делать. Меня Джад зовут.
   Мы с Ари быстро переглянулись - его имя было знакомым. Некромант, тем временем, поднялся со стула и направился вперед по едва освещенному редкими магическими шарами коридору.
   Морг оказался небольшим.
   - Вот тут у нас приемное отделение - Джад махнул на первую дверь слева. - Всех покойников доставляют на первичный осмотр и регистрацию туда. Потом мы складируем их вон там и там, - Джад показал на две двери справа. - Это специальные комнаты с охлаждающим заклинанием, там трупы неплохо сохраняются до момента похорон. Если необходимо провести вскрытие, или допросить покойника - отправляемся вон в ту дальнюю комнату. Вот, собственно, и весь наш морг, - закончил небольшую экскурсию некромант.
   - А ты тут чем занимаешься? - Полюбопытствовал Серж.
   - Допрашиваю, кто и как умер в мою смену, - ответил Джад. - Заодно и практика в зачет идет. Хотя работы здесь мало.
   - Так что требуется от нас? - Уточнила я.
   - Хм... сейчас дам вам номера покойников, которых надо перетащить из приемного в холодильные, - Джад толкнул левую дверь.
   Приемное отделение было просторной комнатой с каталками и дощатыми полками, на которых лежали несколько тел.
   - Тень, ты давай туда, - некромант указал на стол в противоположном конце комнаты. - Поможешь мне похоронные бумаги оформить, а вы трое перетаскивайте тела.
   Управились мы быстро. Больше Джад нам дел не нашел, а потому просто предложил потренироваться в воззвании или еще каких заклинаниях
   Взывать к покойникам мне не хотелось. Что толку, если они сами отказываются говорить? Пока ребята обсуждали, как лучше начертить круг, я от скуки листала учебник и вдруг наткнулась на интересный раздел. Призраки. А что, если попробовать? Вдруг хоть они со мной общаться согласятся? Какая, собственно, разница, каким образом информацию достать? Плетение простое, даже странно, что раздел не в самом начале учебника...
   - Kontar mi aj! E todo para tu, - прочитала я. - Ir Eshu Oro aj komplim'ento todo!
   Коротенькое заклинание необходимо было повторить трижды, что я и сделала, чувствуя, как слова сплетаются в бледную белесую сеть, которая становилась все плотнее. Когда я закончила чтение, то сначала даже не поняла, что это такое белеется у меня перед глазами. Только когда оно простонало протяжное "У-у-у", осознала, что это что-то живое.
   - У-у-убью-у-у, - более внятно провыл призрак почти мне в ухо.
   Взвизгнув, я отскочила к ребятам, которые только-только завершили круг.
   - Ты чего? - Джад, на которого я налетела, удивленно обернулся и еще более удивленно уставился на творение рук моих. - О, неупокоенный. Как он...
   И тут призрак завизжал. От пронзительного визга потемнело в глазах, и заныли зубы. Я зажала уши руками и зажмурилась, понимая - еще немного, и слуха я лишусь навсегда. Казалось, голова готова расколоться на тысячи мелких кусочков, но в этот момент стало тихо. Я нерешительно приоткрыла один глаз. Бледные лица Талона и Сержа, мрачный, полуоглохший Ари... призрака не было. Зато был Джад, который, сощурившись и сжав побелевшие губы, в упор смотрел на меня.
   - Я... случайно...
   - Мля, экспериментаторша! - Он все-таки сорвался на крик. - Когда я предлагал поупражняться, то не имел в виду, что можно наугад читать все заклинания подряд! Кто ж призраков без запретного круга вызывает? Они ведь неуправляемые! Их контролировать целое дело!
   - Но... тут же нет ничего про круг, - стала оправдываться я. - Если бы хоть предупреждение... а тут вот, только картинка и заклинание...
   - Картинка! - Выдохнул Джад уже немного спокойнее. - Эх, теперь я, кажется, понимаю, за что вас в морг упекли.
   - Не, ты еще не понял. Поймешь, когда в столовую сходишь, - пообещал хмурый эльф.
   - В столовую? А что вы там натворили?
   Серж и Талон, перебивая друг друга, расписали оживление куриц и нашествие их на поварскую. Слушая подробности о подпрыгивающем бульоне, Джад ругался и ржал одновременно.
   - Вредители, на святое покусились! На кухню! Голодать вам теперь до-олго, - сделал вывод он.
   - Да мы уж поняли, - кивнул Серж. - Ты лучше скажи, как ты убил привидение?
   - Знак отрицания, но вам еще рановато это учить. В смысле, мне не жалко показать, да и в учебнике все понятно написано, просто у вас сил не хватит. Ладно, - Джад покосился на темное окошко. - Время позднее, так что можете идти, а отработку я вам запишу. Если что - в мою смену можете заходить, тренироваться. Поверьте, тут, под моим присмотром, это будет куда безопаснее.
   Некромант гаденько хихикнул и уселся за регистрационный стол.
   Усталость и прошлая ночь давали о себе знать. Мы дружно решили, что тренировок с нас пока достаточно, и направились по комнатам на отдых.
   Привычно проигнорировав соседок, я быстро разделась и нырнула в кровать, с твердым намерением вот именно сейчас и сразу заснуть. Я погружалась в сладкую полудрему, лишь краем уха слыша тихое бурчание рядом - Этери читала какую-то книгу.
   - Отмерить десять с половиной капель... половина капли, ерунда какая... да фиг с ним, десять накапаю...
   - Не стоит, - сказала я сонно. - Дозировка должна быть точной.
   - Да кому нужны эти плюс-минус пол капли?
   - Вот, помню, я думала так же, когда бабушка заставляла меня зелья делать.
   - И чего?
   - Ничего, - я все-таки открыла глаза и увидела, что Этери изучает "Практику Ядодела". - Если учесть то, что я все их пробовала на себе, с ее стороны было довольно щадящим решением приготовить мне противоядие всего спустя полдня желудочных колик.
   - Фига себе, - вытаращилась на меня Этери, и даже Рэй изумленно посмотрела. - Добрая у тебя бабушка.
   - Угу. Но не уверена, что у Литиции будут такие же нежные чувства к нам.
   - Думаешь, заставит попробовать?
   - Ты ведь была на занятии. Конечно, заставит.
   Этери тяжело вздохнула.
   - Что у вас за преподаватели такие? - сочувственно посмотрела на нее Рэй. - Вот у нас все отзывчивые, всегда помогут, подскажут... наоборот оградят от случайных травм...
   - Это только Литиция, - сказала Этери. - Остальные-то у нас хорошие, светлые...
   Да, а у нас, похоже, лучше Литиции и не предвидится. Ну и ладно, переживу.
   Девушки перешли на обсуждение своих Магистров, а я снова закрыла глаза. Воспоминания о Литиции, бабушке и безумных курицах замельтешили в голове с сумасшедшей скоростью, а потом я провалилась в черную яму сна.
  
  
   5.
  
   Дни наши в Академии пролетали незаметно и стремительно. Все это время Магистры до головной боли вбивали в нас практические и теоретические знания. Кстати, я оказалась права - Литиция, очень в этом напоминая мою бабушку, действительно заставляла пробовать все приготовленные зелья, исключая разве что быстродействующие яды.
   В морге мы практически поселились, проводя свободные вечера в обществе Джада и подопытных трупов, хотя ни одно воззвание к мертвым у меня так и не получилось. С предметом Савелия дела обстояли гораздо лучше, пусть боевая некромантия, которая входила в курс по поднятию мертвецов, и была скудна до невозможности. Савелий объяснил, что против живых существ или зомби есть танатос, а против света - щиты тьмы. Малочисленные боевые тренировки мы проводили в основном на скелетах. Только танатос предполагалось проверить на наделенном плотью зомби, но этого зомби еще надо было самим создать.
   Зомбирование предстояло сдавать уже на днях. Утренняя лекция у нас закончилась довольно рано, так что перед обедом оставалось прилично времени. Серж и Талон, которые предпочитали иметь дело пусть с трупами, но человеческими и говорящими, в очередной раз умотали в морг. Мы же с Ари все-таки решили заранее потренироваться в удобной десятой аудитории-складе.
   Я выбрала кандидатом на зомби мохового тушкана. Собственно, это большой болотный тушканчик, какие водятся в краях Академии. Трупик, который я нашла заспиртованным на складе, был вполне приличный.
   Ари стоял рядом, ожидая своей очереди.
   Я очертила на земляном полу круг со знаками и приступила к заклинанию.
   - N-enge mo-ortal via-ary Verta-a tane-so...
   Темные игольчатые магические нити сплетались над трупиком, сгущаясь все сильнее, и каждое слово давалось мне все с большим трудом, вытягивая и вытягивая силы. На последних словах я царапнула руку церемониальным ножом. Багровые капли упали на тушку, и магическое плетение вспыхнуло, активируя заклятье.
   Трупик шевельнулся. Тушкан открыл малиновые глаза.
   - Получилось! - Счастливо взвизгнула я.
   Тушкан ощерился и зашипел, а потом с подвыванием выскочил из круга и начал носится по аудитории, разбрасывая попадающиеся ему по дороге кости.
   - Что за...
   - В круг запретные знаки поставить забыла! - Заорал Ари. - Закрывай дверь, а то убежит...
   Поздно.
   Безумный зомби-тушкан уже выскочил в коридор.
   - Анхайлиг меня убьет! - Взвыла я и устремилась за своим зомби как есть - размахивая ножом окровавленной рукой.
   Будучи более здравомыслящим, чем я, Ари схватил большой заговоренный сачок для ловли нежити и только потом побежал следом за нами. В погоне за тушканом мы пролетели по коридорам факультета, пронеслись через зал со статуей Грента и помчались по центральному корпусу. Не знаю, как это выглядело со стороны, но адепты Академии шарахались в стороны, когда зомби, я с окровавленным ножом и эльф с сачком в развевающихся черных балахонах пробегали мимо.
   - Стой, скотина! - Уже задыхаясь от быстрого бега, взвыла я.
   Тушкан неожиданно вильнул и заскочил в приоткрытую дверь какой-то аудитории.
   Здесь велось занятие боевых элементалистов. Я поняла это, когда в моего зомби влетело сразу три небольших файербола. Тушкан зашипел, но не сдох. Запахло паленым.
   - Лови, Ари!
   Со сверхбыстрой реакцией эльфа зомби сравниться не мог, а потому был пленен в сачок. Не размышляя, я вдарила по своему творению танатосом, схема плетения которого, не смотря на отсутствие практики, давно была мною заучена. Плоть зомби распалась грязью - удар был слишком силен для такого существа.
   - Наконец-то догнали, - выдохнул Ари.
   - А теперь, господа адепты-некроманты, быть может, вы объясните, что происходит? - Строго спросил Зевс Велеславович, на занятие которого мы ворвались.
   - Эм... извините, Магистр Зевс, - я быстро спрятала ножик, чувствуя, как холодеют руки от нехорошего предчувствия. - Просто у нас практическое задание м... почти сбежало...
   - Сбежало, говорите? - Магистр покачал головой, все еще хмурясь. - Быстро же оно у вас бегает. Неужто технике безопасности вас не учат?
   - Учат, - понуро кивнула головой я.
   Все. Теперь выговора от Анхайлига не избежать, а то еще чего и похуже. Везет эльфу, ему все пофиг, вон он какой спокойный...
   - Что ж, надеюсь, в будущем вы об этой безопасности не забудете, - сказал Зевс Велеславович и неожиданно усмехнулся. - Занятная зверюшка получилась. Ладно, идите, занимайтесь дальше.
   Я еще раз кивнула, не веря своему счастью. Ари быстро подхватил меня под руку и вытащил из аудитории. Мы, уже медленно, пошли по просторным светлым коридорам центрального корпуса обратно к мрачным подземельям факультета Некромантии.
   - Фух, - выдохнула я. - Думала, Зевс нам тако-ое устроит...
   - Да ты чего, Тень, он же светлый, - эльф с усмешкой посмотрел на меня, прищурив янтарные глаза. - Они куда более терпимо относятся к ошибкам учеников, тем более первокурсников.
   - Правда? - Изумилась я. - Везет же...
   - А вот это спорный вопрос, - не согласился Ари.
   - В смысле?
   - Попадешь в реальную жизненную ситуацию с подобной ошибкой, где не будет добрых Магистров под боком - очень пожалеешь, что тебя жалели, вместо того чтобы с криком, но вдалбливать правильные действия.
   - Крайности все это, - буркнула я.
   - Возможно, - эльф пожал плечами. - У нас еще есть время, пойдем зомбировать еще кого-нибудь? Заодно посмотрим, чего ты там не так сделала в круге.
   Я ничего против не имела, и мы двинули обратно в родные подземелья. За оставшийся час мы с Ари разобрались-таки в правильном построении круга, и вызванный эльфом нежить уже пересечь его границу не смог. Загубив танатосом и этого тушкана, мы, с чувством выполненного долга, отправились в столовую.
   По дороге подтянулись Серж и Талон. У ребят в морге ничего особенного не произошло, только неопознанный труп какого-то тролля привезли, поэтому наш с Ари рассказ о погоне за зомби по Академии они, да и остальные некроманты слушали с живейшим интересом.
   - Нет, в следующий раз я вас одних не оставлю, - решил Серж. - Вы двое удивительным образом постоянно влипаете в разные неприятности.
   - Гм... насколько я помню, половину этих неприятностей нам обеспечивал ты, - справедливо отметил Талон.
   - Я? Да я...
   - Не подавись, - хихикнула я.
   - Все вы хороши, - сказал тут Влад. - И вы, и Сит с Визором, позорите только некромантов...
   - Чего? - Уставились те на него.
   - Конечно, мы темные неразумные смерды, - не упустила случая съехидничать Миранда. - Только Влад у нас весь в белом...
   - В белом???
   - Эй, поосторожнее! - Раздался откуда-то сбоку возмущенный окрик, заглушив даже Влада, и я невольно скосила взгляд.
   Недалеко от нас в узком проходе между столами почти столкнулись два парня: темный ведьмак и светлый с факультета Элементалистики. Элементалиста я узнала - его файербол был одним из трех, что влетели сегодня в моего зомби.
   - Ты сам налетел на меня, - пожал плечами ведьмак в это время. - Видишь же, что места разойтись нет.
   - Что?? - вспылил элементалист. - Вылил на меня пол тарелки супа, и еще оправдываешься? Совсем темные обнаглели! - Распалялся он все больше. - Выращивают у нас под боком нежить, бегают с окровавленными ножами по Академии! Просто беспредел какой-то! Да вас, темных, всех надо под корень...
   Девять черных балахонов, мы одновременно развернулись - резкие слова зацепили нас всех.
   - Господин адепт факультета Боевой Элементалистики что-то имеет против темных? - тихо уточнил Ари.
   "Господин адепт" сообразил, что своими словами затронул весь факультет Некромантии и немного побледнел. Мрачный янтарный взгляд эльфа уже сам по себе обещал неприятности, а таких взглядов тут было девять...
   За некоторыми столами уже раздавался возмущенный гул, и неизвестно, чем бы все это закончилось, но в этот момент в столовую зашел Магистр Савелий. Адепты мгновенно стихли, склонились над тарелками и постарались сделать вид, что ничего, кроме еды, их в этой жизни не интересует. Я уже готова была последовать их примеру, но Савелий, поймав мой взгляд, требовательно поманил к себе.
   - Тень, - позвал он. - К Магистру Анхайлигу.
   Мне сразу стало как-то нехорошо, уж очень ярко стоял перед глазами недавний зомби. Я с паникой посмотрела на Ари, но эльф тут ничем помочь не мог. Получив от ребят только сочувственные взгляды, я медленно направилась к выходу.
   Савелий ждать меня не стал, так что в кабинет Анхайлига я шла одна. Наверняка это из-за зомби, иначе к чему такая срочность? В голове роились картины яростного Магистра, одна другой хуже. Пусть Магистр Зевс и не ругал учеников, но вот Анхайлиг так просто этого не оставит. Перед дверью в его кабинет я глубоко вздохнула, набралась смелости и тихонько постучалась.
   - Можно?
   - Входи, садись.
   Магистр был задумчив. На его столе лежало мое дело. "Неужели все так плохо?" - в кресло перед ним я почти упала.
   - Я хотел поговорить о твоем возможном переводе, - начал Анхайлиг, и тотчас махнул рукой, обрывая вопросы. - Дослушай сначала. В связи с сегодняшним происшествием тобой заинтересовался глава факультета Боевой Элементалистики. По оценке Магистра Зевса у тебя довольно сильный потенциал, и пока ты еще не прошла посвящение, поступило предложение перевести тебя на их факультет.
   - К-как перевести? - я открыла рот. - Но переводов не бывает!
   - Бывает по приглашению, - огрызнулся Магистр. - Я же знаю, что поступать ты хотела именно к ним, а не ко мне. Хочешь перевестись?
   Я все еще не могла поверить в происходящее. Он ведь был прав, я думала именно об элементалистах, когда шла в Академию, но... Серж, Ари, Талон, сколько мы с ними уже всего прошли, и что я им скажу? А как сегодня я гордилась своим танатосом... с другой стороны - Рэй, которая меня не переносит. Заносчивый светлый за обедом, оскорбляющий темных...
   Воспоминания промелькнули в голове практически мгновенно. Я глубоко вздохнула и отрицательно покачала головой.
   - Нет, Магистр Анхайлиг. Я хочу быть некромантом.
   - Ты уверена? - Анхайлиг уставился на меня в упор. - В некромантии у тебя успехи посредственные, а вот боевой маг из тебя выйдет неплохой.
   - А боевым некромантом я быть не могу? - Растерялась я под его взглядом.
   Я кожей ощутила его сомнение и вдруг испугалась. А если Магистр сейчас возьмет и примет решение о переводе самостоятельно? Посчитает, что так лучше, тем более успехов у меня раз-два и обчелся... не хочу!
   - Магистр Анхайлиг, я... с некоторых пор перестала уважать направление элементалистов. Мне нравится ваш факультет. Разрешите мне остаться, - дрожащим голосом попросила я.
   Мне показалось, или взгляд Анхайлига, этого истинного темного, на мгновение потеплел?
   - Ладно, иди, - разрешил он. - С Зевсом я поговорю.
   - Спасибо! - Я подскочила и, пока он не передумал, рванула к двери.
   И уже на выходе вслед мне раздался недовольный крик:
   - Савелий там за вами вообще не следит что ли? Чтоб никаких неуправляемых зомби больше в Академии!
   - Конечно, Магистр, - пискнула я, отбегая от кабинета подальше.
   Ребята ждали меня в коридоре у лестницы на этаже Литиции. Едва я подошла, Серж перестал расхаживать туда-обратно по коридору и сразу пристал с расспросами:
   - Ну, чего как? Очень сильно ругался? Ты бледная, что голодный упырь.
   - Не... не ругался, - замотала головой я, только-только начиная успокаиваться.
   - А чего тогда?
   - Он хотел меня перевести.
   - Куда? - Они непонимающе уставились на меня.
   - К элементалистам, - сбивчиво стала объяснять я. - К нему, видите ли, Магистр Зевс обратился из-за сегодняшнего случая и затребовал меня к себе на факультет как перспективного боевого мага. Вот. Анхайлиг даже документы подготовил, спасибо хоть спросил...
   - Да они офигели совсем! - Воскликнул Серж.
   - А ты-то сама как? - Спросил Ари.
   - Отказалась, конечно.
   - Может, и зря отказалась, - задумчиво протянул эльф.
   - Ты чего?! - Аж задохнулся Серж от возмущения.
   - Почему зря?
   - Некроманту с такой узкой специализацией, как твоя, тяжело придется с поиском работы. Ведь основную работу некроманта - допрос трупов - ты провести не сможешь.
   - Зато у меня зомби получается, привидение и танатос, - буркнула я.
   - Это, конечно, да, - не стал спорить Ари, подходя к двери. - Но ты действительно собираешься зарабатывать этим на жизнь?
   - Слушай, елф, - разозлилась я. - Ты что, хочешь, чтобы я ушла к элементалистам?
   - Нет, - он неожиданно улыбнулся.
   - Так чего тогда?
   Ари пожал плечами, но, так ничего и не ответив, зашел в аудиторию. Литиция, ведьмаки и вторая часть нашего факультета уже были там, так что окончание разговора пришлось отложить на потом.
   - Давайте, проходите побыстрее, - заворчала она. - Контрольная, а они опаздывают...
   Нас разбили на группы по четыре человека. Из некромантов опять не повезло Владу, которого присоединили к недовольным такому члену группы ведьмакам.
   Задание нашей четверки было не очень сложным. Мы отмеряли порошки, составляя нужное зелье, и уже почти закончили, как за моей спиной что-то звякнуло и разбилось. Я обернулась как раз в тот момент, когда полупрозрачное облако воспаряло над осколками большой колбы наших соседей по столу.
   - Ох, - выдохнула Литиция, а потом аудитория заполнилась цветными полупрозрачными дракончиками.
   Золотистые и изумрудные, они парили под потолком, подозрительно щурясь на меня желтыми глазами. Я, открыв рот, смотрела на эту красоту и искренне жалела, что это глюки.
   - А-а-а! Демоны! - Взвыл кто-то рядом, а потом по мне едва не заехали стулом. Хорошо, Ари перехватил "орудие" ведьмака и точным ударом отправил незадачливого глюколова спать.
   - Хм, экспериментаторы, - ведьма недовольно покачала головой и склонилась над колбами, периодически от кого-то отмахиваясь. - Как вам видения? Есть еще опасные?
   - Жабы, - буркнула Миранда. - Много... но жить можно.
   - И все-таки, хотелось бы избавиться от них как можно быстрее, - попросила я, созерцая некоторые неприятные перемены в аудитории.
   - А что такое? - Литиция снова от кого-то отмахнулась и посмотрела на меня. - Нападает кто-то? Беспокоит?
   - Не нападает, - я покачала головой. - У меня тут вполне симпатичные дракончики.
   - Тогда чего?
   - Один из них только что м... тут нагадил, - призналась я. Ари заржал. - Да! И тут воняет! - Я уставилась на хохочущего эльфа. - Ари! Это не смешно!
   - Аг-га... гыыыы!
   Я уже решила дать эльфу хороший подзатыльник, как заметила, что Этери осторожно забирается на стол.
   - Змеи, - пояснила она в ответ на мой вопросительный взгляд.
   - Они же не настоящие.
   - Зато стол настоящий, - серьезно ответила Этери, вооружаясь энциклопедией ядов и начиная бодро размахивать ей в стороны.
   Пока я размышляла над этой странной логикой и морщилась от гадкого запаха, к Этери присоединились еще одна ведунья и наша Миранда. Троица совместными усилиями, спина к спине разгоняли нападающих на них тварей, правда, каждая своих. А под этим же столом прятались ведьмак и Влад, бубня что-то невнятное про летучих зубастых тварей.
   - Так, все, - сказала Литиция.
   С ее стола потянул зеленоватый дым, от которого запершило горло. Я закашлялась, а потом поняла, что дракончики исчезли. Мерзкий запах, что особенно обрадовало, тоже.
   Адепты медленно приходили в себя. Девчонки, смущаясь, спрыгнули со стола, рядом с которым отряхивался недовольный Влад. Литиция же в это время склонилась над ведьмаком, который все еще не пришел в сознание от удара Ари.
   - Сильно ты его приложил, - проворчала она, строго взглянув на эльфа.
   - Ну не убил же, - пожал плечами тот.
   - И на том спасибо, - хмыкнула Магистр, приложила ладони к вискам ведьмака и что-то зашептала.
   На мгновение вспыхнул золотистый росчерк незнакомого заклинания, а потом ведьмак застонал и открыл глаза.
   - Как самочувствие? - поинтересовалась Литиция.
   - Голова... - тот поморщился. - Болит...
   - Ему бы сейчас Панец-отвар, - сочувственно сказала я.
   - М? - Магистр подняла бровь и быстро взглянула на меня. - Так пройдет.
   Она поднялась и направилась к своему столу.
   Остаток занятия Литиция целиком посвятила разбору ошибки, из-за которой у нас появились массовые видения. Насколько поняла я, если бы виновники происшествия все делали правильно, то даже разбитая склянка никакой опасности не представляла бы, ибо для нужного эффекта это зелье надо было выпить. Чтобы ее объяснения мы запомнили раз и навсегда, Магистр оставила нас без ужина. Вместо этого мы все должны были создать это галлюциногенное зелье.
   К концу занятия мы ненавидели травы, ненавидели яды и колбы, но теперь не ошиблись бы при создании зелья Видений и с закрытыми глазами. Наконец, Литиция сжалилась и объявила, что занятие закончено, и адепты облегченно рванули к выходу. Я, было, направилась за остальными, как Магистр окликнула:
   - Тень, задержись.
   - Да?
   Я подошла и вопросительно посмотрела на нее.
   - Откуда знаешь про Панец-отвар?
   - Бабушка рассказала, - ответила я. - Я его иногда пила, когда болела.
   - Приготовить сможешь? - Прищурилась Магистр.
   - Ну... да, наверное... - я немного растерялась. - Я пару раз его варила. Давно...
   - Неплохо. Бабушка, говоришь? И кто твоя бабушка?
   - Травница деревенская. Была. Она умерла.
   - Понятно, - Литиция задумчиво посмотрела на меня. - И чему еще она тебя научила? Зелье Забытья, например, знакомо? Декокт Весени?
   - Забытье знаю, - подтвердила я. - Про Весень не слышала.
   - Ладно. Можешь идти.
   Я кивнула и в недоумении вышла из аудитории. За высокими стрельчатыми окнами центрального корпуса уже стемнело, и в пустых сейчас коридорах вспыхнули редкие магические шары. Тишина. Я медленно удалялась от кабинета по Ядам, размышляя, что могло так заинтересовать Литицию. Не думаю, что я тут единственная травница, наверняка каждый второй ведун или ведьмак разбирается в этом деле вполне неплохо. Хотя, может, она так, просто спросила...
   - Тень! - Внезапно меня выдернули из коридора в маленькую полутемную лекционную как морковку из грядки.
   Я только удивленно хлопала глазами, а Талон, Серж и Ари, уже пытались что-то от меня стребовать.
   - Э? - Промычала я. - Вы чего?
   Троица смолкла и переглянулась.
   - В общем, так, - начал Серж. - Мы тут вот подумали...
   - Короче, ты сможешь вызвать еще одного призрака? - Оборвал его Талон.
   - Ну, наверное, - растерянно кивнула я. - А зачем вам здесь сейчас...
   - Не здесь, - успокоил Серж. - И не сейчас. Вызвать надо попозже вечером и поближе к пятидесятой комнате четвертого этажа...
   Я уставилась на заговорщиков, а потом на подозрительно тихого эльфа.
   - Ари, объясни мне, с какого демона я должна нарушать правила Академии?
   - Ну не рожу же этому светлому бить? - философски пожал плечами тот.
   - Ка-акому светлому... вы что, сдурели?
   - Тень! - Серж грозно посмотрел на меня. - Всех темных, и тебя в том числе, унизили и прилюдно оскорбили! И ты можешь такое простить? Оставить его безнаказанным?
   - Но...
   - Мы готовы пострадать за правое дело, - с пафосом стукнул себя в грудь кулаком Серж.
   - Ари? - Я посмотрела на эльфа, лелея надежду на то, что он сохранил остатки здравого смысла, чтобы не участвовать в этой авантюре, и вообще просто мимо проходил.
   - Ты его, главное, призови, а направить я помогу, - успокоил тот.
   Надежда испарилась.
   - Ладно. Но если что - вы меня заставили.
   - Да не вопрос, - поспешно закивали все трое.
   - Значит, мы с Талоном сейчас на разведку, а как надо будет, я тебя позову, - решил Серж.
   - Угу, - кивнула я, понимая, что отвертеться не удастся.
   Получив согласие, Ари куда-то с загадочным видом убежал. Серж и Талон тоже двинули на свою слежку за светлым элементалистом-жертвой. Поскольку у меня, таким образом, появилось свободное время, я решила отдохнуть немного перед непростой ночкой.
   По пути в комнату я размышляла. Только сейчас полностью пришло осознание - несколько часов назад я отказалась от давней мечты стать боевым магом. Отказалась ради друзей, странных, но близких. И сейчас добровольно согласилась нарушить правила Академии для них... со стороны посмотреть - поведение, о котором не могла бы раньше и подумать. А сейчас, я ведь уверена в том, что делаю все правильно.
   Я мотнула головой, отгоняя неуютные мысли, и толкнула дверь в комнату. Здесь была только Рэй.
   - Слышала, тебя переводят на наш факультет? - Едва я зашла, сказала она. - Поздравляю.
   С какой же скоростью новости у нас по Академии распространяются, особенно те, о которых и знать-то никто не должен. Я мысленно недобрым словом помянула факультет Прорицателей, которые от безделья и практики тренируются на всех подряд, и отрицательно покачала головой.
   - Что-то не то ты слышала. Мне предложили перевод, но я отказалась.
   - Отказалась? - удивилась Рэй.
   - Ну да, - я пожала плечами. - А что там делать? Свой факультет уже родной.
   - Конечно, трупы близки темным убийцам, - хмыкнула Рэй.
   - А вы такие хорошие и все в белом? - Зло парировала я. - Да ваши светлые фанатики убивают не меньше!
   - Это исключения из правил!
   - Так и нас под одну гребенку равнять не нужно!
   - Вы сами себя равняете! - крикнула Рэй. - Все знают, что для того, чтобы стать окончательно Проявленным темным, нужна смерть!
   - Что??? - опешила я. - Но... - я наконец-то поняла, почему меня сторонились. Но ведь я не знала, правда не знала...
   - Что? Кого ты убила? Изменившего парня? Его подругу? А может просто последовательница культа Велиара?!
   - Я никого не убивала! - Заорала я в ответ, уставившись на раскрасневшуюся элементалистку. - Я спасала жизнь другу!
   - Кому можно помочь, приняв тьму?!
   Я открыла рот, чтобы высказать ей все, что произошло, и... закрыла.
   - Можешь думать то, что тебе хочется, - ответила я коротко.
   Рэй резко выдохнула и отвернулась, схватив какой-то учебник. Я, в свою очередь, с независимым видом легла на кровать и уставилась в потолок. Вспомнилось, как я только поступала в Академию. Как встретила Арта. Где он сейчас? Хотя, в любом случае, с этим вампиром точно все в порядке - он хороший воин. И пусть Арт и убивал, но справедливости в его поступках было куда больше, чем у тех светлых фанатиков, что набросились тогда на меня.
   Я искоса взглянула на тихую Рэй, которая с преувеличенно занятым видом склонилась над книгой. Чувствовалось, что элементалистка растеряна и расстроена, но после того, что я узнала, винить ее уже не хотелось. В самом деле, какой еще было ожидать реакции от нее? От всех них, уверенных, что имеют дело с убийцей?
   В первый раз за все это время захотелось нормально, по-человечески с ней поговорить. И, думаю, Рэй не была бы теперь против... вот только о чем? Какие могут быть интересы у элементалистов?
   - Рэй, - решилась я.
   - А?
   - Что у вас за статуя во дворе? Девушка печальная?
   - Когда это ты успела там побывать? - Она с удивлением посмотрела на меня. - Это статуя "Безвинно погибшим". На том месте ваш Велиар убил когда-то светлую.
   - Понятно, - кивнула я, понимая, что план с треском провалился.
   Для того чтобы наладить отношения, я выбрала самый неудачный вопрос из всех. А кто же знал то?
   Тишину оборвал тихий стук, а потом в комнату заглянула голова Сержа.
   - Приветствую, дамы! - сказал он, сияя широкой улыбкой как ярчайший из магических светильников под потолком столовой. - Приятного вам вечера!
   На лице Рэй растерянное удивление сменилось невольной усмешкой.
   - И тебе приятного.
   - Благодарствую, - почти пропел Серж а потом зыркнул на меня. - Пошли уже, Тень, время.
   - Иду, - тяжко вздохнула я, поднимаясь с кровати.
   Едва мы вышли в коридор, Серж подхватил меня под руку и резво потащил к лестнице.
   - Собираемся у нас в комнате, - по ходу говорил он. - Сейчас Талон караулит светлого на всякий случай, Ари Верта знает где, но должен подойти с минуты на минуту. Ты как, готова?
   - Да, наверное...
   Я посмотрела на Сержа и вдруг поняла, что и этот улыбчивый круглолицый парень кого-то убил. Хотя... может, он тоже исключение? Убивающего кого-нибудь эльфа я представляла и до этого момента. Даже Талона, Миранду и Влада тоже, но вот Сержа...
   - Что-то ты больно задумчивая, - подозрительно покосился на меня Серж.
   - Да нет, я просто... я только хотела спросить...
   - М?
   - Нет, ничего.
   Задать нужный вопрос я так и не решилась. Потом. Как-нибудь. Я еще не готова разочаровываться в друзьях.
   Талон встретил нас у дверей в комнату ребят.
   - Ну чего?
   - Спать легли, точно, - ответил он. - Наш лежит по центру, так что когда будете призрака направлять, травите на центральную кровать.
   - Угу, - кивнула я, еще даже не представляя, как буду это делать.
   Этим сомнением, впрочем, я сразу поделилась и с ребятами.
   - Ари обещал что-нибудь придумать, - успокоил Серж. - Кстати, что-то он задерживается...
   - Тут я, тут, - ворвался в комнату эльф. - Узнал все, что нужно, так что можем приступать.
   - А ты уверен, что призрак не набросится на меня, как в прошлый раз? - Прищурилась я, слишком уж оптимистично выглядел эльф.
   - Уверен. Я только что из библиотеки, просмотрел раздел по призракам и, думаю, мы сможем более-менее им управлять. Хотя бы до того момента, пока он не прицепится к нашему светлому другу.
   - Это кто ж тебя туда пустил то? - Изумился Серж.
   - Ха, - эльф только усмехнулся, а потом начал объяснять нам, что необходимо делать.
   Собственно, сам вызов призрака оставался таким же. Но вот запретный круг, о котором когда-то упоминал Джад, был непростым, и чтобы его создать, да и на управление призраком требовались немалые силы.
   - И кто у нас такой сильный? - Прикинув расход магической энергии, полюбопытствовала я.
   - Пока никто, - ответил Ари. - Но я нашел подходящее решение. Мы создадим магическую цепь, и объединенных сил должно вполне хватить.
   Ага. Должно. Круг мы с Ари проверили раз пять, причем после четырех его пришлось переделывать. Цепь ребята делали тоже со скрипом - магическое плетение не первого курса срывалось несколько раз, но наконец-таки и оно сработало.
   - Анхайлиг нас четвертует, - на всякий случай напомнила я, вставая в круг.
   - Зато собратья пронесут благодарность и уважение к нам через века, - отрезал Серж, на лбу которого от напряжения выступили капельки пота. - Давай, Тень, действуй. Мы готовы.
   Я глубоко вздохнула, взяла проводника-Ари за руку и по памяти начала читать заклинание Призыва. Белесые нити, они неохотно сплетались в полупрозрачный силуэт, который становился все больше, больше...
   - Опа, это же наш давешний тролль из морга, - тихо шепнул Серж, в то время как я созерцала здоровую, выше меня раза в два образину.
   - Кто-о-о, - протянул призрак и уставился на нас пустым взглядом, а потом, вдруг резко рассвирепев, бросился к кругу.
   Вязь защитных заклинаний полыхнула ультрамарином, заставив меня вздрогнуть.
   - Не спи, Тень, - рыкнул эльф. - Долго мы его не удержим! Направляй!
   Я нервно кивнула и закрыла глаза, чтобы вид подвывающего от злобы призрака не отвлекал от работы. Ари уже создал связующую нить между призраком и нашей светлой жертвой, так что мне оставалось только подтолкнуть тролля, что я и сделала. Силы быстро уходили, однако рядом были три пульсирующих источника энергии, и как только они подключились к работе, стало легче.
   Кое как сопроводив призрака до нужной точки, я разорвала связь, а спустя пару секунд в коридоре раздался вопль. Потом - глухое подвывание призрака и затихающий топот.
   Мы переглянулись. Пусть мы и нарушили правила Академии, но в этот момент кроме усталости я испытывала и чувство глубокого удовлетворения.
  

* * *

  
   Когда я тихонько прокралась в нашу комнату, девчонки уже спали. Через неплотно задернутые шторы пробивалась полоска лунного света, и, судя по ней, я опять провозилась до глубокой ночи. Надо уже начинать ложиться пораньше, а то глаза с утра разлепить невозможно.
   Некстати вспомнился образ вызванного призрака. Тролли и так красотой не блещут, а уж злобная рожа этого обещала не один ночной кошмар. И хорошо, если это будет только сон. Светлого в этот момент мне стало искренне жаль. Ненадолго.
   Я с сомнением посмотрела на кровать, а рука сама потянулась к учебникам. Наскоро сообразив совсем маленький светящийся шарик, я стала быстро перелистывать страницы и вскоре-таки нашла нужную мне, а потом поползла по периметру комнаты. Символы по углам я чертила прямо пальцем, постоянно сверяясь с книгой, чтобы не ошибиться.
   - Тень, ложись уже спать, - раздался сонный голос Рэй.
   - Сейчас.
   Я как раз проползала рядом со шкафом.
   - Чего ты делаешь-то?
   - Ставлю защиту от призраков, - ответила я. - А то мало ли...
   - Откуда призраки в Академии? - Хмыкнула Этери, тоже просыпаясь.
   - Завтра узнаете...
   - О?
   - Нет, ничего. Все, я уже закончила.
   Я удовлетворенно отряхнулась, забралась в кровать и со спокойной совестью заснула.
  

* * *

  
   Наутро мы даже не удивились, когда недовольный Савелий сорвал нас с завтрака и, хмурясь, но молча, повел в кабинет Анхайлига на расправу. В кабинете уже сидели мрачный Архимаг и Магистр Анхайлиг с каменным лицом. Глава Академии и его зам, светлый и темный. Оба взирали на нас.
   - Ну что, вредители, думаю, вы догадываетесь, почему вас сегодня вызвали? - Поинтересовался Анхайлиг.
   Мы уныло кивнули.
   - Давайте я все же зачитаю состав жалобы, чтобы у нас не было недопонимания, - сказал Архимаг Виттор. - И так, этой ночью четверо адептов первого курса факультета Некромантии вызвали духа и натравили его на светлого адепта. Для этого они объединились в магическую цепь и, сознательно контролируя вызванную сущность...
   - Вроде рано для них. Савелий, это ты их научил? - Заинтересовался Анхайлиг.
   - Нет, они сами, - Савелия аж распирало от гордости. - Очень способные адепты...
   Виттор хмуро посмотрел на молодого Магистра.
   - Ну, то есть, это, конечно, очень, очень нехорошо, - поправился Савелий тут же, грозно глянув на нас.
   - Далее, - продолжил Виттор. - Подвывающий угрозы и непристойности призрак, по словам очевидцев, преследовал адепта до этажей факультета Благ и Исцелений, где был развеян старшекурсниками.
   - Блин, - тихо вздохнул Серж, сразу заработав себе три хмурых взгляда.
   - И так, все говорит о сознательном, злонамеренно спланированном деянии, - заключил Архимаг. - Замечу, что время было уже позднее, а потому весь путь от центрального корпуса до моего факультета адепту пришлось проделать в м... нижнем белье, что еще более усугубляет ситуацию. Признаете ли вы содеянное?
   Мы снова кивнули.
   - Я понимаю причины, по которым вы решились на подобное, однако правил Академии никто не отменял - магия вне стен аудиторий у нас по-прежнему запрещена, - Архимаг Виттор встал. - Более того, призванная вами сущность могла принести очень много неприятностей. Так что, надеюсь, Магистр Анхайлиг учтет это и подберет вам подобающее наказание
   - Конечно, - все с тем же равнодушно-каменным лицом кивнул Анхайлиг. - Отправлю их на отработки в морг на неделю.
   Всего то? Мы с ребятами быстро переглянулись, не веря своему счастью. Потом дружно недоверчиво уставились на Анхайлига, но Магистр не шутил.
   - Очень хорошо, - Виттор, видимо, посчитал наказание достаточно серьезным. - И, надеюсь, это вам послужит хорошим уроком, господа адепты. Академия - не место для подобного безобразия, - он снова укоризненно оглядел нас.
   Мы поспешно закивали, изображая полнейшее раскаяние. Виттор вышел. И тут Анхайлиг расхохотался. Напрочь утратив свой мрачный вид, Магистр хохотал от души, чуть не до слез. Мгновением позже к нему присоединился и Савелий.
   - Ну, вы и... заставить бедного светлого в трусах пробежать пол Академии... - выдохнул Анхайлиг, чуть отдышавшись. - Чтоб вас, давно я так не смеялся! Когда Виттор ворвался ко мне, потрясая этой жалобой, я думал, прямо тут и кончусь!
   - Диверсанты, - Савелий все еще хихикал. - Хуже вас только Родрик был.
   - Тьфу, не вспоминай при мне его имя, - лицо Анхайлига мгновенно стало кислым. - Эти мелкие пакостники по сравнению с Родриком просто дети.
   - М... что да, то да, - не стал спорить Савелий, и снова посмотрел на нас. - Кстати, балбесы, почему вы дополнение в заклинании не прочли? - Сменил тему он. - Там же ясно было написано, как сделать так, чтобы призрак не сеялся светлыми!
   - Мы это... не подумали... - промямлил Серж.
   - Тьфу на вас, лишили меня возможности самому все это увидеть.
   - Ладно, - Анхайлиг махнул рукой. - Идите, но в дальнейшем, чтобы без происшествий. - А если пакостите, так не палитесь, иначе зашлю на неделю мыть полы у Виттора на факультете.
   Вот это было страшно...
   - Обещаем! - Пискнули мы, разом побледнев, и рванули подальше от ехидно хихикающих Магистров. Кто знает их черный юмор, а вдруг и правда зашлют? Оставалось только благодарить неведомого Родрика за то, что Магистрам есть с кем нас сравнивать. В нашу пользу.
  
  
   6.
  
   Шел пятый день нашей отработки в морге. Я в очередной раз безуспешно пыталась разговорить труп, Ари втихаря зомбировал крысу на предмет шпионажа неизвестно за кем, а Серж и Талон резались в карты. Идиллия, которую нарушали только всплески силы Джада - тот готовился к предстоящему турниру.
   Когда мы впервые услышали, что планируется состязание факультетов и адептов, у нас загорелись глаза. Но Джад мгновенно охладил наш пыл, сообщив, что рассчитано состязание только на старшие курсы.
   - Вы только как зрители сможете там присутствовать, - добавил он.
   - Ну, хоть так, - вздохнул Серж, хотя прекрасно понимал, что нам на этом турнире ничего бы и не светило, против той же Рэй.
   Элементалисты все-таки с первых дней боевую магию учат, а мы кроме танатоса, так против себе подобных ничего и не узнали. Да и танатос, как пояснил Джад, использовать на турнире было бы нельзя - это заклинание относилось к тем, последствия которых необратимы. В этом случае элементалистам повезло...
   Подумав о них, я вспомнила и Рэй. Уже несколько дней с того момента, как прекратилось наше молчаливое противостояние, мы с ней частенько спорили. Что хуже - скелет или зомби, что круче - танатос или молния. Если я скелета уничтожала элементарным знаком праха, то Рэй необходимо было ударить сильнейшей молнией. Но вот против кикимор и прочей нежити ее файерболы шли куда лучше, нежели мой танатос. Точнее, от нежити он вообще бы не помог, потому как имел ограниченное применение - только на живых, например, эльфов или людей, ну и еще на зомби, которые были созданы из живой когда-то плоти, да и все. Даже против вампира он не годился.
   Серж, который тоже частенько участвовал в наших спорах, успокаивал меня, что, мол, у нас еще все впереди. Я была благодарна за такую поддержку, хотя терзали меня смутные сомнения, что наведывается он к нам в гости не совсем из-за сочувствия ко мне. Точнее, совсем не из-за этого, уж очень заметно было его внимание к Этери последнее время...
   Внезапно в морг влетел Анхайлиг и напрочь разрушил нашу идиллию.
   - Так, Джад, собираемся быстро, - на одном дыхании выпалил он. - Хватай бумаги, инструменты обследования, все, короче. Мы отъезжаем.
   - Куда? - Вытаращился тот на Магистра.
   - За город, работа мерзкая предстоит.
   - Что случилось-то? - С учетом того, что в город нас еще ни разу не брали, и обеспокоенного вида Магистра, мы изрядно встревожились.
   - Опять адепты Велиарова культа, - бросил Анхайлиг, и Джад скривился. - Вот они у меня уже где, хоть и темные. Ну, хотят они эти свои ритуалы проводить, так проводили бы в глуши какой. Нет, им публичности подавай... Серж, Талон, вы остаетесь караулить морг. Ари, Тень, поедете со мной и Джадом.
   - А я зачем? - Удивилась я.
   - Протокол будешь записывать. Из всей вашей банды вредителей только у тебя это нормально получается. Оденьтесь теплее, на улице пробудем долго. Десять минут даю на сборы, телега ждет у ворот нашего факультета.
   Мы с Ари быстро переглянулись и со всех ног помчались в свои комнаты.
  

* * *

   На улице было темно. Леденючий ветер пробирался под балахон и, несмотря на одетые по подсказке Анхайлига теплые вещи, морозил до костей. Поежившись, я забралась в телегу, а уже через несколько мгновений мы покинули Академию.
   Начальник городской стражи ждал нас у Южных ворот. Факелы освещали его массивную фигуру в кожаных с металлическими пластинами доспехах. Он, как каменная статуя сидел на здоровом, под стать ему коне, начисто игнорируя ветер и холод. Увидев нас, начальник городской стражи тронулся с места и подъехал ближе.
   - Приветствую, Магистр, - сказал он низким, сильным голосом.
   - И тебе здравствовать, Валадорн, - ответил Анхайлиг. - Хотя для встречи у нас не самый лучший повод.
   - Да уж, бывало и получше, - согласился тот.
   - Ну, поехали, показывай дорогу.
   Валадорн шумно выдохнул и поехал вперед.
   - Отворяй! - Гаркнул он.
   Стражники у ворот коротко отсалютовали начальству, и мы выехали за город. Нас окутала темнота, разрываемая только желтыми пятнами от факелов проводников, да луной, которая изредка проглядывала сквозь тяжелые ночные тучи.
   - Тут недалеко, - сказал Валадорн. - Их обнаружил проезжавший мимо караван, в котором маг был.
   - Да уж вижу, - хмуро отмахнулся Магистр. - Сильный круг. Не простые темные на этот раз погибли, маги...
   Довольно быстро мы свернули с дороги на свет костров, который пробивался сквозь деревья.
   - Дальше пешком, - решил Анхайлиг, и мы вылезли из телеги.
   Я старалась не отставать от быстрого шага Магистра и, поскальзываясь на покрытой инеем жухлой траве, выскочила на заполненную стражниками поляну. Вцепилась в рукав Ари, чтобы затормозить, и только потом огляделась.
   Мертвыми последователями культа Велиара оказались двое мужчин и женщина в просторных черных одеждах. Они были подвешены за руки на толстых ветвях старого дуба, каждый, по словам Валадорна, убит точным ударом в сердце. Под трупами был нарисован круг, в котором, на подмерзшей земле, кое-где покрытой снегом, багровели пятна крови. Несмотря на то, что ритуал был проведен несколько часов назад, от круга все еще веяло силой.
   - Всю работу мы с Джадом сделаем сами, - по ходу пояснил Анхайлиг. - Ари, ты пробегись по округе, насколько я помню, эльфы внимательней людей. Тем более убийцы Дэймора. Наверняка эти стражники что-то упустили.
   Ари недовольно фыркнул и бесшумно скрылся за деревьями. О как. А я и не знала... знала, конечно, что он неплохой воин, но убийца?
   - Тень, - продолжал, тем временем, Магистр, - держись рядом и записывай все, что я буду диктовать.
   Я кивнула, всем видом демонстрируя полную готовность к работе.
   Ночной лес и трупы рядом вызывали неприятные воспоминания, но присутствие Анхайлига успокаивало, потому я действительно решила не терять его из вида, несмотря на то, что Магистр носился по поляне с довольно приличной скоростью.
   Я еще раз присмотрелась к телам. Женщина выделялась сразу. Красивая, молодая, с длинными светлыми волосами... но не это было главным. Я поняла, что именно она и была магом. Но зачем она позволила это сделать с собой? Насилия я не чувствовала. Совсем. Скорее какую-то тоску и надежду.
   Лица всех троих выражали абсолютное спокойствие.
   - Они не похожи на жертв, - сказала я подошедшему Джаду. - У них такие лица, словно они по доброй воле на это согласились...
   - Угу, - откликнулся Валадорн. - Так оно и есть. Именно поэтому мы до сих пор не можем официально запретить их культ. Все эти фанатики верят, что отдают свою жизненную силу Велиару, а публичность им нужна для того, чтобы страна не забывала своих "героев". Эх, доказать бы, что их в этом культе зомбируют... но нет. Следов найти не удается, посмертные записки у всех с просьбой никого не винить. Тьфу.
   - А разве их нельзя призвать и опросить?
   - Пытались, и не раз, - ответил Джад. - Да вот очень уж последователи Велиара Морану не любят, так что в большинстве случаев просто ничего не выходит. А в те единичные случаи, когда воззвание было успешным, мертвецы просто посылали вопрошающих. Несколько прорицателей в разное время подтвердили, что все происходит по доброй воле, но и только.
   - Тень! - прикрикнул Анхайлиг. - Хватит болтать, пиши, давай! Стандартный жертвенный круг, имеет символику Грента и знаки запрета на Морану...
   Я схватила бумагу и торопливо начала записывать быструю, сухую речь Магистра. Странно, ведь он знал, что увидит, но все же очень изменился, едва попал на поляну. Это наблюдение еще раз дало мне возможность убедиться, что память о Велиаре напрягает не только светлых, но и темных. И Магистр тому яркий пример. Даже слишком яркий.
   Вернулся Ари. Скользнув к Магистру, он что-то тихо ему сказал.
   - Ты уверен? - Анхайлиг недоверчиво поднял бровь.
   - Я всегда уверен в том, что говорю.
   - Жаль.
   Магистр скривился и пошел к стражникам. Видимо, допрос он им устроил с пристрастием, так как лица их периодически то багровели, то белели. Я характер нашего Магистра знала неплохо, потому мне даже стало их немного жаль. Однако куда более интересным было узнать, что же такого раскопал Ари, и я посмотрела на хмурого эльфа.
   - Что ты там нашел-то?
   - В том и дело, что ничего, - ответил Ари. - Эти трое пришли сюда сами, следом за ними еще один. Они вместе все подготовили, а потом первые трое встали в круг и дружно покончили с собой. Через некоторое время четвертый их на дерево повесил, да и ушел. Никакого постороннего влияния тут не было, насилия тоже.
   - Странно...
   - Более чем, - эльф согласно кивнул. - Но это типично для культа Велиара.
   Мы наблюдали за тем, как тела снимают с дерева и укладывают на телегу. Пошел мокрый снег, и я окончательно замерзла.
   - Поехали, - наконец дал отмашку Анхайлиг.
   - Ура, - хлюпнула носом я.
   Эльф, заметив это, только головой покачал. Ни ему, ни Магистру, ни стражникам погода не мешала совершенно. Я все чаще ловила на себе любопытные взгляды стражи, которую от расспросов сдерживал лишь мой балахон.
   Всю обратную дорогу молчали. Телега с мертвецами ехала следом за нашей. Казалось, что от нее в спину веет могильным холодом, хотя, скорее всего, я просто умудрилась окончательно закоченеть. Так, в сопровождении стражи, мы добрались до Академии.
   Магистр был хмур. По прибытии он только махнул рукой в сторону морга.
   - Проследи, Джад, - бросил он, забрал у меня записи и ушел.
   Мы с Ари, чувствуя себя не нужными, пошли за Джадом и стражниками, которые выгружали трупы в морг.
   - Странный он, нервный какой-то, наш Анхайлиг, - буркнула я. - Сам не свой.
   - А? Вы же не знаете... вы ведь видели мага? Эта девушка, Антоника, училась тут, на нашем факультете, вроде с Магистром Савелием в потоке. Анхайлиг хоть и темный, но не настолько бессердечный, чтобы спокойно относиться к гибели своих учеников. Не так нас у него и много. Блин, Савелий теперь тоже расстроится...
   - Да как вообще образовался этот культ? - Спросил Серж.
   - Долгая история, - ответил Джад. - Когда Велиар погиб, его дух якобы пришел к брату и сообщил, что он-де не умер, и Грег не умер, и что ему нужно пока продолжать существовать вне чертогов Грента. Для этого, и чтобы его не забрала Морана, ему необходима энергия жизни других людей, отдающих ее добровольно. Он продиктовал брату заклинания и символы, и то ли этот призрак был очень убедителен, то ли его брат просто тронулся умом, но культ Велиара он создал. А он изначально был светлым, между прочим, но тоже принял тьму. Значит, создал он культ, набрал последователей, ну и для примера сам провел первым этот ритуал на поддержание жизни Велиара. С того момента несколько раз в год на протяжении ста с лишним лет добровольно умирают люди. И с того момента род Антеро проклят столько раз, что...
   - Какой род? - Вытаращилась на Джада я, чувствуя, как в желудке что-то сжалось, а руки предательски задрожали.
   - Даниэль Антеро, - повторил Джад. - Так звали брата Велиара и основателя его культа. Не знала? Хотя это нигде особо и не упоминается.
   - Нет, - я слабо качнула головой. - Нет, я не... знала, но фамилия м... знакомая.
   - Не удивительно. Оставшиеся родственники стали светлыми фанатиками, да и пара Инквизиторов среди них имелась.
   - Не хотел бы я иметь таких родственничков, - хмыкнул Серж.
   - Да уж, - тихо согласилась я, и в этот момент в морг зашел Савелий.
   Впервые я видела у него такое каменное, угрюмое лицо, на котором не было ни кровинки. Вид Магистра в этот момент испугал меня сильнее, чем недавние слова Джада.
   - Джад, куда их положили? - Спросил Савелий, не глядя на нас.
   - В первую, - ответил адепт коротко. - Приемное.
   Кажется, Джаду тоже стало не по себе.
   - Понял, - Савелий кивнул. - А теперь идите отсюда э... отдыхайте. Эту ночь я подежурю сам. Кто спросит, посылайте к рогатым демонам. Или к Анхайлигу, это одно и то же.
   Серж открыл, было, рот, чтобы что-то спросить, но Джад дернул его к двери. На улице все еще шел снег. Быстрым шагом мы пересекли двор, и зашли в центральный зал факультета Некромантии. Нас встретил пустой полумрак, только Грент смотрел, кажется, прямо на меня темными провалами глазниц.
   - Ладно, уже ночь глубокая, так что давайте-ка по койкам, - разорвал тишину Джад. - Тем более у меня турнир завтра, еще не хватало его проспать.
   Предложение приняли все и сразу - усталость уже давала о себе знать. Джад исчез на этажах факультета почти тотчас же, а мы с ребятами простились только на лестнице центрального корпуса.
   Думать уже ни о чем не хотелось. Все проблемы и переживания я решительно отодвинула на завтра, заснув, едва голова коснулась подушки.
  

* * *

  
   Ребята тоже готовились ко сну. Вяло пожелав друг другу спокойных остатков ночи, они уже разбрелись, было, по койкам, как Ари внезапно подскочил.
   - Ты чего?
   - Крысу в морге оставил, - эльф спешно начал собираться.
   - Да куда ты сейчас-то? - Серж покрутил пальцем у виска. - Там же Савелий, если он тебя засечет, шкуру спустит! Завтра сходишь.
   - Завтра уже может быть поздно, - отрицательно покачал головой Ари. - Меня ведь Анхайлиг сорвал на осмотр внезапно, и крыса без круга осталась. А если она куда уползет, и не вовремя на глаза кому попадется? Не хватало еще, чтобы из-за этого Джада от турнира отстранили. Все, я быстро.
   Не слушая дальнейших возражений, эльф быстро исчез за дверью.
   До морга он добрался быстро. Накинув на себя маскировку, Ари тихо скользнул внутрь. Свет в здании не горел, но глаза темного эльфа отлично видели и в абсолютной темноте. На его счастье, для общения с покойниками Савелий выбрал привычную дальнюю комнату, и приемное отделение пустовало.
   Крысу Ари нашел почти сразу. Маленькая негодница уже подобралась почти к самому выходу и как раз готовилась удрать куда подальше, когда ее настиг танатос эльфа. Решив проблему, Ари двинулся к выходу, но потом остановился и прислушался. Тонкий эльфийский слух позволял ему расслышать слова заклинания, которое произносил Савелий за дальней дверью. Вызывает свою подругу? Скорее всего. Хоть и говорил стражник, что на это мало надежды, но тут все-таки знакомые...
   Риск, что его заметят через маскировку, был велик, но любопытство все-таки оказалось сильнее, и Ари решил остаться. Он осторожно подошел поближе к двери и замер.
   Некоторое время ничего не происходило. Монотонный голос Савелия повторял и повторял воззвание, так что разочарованный эльф уже собрался уходить, как вдруг раздался тихий стон.
   - Зачем ты звал меня? - Спросил тихий голос. - Я не хочу стоять на тропе Мораны.
   - Антоника, ответь, они заставили тебя? Но как...
   - Нет. Решение мое.
   - Зачем??
   - Ты не понимаешь, насколько это важно. Ты никогда не хотел понимать. Без нашей силы он погибнет, и позволить ему выжить, чтобы завершить начатое, - то единственное, что мы можем сделать.
   - Но это глупость! Бред, легенда! Скажи, кто внушил ее вам, и я...
   - Не лезь в наши дела, Савелий, - резко, зло прервал голос. - Лучше не дай ей умереть раньше времени.
   - Кому? Антоника!
   Савелий выругался, так как никого уже не было. Воспользовавшись моментом, эльф проскользнул к дверям и незаметно покинул морг.
  

* * *

  
   Я проснулась от громкого смеха девчонок почти на час позже обычного времени. Занятия в турнирные дни были отменены, так что я только лениво потянулась и медленно начала одеваться.
   - Где тебя опять носило полночи? - Рэй недовольно смотрела на церемониальный нож, который я пристегивала к поясу. - Снова пакостила моим сокурсникам?
   С того момента, как она прознала о вызванном мной призраке, Рэй не оставляла случая поворчать по этому поводу. Хотя, насколько я поняла, тот светлый на факультете Элементалистики был сродни нашему Владу, он все же оставался ее одногруппником.
   - Не, - я зевнула. - Нам Анхайлиг устроил ночную прогулку за город на предмет осмотра трех трупов.
   - О... ой, я опаздываю! - Рэй, не успев толком удивиться, подскочила и буквально вылетела из комнаты.
   - Что за трупы? - Полюбопытствовала Этери, проводив элементалистку скептичным взглядом.
   - Да, сектанты какие-то, - рассказывать про Велиара мне лишний раз не хотелось. - Слушай, айда с нами на турнир?
   - Хм...
   - Ну не съедим же мы тебя, - я хихикнула. - Если только Серж...
   Этери прищурилась на мгновение, а потом улыбнулась.
   - Ладно, встретимся. А сейчас пошли, вроде всем курсам Магистры должны о правилах турнира рассказывать, и не думаю, что ваш - исключение.
   - Блин! - Тут уж вскочила я. - Анхайлиг за опоздание живьем съедает! Я тебя перед турниром найду! - Крикнула я уже из коридора и со всей возможной скоростью понеслась к факультету Некромантии.
   Магистра в аудитории еще не было. Я с облегчением плюхнулась на стул и попыталась отдышаться, заодно прислушиваясь к оживленному разговору. Адепты обсуждали вчерашнее самоубийство Велиаровых последователей.
   - Ничего удивительного, - объясняла Миранда. - Вчера был день памяти Велиара, так что вполне ожидаемый ритуал с их стороны.
   - Ожидаемый, - протянул Серж и с неудовольствием взглянул на адептку.
   - А что? - Вскинулась та.
   - Они позорят великое имя темных! - Зло буркнул Влад. - А некоторые и имя некромантов, это же надо - некроманты-самоубийцы...
   - Сектанты они, мать их, вот и все, - отрезал Талон и посмотрел на задумчивого
эльфа. - Кстати, как вчера Савелий? Не засек тебя?
   - А? Нет, - тот мотнул головой.
   - Ты в морг возвращался? - Удивилась я. - Зачем?
   - Крысу-зомби уничтожить.
   - И чего там было?
   - Да ничего. Савелий заперся в дальней комнате для вопрошаний, а я быстро до приемной и обратно, - коротко ответил Ари.
   Какой-то он неразговорчивый сегодня. Я только мысленно пожала плечами, но от расспросов воздержалась - мало ли чего. Тем более в этот момент в аудиторию вошел Магистр Анхайлиг.
   - Ну что, готовы болеть за наших? - Бодро спросил он.
   Мы были готовы не только болеть, но и заставить болеть всех окружающих, а то и принести в жертву тех, кто посмел бы усомниться в нашем некромантском могуществе.
   - Так, жертв нам никаких не надо, - Анхайлиг хмыкнул. - Давайте-ка, лучше я прочитаю короткую лекцию о турнире. Во-первых, никакой магии, пакости и прочего, даже если кто вас заденет, иначе могут дисквалифицировать наших участников. Слышите, вредители? - Магистр посмотрел на нас с Сержем. - До конца турнира - без самодеятельности!
   Мы дружно кивнули.
   - Вот и хорошо, - удовлетворился тот. - На турнире будут принимать участие лучшие представители факультетов. От нас - два некроманта - Джад и Свит.
   - Не густо.
   - А что вы хотите? - Удивился Анхайлиг. - Некромантов в Академии и так бывает не много, и большая часть из них уходят после первого года обучения. Нужные навыки получены, предложений к работе полно, в общем, специалисты нарасхват. Но для тех, кто хочет добиться в жизни чего-нибудь более стоящего, нежели работа в отдаленных поселениях и маленьких городках, естественно, лучше всего Академию закончить. И желательно закончить хорошо. Впрочем, это не тема сегодняшней беседы, - он едва заметно улыбнулся, видя наше нетерпение. - Так что я вас больше не задерживаю.
   Мы радостно вскочили со стульев. Ребята побежали в турнирный зал центрального корпуса занимать места, а я все же решила сначала найти Джада.
   По объяснениям Анхайлига участников перед турниром собирали на небольшую планерку в аудитории этажом выше той, где проходили наши занятия с Литицией. Медленно поднимаясь по ненавистной лестнице, я снова и снова вспоминала вчерашние события. Как только выдастся свободное время, надо будет побольше разузнать об этом культе, глядишь, и о предках своих чего найду. Хотя, может, это однофамильцы? Кто знает... я успокаивала себя, сама в это не веря.
   Наконец свернув в нужный коридор, я почти столкнулась с каким-то светлым адептом. Высокий молодец в просторном белом балахоне, который обозначал его принадлежность к факультету Благ и Исцелений, недовольно уставился на меня.
   - Извините, - сказала я, намереваясь пройти дальше.
   - А, знакомое лицо, - зазвучал мне вслед его голос. - Маленькая некромантка-предательница, которая натравила призрака на светлого.
   - Что? - Я резко, словно на стену налетела, остановилась и обернулась.
   Адепт стоял, скрестив руки на груди, внимательно смотрел на меня и улыбался. Вот только улыбка на лице его была далеко не доброй. На балахоне светлого адепта я вдруг заметила маленький значок - лазоревый щит с белым крестом. Где-то я его видела раньше, очень давно, что-то проскользнуло в памяти неуловимо знакомое...
   - Что такое? - Поинтересовался он. - За поступки-то отвечать придется.
   - Перед тобой что ли? - Разозлилась я. - Светлейший праведник, весь в белом, и чем-то мне угрожает?
   - Почему бы и нет? Я вполне могу и наказать тебя за мерзкую выходку над моим собратом. Не боишься?
   - А ты не боишься после слов таких ближайшие полчаса за стиркой провести, кровушку с балахона отмывая? - Внезапно вмешался тихий голос, и рядом со мной встал эльф.
   Ари положил руку мне на плечо, и я вздохнула спокойнее, а вот целитель наоборот, нахмурился. Появления еще одного некроманта он, видимо, не ожидал.
   - О? Рискнешь один из ваших ритуалов кровавых провести? - Съязвил адепт.
   - Нет, - Ари отрицательно покачал головой. - Я просто с удовольствием врежу тебе в челюсть.
   Светлый адепт побледнел, губы его сердито сжались, а рука сделала едва уловимый жест. Я только на мгновение заметила тонкое мерцающее плетение на ауре эльфа, которое, не успев даже толком образоваться, растворилось без остатка.
   - Вряд ли тебе удастся принудить меня таким топорным способом, - сообщил Ари.
   - Даже так? - Светлый сощурился. - Дэйморец, если бы мы встретились в другом месте, я применил бы более сильное заклинание.
   - Встретились бы мы в другом месте, ты просто не успел бы ничего сделать, - холодно ответил эльф.
   - Ты так в этом уверен?
   - Я далеко не маленькая некромантка, светлый.
   Лицо Ари было спокойным, но янтарный взгляд полыхал такой жгучей ненавистью, что я вздрогнула. Несколько мгновений они смотрели друг на друга, а потом светлый отвел глаза.
   - Что тут происходит? - Поинтересовался Джад, выходя из аудитории.
   - Да ничего, - пожал плечами эльф. - Общаемся.
   - Именно. Общаемся, - процедил светлый, развернулся и в развевающемся балахоне быстрым шагом направился к лестнице.
   - Кто это? - Спросила я, когда он отошел подальше.
   - Всеслав, - ответил Джад. - В турнире тоже участвует. Сильный, зараза. Надеюсь, его какой-нибудь элементалист по темечку молнией долбанет.
   - Вы с ним уже сталкивались?
   - Да, в прошлом году.
   - И как?
   - Никак, - Джад криво улыбнулся. - Нас обоих вынесли из зала. Как результат поражение тоже засчитали обоим, так что дальше первого тура мы не прошли.
   - Однако-о, - протянула я.
   - А что мы стоим-то? - Уточнил Ари. - Может, пойдем уже на турнир?
   - Дождемся Свита, и тогда пойдем. Все равно без нас не начнут, - улыбнулся некромант.
   - Хорошо, - кивнул Ари и снова погрузился в свои размышления.
   Все-таки странный он сегодня. Излишне молчаливый и задумчивый. Хотя мне бы тоже не мешало как следует подумать и разобраться в происходящем. Кстати, ответ на один из вопросов я получить могла и сейчас.
   - Джад, а что это у него за значок на балахоне был? - Спросила я. - Синенький такой.
   - Это символика Братства Света, - пояснил тот. - Добровольного объединения светлых магов, они частенько тут встречаются.
   - Ничего не скажешь, оригинальное название.
   - Зато емкое, - хмыкнул Джад.
   - И чего, они тоже какие-нибудь обряды какому-нибудь великому светлому справляют? - Предположила я.
   - Нет, конечно. Говорю же, объединение у них добровольное, считай, условное. Ничего не требует, только значок носи и все.
   - Понятно, - я благодарно кивнула и смолкла.
   Наконец вышел Свит, и мы направились в турнирный зал. Свит оказался худым, высоким парнем ненамного старше Сержа или Талона, и тоже довольно общительным адептом. В этом я убедилась, едва они с Джадом начали обсуждение тактики боя и возможных соперников. Многое из их разговора мне было непонятно, так что в теме я потерялась быстро и перестала понимать вообще хоть что-то.
   От нечего делать снова посмотрела на хмурого эльфа.
   - Откуда ты там взялся, Ари?
   - Мимо проходил, а что?
   - Да нет, ничего. Просто хотела сказать тебе спасибо.
   - Не за что, - Ари окончательно замкнулся в себе, всем видом демонстрируя, что к дальнейшим разговорам он не расположен.
   В центральном зале было полно народа, только в центре для поединков была приготовлена огороженная пустая площадка, да за длинным столом в дальнем его конце сидели Магистры-наблюдатели с Виттором во главе.
   Оглядывая разноцветную толпу адептов в поисках Сержа, Талона и Этери, я увидела несколько некромантов-старшекурсников, рядом с одним из которых почему-то стояла наша Миранда, и неожиданно для себя даже пару Магистров некромантов.
   - Еще Магистры? - Удивилась я. - А почему мы их не знаем?
   - Узнаете, если доучитесь, - обнадежил Свит. - Они ведут второй и третий курсы.
   - Вон наши, справа от площадки, - обнаружил ребят Ари.
   - Ну, значит, пошли туда, - Джад решительным шагом направился сквозь толпу, которая довольно резво расступалась перед его черным балахоном, так что неудобства перемещения среди такого количества народа я не ощутила.
   Мы едва успели поздороваться и представить Свита, как Архимаг Виттор поднялся. Шум в зале стих.
   - Приветствую вас на ежегодном турнире адептов Академии! - Громким голосом начал он. - Напоминаю основные правила турнира: запрещено использовать заклинания выше третьего курса; запрещено использовать массовые заклинания, а так же запрещено использовать заклинания, влекущие необратимые последствия. Желаю всем участникам удачи, и пусть начнется турнир!
   Первыми турнир открывали два элементалиста. Они встали друг напротив друга и чинно поклонились Магистрам-наблюдателям. Архимаг Виттор взмахнул рукой, и поединок начался.
   Оба адепта мгновенно подняли руки. Легкое радужное мерцание защиты окутало каждого из них, а потом, казалось, воздух загудел, когда они начали плести боевые заклинания.
   - Правый молнию создает, а тот, что слева - файербол, - шепотом сказал Свит.
   Элементалисты ударили практически одновременно. Огненный шар размазался по защите, которая лишь слегка ослабела, а бесшумная, но яростная молния правого все-таки пробила защиту противника, и тот, оглушенный, упал на мраморный пол.
   Тишина взорвалась одновременно радостными и огорченными криками болельщиков. На площадку же быстро выскочила пара целителей. Они подхватили потерявшего сознание элементалиста и так же быстро исчезли в толпе.
   - Надеюсь, с ним ничего серьезного? - Мы с Этери беспокойно смотрели им вслед.
   - Ничего такого, что целители не смогли бы вылечить, - успокоил Джад. - Не зря же в правилах поединка запрещены заклинания выше третьего курса и заклинания, наносящие непоправимый вред здоровью. Это, конечно, сильно ограничивает участников, зато стопроцентно гарантирует отсутствие смертельных исходов.
   - И у элементалистов получаются тупые классические поединки, - добавил Свит. - Кто кого сильнее ударит, тот и выиграл.
   - А у вас разве будет по-другому? - Фыркнула Этери.
   - Бой некроманта - это искусство, - улыбнулся Свит. - Как нас не ограничивай. Впрочем, ты это скоро увидишь.
   - На поединок вызываются Джад, некромант, и Анри, элементалист, - в это время объявил Архимаг.
   - Ну, пожелайте мне удачи, - Джад двинулся в центр зала.
   - Эх, если бы нам разрешали использовать на турнире силу крови... - мечтательно прикрыл глаза Серж.
   - Еще чего, - возмутилась Этери. - Это было бы совсем нечестно!
   - Зато эффективно, - усмехнулся Ари.
   - Ничего, я верю, что Джад и так победит, - сказала я.
   - Увидим, - протянула Этери. - Но предупреждаю, чисто из вредности я буду болеть за элементалистов.
   - А кто против? Моральную поддержку побежденным тоже надо оказывать...
   - Серж!
   - Молчу, молчу, - шутливо поднял руки тот, не переставая улыбаться до ушей.
   - Хватит вам, - зашипел Талон. - Давайте поединок смотреть.
   А Джад и Анри уже плели заклинания. Элементалист был силен и быстр. Его бесшумная злая молния ударила почти сразу же, и каким чудом Джад успел завернуться в Щит Тьмы, я не знала. Но он успел. Вспышку второй молнии тоже встретил щит, хоть и порядком ослабев.
   - Хватит прятаться! - крикнул элементалист. - Трус! Тебе бы носки вязать...
   Тонкая паутинка заклятия Рассеянности, тем временем, окутала светлого, а заклятие Вампиризма уже тянуло его силы... Я зачарованно стояла и смотрела, как некромант искусно сплетает многоцветные, невидимые обычному человеческому зрению узоры заклинаний. Джад просто стоял, а элементалист слабел на глазах. Взгляд его потерял ясность, он хмурился, пытаясь сосредоточиться. У него еще оставался шанс - Щит Тьмы ослабел, на то, чтобы обновить его, у Джада сил уже не было, и если светлый ударит...
   - Давай же, - не выдержала Этери.
   Но ровно в тот момент, когда светлый начал плетение молнии, Джад произнес еще одно проклятие. Заклинание элементалиста сорвалось дважды, а на третье у него уже не хватило сил. Светлый тяжело дышал, от слабости у него дрожали руки.
   - Довольно! - Прекратил поединок Виттор. - Победа присуждается некроманту Джаду.
   Только после того, как были произнесены эти слова, Джад свернул заклинания и снял путы проклятий. Потом повернулся к побежденному сопернику спиной и направился к нам.
   Когда он подошел, мы увидели, каких усилий стоила ему победа. Все-таки бой был очень трудным, да и одна из молний слегка его задела. Сил он, похоже, потратил немеряно, так как едва на ногах стоял от слабости.
   - Как ты? - подпрыгнула к Джаду я. - На тебе лица нет!
   - Приду в себя, ничего, - устало ответил он.
   - Конечно, придет, - вмешался Анхайлиг, который каким-то чудом оказался рядом с нами. - Ему еще поздравления принимать. Джад, иди к Савелию, он тебя в порядок приведет.
   - Да не стоит, правда...
   - Ты мне поспорь! - Рыкнул Магистр. - Тень, проводи упрямца и проследи, чтоб не сбежал по дороге, - потребовал он и пошел обратно к Магистрам-наблюдателям.
   - Э... - Я представила, как пытаюсь удержать вырывающегося Джада.
   Рядом раздались смешки - ребята, видимо, представляли то же самое.
   - Ладно, пошли уж, - посмотрев на меня, ухмыльнулся некромант. - Только не делай такого несчастного лица, не сбегу я.
   Он подхватил меня под руку, и мы медленно направились к выходу из зала.
   - Угу. И почему я всегда крайняя? - Я вздохнула.
   - А почему бы и нет? У Магистра крайний тот, на кого первым взгляд упадет. Стояла бы ты от меня подальше, он бы другого зацепил.
   - Тоже верно, - согласилась я. - Интересно, а почему Савелий не на турнире?
   - Дежурит, мало ли что, - Джад пожал плечами. - Обычная практика тут.
   Мы поднялись на второй этаж центрального корпуса, где располагались кабинеты дежурных, и, кое-как отыскав нужную дверь, постучались.
   - Да? - Савелий встретил нас с интересом. - Ну, как ты? - Оглядел он потрепанного адепта.
   - Нормально, - попытался, было, отмахнуться Джад, но тут вмешалась я, в красках расписывая прошедший бой.
   - Тень! - под конец возмущенно прервал Джад мое описание его, еле ползающего от потери сил после боя.
   - Потеря сил, говоришь? - Савелий усмехнулся и достал церемониальный нож. - Ничего, сейчас мы тебя на ноги то поставим.
   Быстро царапнув руку, Магистр прочитал заклинание "Сила крови", и Джад стал оживать на глазах. Лицо его порозовело, осанка выпрямилась, взгляд снова стал ясным.
   - Вот так-то лучше, - констатировал Савелий.
   - Пожалуй, что да, - Джад улыбнулся. - Теперь я еще не одного элементалиста приложить смогу.
   - Не будь таким оптимистом, - Магистр покачал головой. - Бодрость эта обманчива, она резервы твоего организма тянет будь здоров. Ладно, идите, досматривайте турнир. И, Тень, передай Ари, что у него замечательная маскировка, но против Магистра она все-таки слабовата.
   Я с непониманием кивнула, а Джад уже открыл дверь. По коридору мимо нас с подвыванием пронесся давешний светлый, поминутно хватаясь за лицо, пестревшее неестественно зелеными пятнами, такими же зеленевшими руками. Савелий проводил пятнистого адепта задумчивым взглядом, а я едва сдерживалась, чтобы не рассмеяться.
   - Ребят, сколько ж можно над ним издеваться-то?
   - Магистр, это уже не мы-ы-ы, - давясь смехом, замотала головой я.
   - Значит, на факультете Ведьмовства тоже есть обидчивые темные, - хмыкнул Савелий. - Ну и хорошо, пусть теперь Магистр Грабовский перед Виттором отчитывается.
   И он, посмеиваясь, вернулся в аудиторию.
   Когда мы спустились обратно в турнирный зал, шел бой Свита. Некроманту не повезло - он сражался со светлым Всеславом. В этот момент он как раз пытался применить на светлого какое-то болезненное проклятье, но Велеслав мгновенно накинул на себя Целительный полог. Это заклинание длительного действия поддерживало силы целителя, и все попытки Свита медленно измотать его стали бесполезны. А потом Всеслав сосредоточился, воздух почти ощутимо загудел, и в некроманта ударило Копье Света. Свит в последний момент попытался восстановить Щит Тьмы, но сил и реакции не хватало. На мгновение его объял ярчайший свет, а потом он потерял сознание.
   - Победа за целителем Всеславом, - объявил Виттор под громкие множественные крики радости.
   За некромантов тут не болел никто.
   - Скотина, - прошипел Джад. - Некромантов это заклинание бьет раза в два больнее, чем обычных темных.
   Я расстроено провожала взглядом Свита, которого выносили из зала. Судя по словам Джада, ему было очень плохо...
   - Наверное, специально подстроили, чтобы он против вас выступал, - предположила Этери.
   - Конечно, специально, - буркнул Серж. - Чтоб такую радость народу и не доставить? Смотрите, поверженный некромант потерял сознание от дикой боли, нравится, да?
   - Ему правда настолько больно? - Этери растерянно смотрела на нас.
   - Правда, правда, - раздраженно подтвердил Джад. - Мы тоже живые люди.
   - Извините... - ее ресницы дрогнули.
   - Ладно, ему не впервой, оклемается. Смотри, там, кажется, с твоего факультета участник.
   - Где? - дернулась Этери.
   - На поединок вызываются Левий, элементалист, и Тарий, ведьмак, - объявил в этот момент Архимаг, и мы едва не оглохли от ее радостного визга.
   - Он же темный, - хмыкнул Серж, едва массивный, высокий сокурсник Этери показался на площадке.
   - Это не важно, он наш!
   Едва объявили начало боя, ведьмак закрыл глаза и нахмурился. Видно было, что он готовит какое-то сложное плетение совершенно непонятного мне заклинания.
   - Главное, чтобы его не сбили, - зашептала Этери. - Если он успеет дочитать, то бой за нами.
   Видимо, понимал это и элементалист, потому что заклинание Пылающей Тверди он произнес первым. Тарий закрылся слабеньким щитом, который долго не выдержал бы и горящего под его ногами пола, а элементалист уже сплетал молнию... ведьмак не обращал на все это внимания, он сосредоточенно что-то бормотал.
   Элементалист опоздал всего на пару мгновений - он уже поднял руки в воззвании, как ведьмак провел пальцами по глазам и в упор взглянул на противника. Тот только дернулся и замер.
   Новый восторженный визг Этери только подтвердил мою уверенность в том, что окаменевший элементалист уже без посторонней помощи в себя не придет.
   - Победа за Тарием, ведьмаком, - оповестил Архимаг Виттор.
  

* * *

  
   Первый тур поединков закончился уже под вечер. После ужина мы довольно долгое время провели у целителей, ожидая, когда придет в себя Свит, и обсуждая разные поединки. Только после того, как мы убедились, что жизни ослабевшего, но здорового некроманта ничего не угрожает, все довольные и уставшие от впечатлений пошли спать. Завтрашний день обещал быть не менее зрелищным.
  
  
   7.
  
   Яркое утреннее солнце пробивалось сквозь просторные окна центрального корпуса, казалось, в каждый уголок Академии. Скоро начинался второй этап турнира. Участников осталось не так и много, потому бои предстояли захватывающие.
   В самом бодром настроении я, едва перекусив, побежала искать Джада. Ари увязался за мной, а Серж решил дождаться нас в турнирном зале - видимо не хотел пропустить Этери.
   Некроманта мы поймали по дороге к больничным палатам - тот направлялся навестить Свита.
   - Как готовность? - Полюбопытствовала я.
   - Не беспокойся, я свои силы понапрасну не трачу, да и Савелий рядом, если что.
   - Противники, наверное, примерно так же думают.
   - Думают, - согласился Джад. - А я знаю.
   - Кстати, что с противниками? - Ари вопросительно взглянул на Джада. - Есть реально опасные?
   - Есть парочка, - Джад кивнул. - Старые знакомые элементалисты, с ними у нас всегда как повезет - или мое проклятие вперед пройдет, или они таки успеют меня подпалить, - он усмехнулся. - Ну и Всеслав, разумеется. Очень надеюсь, что хоть в этот раз мне он не попадется.
   За разговором мы заглянули в палату к Свиту, но тот еще спал. Решив его не тревожить, мы направились в турнирный зал, где нашли все еще одинокого Сержа. Талона где-то носило, остальные некроманты тоже предпочитали вчерашние общества нашему.
   Благодаря Джаду нам снова удалось устроиться в первых рядах. Серж, который все это время озирался по сторонам, вдруг махнул рукой, а спустя мгновения к нам подошла недовольная Этери.
   - Тария отстранили от турнира, - буркнула она в ответ на наши вопросительные взгляды.
   - Почему? - я удивленно уставилась на нее.
   - Да, наши намудрили с местью какому-то светлому, - Этери покачала головой. - И надо было во время турнира...
   Мы с Джадом переглянулись, вспомнив вчерашнего зеленого элементалиста, и заржали.
   - Вы чего?
   - Ничего, Этери, поверь, оно того стоило.
   - В смысле? - Подозрительно сощурилась та.
   - Рассказывайте, - потребовал Серж, а после красочного описания зеленой палитры на отдельно взятом человеке с досадой вздохнул:
   - Опять я все пропустил.
   - Да-а, это было незабываемое зрелище, - снова хихикнула я.
   - Дурость это, - сделала свой вывод Этери. - Только лишили нас возможной победы.
   - Да ладно тебе, все равно Тарий против Джада без шансов, а так хоть доброе дело сделали.
   - Почему это без шансов? - Возмутилась ведьма.
   - Потому что Джад не даст ему возможности сосредоточиться, - пояснил Серж, а Джад только улыбнулся.
   - Хм, - Этери поджала губы. - Может, его бы еще до этого момента какой-нибудь элементалист файерболом тюкнул.
   - Возможно, - не стал спорить некромант. - Начнется турнир, там и посмотрим.
   За разговором к нам присоединился бледный Свит.
   - Ты чего с койки подскочил? - Удивился Джад.
   - Чтобы мне и твой бой пропустить? Ну нет, - тот фыркнул. - Я еще не совсем покойник.
   - Уверен? Выглядишь ты как типичный упырь - бледный, глаза красные... тебя точно никто не зомбировал?
   - Да иди ты, Джад... на бой. И победи. Ладно?
   - Постараюсь, - некромант, посерьезнел.
   В зале появились Магистры и Виттор. Шум стих, и мы замолчали. Наблюдатели расположились за столом, Архимаг же остался стоять.
   - Приветствую всех вас на втором этапе ежегодного турнира Академии! - Разнесся голос Архимага Виттора по всем уголкам огромного зала. - Я очень сожалею, что адепты ведьмаческого факультета лишили своего представителя шансов на победу, а нас хорошего зрелищного поединка. Надеюсь, что данный урок пойдет на пользу остальным, и никто больше не повторит таких глупостей. Желаю участникам удачи, и пусть победит сильнейший!
   Архимаг сел, и Магистр Зевс объявил первый поединок.
  

* * *

  
   Мы смотрели бой за боем с комментариями Свита и Джада. Кто сильнее, у кого какие слабые стороны, без их пояснений, я не разглядела бы и половины интересных моментов поединков. Пара элементалистов, которых Джад назвал трудными противниками, уже прошли, и вот, наконец, объявили соперника Джада.
   Им оказался Всеслав.
   - И почему я не удивился? - Тихо сказал некромант и пошел на площадку.
   Целитель вышел с другой стороны. Радости от такого противника он, похоже, так же не испытывал. Джад и Всеслав коротко поклонились Магистрам-наблюдателям и почти сразу закрылись щитами. Очень быстро Джад бросил на светлого несколько заклятий, но те только скользнули по Щиту Света и рассеялись. Всеслав ответил излюбленным Копьем Света, но защита Джада была куда сильнее, чем у Свита, и полностью растворила заклинание целителя.
   Еще два проклятия, еще одно Копье Света - результат все тот же. Противники смотрели друг на друга, уже не скрывая обоюдной ненависти. При равных силах этот бой мог, похоже, и в этот раз закончиться ничьей.
   - Надеюсь, Джад все-таки вытянет, - прошептал Свит. - Главное ему сейчас измотать Всеслава и сохранить хоть немного сил.
   Джад, похоже, прекрасно это понимал, так как полностью ушел в глухую оборону, укрепляя Щит Тьмы. А я в это время напряженно следила за тем, что делал Всеслав. Сосредоточенный целитель по всем моим ощущениям плел что-то очень мощное. Внезапно мое внимание привлек его балахон, на котором промелькнуло маленькое синее пятнышко нагрудного знака. Я вдруг вспомнила, где его видела - в день поступления в Академию, на тех светлых маньяках, которые хотели меня убить.
   Я теперь уже с изумлением уставилась на светлого. Ну не может быть, чтобы Всеслав был одним из них! А вокруг целителя, тем временем, все едва ли не накалилось от напряжения. Я заметила, что Архимаг Виттор нахмурился и начал подниматься. Зашевелился и Анхайлиг. А потом события понеслись с ужасающей быстротой.
   - Остановить поединок! - Потребовал Архимаг, и одновременно Джада накрыл непроницаемый мерцающий полог Анхайлига.
   В этот момент Всеслав встретился взглядом со мной, на лице его играла победная улыбка. Я с неожиданной ясностью поняла, что заклинание предназначается не Джаду, и что я ничего не успею сделать...
   Резкий, на мгновения опередивший магию светлого удар в бок, и я отлетела в сторону, сбив с ног Свита. Кто-то отбросил меня, а теперь лежал умирающий...
   - Ари! Нет!
   Я вскочила и подбежала к эльфу, от одежды которого остались обугленные лохмотья. С ужасом я смотрела на обожженное почти до неузнаваемости тело. Ари умирал. Умирал вместо меня... я осторожно взяла его за руку, и эльф открыл помутневшие глаза.
   - Ари, - я со слезами смотрела на лучшего друга. - Зачем?
   - Не плачь, - еле слышно прошептал эльф, он едва мог шевелить высохшими губами. - Она сказала, ты должна... жить.
   Охрипший голос сорвался на сиплый вздох, и янтарный взгляд потух.
   Нет! Пожалуйста, я не хочу этого! Ты сильный, не смей умирать! Я хочу, чтобы ты жил! От безнадёжности и бессилия, я застонала. Если б я могла сделать хоть что-то! Но что? За любую цену я приняла бы любую помощь, только бы...
   Время замерло.
   Пламя.
   Холод.
   Темнота.
   "Зовущая меня, мы не представлены", - раздался рядом тихий, вкрадчивый голос. Голос, от которого по всему телу, от пяток до затылка пробежали мурашки, и пробрал такой страх, что стало трудно дышать. Хотя... я не дышу!
   - Кто ты? - С трудом сдерживая панику, спросила я.
   "Посланница, - откликнулась темнота. - Я забираю души".
   Посланница Мораны. Многоликая... вспышкой пришло воспоминание прочитанной когда-то Анхайлигом лекции. Много ли живых встречалось с ней? А сейчас она пришла за Ари?
   - Нет! Постой! - Я вдруг поняла, что это мой единственный шанс вернуть эльфа. Даже страх немного отступил.
   "Вернуть его хочешь?" - хотя голос Посланницы был бесцветным, мне показалось, в нем прозвучала насмешка.
   - Да! - Крикнула я в пустоту.
   "Он темный эльф, что ты для него? Обычный человек, который ничего не значит..."
   - Зато он значит для меня! Верни, пожалуйста, верни!
   "Странные вы, люди. Ты боишься, но все же просишь за него? И что ты можешь предложить взамен?"
   - То, что ты захочешь.
   "Такие обещания не стоит давать опрометчиво, Зовущая. Но слова сказаны. У тебя интересная судьба, и мне найдется, что спросить с тебя. Я верну его и твоим словом свяжу вас. Согласна?"
   - Да, - ответила я, хотя в душе все восстало против этого.
   Тихий смех.
   "Помни, Тень, урожденная Антеро, его жизнь и твой долг теперь связаны".
   Холод.
   Пламя.
   Мгновенная боль во всем теле и резкий вздох.
   - Живая? Тень! Говори, мать твою!
   - Я живая, учитель, - прохрипела я, с трудом открывая глаза.
   - Будь проклят день, когда я им стал! - Прорычал Магистр.
   - Осторожнее, Магистр, ведь накликаете, - предупредил чей-то голос.
   Емким непечатным словом Анхайлиг послал советчика куда подальше и рывком поднял меня на ноги. Все вокруг поплыло, и я вцепилась в Магистра дрожащими пальцами, чтобы тут же не упасть обратно на пол. Спустя мгновения меня окатила горячая волна, и стало легче. В голове прояснилось.
   - Спасибо, - промычала я, приходя в себя, и тут же дернулась в его руках. - Ари!
   Эльф лежал рядом, но ожогов на нем больше не было. И он... дышит?
   - Он жив, - уже спокойно подтвердил Магистр и вопросительно посмотрел на меня. - И хотел бы я знать...
   - Это только мое слово, - я с нехорошим чувством заметила промелькнувшую печаль в его глазах.
   - Надеюсь, ты не пообещала больше, чем сможешь выдержать.
   Я тоже надеялась. Но, вспоминая слова Посланницы, начинала в этом сомневаться.
   - Пошли. Эльфа целители заберут, а тебе тоже надо отдохнуть, - Магистр повел меня к выходу сквозь быстро расступающуюся толпу.
   - Да, - я кивнула, а потом вдруг заметила Всеслава.
   Светлый целитель лежал на мраморном полу. Его остекленевшие глаза с торжеством смотрели в потолок, а на еще недавно белоснежном балахоне расплывалось багровое пятно. В груди Всеслава торчала рукоять церемониального ножа Ари.
   Меня снова затрясло.
   - Пошли, - прорычал Магистр в ухо и почти силой вытащил меня из турнирного зала. - Не смей проявлять слабость при таком количестве народа.
   - Я стараюсь, - прошептала я, едва сдерживая слезы.
   - Старайся. Тем более, все уже позади.
   Это Анхайлиг меня успокаивает? Не ругает, не орет?
   Я с недоверием взглянула на Магистра.
   - Иди, отдыхай, - сказал он. - Завтра утром сразу ко мне, от занятий я тебя освобождаю. Сама до комнаты доберешься?
   - Да.
   - Вот и хорошо.
   Магистр ушел, а я, пошатываясь от слабости, поползла на жилые этажи. На душе было гадко. Я чувствовала, что встала на какую-то дорогу, к которой подталкивали меня уже давно, но получится ли с нее свернуть?
   В комнате никого. Я упала на кровать и закрыла глаза, с твердым намерением хоть недолго поспать и отдохнуть, но не тут-то было. Взбудораженное событиями дня сознание снова и снова прокручивало последние события турнира. Обожженный, умирающий Ари, в одно мгновение чудом исцеленный и живой. Как он там? Анхайлиг сказал, что должен быть в порядке, однако сомнения все не отступали. Вспомнились слова Посланницы, и на душе стало еще гаже. Я поерзала на кровати, но сон не шел. Нет, я так не могу.
   Не в силах избавиться от тяжелых мыслей, я быстро встала. Надо же, провалялась до позднего вечера - за окнами уже стемнело. Ну и ладно. Я оделась и направилась на поиски эльфа.
  

* * *

   - Зря ты это сделала, - раздался тихий голос, едва я зашла в палату.
   - В смысле?
   Я посмотрела на Ари. Эльф сидел на кровати и собирал длинные снежные волосы в хвост.
   - Зря дала ей обещание, - пояснил он. - Возможно, от тебя потребуют то, что очень трудно исполнить.
   - Как ты узнал?
   - Я ведь был там, - Ари грустно улыбнулся. - Забавно. Ты первый человек, который решился на такое для темного эльфа-убийцы.
   - Для эльфа Ари, - спокойно поправила я, присаживаясь на краешек кровати. - Для хорошего друга, который едва не погиб вместо меня.
   - Теперь не только друга.
   - В смысле? - Я с непониманием взглянула на него.
   - Слова Посланницы помнишь? Мы связаны.
   - Ну да, но она, видимо, это образно...
   - Тень, - оборвал меня эльф. - Ты теперь мой родственник, похоже.
   - Ро-одственник?! - Воскликнула я, едва до меня полностью дошел смысл его слов. - Как вообще такое возможно???
   - Не знаю я, но ты же видишь в темноте?! Я чувствую! - Впервые сорвался эльф на крик.
   Тут только я поняла, что света действительно нет, а в палате в это время, по идее, должно быть очень темно.
   - Ари... я ведь не совсем?
   - На треть примерно, - он мотнул головой, а потом вдруг снял с шеи небольшой медальон и протянул мне. - Носи, не снимай.
   - Что это? - Я взяла теплый кругляш из червленого серебра.
   - Родовой знак Дома Даэрон. Меня и так знают, а тебе, может, когда и пригодится.
   - Не уверена, что...
   - Тень, не спорь, - устало оборвал эльф. - Лучше иди спать, да и мне отдых необходим. Завтра поговорим, хорошо?
   - Хорошо, - я почувствовала, что и впрямь скоро отключусь, и поднялась с кровати. - Ты уверен, что тебе ничего не нужно?
   - Да. Только сон.
   Я кивнула и вышла. Не очень соображая как, преодолела полутемные коридоры и лестницы от палаты Ари до собственной комнаты. Девчонки уже спали. В темноте комнаты слышалось их равномерное дыхание, и тихий монотонный шум ветра за окном... я отключилась.
  

* * *

  
   - Надо ее разбудить, - послышался рядом неуверенный голос.
   - Зачем? - Возмутился еще кто-то. - Лучше наоборот не трогать, может, у нее сейчас какой сон пророческий...
   - А если она помрет? Сама же видишь...
   Голоса, опознанные мной как принадлежащие Этери и Рэй, окончательно привели в себя, выдернув из серой каши очередного невнятного сна. Едва я открыла глаза, сразу столкнулась с напряженными взглядами девушек.
   - Что?
   - Тень, - Этери потупилась. - Твои волосы...
   Я подошла к зеркалу. На меня смотрело бледное лицо, обрамленное пепельной копной волос. Рыжие, за ночь они почти полностью поседели. В двадцать-то лет...
   - Тень?
   - Ничего, - оборвала я, быстро заплетая косу. - Ничего... это не самое страшное, что могло произойти.
   По лицу текли беззвучные слезы. Не дожидаясь новых расспросов, я резко стерла их и почти выбежала из комнаты.
   Пока я шла к Анхайлигу, ловила на себе косые взгляды. Нет, я привыкла, что на некромантов странно смотрят, но сейчас в глазах людей было что-то еще. В них был страх. Не выдержав, я закуталась в балахон с ног до головы и впервые надела капюшон, чтобы скрыть лицо и волосы. Стало легче - безликая фигура в черном вызывала ровно столько неприязни, сколько обычно.
   Только после того, как за мной закрылась дверь кабинета Магистра, я сняла капюшон и помимо воли облегченно вздохнула.
   - А что ты хотела? - Буркнул Анхайлиг, только взглянув на меня. - После того, как вытащила эльфа с того света и сама в живых осталась? Да не дрожи ты, демон тебя задери!
   Магистр подвинул кресло, в которое я почти упала. Воспоминания нахлынули снова. Я крепилась, как могла, но все же разрыдалась.
   - Вот же впечатлительная девчонка, - проворчал Анхайлиг. - Успокойся, кому говорю, или магией помочь?
   - Не надо, - пискнула я и глубоко вздохнула, стараясь взять себя в руки.
   Раздался тихий стук в дверь.
   - Да, Ари, заходи, - крикнул Магистр, и на пороге появился темный эльф.
   Выглядел он по-прежнему неважно - тусклый взгляд куда-то вдаль, кожа с нездоровым сероватым оттенком... едва скользнув по моим волосам, Ари быстро отвел глаза. Боль вспыхнула в них и тотчас потухла.
   - Кислый ты какой-то, - отметил Анхайлиг. - Неужто совесть мучает?
   - А что это? - В равнодушных глазах Ари на миг промелькнула усмешка.
   Магистр хитро сощурился и откинулся на кресле.
   - Значит, родственники теперь? Ну, рассказывайте, как дошли до жизни такой.
   - Мне особо рассказывать нечего, - Ари сел и устало помассировал виски. - Я видел ровно столько же, сколько и вы.
   - Как ты понял, что Всеслав ударит не Джада, а Тень?
   - Никак. Только тогда, когда тот уже направил заклинание.
   Брови Магистра дрогнули.
   - Хорошая реакция, - поздравил он.
   - Да, не жалуюсь.
   - Ладно. Тогда к тебе, Тень, вопрос: с какого демона Всеслав хотел тебя убить.
   - Я не знаю.
   - Только мне не ври, пожалуйста. Для обычной мести Всеслав мог выбрать и кого посолиднее из темных, чем ты. Того же Ари или Влада. Он не настолько безумен был, чтобы из-за убийства незначительной темной жертвовать своим статусом, судьбой, жизнью, всем. Потому лучше расскажи сейчас, чтобы я смог защитить тебя от Виттора.
   - Да я правда не знаю! - Крикнула я. - Эти светлые фанатики еще при поступлении хотели меня убить, и убили бы, если б не Арт! А что я? Я всю жизнь жила спокойно, никого не трогала и...
   - Арт? Это еще кто?
   - Вампир, - пояснил Ари.
   Анхайлиг и вопросительно посмотрел на меня. Я кивнула, подтверждая слова эльфа.
   - То есть, тебя спас вампир? А он откуда взялся? Давай-ка поподробнее и с самого начала.
   Я тяжело вздохнула и стала рассказывать. С каждой минутой, слушая меня, Магистр хмурился все больше.
   - Хм... теперь я примерно представляю, о ком ты говоришь, - заключил он, когда я смолкла. - Он, конечно, странный вампир по сравнению со своими сородичами, но даже если и помог... какой демон его дернул пойти за тобой потом? Чтобы спасти от фанатиков? А ты, Ари? Разве темным эльфам есть дело до людей? С чего ты вдруг решил пожертвовать собой?
   - Я... - эльф впервые растерялся. - Я не знаю. Просто дернуло что-то...
   - Да почему все на меня набросились?! - Не выдержала я. - Это ведь из-за них, из-за светлых я стала темной!
   - Не из-за них, - Анхайлиг покачал головой. - А из-за вампира. Не думай ты в тот момент о том, что он рядом, ты стала бы светлой. И я более чем уверен, случись это, тебя бы не только не тронули, но и поздравили со спасением души.
   - Но Арт бы погиб?!
   - Если это тот, о ком я думаю, то вряд ли, - хмыкнул Магистр. - Он, зараза, живучий.
   - Так я это все зря???
   - Ну, у тебя был выбор. Просто обстоятельства сложились так, что выбор этот пал не на сторону света.
   Я подумала о своей жизни, стань я светлой. Факультет Зевса или Виттора, благородная ненависть к Ари, Сержу, да и вообще ко всем темным...
   - И хвала богам, что не на их сторону, - буркнула я.
   - Кто знает, - произнес Анхайлиг задумчиво. - Не случайно обстоятельства заставили тебя стать темной. Не случайно обстоятельства заставили тебя дать обещание Моране. Возможно, было бы лучше, чтобы этого не произошло...
   - Но я не могла отказаться!
   - Могла, - поправил Магистр. - Другое дело, что выбор был не самый легкий.
   - А если я не сдержу слова? Если откажусь выполнить... - У меня вдруг кольнуло сердце.
   - Ты умрешь, - равнодушно ответил Анхайлиг. - Ариабет умрет. А что еще произойдет, или не произойдет, я без понятия.
   - Значит, ничего нельзя изменить?
   - Вы знаете, что Велиар был светлым? Судьбой ему было предначертано убить Грега Кровавого. Но те же обстоятельства сделали его темным, чтобы пророчество не исполнилось.
   - Однако он все равно победил Грега, - уставилась на Магистра я.
   - Вот ты и ответила на свой вопрос, - пожал плечами тот. - Жаль я понятия не имею, что от тебя хотят светлые. А Виттор, даже если знает, не расскажет.
   - А чего у покойника не спросите? - Предложила я.
   - Тень, ты что, совсем не учишься? Проявленных светлых, которые наложили на себя перед смертью заклятие молчания, мы допросить уже никак не можем.
   Под укоризненным взглядом Анхайлига я смутилась. Магистр, было, собрался прочитать очередную лекцию о пользе учебы, но оборвал сам себя и с холодом взглянул на входную дверь. Та открылась. В кабинет зашел Архимаг Виттор.
   - А, вы все здесь, - оглядел он нас. - Это хорошо.
   - Я слушаю, Виттор, - Анхайлиг встал.
   - Собственно, я пришел сообщить, что ко мне поступило ходатайство трех Магистров об отчислении адепта-некроманта первого курса, который в списках числится как темный эльф Ариабет Даэрон.
   Ари угрюмо усмехнулся.
   - И с какого демона вы хотите его отчислить? - Бесцветным голосом уточнил Магистр Анхайлиг, в то время как я просто вытаращилась на Архимага Виттора, не веря своим ушам.
   - Ариабет убил светлого.
   - Который хотел убить мою ученицу и убил его самого, - Анхайлиг жестко посмотрел на Архимага. - Не ребята начали этот бой, но их заслуга в том, что они остались живы. Однако, примите как факт, Виттор: ваш выпускник напал на первокурсницу, за что понес справедливое наказание. И я задам вопрос снова. Вы все еще хотите отчислить моего ученика? Вы действительно рискнете это сделать?
   Лицо Анхайлига неуловимо изменилось. В разное время я видела его добрым, равнодушным, недовольным... но в этот момент маска его спала, открывая властное, жесткое лицо и колючий взгляд мага, которому далеко за сотню лет. Мага, по силе, возможно, равного и самому Виттору. И именно сейчас, в этот момент этот маг был по-настоящему рассержен.
   Мне почему-то захотелось провалиться сквозь землю.
   Недолгое молчание.
   - Ну, будет, - Виттор примиряющее поднял руки, и фалды его белоснежного балахона дрогнули как крылья большой птицы. - Поругались, и хватит, Анх. Признаю, мое решение было опрометчивым.
   - Вот и хорошо, - от Анхайлига все еще веяло холодом, но лицо уже приняло обычный равнодушный вид.
   - Отчет о происшествии на двоих составлять будем? - уточнил Архимаг.
   - Разумеется, - кивнул Анхайлиг. - Тень, Ари, можете идти.
   Не дожидаясь повторного предложения, мы быстро покинули кабинет Магистра.
   - Мне одно интересно - а почему Анхайлиг еще не Архимаг? - Заинтересовалась я. - Судя по его поведению сейчас вполне мог бы.
   - Потому что Архимаг в городе и Академии должен быть один, - ответил Ари. - А чтобы Темному Кругу контролировать Виттора, просто Магистра недостаточно.
   - Темный Круг? Что это еще такое?
   - Тень, из какой глуши ты взялась-то? - Ари усмехнулся. - Темный Круг - это аналог Совета Старейшин у светлых. Проще говоря, собрание из сильнейших представителей темной стороны. Светлые следят за нами, мы - за ними, вот так и сохраняется некое равновесие между сторонами. Потому Анхайлигу хватает мудрости раз за разом отказываться от титула Архимага. Светлые об этом знают, но что они могут сделать? Анхайлиг раз за разом доказывает, что по силе он достоин занимать пост зама Главы Академии.
   - Хм... - я задумалась. - Но почему Виттор от него не откажется? Если знает?
   - А причина? Просто так нельзя. А Анхайлиг поводов не дает. Да и к тому же за столько лет, думаю, Виттор привык, и считает, что лучше знакомый темный, чем неизвестно какой активист. Тем более, во время Кровавой Сечи они все-таки сражались вместе.
   - Откуда ты все это знаешь? - Удивилась я.
   - Я много чего знаю, Тень. Не забывай, я все же чуть тебя постарше, да и жизнь свою провел не на болотах, - он мотнул головой. - Ты лучше мне скажи, почему не сказала Анхайлигу о своей фамилии?
   - И это услышал? - Я с напряжением посмотрела на него.
   - Как видишь. И так?
   - А зачем? - Огрызнулась я. - Насколько я поняла, всех, кто имеет отношение к культу Велиара, не только светлые ненавидят, но и темные. Савелий вон, или даже сам Анхайлиг, не раз нам это успели продемонстрировать. Пусть он лучше верит в эти свои пророчества, чем весь остаток учебы относится ко мне как... как к ним. Права была бабушка, когда запрещала вспоминать о своем имени! Не хочу иметь с ними ничего общего, слышишь? Не хочу!
   - Не кричи, - попросил эльф. - Я все прекрасно понимаю.
   - Извини, - я смутилась. - Просто всего так много навалилось...
   - Еще бы, - Ари глубоко вздохнул. - Ты тоже извини, но я себя отвратительно чувствую. Пойду еще полежу.
   - Хорошо, - кивнула я, а спустя мгновения провожала взглядом удаляющуюся ссутуленную фигуру эльфа.
   В коридоре я осталась одна со своими мыслями и переживаниями. Множество вопросов требовали хоть какой-то информации, и время для того, чтобы ее получить, у меня сейчас, наконец, появилось. Я уже давно собиралась покопаться в книгах, а потому решительным шагом направилась в библиотеку. Я должна узнать хоть что-то.
  
  
  
   8.
  
   Библиотека была огромна. Книги. Множество книг вокруг, никогда за всю свою жизнь я не видела их в таком количестве. Моя уверенность разобраться во всем здесь и сейчас несколько уменьшилась. Я поняла, что без посторонней помощи блуждать тут буду долго.
   - Добрый вечер, девушка, - поприветствовали из-за спины так неожиданно, что я едва не подпрыгнула и резко обернулась.
   Передо мной стоял крепкий мужик неопределенного возраста с маленькой бородкой на широком лице. Глаза его с прищуром смотрели на меня.
   - Доброго... - я судорожно пыталась сообразить, к какому факультету может принадлежать серая хламида незнакомца.
   - Не надо так бояться, это не пристало некромантам, - усмехнулся он. - Я всего лишь библиотекарь, зовут меня Лион. Помочь чем?
   - Да, - я уже с облегчением кивнула. - Мне бы в раздел истории.
   - Весь северо-западный сектор посвящен истории. Ищете что-то конкретное? Хотя, видимо, вам нужен Велиар?
   - Э... да, - я искренне изумилась. - А откуда...
   - Год за годом вы, некроманты, в первый раз появляетесь здесь именно за этим и задаете один и тот же вопрос. Я даже удивлен, что вы так долго ждали, прежде чем прийти сюда. Хе-хе, - библиотекарь снова усмехнулся. - Пойдемте.
   Он повел меня по узкому длинному проходу вдоль бесконечных стеллажей, которые поднимались ввысь по обеим сторонам от нас. Изредка в этом книжном лабиринте попадались небольшие ниши, в которых располагались читальные столы. К одному из них мы и подошли минут через десять блуждания между стеллажей.
   - Ну, вот и пришли, - Лион потянулся рукой к одинокому хрустальному шару на столе.
   Тот помутнел, а потом засветился однотонным молочным светом.
   - Интересный светильник, - я с любопытством уставилась на шар. - Никогда таких не видела.
   - Магическое освещение тоже может повредить книгам, - пояснил Лион. - А кристалл абсолютно безопасен. Вещица редкая, но на то в Академии и создан факультет ведьмаков-артефактников. Ладно, располагайтесь. Все, что вам нужно, находится здесь, - он обвел рукой ближайшие полки. - В пределах разумного, конечно.
   Библиотекарь хитро улыбнулся и ушел.
   Я огляделась. Книги вокруг были массивные, каждая размером с "Практику Ядодела", а то и с учебник по истории некромантии. Я осторожно провела рукой по шероховатым корешкам и наугад сняла с полки одну из книг. "Хроники Кровавой Сечи". Интересно, но не совсем то, что мне нужно. Достала другую, потолще и потяжелее. Полустертая надпись на потемневшем от времени переплете гласила: "Жизнеописания". Самое то!
   Я уселась за стол и открыла книгу.
   Повествование о Велиаре начиналось с того, что перспективный светлый маг элементалист убил в Академии свою возлюбленную. Летописец предполагал, что причиной стала обычная ревность: застав девушку с другим, Велиар столкнул ее с башни Воздуха факультета Элементалистики. Это убийство сделало из Велиара Проявленного темного и перечеркнуло всю его дальнейшую судьбу. По личному ходатайству главы Академии, коим тогда был темный Архимаг, Велиара все же не исключили, а направили на факультет Некромантии. Впрочем, долго он там не задержался. Едва Велиар получил звание Магистра, то предпочел побыстрее покинуть ставшие чужими стены, и дальнейшее изучение боевой некромантии проводил где-то вне пределов Академии.
   Поначалу о Велиаре ничего не было слышно. В это же время начинались первые стычки с вампирами, и о нем даже стали забывать, но однажды имя Велиара всплыло при ужасных событиях в одном из отдаленных поселений. Неприятностей с тыла никто не ждал, наоборот, там собирали войска в поддержку приграничным гарнизонам.
   Поселок в глубинке был не особо большим, однако воины могли понадобиться и оттуда. От войска, которое проходило по торговому тракту недалеко от поселка, были направлены вербовщики, однако обратно они не вернулись. А потом сгинуло и само войско. Двух еще живых солдат спустя несколько дней подобрал на дороге караван, их сбивчивый рассказ и безумные взгляды повергли купцов в ужас. До утра эти двое не дожили. Трупы солдат обнаружили изуродованными почти до неузнаваемости, и это красноречивее всего подтвердило слова о том, что убийца - некромант.
   Как оказалось, в том поселке жил Велиар, да не один, а с новой возлюбленной. Но и с этой женщиной ему не повезло. Узнав, что та ему изменяет, Велиар снова впал в неуправляемую ярость, а с разбушевавшимся Магистром некромантии деревенские жители ничего поделать не смогли.
   Неизвестный автор хроник ярко, в красках расписывал, как Велиар уничтожил поселение и отряд воинов, которые пришли мирным жителям на помощь. А потом и еще несколько отрядов и магов, которые оказывались у него на пути, после чего ему заочно приписали титул Архимага.
   Я с содроганием представила людей, которые погибли от магии Велиара. Некромантия способна делать страшные вещи, я до сих пор отлично помнила лекцию Анхайлига о заживо гниющих людях, отслоении мяса от их костей, и печень, которую показал мне Магистр в день поступления. Процесс этот мог длиться от нескольких часов до нескольких дней, как с теми солдатами, которых нашел караван, но одно было неизбежно - мучительная смерть. Не зря большая часть наших заклинаний запрещена как необратимые, ни один целитель не сможет остановить это медленное, страшное умирание. И все это только из-за ревности? Ни один нормальный человек не додумается до этого! Что же за чудовище был этот Велиар?
   На одной из страниц книги художник изобразил его портрет. Худое лицо, цепкий взгляд и небольшая русая бородка, ничто не выдавало в Велиаре великого мага. Только складка меж бровей, да несколько морщин указывали на тяжелые события, которые ему довелось пережить. Увидишь, и не скажешь ведь, что перед тобой убийца.
   Я поджала губы, но продолжила чтение. Кроме всего прочего, летописец рассказывал о достижениях Велиара как мага. Им было создано множество заклинаний и открытий в области боевой некромантии и магии Тьмы. Архимаг создал сложный в плетении, но очень эффективный щит Отдачи, который был способен отразить практически любую атаку элементалиста. Полог Рассеяния, в течение продолжительного времени оберегающий от проклятий, так же был создан Велиаром. Благодаря своему уму и силе он, по утверждениям, побеждал в поединке практически любого. Заслуги Велиара в магии были настолько высоки, что, несмотря на свои злодеяния, он являлся кумиром большинства темных.
   И все же он убийца. Пусть и гений, моим кумиром Велиар не станет никогда.
   Я посмотрела еще несколько книг, но везде было написано то же самое - Велиара проклинали как некроманта, но признавали в нем талантливого Архимага. Похоже, большего тут и не узнать.
   Ладно, что у нас известно про Грега? Я вернулась к томику "Жизнеописания" и полистала пожелтевшие от времени страницы. С одной из них на меня уставилось широкое жесткое лицо, бледное, с длинными черными волосами. Внешность Грега чем-то напоминала Арта, хотя - вампир, это и понятно...
   История самого кровавого вампира начиналась с предсказания. По какой-то давней легенде Грегу было предречено стать властителем мира, однако в другом предсказании уточнялось, что-де его сможет победить светлый Архимаг, который родится в определенное время. Когда Грег узнал о том, что помешать его великому будущему может один человек, он со злости выпил кровь всех младенцев в округе, которые родились в день предсказания.
   Кто из них был более кровавым - Грег или Велиар?
   Если Велиар по описаниям был просто бездушным магом, то Грег откровенно наслаждался страданиями людей. Чего стоил один только рассказ о подвешенных полутрупах над кровавым бассейном, где купался Грег. Летописец с той же тщательностью, что и раньше, расписывал еще живых людей, которые кричали от боли и пыток, а такие ванны Архивампир принимал ежедневно.
   Владения Грега изначально были не очень большие, однако находились на границе с поселениями людей. Так что когда Архивампиру потребовалось первое войско, Грег, недолго думая, убил жителей ближайших деревень и оживил их уже вампирами, которые стали полностью подвластны его воле. Тем самым он значительно расширил свои границы. Опасным для Грега оставался расположенный совсем рядом и враждебно настроенный город-крепость, типа Леории, который с наскока было не взять. Тогда Грег поступил хитрее и более жестоко. Благодаря своей силе он поднял мертвецов городского кладбища, и те за одну ночь уничтожили приграничный город.
   Конечно, на завоевание мира Грег в одиночку идти не собирался. Благодаря своим лидерским качествам и ссылкам на старое пророчество, Архивампир смог объединить под своими знаменами очень многие кланы. Среди перечисленных летописцем ближайших соратников я увидела и Вайленберг, родину Арта. Архивампир Дроннорд Вайленбергский был правой рукой Грега, вот ведь как бывает...
   Потом началась война. С одной стороны были вампиры, с другой - люди и эльфы. Короткая, но яростная, она получила название "Кровавая Бойня". Я с сомнением покосилась на памятную книгу и решила в подробности не вдаваться. Хватит с меня крови сегодня, обойдусь и кратким пересказом в "Жизнеописании".
   Война быстро разгоралась, вампиры наступали, ведомые Грегом, а эльфов было не так много, чтобы сдерживать их. Тем более все больше недавних союзников-людей становились вампирами, подчиненными воле Грега.
   Орки и тролли, будучи наемниками, просто воевали на стороне тех, кто больше заплатит, и неизвестно, чем бы все закончилось, но в этот момент схлестнулись Грег с Велиаром. О причинах этого боя нигде не упоминалось. Никто не знал, чего они не поделили, но два злодея устроили, вне сомнения, поединок века. Небольшая личная гвардия Грега на Плато Демонов была уничтожена почти мгновенно, а потом погибли и сами поединщики.
   Война закончилась, все вздохнули спокойно, но в этот момент появился культ Велиара. Возникновение его было неизбежно - у Велиара среди темных было много поклонников, и, тем более, у Велиара-победителя Грега Кровавого. А то, что культ создал его родственник, приняв тьму и отвергнув для этого свет, еще больше укрепило веру последователей культа в то, что Велиар жив и вернется. Одновременно с этим стали распространяться слухи, что и Грег не совсем мертв, и что оживить его можно... далее лист был девственно чист.
   Не поняла? Я открыла другую книгу на нужном описании - то же самое. Это что получается? Что кто-то аккуратно уничтожил в книгах все упоминания о возможности воскрешения Грега? В принципе, разумно. К тому же, меня интересует не он, а Антеро.
   Я полистала "Жизнеописание". О Даниэле Антеро и его потомках, в отличие от Велиара, было написано крайне мало. Кроме того, что уже не так давно рассказал Джад, скудные данные не сообщали практически ничего.
   Портрета его нигде не было, но по описаниям он был чем-то похож на Велиара. Даниэль был двоюродным братом Велиара, родных у некроманта не было. Род Антеро в то время был знатен и относился к уважаемым светлым домам Вельского королевства. Общение у братьев, после того как Велиар стал Проявленным темным, прекратилось, хотя до того момента они виделись часто. Семья Даниэля публично отвергла Велиара-отступника, и никто не порицал их. О родстве Антеро и темного Архимага забыли вплоть до кончины Велиара.
   Когда Даниэль узнал о смерти старшего брата в сражении с Грегом Кровавым, он все же решил похоронить его по правилам семьи. От тела Велиара правда мало что осталось - лишь пепел, да старое родовое кольцо. Пепел предали земле на фамильном кладбище, а кольцо Даниэль оставил себе как память.
   Со времени похорон прошло лишь несколько дней, как жизнь рода Антеро резко переменилась. Очередным утром Даниэль Антеро появился перед семьей на завтрак бледным, растрепанным и, что самое главное, Проявленным темным. С легким безумством во взгляде Даниэль сообщил родным, что ночью видел призрак брата, и призрак этот возложил на него важную миссию. После этого вкратце описывалось, как Антеро создал Культ Велиара, и что вся его семья была проклята.
   Жену Даниэля со старшими детьми забила камнями разъяренная толпа после первого жертвоприношения Культа. Дом Антеро сожгли, а самого младшего ребенка, который остался сиротой, отдали в светлый храм, и далее следы Антеро терялись. Были упоминания, что среди рода попадались Инквизиторы, но и только.
   Я представила, как жители Леории вытаскивают меня за городские стены и закидывают камнями. Воображение мгновенно нарисовало настолько яркую картинку, что стало страшно. "Никогда не упоминай своего имени", - слова бабушки теперь обрели полную ясность. И тот стражник на воротах, я вспомнила его взгляд, не удивительно, что он... стоп! Стражник! Так вот откуда эти светлые маньяки узнали, что я в городе! И вот откуда они узнали, что я попала в Академию. Пусть я и не называла своего имени при поступлении, а только на воротах, это лишь задержало светлых, но не остановило - описание-то мое у них было.
   - Ненормальные, - пробормотала я. - Убивать просто из-за фамилии далекого предка? Да что мне с него? С чего они вообще решили, что я пойду по его стопам? Он мне не менее чем остальным ненавистен, тем более после прочитанного. Ненормальные, - снова повторила я и поняла, что рассуждаю вслух.
   Хватит. Так можно и умом тронуться. Я решительно отодвинула "Жизнеописание" и поднялась. Главное я узнала - надежды найти родственников с помощью обычных архивов не было. Да уже и не хотелось их таких искать. Куда более приятным выглядело родство с темным эльфом.
   Больше тратить на поиски время смысла не имело, так что я расставила книги по полкам и вышла из своего закутка. Немного поплутав по книжному лабиринту, я снова оказалась в самом начале библиотеки и вежливо кивнула Лиону.
   - Ну как? - Поинтересовался от. - Нашли то, что вам нужно?
   - Да, спасибо, - я замялась, но все-таки спросила. - Вы не знаете, почему в некоторых книгах нет окончаний? Предложения обрываются белыми листами.
   - Это закрытая информация, - пояснил библиотекарь. - Создавать секретные библиотеки не надежно. Куда проще наложить заклятие на знания, которые не должны быть доступны.
   - Извините, - я смутилась. - Я не специально...
   - Знаю, знаю, - прервал Лион. - Такое пересечение в книгах у нас не редкость. Экая вы робкая некромантка. Вы заглядывайте сюда, может, еще чего нужное найдете.
   - Конечно, - согласилась я и вышла из библиотеки.
   Голова гудела от легенд, но на пустой желудок думать уже не хотела. Время приближалось к обеду. Ребята должны были скоро закончить занятия, поэтому я решила пойти в столовую и дождаться их там. Очень хотелось с кем-то поделиться всем, что я узнала. Своими страхами, подозрениями... но с кем? Бабушка, ну почему ты не рассказала мне раньше?
   Внезапно я ощутила магический всплеск, и тут же сильный удар из ниоткуда отбросил меня к стене. Дыхание на мгновение перехватило от боли, я поморщилась и с трудом подняла голову.
   Их было двое. Элементалист, знакомый первокурсник, и целитель. Пошевелиться я не могла - невидимая воздушная рука крепко прижимала к полу. Сообразить что-нибудь магическое тоже не получилось - мерцающий барьер целителя разделял меня и их. Однако страха я не ощутила, слишком много его было за последнее время. В душе вопреки нему вспыхнули раздражение и легкая злость. Светлые. Почему они не могут просто оставить меня в покое?
   - Ха! Не так ты и страшна! - Элементалист довольно улыбнулся. - А вот будешь знать, как призраков на честных людей натравливать!
   - Тихо, - оборвал целитель, на груди его был памятный значок. - Лучше действуй.
   Элементалист кивнул, скрутил файербол, и огненный шар полетел на меня.
   Ну вот, кажется, и все. В один долгий миг я поняла, что так, возможно, будет лучше для всех, но я очень хочу жить, и зажмурилась...
   Яркая вспышка, меня окатило жаром, но боли я не почувствовала и приоткрыла глаза. Файербола не было - тонкая черная полоска на полу указывала границу, где он рассеялся. Как раз там, где сейчас переливалась радужная магическая пленка.
   - Сдурели?! - Раздался женский крик.
   Я, и не менее изумленные светлые, повернули головы. В конце коридора, тяжело дыша от быстрого бега, стояла раскрасневшаяся Рэй.
   - Заступаешься за нее? - Возмутился элементалист. - За темную?!
   - Эта темная на моих глазах пожертвовала собой, чтобы спасти чужую жизнь, Светозар! - Выдохнула Рэй. - Так у кого более темная душа? У нее, или у вас, тех, кто пытается жизнь отнять?!
   - Не смей мешать нам! - Потребовал целитель, сплетая какое-то подчиняющее волю заклинание.
   Слепящая сеть на мгновение окутала Рэй, но потом вдруг потемнела и растаяла, а сама девушка оказалась под щитом Тьмы. Спустя мгновение таким же щитом накрыло меня, избавляя от давящей силы.
   - Что еще за...
   - Элсидор, зачем на мелочь нападаешь? Совсем страх после смерти своего дружка Всеслава потерял? - Пробасили с другого конца коридора, и я увидела Тария.
   Целитель дернулся, но было уже поздно: памятное по турниру заклинание высоченного ведьмака уже рванулось вперед, и светлый застыл.
   - Вы! - Взвыл Светозар. - Да я...
   Яркая беззвучная вспышка, и он, оглушенный, упал, так и не успев завершить фразы.
   - Ой, - пискнула Рэй и растерянно посмотрела на ведьмака. - Я это... я рефлекторно! Может, я сейчас за целителями... в смысле, за Магистром или еще за кем сбегаю?
   Тарий посмотрел на элементалиста, прищурился, а потом равнодушно махнул рукой.
   - Ерунда, только сознание потерял, - сообщил он. - Слабая у тебя молния. Да не дергайся, у нас прорицатели не зря свой хлеб едят, небось, уже идут сюда. Отдыхай да жди.
   - Спасибо, - поблагодарила я, пока Рэй что-нибудь не ляпнула, и медленно поднялась с пола.
   - Не за что, - хмыкнул Тарий. - Раз я остался без турнира, так хоть повод появился повеселиться. Хотя чую, влетит нам всем по первое число за эту стычку.
   - За что? - Возмутилась Рэй. - Мы же на стороне справедливости!
   - В жизни у людей часто бывают разные понятия о справедливости, - сообщил ведьмак. - И скоро ты в этом сможешь убедиться.
   - Оптимист, блин, - Рэй недоверчиво скривилась. - Как ты тут вообще оказался?
   - Да у Лиона в библиотеке сломался светильник, - охотно пояснил Тарий. - Сбилось какое-то заклинание и ни в какую не хотело настраиваться. Я там часа два проторчал, пока его чинил. Главное, уже думаю, все, новый арт собирать придется, а тут раз - и заработал шарик. Так что вам со мной на редкость повезло.
   - Это точно, - согласилась я, краем уха отмечая шум со стороны лестницы.
   - Идут? - Рэй напряглась.
   - Ага, - подтвердил Тарий, а мгновением позже мы уже наблюдали за приближением нескольких целителей под предводительством мрачного мужчины в фиолетовом балахоне прорицателя и строгой сухой женщины - Магистра факультета Благ и Исцелений.
   Адепты сразу же устремились к бесчувственным светлым, а женщина с выражением крайнего возмущения уставилась на нас. Однако не успела она и слова вымолвить, как в коридоре появился Магистр Савелий.
   - Савелий, - хмыкнула женщина с легкой досадой. - Быстро же ты добежал из своих подвалов.
   - В здоровом теле здоровый дух, Амалика, - пожал плечами тот. - Точнее, призрак... ну и скелет тоже.
   Магистр скривилась.
   - У тебя плохое чувство юмора, Савелий, - сказала она. - Ты бы последил, чтобы оно не передавалось твоим адептам во время обучения.
   - Ты за моих адептов не беспокойся, лучше своих заставь хотя бы соблюдать порядок в Академии, - парировал Савелий. - А то совсем с катушек съехали, на первокурсников бросаются. Чему вы их только учите?
   - Не твое дело, - огрызнулась Амалика, мигом утратив довольный вид.
   Женщина прищурилась, тонкие губы ее сжались в почти невидимую полоску. Мне она с каждым мгновением нравилась все меньше.
   - А вы? - Амалика переключилась на равнодушного Тария. - Как вы тут оказались?
   - А вам бы не хотелось, чтобы я тут был? - Вопросом на вопрос ответил тот.
   - Тарий! Вы известный разгильдяй, может, вы и затеяли эту драку?
   - Не смешите меня, леди Амалика, - только отмахнулся ведьмак. - Всем ведь ясно, кто зачинщик. А оказался я тут случайно - мирно возвращался из библиотеки, где починял светильник.
   Амалика бросила быстрый взгляд на своего спутника, и прорицатель коротко кивнул. Молчаливые помощники Амалики, тем временем, уже забрали окаменевшего Элсидора и полубесчувственного Светозара, и ушли. В коридоре остались только мы.
   - Что ж, хорошо, - теперь она смотрела на меня. - А вы что можете рассказать о происходящем, Тень?
   - Да ничего особенного, - ответила я, стараясь держать себя в руках. - Магистр Анхайлиг освободил меня сегодня от занятий, и я решила воспользоваться случаем и посидеть в библиотеке. Вот, возвращалась уже обратно, как эти два светлых при... э... адепта ни с чего набросились на меня и едва не убили. Спасибо, ребята помогли.
   Прорицатель снова кивнул, подтверждая сказанное.
   - И вы не знаете причины? - Не унималась Амалика. - Почему два перспективных адепта нарушили все правила Академии, напав на вас? Может, вы их спровоцировали, или...
   - Да что вы ерунду несете?! - Не выдержала я. - У вас прорицатель рядом, а вы все равно пытаетесь выгородить своих фанатиков!
   - Как ни прискорбно, но моя адептка права, - добавил Савелий, в то время как лицо Амалики пошло красными пятнами.
   - Да как вы... смеете! - Выдохнула она. - Хотите сказать, что все это было спланировано заранее?!
   - Но это правда, - тихо сказала Рэй. - Я же сама слышала, и потому пошла за ними.
   Савелий только молча улыбнулся, и я поняла, что благодаря Рэй эту пикировку он выиграл безоговорочно.
   - В таком случае, Александра, пойдемте, побеседуем о том, что вы услышали, - бросила Амалика, резко развернулась и стала удаляться.
   Растерянной Рэй не оставалось ничего другого, как последовать за Магистром факультета Благ и Исцелений.
   - Какая она была рассерженная, - поежилась я.
   - Конечно, - Тарий довольно улыбнулся. - Ее факультет посадили в большую лужу. За такое самоуправство этим двум светлым однозначно грозит отчисление, а ее же протеже при нас не дала ей и попытки их выгородить.
   - Ты-то чего улыбаешься? - Посмотрел на ведьмака Савелий. - Все равно ведь наказание получишь.
   - Да мне что, впервой что ли? - Отмахнулся Тарий. - Тем более, для того, чтобы от Элсидора избавиться, вполне оправданная жертва. А там, глядишь, Анхайлиг к Джаду отправит. Ваш некромант - мировой собу... э... седник, так что наоборот отдохну.
   - Ну-ну, - Магистр недовольно покачал головой. - Ладно, пойдем к Анхайлигу на разбор.
   - А я? - Напомнила я о своем существовании.
   - А чего ты? От занятий ты уже освобождена, магии ты не применяла, значит, правил Академии не нарушала. Твой рассказ мы уже знаем, ничего нового ты не скажешь, так что иди себе.
   - Совсем? - Недоверчиво посмотрела на Магистра я.
   - Совсем, совсем. Там обед начинается, вот, поешь. Отдохни.
   Я кивнула, и Савелий с Тарием ушли.
   "Вот так, - подумалось мне. - Второй раз едва не убили, а всех куда больше заботит лужа, в которую сел факультет целителей".
   Теперь я понимала, почему Велиар так быстро покинул Академию. Ему, наверное, тоже все эти дрязги до одного демона надоели...
   Я мотнула головой, отгоняя неприятные воспоминания, и направилась в столовую. С голоду я умирать не собираюсь. Я хочу жить.
  

* * *

  
   Все наши, за исключением Ари, уже были в столовой. Меня они встретили приветственными возгласами, а Серж даже подскочил.
   - Живая! - Оглядев меня с ног до головы, констатировал он.
   - Ага, - согласилась я.
   - Это хорошо, - Талон потер руки и вернулся к обеду.
   Только сейчас я почувствовала, как проголодалась, и жадно набросилась на тушеные овощи.
   - У нас тут демон знает что происходит, - рассказывал в это время Серж. - Конец занятия вообще сорвался - Савелий на полуслове застыл, матернулся и выскочил из аудитории, ничего не объяснив. Ну, мы подождали его до обеда, а потом свалили. Чего нам, голодными что ли было сидеть?
   - Безобразие какое-то, - вставил Влад. - Что за отношение к будущим коллегам? Такое поведение не достойно некроманта!
   - Началась знакомая песня, - Миранда закатила глаза.
   - Что началось? Неужели ему трудно было зайти и хоть что-то объяснить?
   - Трудно, - жуя, промычала я. - Он сейчас у Анхайлига, они там решают какое наказание Тарию придумать.
   - Чего?? - Некроманты вытаращились на меня.
   - Тень, у меня есть чувство, что ты знаешь больше нас, - поделился соображением Сит, а Серж просто потребовал:
   - Рассказывай!
   Я вздохнула, с сожалением посмотрела на полупустую тарелку и начала рассказ.
   - Ничего себе! - Возмутился Серж, едва услышал, что светлые опять пытались меня убить. - Да они вообще все там рехнулись что ли?!
   - Из-за какого то призрака! - Поддакнул Талон. - Неужели ночная пробежка светлого в трусах - такое смертельное оскорбление?
   - А я говорил, не позорьте имя Тьмы своими выходками, - буркнул Влад.
   - Иди ты, - прошипела я. - Еще позащищай их!
   - Не умеешь гадости делать - не берись, - огрызнулся Влад.
   - Тень, а чего тебя в библиотеку-то потянуло? - Спросил Сит, отвлекая от перепалки.
   - А почему и нет? - Я пожала плечами. - Мне было скучно, вот и решила посмотреть как там чего. Кстати, - вспомнила я, - у них, оказывается, интересная система безопасности. Они все свои тайны заклинанием закрыли, и в книжках просто пустые листы.
   - Как это?
   - Ну, читаешь ты книжку, читаешь, а потом раз, и на середине фразы все обрывается и дальше пустота, - пояснила я.
   - Интересно, надо будет посмотреть.
   - Почитай в истории, там полно этих дыр.
   - А в истории-то что прятать? - Удивился Талон.
   - Ну, какую-то легенду о Греге и Велиаре, например, - ответила я. - Читала вот про их битву, потом, что они-де не умерли, а как только зашла речь о том, что их как-то можно оживить - пустой лист.
   - Фи, - Миранда фыркнула. - Чего ж тут секретного-то? Всем давно известна та легенда. Кровь Велиара заточила Грега, кровь Велиара их и разбудит, когда Велиар вернется, чтобы завершить начатое. Нашли, что прятать. Если у них все секреты такие, то даже и не интересно.
   - Что-то как-то глупо звучит - кровь Велиара оживит Велиара, когда он вернется, - со скепсисом протянул Талон.
   - И ничего не глупо. Кто ж виноват, что ты не понимаешь.
   - Ну конечно, куда уж мне, - Талон ухмыльнулся. - Миранда, ты скажи, ты действительно веришь в эту чушь?
   - Да пошел ты! - Вспыхнула адептка, подскочила из-за стола и почти вылетела из столовой.
   Мы проводили девушку недоуменными взглядами и переглянулись.
   - Истеричка, - констатировал Влад. - Позор для некроманта.
   - Знаешь, Влад... - отозвался Талон, - а ты, пожалуй, прав.
   Мы посидели еще немного, а потом ребята пошли на очередную лекцию, и я снова осталась одна. Искать очередного происшествия на свою голову больше не хотелось, так что я просто вернулась в свою комнату и решила немного подремать.
  

* * *

  
   Проснулась я оттого, что в комнате кто-то был. Темно, но сколько сейчас времени, сообразить я не могла. Мгновение слепоты, а потом комната наполнилась сотнями оттенков серого. Я ясно видела всю комнату и Рэй, которая стояла рядом со шкафом. От удивления я вздрогнула, и только потом вспомнила о зрении темного эльфа.
   - А, ты не спишь? - Обернулась Рэй и сплела магический шар.
   Вспыхнул свет и больно ударил по глазам так, что я почти ослепла, а из глаз выступили слезы.
   - Уже нет, - прошипела я, усиленно моргая с надеждой привести зрение в порядок. - А ты чего одна? Где Этери?
   - В столовой, - Рэй тяжело вздохнула. - Тарий был прав. Меня наказали и оставили без ужина, да еще лекцию прочитали о правилах поведения. И, главное, за что? За хорошее дело?
   - Кстати, а как ты узнала-то? - Поинтересовалась я. - Ну, что они задумали, и куда идти?
   - Случайно, - Рэй пожала плечами. - У нас практика была, все как обычно бегали, никто друг на друга внимания не обращал особо. У меня как раз тренировочный поединок закончился, стала искать, с кем бы еще подуэлить, а тут смотрю - стоит этот светлый, Элсидор, и с нашим Светозаром разговаривает. Я только твое имя услышала, а потом они ушли. Ну, мне интересно стало, я же помню, что Светозар на тебя давно зуб точил, а тут еще целитель... в общем, я знакомого прорицателя поймала, да побежала следом, к библиотеке. Вот, едва успела.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила я.
   - Да ладно, - Рэй даже смутилась. - Не все мы такие ненормальные, как эти, и я считаю, что все сделала правильно. Совесть моя чиста, несмотря на реакцию Магистра Амалики. Буду голодать за справедливость! - Провозгласила она, надулась и плюхнулась на кровать.
   Я посмотрела на расстроенную элементалистку и поняла, что оставить ее здесь одну, а самой уйти на ужин будет совсем не честно.
   - Знаешь, Рэй, не переживай, - сказала я. - Я у вас такую оранжерею знаю с яблонями, пойдем, сходим? Заодно и я чего-нибудь сгрызу, ужин-то, похоже, пропустила.
   - С ума сошла? - Вытаращилась на меня Рэй. - Там половина деревьев ядовитые! А я, между прочим, на земле не специализируюсь, и без понятия, какие!
   - Знаю, - успокоила я. - Мы не зря яды учим, не бойся, не отравишься. Проход я тоже знаю, через двор ведьмаков к вашему, в заборе там такая дыра...
   - Зачем дыра? - Рэй с изумлением посмотрела на меня. - Тень, я же элементалист, пошли через корпус.
   - Хм, об этом я как-то не подумала. А ничего, что я...
   - Да кому какая разница? Ты ведь со мной. Пошли.
  

* * *

  
   Центральный зал факультета Элементалистики по своим размерам не уступал нашему. Несмотря на то, что за высокими стрельчатыми окнами было темно, зал наполнял тот же равномерный свет с потолка. К тому же, добавляла освещения и огромная пылающая статуя бородатого старца с мечом в дальнем конце зала.
   - Ничего себе, - восхитилась я, едва его заметив.
   Редкие проходящие мимо элементалисты косились на меня, но молчали.
   - Это ведь Бальтазар, - шепнула Рэй. - Бог Огня, наш покровитель. Никогда не видела, что ли? Пойдем уже.
   Она потянула меня к дверям, а спустя мгновения мы вышли во двор, продуваемый леденючим ветром. Съежившись от вечернего морозца, мы проскакали по застывшему полигону. Под ногами похрустывал замерзший песок вперемежку со снегом. Обогнули печальную статую и юркнули в двери оранжереи.
   Меня окутало тепло и знакомый легкий запах цветущих яблонь.
   - Хорошо-о, - протянула я.
   - И какие тут съедобные? - Уточнила Рэй.
   - Сейчас, - я бегло оглядела деревья и указала на два, растущих недалеко от дорожки. - Вон те.
   - Точно?
   - Точно, точно, - я кивнула. - Я же вижу, на них темной ауры нет.
   - Ну, смотри, - Рэй направилась к дереву, - если я отравлюсь, я тебя... ай!
   Она отпрыгнула обратно, а на земле, в том месте, где элементалистка только что стояла, извивался знакомый мне корень.
   - О, я про него и забыла, - хихикнула я. - Забавное растение, да?
   - Забавное?! Оно меня за ногу схватило! - Недовольная Рэй хмуро уставилась на корень. - А ну кыш отсюда, ползающее недоразумение!
   Она что-то прошептала, и корешок исчез в земле.
   - Так-то лучше, - Рэй уже спокойно подошла к дереву и сорвала яблоко.
   - Зря ты его прогнала, - вздохнула я, последовав ее примеру. - Может, ему общения не хватает. Или он тут сторожить пытается, мало ли кто придет?
   - Вряд ли тут будет еще кто-то, - Рэй покачала головой - То, что мы делаем, нарушает правила Академии, так что больше ненормальных не найдется. А общение... это ты со всякой потусторонней фигней разговариваешь, а мне положено их сразу бить.
   - И зря, - отметила я. - Вот, например, рассказывали нам историю про одно привидение, которое по доброте своей показало собеседникам, где находится клад. А ты говоришь - бить. Категоричность, она не всегда... - я оборвалась, услышав на улице чьи-то шаги. - Кажется, кто-то идет!
   - Где? - Замотала Рэй головой.
   Не объясняя, я дернула ее за деревья, и в этот момент скрипнула входная дверь. Мы замерли, а потом увидели трех ведьмаков с Тарием во главе.
   - Ну, давайте по быстрому, - тихо скомандовал Тарий. - Пока нас не хватились.
   Ведьмаки кивнули и уверенно двинулись к безопасным деревьям.
   - Обалдеть! - Возмущенно пискнула Рэй, наблюдая, как троица расхищает элементалистские яблоки.
   - Видимо, их тоже лишили ужина, - хмыкнула я. - Тария точно.
   Внезапно ведьмаки засуетились, а я снова услышала шаги. Тарий махнул рукой, и троица рванулась за деревья в противоположную сторону от нас. Снова скрипнула дверь, и в оранжерею зашли два элементалиста.
   - Эти не с отделения земли, - шепнула Рэй. - Они-то что тут забыли?
   - Оставлять нас без ужина! - Буркнул в это время один из них. - Нашли кого!
   Элементалисты направились к знакомым деревьям и стали срывать остатки яблок.
   - Демон знает что такое, - выдохнула Рэй с расстройством. - Проходной двор тут, а не экспериментальная оранжерея. Безобразие!
   - Рэй, спокойнее, - я протянула ей яблоко. - Лучше грызи.
   Следующие полчаса мы терпеливо ждали, пока уйдут элементалисты и ведьмаки, попутно из обсуждения то тех, то других, уяснив, что все ночные посетители оранжереи пострадали по одной причине. Видимо, подлянки и стычки были между ними не впервой, и обещали продолжиться и в дальнейшем. Судя по тому, что ведьмаки уходили после элементалистов, а те и понятия не имели, что их подслушали, исход следующей стычки был предрешен.
   - Вот вам и не нашлось ненормальных, - констатировала я, когда мы, наконец, вылезли на дорожку.
   Рэй только промычала что-то нечленораздельное и полезла на дерево, выискивать последние, случайно уцелевшие после набегов яблоки. Больше никто нам не мешал, так что мы управились довольно быстро и с облегчением покинули оранжерею.
  
  
   9.
  
   Солнечный свет заполнял нашу комнату и отливал пламенем на волосах Рэй, которая прихорашивалась перед зеркалом. В парадной пурпурной накидке с золотым шитьем, она выглядела изумительно.
   - Ну, как? - В который уже раз спросила Рэй.
   - Хороша, красавица, - хмыкнула я. - Посвятишься враз.
   - Ага, - поддакнула Этери, поднимая голову от справочника по артефактам. - Отстань от зеркала уже.
   - Да ну вас, - смущенно буркнула элементалистка и снова завертелась перед зеркалом. - Я, между прочим, в первый раз ее надела, должна же я все как следует разглядеть! Такое событие!
   Рэй было от чего волноваться. Сегодня буквально через пару часов должно было состояться ее Посвящение. Магистр Зевс объявил эту дату для своего факультета неделю назад, как раз на следующий день после нашей прогулки за яблоками. И с того момента Рэй считала минуты до события, которое обещало стать важнейшим в ее жизни.
   До посвящения Этери оставалась пара дней, а нам до сих пор ничего так и не сообщили. Казалось, о девяти некромантах-первокурсниках в огромной Академии просто забыли.
   "Этак нас до экзаменов продержат, пока вспомнят", - с грустью подумала я.
   Одно только радовало - отвлеченные предстоящим Посвящением и экзаменами, адепты стали забывать и о происшествии на турнире.
   - Ладно, всем пока, я пошла, - наконец оторвалась Рэй от зеркала.
   - Удачи, Рэй, - попрощались мы.
   Девушка выпорхнула за дверь, и я тоже стала собираться. В отличие от ведьмаков и элементалистов нам еще читали лекции. Так что пока Этери спокойно сидела себе в комнате и готовилась к экзаменам, мне предстояло что-то конспектировать.
   Вся мрачная донельзя я зашла в аудиторию и плюхнулась на свое место рядом с Ари. Кислые лица сокурсников указывали на то, что сходные мысли посетили и их.
   Я снова украдкой взглянула на эльфа. Он полностью пришел в себя уже через пару дней после нападения, однако общаться со мной не спешил. Ари ходил полностью погруженный в себя, а все мои попытки начать разговор аккуратно избегал. В конце концов, эльф вежливо попросил пока что его не трогать и дать разобраться в себе. Судя по совершенно отстраненному лицу, сегодня откровений от Ари мне тоже не светило.
   За эти дни я тоже обдумывала все, что произошло. У меня не было родственников, кроме бабушки, а теперь и ее не осталось, так что неожиданное появление брата я воспринимала с радостью. Однако не похоже, чтобы Ари испытывал что-то подобное - внешне его отношение никак не изменилось. За исключением одной единственной вспышки эмоций в тот первый ночной разговор, он остался таким же хмурым и молчаливым.
   Я тихонько вздохнула, отбросила грустные мысли и прислушалась к разговорам ребят. Все обсуждения сводились к тихому роптанию, которое медленно, но верно перерастало в громкое возмущение.
   - Вон, элементалисты уже пошли Посвящаться, мне мои соседи по комнате уже все мозги высушили, а нам о Посвящении еще даже не заикались! - Распалялся Влад. - Что за неуважение к некромантам?
   - Только и горазды, что теорию в диких количествах давать, - поддакнул Сит. - Все не как у нормальных людей. Вот элементалистов, ведьмаков там, заранее предупредили, время на подготовку к экзаменам дали, а мы что? Прорицатели какие, чтобы все самим знать?
   - А может, оно нам вообще на первом курсе не положено? - Подлил масла в огонь Визор.
   - Чего?! - Влад аж подскочил. - Что значит, не положено?! Да я сегодня же этот вопрос поставлю! И когда...
   Неожиданно открылась дверь, и в аудиторию зашел хмурый Анхайлиг. Появление Магистра было тем более странным, что вообще-то мы ждали Савелия.
   "Случилось что-то?" - Едва мелькнула мысль, как Анхайлиг сказал:
   - Поднимайтесь, ворчуны. Сегодня у вас великий день - ваше Посвящение.
   Я только открыла рот. Ребята выглядели не лучше, даже у Ари лицо несколько вытянулось.
   - Ну, чего замерли-то? - Раздраженно уставился Анхайлиг на нас, и мы стали подниматься с мест.
   - Вот так просто? - Пискнула Миранда. - Без предупреждения?
   - А чего вы хотели? Чтобы за неделю вам подготовили какую-нибудь пакость и церемонию сорвали? - Огрызнулся Магистр. - Или еще чего? Праздничных костюмов у нас, извините, не предусмотрено, так что обойдетесь тем, что есть.
   Мы все еще ошарашено переглядывались друг с другом, а Анхайлиг уже торопил нас на выход.
   - Капюшоны накиньте, - на ходу давал короткие указания он. - Ни с кем по дороге не говорить. Ни на что не реагировать.
   Магистр от предстоящего события довольным не выглядел, и, честно сказать, я не понимала, почему. В то время как преподаватели с других факультетов искренне гордились своими адептами, раздражение Анхайлига смотрелось как-то не правильно.
   Словно безликие тени мы, закутанные в черные балахоны, почти бесшумно шли по пустым коридорам. По дороге нам попался только один незнакомый адепт-старшекурсник. Он коротко кивнул Анхайлигу, быстро и как-то сочувственно взглянул на нас, но тут же отвел взгляд, а потом мы разминулись. Меня кольнуло смутное сомнение, однако почти тотчас отступило перед нарастающим возбуждением. Посвящение! Сегодня! Сейчас!
   В центральный зал факультета Некромантии мы вошли через небольшую боковую дверь. Зал был пуст. Освещение в нем почти полностью отсутствовало за исключением массивных зажженных свечей, которые большим кругом стояли прямо на мраморном полу. Неровное пламя освещало небольшую статую Мораны из черного мрамора, которая возвышалась в центре.
   Когда мы приблизились, я увидела, что в круг мелом вписана девятиконечная звезда со сложной вязью непонятных символов.
   - И так, - начал Анхайлиг. - Пришло время Посвящения, после которого вы либо станете некромантом, либо нет. Некромант, как имеющий тесный контакт с мертвыми, должен быть представлен Ей, Ее посланницам. Сейчас этот момент настал. И запомните, все, что произойдет в этом зале, не должно выйти за его пределы.
   Неожиданно в зал вошла Магистр Амалика. С каменным лицом, стараясь не глядеть по сторонам, она подошла к Анхайлигу, остановилась рядом и уставилась в пол. Выглядела она какой-то подавленной, от памятной надменности Амалики не осталось и следа. Рядом с Магистром, аура которого в эти мгновения полыхала какой-то потусторонней давящей силой, она казалась адепткой-первокурсницей.
   - Ах да, - Магистр с неудовольствием взглянул на целительницу. - В присутствии Магистра Амалики я должен официально спросить вас, добровольно ли вы согласились пройти Посвящение, и не хотите ли вы отказаться? Предупреждаю, что последствия этой церемонии для вас могут быть любыми, и изменить что-либо вы будете уже не в силах. Если вы не хотите Посвящения - сейчас для отказа дана последняя возможность. Просто подойдите к ней, и я приму ваш выбор. В противном случае, должен предупредить - когда Магистр Амалика покинет пределы этого зала, двери его не откроются уже до окончания церемонии.
   Нехорошее предчувствие снова кольнуло душу, но бояться мне вроде было нечего. В зале установилось непродолжительное молчание. Анхайлиг едва заметно улыбнулся.
   - Что ж, тогда я прошу Магистра Амалику оставить нас, - жестко потребовал он.
   Амалика кивнула, с жалостью взглянула на нас и быстро удалилась, так и не сказав и слова.
   - Подойдите к кругу, - после того, как за целительницей закрылась дверь, сказал Магистр. - Видите звезду? Девять ее лучей - это вы. В каждом из них написано имя, найдите свое и встаньте в отведенный вам луч.
   Сам он расположился в центре, рядом со статуей.
   Мы подошли. Я только-только вчиталась в трудно разборчивые каракули, как Ари потянул за собой и указал на луч между ним и Владом. Я поспешно заняла положенное место и в ожидании уставилась на Магистра, который доставал церемониальный нож.
   Интересно, что сейчас будет? Он сказал, надо представить нас Посланницам Смерти. А как? Насколько это опасно? Вон и Амалика смотрела на нас как на покойников... да ну, ерунда, не зарежет же он нас сейчас тут всех, в самом деле? Или...
   - Сейчас по очереди протяните руку к статуе, окропите ее кровью и произнесите свое полное имя, - сказал в этот момент Анхайлиг. - Поприветствуйте Многоликую, а потом молчите. Молчите до окончания церемонии. Все ясно?
   Яснее некуда. Будет обычная царапина, ерунда.
   Вместе со всеми я кивнула, и только потом поняла - имя! Необходимо было назвать имя! Во мне стала подниматься паника. Не хочу! Неужели нельзя как-то избежать этого? Я, было, даже открыла рот, чтобы уточнить, но в этот момент Анхайлиг подозвал Миранду, и церемония началась.
   Я не успела.
   Миранда протянула руку. Быстрый, короткий надрез, и несколько темных капель крови упали на статую, неожиданно мгновенно вспыхнули и тут же погасли.
   - Я, Миранда Новель, приветствую тебя, Морана Многоликая, - дрогнувшим голосом сказала Миранда и вернулась на свое место.
   Следующим был Серж. Потом Талон... когда очередь дошла до Ари, меня уже порядком колотило.
   - Я, Ариабет Волтарон Сеи Даэрон, приветствую тебя, Морана Многоликая, - спокойно произнес эльф, и отошел, а Анхайлиг уже с ожиданием смотрел на меня.
   Я сделала шаг вперед и протянула руку. Мгновенная, ожидаемая боль, тягучие капли коснулись статуи и вспыхнули.
   - Я, Тень, урожденная Амелинда Антеро, приветствую тебя, Морана Многоликая, - почти прошептала я, буквально кожей ощутив вокруг себя всплеск удивления, презрения, почти ненависти, и едва нашла силы, чтобы отступить назад. На окружающих я старалась не смотреть.
   Я не вижу их глаз. Не вижу. Если бы только еще их не чувствовать...
   Однако церемония продолжалась. После того, как представился Влад, Анхайлиг начал чтение какого-то заклинания.
   - Hemen-Etan! El Ati Titeip Hyn Ten Minosel Achadon Vay Eie A El Hau! Morana. Aie Saraye, Per Eloym, Archima, Bathas ruent Abcor Aberer Morana! Impero tibi per clavem Grenth et nomen magnum Gemhamphoras! - Магистр читал громче и громче, и с каждым словом к нему устремлялись все новые потоки незримой, но разрушительной силы.
   Потянуло могильным холодом. Воздух в зале подернулся какими-то клочьями тумана, сгустилась темнота. Даже пламя свечей уменьшилось до едва заметного мерцания. В этом зыбком сумраке я не видела практически ничего, отказало даже эльфийское зрение, что говорило о магической природе этой пелены. Хотя кто бы сомневался...
   Голос Магистра становился все более низким и все менее похожим на человеческий.
   - Esteno Morana, te Esteno! - воскликнул он под конец и смолк, а по моему позвоночнику прошла мгновенная ледяная волна панического ужаса.
   Сумерки над статуэткой Мораны дрогнули, и сплелись в полупрозрачный силуэт.
   "Ты звал меня, Анхайлиг. Я пришла", - тихо произнес знакомый невыразительный голос.
   - Я приветствую тебя, Морана Многоликая, - склонил голову Магистр. - Взгляни на тех, кто готов служить тебе.
   "Да... - Посланница, казалось, оживилась. - Я чувствую их кровь, я чувствую их суть... я посмотрю".
   Белесая фигура отделилась от статуи и заскользила между нами. Посланница приближалась то к одному, то к другому, бросая короткие комментарии.
   "Забавен".
   "Скучен".
   "Вас обоих знаю, - задержалась она передо мной и Ари. - Я помню твое слово, Амелинда. Хотя, пожалуй, я буду звать тебя Тень".
   Я только молча склонила голову. Вот за это я Посланнице была благодарна.
   Призрак поплыл дальше и остановился перед Владом.
   "Ты глуп, - прошелестела она. - Ты думаешь, что сможешь управлять и повелевать мною?"
   Влад застыл.
   "Тебя я забираю".
   Аура Влада внезапно вспыхнула, и тысячи ярчайших нитей потянулись от него к Посланнице, бледнея и угасая. Прошло всего несколько мгновений, а потом свечение померкло, и вновь наступила темнота.
   Призрак исчез.
   Безжизненное тело Влада мешком осело на пол.
   Я стояла, забыв обо всем, и не могла оторвать взгляда от бывшего сокурсника. В голове не укладывалось, что Влад, который больше всех пекся о некромантах, чем-то не угодил Моране.
   - На выход все, - скомандовал Анхайлиг, разрывая тишину. - Хватит столбами стоять, церемония Посвящения окончена.
   Как на деревянных ногах я пошла к дверям.
   Мы вышли из зала. Я старалась не думать о том, что произошло с Владом, однако не получалось - образ мертвого адепта-гордеца неотвязно стоял перед глазами. Но как же так? Это что, умереть на Посвящении мог кто угодно? И я? Я только подумала об этом, как, прерывая всеобщее молчание, мою мысль озвучил Серж:
   - Магистр, получается, умереть там мог любой из нас?
   - Да, - коротко ответил Анхайлиг. - Поэтому я этот день и ненавижу. Хотя сегодня мы обошлись малой кровью, в прошлом году мы потеряли сразу троих.
   - Так неужели нельзя усилить отбор? Если неугодные все равно умирают, не лучше ли...
   - По-твоему, отбор был недостаточно жесткий? - Рыкнул на Сержа Анхайлиг. - Девять из почти трех тысяч? Я и так стараюсь отсекать всех, кто не достоин.
   - Но вы ведь наверняка знали, что Влад не годен, так зачем его приняли? Чтобы он умер?
   - Не он, так другие, - ответил Магистр уже спокойнее. - Неужели вы думаете, что можно призвать Смерть и не предложить ничего взамен? Я вынужден жертвовать парой человек из группы в любом случае, так лучше сразу отдать ей того, кто наименее ценен, нежели предоставить возможность выбора из перспективных некромантов. И, кстати, вас перед Посвящением честно предупредили, что последствия церемонии могут быть любыми. Выбор вы сделали? Сделали.
   - Если кто-то все равно умрет, почему наш факультет еще не закрыли? - Тихо спросила Миранда.
   - Не путай понятия Света и Тьмы с понятиями добра и зла, - сказал Анхайлиг хмуро. - Тьма - такая же неотъемлемая часть этого мира, как и свет, а Смерть - тем более. Все у Грента будут, рано или чуть позднее. Еще вопросы?
   Больше вопросов ни у кого не оказалось. Ситуация с Посвящением теперь была кристально ясной и, главное, здесь действительно не к чему было придраться. Выбор давали? Давали. Вон, даже Амалика приходила. Но что же в словах Магистра не давало мне покоя?
   - Ну что, раз вопросов больше нет, вам остался один завершающий этап, - сказал Анхайлиг. - Пойдемте. Да не смотрите на меня так, больше никто не умрет. Обещаю.
   Он мотнул головой и направился к лестнице наверх. А что у нас наверху, кроме жилых помещений Магистров и старшекурсников?
   Ребята, недоумевая, пошли за Анхайлигом. Я только двинулась за ними, как меня окликнули:
   - Тень! - Это был Свит.
   - А? - Я вопросительно посмотрела на нахмуренного сокурсника.
   - Ты - Антеро? - Прямо спросил он.
   - Да, - ответила я.
   А что мне еще оставалось?
   - Понятно, - Свит развернулся и пошел дальше.
   И это его "Понятно", холодное, презрительное и отрывистое, сказало гораздо больше, чем если бы он демонстративно плюнул мне в лицо.
   Я, стараясь сохранить хотя бы внешнее спокойствие, поплелась следом. За что мне это? Пропади они пропадом, и маньяк Велиар, и безумец Даниэль! Из-за них я стала изгоем даже среди некромантов. Теперь в этой Академии я вообще никому не нужна...
   В этот момент горячая рука знакомо сжала плечо, успокаивая и обрывая мрачные мысли.
   - Не думай о них, - посоветовал Ари. - Люди часто становятся пленниками своих эмоций и воспоминаний. В этом ваша сила, но и ваша слабость.
   - Слабость, - я вздохнула, посмотрела на эльфа и вдруг заметила промелькнувшую на его губах легкую улыбку.
   - Я буду рядом, Тень, - тихо, но твердо сказал Ари.
   - Спасибо, но не стоит, - грустно покачала я головой. - А то еще и тебя в изгои общества запишут.
   - Да что б ты знала об изгоях, - криво усмехнулся эльф.
   - Ари, я...
   - Позволь, я сам решу, что для меня лучше, хорошо? - Оборвал он и быстро пошел вперед, догонять остальных.
   Мне ничего не оставалось, кроме как следовать за ним и постараться не отстать от группы. Несколько раз по дороге я ловила странный взгляд Миранды, но она, в отличие от Свита, подойти так и не решилась.
   Мы прошли по коридору почти до конца и, наконец, остановились перед массивной кованой дверью. Анхайлиг уверенно ее толкнул и пропустил нас внутрь. Когда я зашла, то увидела, что попала в самый настоящий музей. Небольшой музей факультета Некромантии занимал всего один затемненный зал. На стенах - картины, гравюры, кругом множество разных предметов в закрытых витринах, некоторые, по словам Анхайлига, принадлежали сильнейшим некромантам своего времени.
   В центре зала особняком стоял большой стол, поставленный недавно, похоже, специально для нас. На столе грудой свалены кольца, браслеты, посохи, пряжки и еще куча разных вещей, сделанных из темного металла или черного дерева с обязательным обсидианом в каждом. На больших черных камнях был лишь один символ - символ Некромантии. Во главе стола стояла статуэтка Мораны, точно такая же, какая осталась в главном зале, где...
   - Да, да, это все вам, - ответил Анхайлиг на общий невысказанный вопрос, попутно обрывая мои неприятные мысли. - У каждого мага, в том числе и некроманта, есть предмет силы, который помогает ему в магической работе. Наши предметы поддерживают связь с миром тьмы и Смерти. Сильные некроманты со временем смогут сделать себе что-то другое, при желании, ну а пока ведьмаки поработали за вас. Сейчас я с каждым проведу небольшой ритуал Воззвания. Предмет, который подходит вам больше всего, даст о себе знать. Ритуал будем проводить с каждым по отдельности, так что марш в коридор, пока не позову.
   Мы вышли из зала обратно в коридор. Ребята тихо переговаривались, демонстративно игнорируя меня. Ари просто прислонился к стене и прикрыл глаза. Что ж, ладно. Я последовала примеру эльфа и погрузилась в легкую дремоту ожидания.
   Мысли текли вяло, я уже не чувствовала ничего, кроме усталости. Никакого прилива энергии после Посвящения тоже не было, казалось, наоборот, из меня выжали последние силы. А еще банально хотелось есть.
   Первой Анхайлиг вызвал Миранду, а через некоторое время она, довольная, вышла с массивным витым браслетом. Потом пошел Серж. Своей же очереди мне пришлось ждать долго. Магистр вызывал сокурсников одного за другим, они выходили и шли по своим делам совершенно свободные, а меня Магистр словно специально оставил под конец. Даже Ари он вызвал предпоследним. Хотя, может, и не специально, а просто у меня разыгралась тотальная недоверчивость ко всем подряд.
   Наконец Ари вышел из музея с несколько растерянным видом - ему достался здоровый посох из черного дерева.
   - И чего я с ним делать буду? - Эльф повертел посох, примериваясь к его тяжести и балансировке.
   - Это предмет силы, Ариабет, - зашипел Анхайлиг, который выглянул следом. - Им не бьют по головам! Тень, иди сюда.
   Я зашла внутрь, и дверь в коридор тотчас закрылась.
   - Подходи к столу и встань рядом с ликом Мораны, - скомандовал Магистр.
   - Опять резать руку будете? - На всякий случай уточнила я.
   Прошлая ранка почти зажила и новую получать не хотелось.
   - Нет, - успокоил Анхайлиг и неожиданно усмехнулся. - Вашей крови я сегодня уже достаточно насмотрелся. Ладно. Сейчас я прочитаю Воззвание, а ты смотри на стол. Вещь, которая начнет светиться, будет принадлежать тебе.
   Я кивнула и в ожидании уставилась на груду предметов. Интересно, что это будет?
   - Ya Nucar fon Ismalos, - Начал Магистр, и над столом замерцала, быстро сплетаясь, сложная магическая сеть. - Smalos ghosh Aynzumein Teitoshurar anacis tlex Zerabtu! Scimmebeliayazn Esphamen az Nuciltor Nenzotm tlaf Karonash Emertu xenobas uttar Neneb va Ilzebeth Yavohesh!
   Анхайлиг смолк. Сеть вспыхнула и распалась, словно ее и не было. Никакого свечения я так и не увидела и вопросительно взглянула на Магистра. Он скривился, но прочел Воззвание еще раз.
   Ничего. Ни одна вещь на столе не хотела меня признавать.
   - Оригинально, - Анхайлиг хмыкнул. - Чтобы ни одна вещь не откликнулась?
   - И чего делать? - спросила я.
   - Грент его знает, - неожиданно сообщил Магистр. - Ритуал полностью исключает подобное. И хоть какая-то вещь обязана была...
   Глаза статуи внезапно вспыхнули мертвенно белым, но тонкие лучи ее взгляда ударили не в стол, а куда-то вглубь зала. Я вздрогнула и всмотрелась в полумрак и почти сразу увидела в той стороне небольшое свечение.
   - Магистр, а что это там такое красное в углу зеленеется?
   - Где? - Анхайлиг прищурился, и глаза его замерцали. - А... хм. Любопытно, - он двинулся к источнику света.
   Я спешно последовала за ним. Свечение усилилось.
   Это был изумруд. Изумруд в простом, старом кольце без единого символа, которое лежало на черном бархате стеклянной витрины. Камень отливал пурпуром вне всякой логики. Я взглянула на Анхайлига и испугалась - он стоял и с ненавистью смотрел на ожившее кольцо. Такая ненависть в глазах Магистра говорила о многом...
   - Магистр Анхайлиг? - Нервно позвала я. - Что происходит? Что это за...
   - Это кольцо Велиара, - ответил тот.
   - Не может быть! - Выдохнула я и уставилась на кольцо уже с отвращением. - Как оно тут оказалось?
   - После смерти всех родственников Велиара его передали на хранение к нам как в сильнейшую магическую Академию.
   - И чего оно светится?
   - А то не ясно, - Анхайлиг поморщился. - На ритуал среагировало.
   Изумруд зло полыхнул кровавым светом. Кольцо словно требовало выпустить его из витрины-клетки.
   - Впрочем, ты можешь отказаться от него, - добавил Магистр. - Просто скажи, что не принимаешь эту вещь и все.
   Он хотел, чтобы я отказалась. И я хотела. Я слишком хорошо помнила легенды о Велиаре и уже открыла рот, но...
   "Обещание, Тень, помнишь? - Тихий шепот заставил меня оцепенеть. - Ты должна мне, Тень. Должна мне..."
   Я затравленно посмотрела на Магистра.
   - Не могу.
   - Можешь. Это просто.
   - Магистр Анхайлиг, я... я не могу.
   Он внимательно посмотрел на меня, а потом покачал головой.
   - Что ж, я предполагал нечто подобное. Померь тогда, и закончим с этим, - Магистр снял стеклянный колпак. - Бери.
   Я взяла кольцо. Тяжелое, массивное, оно было сделано на мужскую руку.
   - Большое оно, - с сомнением сказала я, пожала плечами и надела кольцо на средний палец. Полыхнуло злым заревом, кольцо ощутимо раскалилось, а потом сжало палец намертво.
   - Ай, - только и выдохнула я, а с кольца поползли тонкие черные змейки, обвивая кисть и запястье причудливым узорчатым браслетом. А потом исчезли разом. Осталось только кольцо, мирное, не подающее признаков жизни. Однако оно как влитое сидело на пальце, в чем я убедилась, безуспешно его подергав.
   - Не могу снять, - растерялась я.
   - И не сможешь.
   - Э?
   - Оно выбрало тебя, неужели до сих пор не понятно? - С досадой сказал Анхайлиг и добавил: - Надеюсь, у тебя хватит ума не рассказывать о том, что случилось.
   Я кивнула. Картинка с жителями Леории, которые закидывают меня камнями, назойливо лезла в голову.
   - А как мне объяснить ну... в смысле все камни некромантов-то черные а...
   - Заставь его стать черным, - посоветовал Анхайлиг.
   - Заставить?
   - Тень, - почти прорычал Магистр. - Ты что, действительно не понимаешь, что у тебя на руке не безделушка какая-то, а артефакт Силы одного из сильнейших некромантов?!
   Я нервно уставилась на мирный изумруд. Ну да, конечно, мирный...
   "Стань черным", - мысленно попросила я. Фигу. Мне показалось, что кольцо меня демонстративно игнорирует.
   "Ну и пожалуйста, ты мне тоже не нравишься", - я поморщилась. Внезапно тихий смех Посланницы на мгновение коснулся сознания, и камень резко потемнел.
   - Как бы там ни было, ритуал завершен, - констатировал Анхайлиг задумчиво. - Виттор, конечно, будет возмущаться, ну и Верта с ним. От пары лишних проблем ему не убудет.
   Пара... Неожиданное воспоминание озарилось ясностью. Пара человек, - вот какие слова Анхайлига меня тогда зацепили! И в прошлом году, Магистр сказал, что потерял троих. Так значит, должен был погибнуть кто-то еще? Во всяком случае, по его расчетам? Но кто? Если бы это был кто-то из ребят, то ничто не помешало бы Моране забрать их...
   "Лучше сразу отдать ей того, кто наименее ценен, нежели предоставить возможность выбора из перспективных некромантов", - слова Магистра услужливо всплыли в памяти, и по спине пробежал холодок.
   Наименее ценный адепт. Неумеха-некромант, которая не способна даже с трупом поговорить... но как узнать, права я или нет?
   - Магистр Анхайлиг! - Позвала я, все еще надеясь, что ошибаюсь.
   - Что?
   - У меня небольшой вопрос... Вы говорили, что парой человек из группы всегда вынуждены жертвовать...
   - Тень, я ведь давал тебе возможность уйти? - Оборвал меня Анхайлиг. - Поверь, и Владу я предоставлял подобную возможность. Вы сами сделали выбор в пользу некромантов, так чего ты теперь хочешь от меня?
   - Ничего, - я склонила голову, понимая, что он прав. - Извините, Магистр.
   - Вот только не надо передо мной жертву изображать, - неожиданно разозлился Анхайлиг. - Сама виновата, что настоящее имя скрыла! Знай я, кто ты, ты бы у элементалистов уже давно числилась без разговоров! Да что там, я бы просто не принял тебя, чтобы ноги Антеро на факультете Некромантии не было!
   - Из-за одной фамилии?! - Не выдержав, воскликнула я. - Да я после всего, что узнала, Велиара не меньше вашего ненавижу, зачем равнять меня с ними?!
   - Если бы только в фамилии было дело! Много ты знаешь об... Ладно, - Магистр оборвал сам себя и успокоился. - В конце концов, уже ничего не изменишь, и тебе придется как-то с этим жить. А мне придется решать на одну проблему больше.
   - Не нужно, - буркнула я.
   - Нужно, - не согласился Анхайлиг. - У меня не так много учеников, чтобы ими разбрасываться. Тем более в твоем случае. Я, пожалуй, поговорю с Архимагом, может, он уймет своих подопечных, а сейчас иди, отдыхай.
   Понурив голову, я повернулась к двери и взялась за ручку.
   - Я постараюсь помочь тебе, Тень, - внезапно добавил Магистр.
   - Спасибо, - тихо, но искренне поблагодарила я и вышла из музея.
   Все-таки ему не наплевать. От понимания этого на душе стало немного легче.
   В коридоре меня дожидался Ари. Судя по тому, что отсутствовала я прилично, терпения у эльфа, похоже, было не занимать.
   - Ну? - Спросил он.
   Я молча показала кольцо.
   - Что случилось?
   - Почему ты решил, что что-то случилось? - Удивилась я.
   - Тебя слишком долго не было, и особой радости на лице не видно. Итак?
   - Да, в общем, ничего, - я вздохнула. - Если не считать того, что это колечко когда-то принадлежало моему дальнему родственнику.
   Ари снова взглянул на камень и слегка прищурился.
   - Что ж, меня это почему-то не удивляет, - сказал он. - Анхайлиг?
   - Был раздосадован, но не похоже, что сильно удивлен. И, Ари, - я замялась. - Он признал, что взял меня в группу из расчета, ну... что я сегодня там, рядом с Владом останусь.
   - Вполне логично, - пожал плечами эльф. - Ты на темную особо не тянула, отсюда и выбор. Хотя, помнится, он предлагал тебе перейти к элементалистам, так что упрекнуть Магистра особо не в чем.
   - Да я и не упрекаю, - я мотнула головой. - Просто навалилось все так, сразу.
   - Понимаю. Пойдем, провожу, тебе бы надо отдохнуть.
   - Угу, - согласилась я. - И поесть.
   - Не выйдет, обед мы уже пропустили, - сообщил Ари. - Жди теперь до ужина.
   - Эх, - я сникла.
   Придется смириться с неизбежным. И с кольцом, и с голодовкой, со всем.
   Не спеша мы дошли до жилых этажей и только тут простились. Ари ободряюще улыбнулся и пошел к себе, а я тихонько зашла в нашу с девчонками комнату. По привычке сразу забралась на кровать, намереваясь немного поспать и успокоиться. Благо Этери настолько погрузилась в свои справочники, что кроме редкого шуршания страниц от нее не исходило и звука. Мне даже удалось немного задремать, как дверь резко распахнулась, и в комнату словно на крыльях влетела Рэй.
   - А вот и я! - Громко возвестила она на случай, если кто еще не заметил.
   - М-м-м, - поприветствовала я, зарываясь поглубже в одеяло.
   - Ну, как оно прошло? - Вежливо спросила Этери, хотя сияющая физиономия элементалистки говорила сама за себя.
   - Изумительно! - Выдохнула Рэй. - Это такая красота, вы себе не представляете! Такая торжественная церемония...
   Она в красках расписывала Посвящение, заинтересовавшаяся Этери уточняла подробности, а я смотрела на обеих и понимала, что кому-кому, а им точно никогда о своих родственниках не расскажу. Я уже потеряла несколько друзей, девчонок я потерять не хочу. Некроманты связаны словом, а церемония была скрыта даже от прорицателей. Никто никогда не узнает того, что на ней произошло.
   - Блин, так есть охота, кошмар, - вздохнула Рэй. - Обед прошел, а до ужина еще долго... Те-ень?
   - Пошли, - медленно поднялась я с кровати. - Я тоже есть хочу.
   - Вы куда? - С изумлением уставилась на нас ведьма.
   - М... Этери, - Рэй хитро улыбнулась. - Ты любишь яблоки?
  
  
   10.
  
   День Посвящения наступил. Год на факультете Элементалистики не прошел даром - я был лучшим среди первокурсников. Это признавали все, и адепты, и Магистры. А теперь, буквально через несколько часов, мне откроется еще больше возможностей проявить себя. Я достал из шкатулки старое кольцо - изумруд размером с ноготь в простой грубоватой оправе. Еще прабабка-артефактница создавала, и вот, наконец, пришло время его надеть. Камень был теплым, и, казалось, подбадривал. Что ж, осталась последняя деталь.
   Я разгладил парадную мантию и прицепил маленький синий значок - символ Братства Света. Лишь немногие непроявленные удостаивались чести носить его, и во мне на мгновение вспыхнула гордость за то, что я один из них. Ничего, только дайте возможность, и стану Проявленным... еще один взгляд на отражение в зеркале - вот теперь точно все. Я вышел из комнаты и направился за Адель, приветствуя проходящих мимо адептов. Почти все они были мне знакомы, а остальные узнавали меня и здоровались первыми.
   Стройная фигурка с ореолом светлых волос выделялась среди адептов издалека. Сердце застучало сильнее, и я невольно залюбовался ею. Адель шла навстречу, такая же невероятно красивая и грациозная, как в первый день нашего знакомства. Когда она оказалась рядом, я заметил на ее парадной мантии значок Братства - конечно Адель его не забыла.
   - Привет, - отстраненно кивнула она, чмокнув меня в щеку.
   Девушка выглядела недовольной, и я обеспокоился.
   - Что с тобой, солнце? Где радость, ведь сегодня Посвящение.
   - Да... опять некроманты, - Адель поморщилась. - Подумать только, они, видите ли, оскорбились на мою вчерашнюю реплику, и этот мерзкий Анхайлиг меня проклял!
   - Что-о?! - Я в изумлении вытаращился на нее. - Как??
   - Вот так! Я всю ночь промучилась зудом, а утром оказалась вся покрыта сыпью! Ты себе представляешь?! Я в панике бегу к целителям, думаю, какая-то болезнь страшная, ан нет! Это самое настоящее проклятие некроманта! Я же его, гада...
   - Вот скотина, - выдохнул я с негодованием. - Ну, ничего, Архимаг этого так не оставит.
   - Архимаг темный! Он их всегда покрывал! Все надо самой делать!
   - Он старшекурсник, не забывай, - попытался успокоить я разбушевавшуюся девушку.
   - И что? - Огрызнулась она. - Посвящение я пройду уже через пару часов!
   - Этого недостаточно. Ты ведь не Проявленная светлая.
   - По-твоему, ничего теперь не делать?! - Сердито уставилась Адель на меня. - Ты говоришь как трус, а не как мужчина!
   Ее слова ударили больнее пощечины. Будь это кто угодно другой... но я только медленно вздохнул и взял девушку за руки.
   - Я просто беспокоюсь за тебя, Адель. Я тебя люблю.
   Ее ресницы дрогнули, лицо смягчилось.
   - Не волнуйся, - Адель улыбнулась. - Я знаю, что делаю. И сегодня я стану Проявленной.
   - Но...
   - Давай быстрее, мы опаздываем, - оборвала она и пошла вперед, не желая продолжать разговор.
   Когда мы зашли в центральный зал факультета Элементалистики, почти все наши уже были на месте. Солнечные лучи заливали весь зал, касаясь полыхающей статуи Бальтазара. Обстановка стояла самая торжественная, и я невольно задержался на пороге. Адель недовольно фыркнула, подхватила меня под руку и потянула к сокурсникам.
   Элементалисты взбудоражено переговаривались, еще бы - такое событие! Я рассеяно поздоровался с ближайшими. Внезапно гул стих. В зал вошли Магистры, а следом показалась и высокая фигура Архимага. Надо же...
   Несмотря на то, что он курировал наш факультет, я видел его всего трижды: сразу после приема в Академию, во время турнира и на награждении Анхайлига, который этот турнир выиграл. Хоть и темный, Архимаг все таки вызывал во мне уважение. Говаривали, ему уже больше двухсот лет, однако на внешности Архимага это никак не отражалось. Небольшой черной бородки еще не коснулась седина, а взгляд карих глаз оставался ясным и цепким.
   - Что ж, - начал Архимаг. - Сегодня знаменательный день! И я радуюсь вместе с вами тому, что вам предстоит! Посвящение - очень торжественная церемония, которая имеет большое значение для вас и для ваших учителей. Запомните этот день на всю жизнь. После Посвящения вы станете полноценными элементалистами, и стихии будут вашими верными помощниками в борьбе против зла, - он на мгновение улыбнулся, но тут же продолжил. - Я желаю вам удачно пройти церемонию, ну и сдать экзамены, конечно, дабы в дальнейшем не посрамить, а защищать честь Академии от ближайших городов до самых дальних рубежей нашего государства.
   Архимаг смолк, и в рядах адептов раздались аплодисменты.
   - Хорошая речь, - шепнули справа. - Даже для темного. Любит все-таки Архимаг элементалистов.
   - Конечно, Лион, - я кивнул. - Ведь он сам элементалист. Только почему он улыбался, когда говорил о борьбе со злом?
   - А что ты хотел от темного? - Тихонько хмыкнула Адель.
   Я пожал плечами, взглядом провожая Архимага, который уже направлялся к выходу.
   - Что ж, не буду повторяться, с поздравлениями, - вперед вышел сухощавый Магистр Верес, куратор кафедры воздуха. - Сейчас я объясню, в чем заключается обряд, и что вам необходимо сделать. Сама церемония Посвящения будет проходить на башне Воздуха, мы поднимемся туда через пару минут. Там мы с Магистрами призовем элементалей четырех стихий, а вы будете стоять и молча, я подчеркиваю, молча ждать, чтобы ни случилось. Когда все четверо покровителей появятся, начнется отбор. Внимательно наблюдайте за тем, что происходит вокруг вас, и когда увидите символ стихии - подходите к алтарю элементаля, знак которого был вам явлен. Когда окажетесь рядом с алтарем, произнесите приветствие, и церемония Посвящения для вас будет завершена.
   - А если мы не увидим знака?
   - Увидите, это я вам обещаю, - Верес на мгновение улыбнулся. - Еще вопросы?
   Вопросов не было.
   - Тогда пойдемте.
   Магистры развернулись и повели нас из центрального зала по просторным коридорам факультета Элементалистики, а вскоре мы уже поднимались по узкой винтовой лестнице на самый верх башни Воздуха. В редкие маленькие оконца башни можно было при желании разглядеть даже городские Леорские стены. Под конец непрерывного подъема многие адепты тяжело дышали, мышцы моих ног тоже начинали тихонько ныть. Я бросил обеспокоенный взгляд на Адель. Девушка шла с трудом, однако лицо ее было сосредоточенным и решительным. Все-таки в этом смысле некромантам, к примеру, куда больше везет - спустился в подвал и все...
   Наконец Магистры остановились. Скрипнула небольшая кованая дверь, и мы оказались в небольшой комнатушке. Места здесь было очень мало. В этой тесноте мы едва помещались, к тому же большую часть комнаты занимал приличных размеров стол с разнообразными кольцами, пряжками и еще какими-то украшениями.
   - Перед тем, как мы поднимемся на самый верх, вам необходимо взять с собой на церемонию один из этих предметов, - сказал Магистр. - Он примет на себя энергию элементаля и свяжет его с вами. Выбирайте любой, какой хотите, - Магистр взглянул на меня. - Конечно, если вы не побеспокоились о нем заранее.
   Я кивнул и отошел к двери, чтобы не мешать.
   Следующие несколько минут в комнатке стоял гвалт и легкая давка. Кроме меня предметов силы заготовлено ни у кого не было, так что взбудораженные адепты перебирали вещи в поисках подходящих для себя.
   - Смотри какой, - наконец, подошла ко мне радостная Адель. В руках она держала изящный кулон с большим прозрачным бледно-голубым камнем. - Правда, красивый?
   - Очень, - согласился я. - Он подходит к твоим глазам.
   Адель улыбнулась, выудила из-под мантии витую цепочку и стала прилаживать кулон на нее.
   Давка около стола, тем временем, поутихла, а после того как все адепты определились с выбором, Магистры повели нас дальше. Впрочем, недалеко. Мы поднялись на пару пролетов и вышли на широкую открытую площадку. Яркое утреннее солнце на мгновение ослепило меня, я прищурился и огляделся.
   Смотровая площадка была пуста, за исключением одной детали. Точнее, четырех: ориентированные строго на стороны света по краям площадки стояли алтари. Собственно, это были четыре простых, грубо вытесанных из камня возвышения с вязью почти неразличимых отсюда символов.
   Было холодно - несмотря на теплую одежду и плотную мантию ледяной ветер пробирал до самых костей, но я только улыбнулся и подставил лицо навстречу порывам ветра.
   - Высоко, - Адель поежилась. - Даже голова закружилась.
   - А ты не смотри вниз, - я глубоко вздохнул. - Посмотри лучше, какое небо, Адель! Чистое, ясное, бесконечное! Еще немного, и я, кажется, взлечу.
   - Погоди взлетать, - хмыкнула девушка. - Магистры начинают ритуал.
   Я вернулся в реальность и быстро огляделся. Действительно, Магистры уже встали на постаменты перед алтарями, оставив нас в центре. В этот момент, казалось, воздух загудел от сплетающегося над площадкой мощного заклинания, а Магистры подняли руки и неожиданно запели.
   - Ava astra oskam entrem Entan Balthasar aurom emci ekom ekom Melandru ou tan o'semina ekom ou varu!
   Тягучие слова синхронно срывались с их губ, пение становилось все громче, а потом я услышал, что к голосам присоединился какой-то другой звук. Более чистый, поначалу едва слышный, он нарастал и вскоре заглушил всех Магистров. Те смолкли, и теперь мы слушали только эти музыкальные переливы из ниоткуда.
   Внезапно один из алтарей вспыхнул. Рядом со мной кто-то сдавленно охнул, а в ревущем столбе пламени переливалась миллионами оттенков алого изумительно красивая саламандра. Ожившее пламя, она находилась постоянно в движении и ни на миг не останавливала своего танца.
   Резкий порыв ветра отвлек меня от созерцания огня, а потом в соседний алтарь одна за другой с грохотом ударили три яростных слепящих молнии. На мгновение в глазах все поплыло, а когда зрение восстановилось, на алтаре, не выходя, впрочем, за его пределы, бушевал небольшой смерч. Бело-голубые искры разрядов то и дело вспыхивали в нем, казалось, стремясь вырваться на свободу, а с другой стороны оживал и алтарь Земли. Бесчисленные песчинки взвились над ним, создавая странный массивный силуэт на четырех толстых лапах. Он чем-то напоминал саблезубого медведя, хотя, конечно, это был не он. Я никогда раньше не видел, как выглядит защитник лесов Меландр, однако теперь был уверен, что именно так.
   Алтарь Воды находился у меня за спиной. Услышав чей-то восторженный вздох, я обернулся и восхищенно уставился на сложнейшее переплетение водных струй, в которых играла солнечная радуга.
   Странная мелодия звучала все громче и громче, а потом внезапно грянула и оборвалась, остался лишь легкий напев нот чистейшей октавы. Ни у кого не оставалось сомнений, что это удивительное пение принадлежало элементалям. Все вокруг нас было пронизано их энергией. И вот, между отдельными адептами стали появляться первые вспышки-знаки. Адепты, только увидев их, быстро и с ощутимым облегчением подходили к алтарям.
   В этот момент мое кольцо ощутимо нагрелось и почти обожгло палец. Я бросил взгляд на руку и вздрогнул - старый прабабкин изумруд сиял ядовито-зеленым. Пока я соображал, что это может означать, над кольцом появился зеленоватый дымчатый символ земли. Вот оно! Я дернулся к земному алтарю, но внезапно кожа ощутила сухой жар. Кольцо полыхнуло пурпуром, оставив огненный росчерк.
   И что делать?
   Я растерянно смотрел то на один алтарь, то на другой, не зная, какой выбрать, чтобы завершить церемонию. И спросить-то не у кого - Магистры были полностью сосредоточены на своих элементалях. Внезапно взгляд мой упал на Адель, вокруг которой сплетался знак воздуха.
   - Красота какая, - шептала она с восхищением. - Красота...
   Адель вдруг забормотала что-то, и я увидел, как замерцало странное заклинание. Безумная, что она делает?
   Девушка подалась вперед, и тотчас в нее ударила сильнейшая молния.
   - Держите ее! - Раздался запоздалый крик.
   Я бросился к Адель, уже не обращая внимание на то, что было вокруг, и подхватил бесчувственное обожженное тело. Она не дышала.
   - Адель!
   Нет, пожалуйста, только не это! Она не может умереть, я не хочу! Только не она! Боже, кто угодно, я приму любую помощь, только бы...
   Время замерло.
   Пламя.
   Холод.
   Темнота.
   Но я не боюсь.
   "Ты хочешь спасти ее? - Раздался бесцветный голос. - Но свет не поможет тебе ее вернуть..."
   - Кто ты?! - Воскликнул я. - Если можешь помочь, помоги! Пожалуйста!
   "Помочь? А что ты можешь предложить взамен?"
   Искра надежды во мне разгорелась пламенем безумия.
   - Я сделаю все, что ты хочешь!
   "Хорошо. Меня устраивает твое предложение. Откажись от своей судьбы и прими другую, тогда я верну ее".
   - Я... согласен.
   Тихий смех. Мир вспыхнул миллионами острых ледяных игл и на мгновение погрузился в темноту, а потом я пришел в себя.
   - Некромант, - раздался тихий шепот.
   - Он темный, смотрите...
   Что было написано на их лицах - брезгливость, отвращение... но Адель дышала! Она была жива!
   В этот момент она открыла глаза и с ужасом посмотрела на меня.
   - Как ты мог, Велиар? Зачем?!
   - Ты жива, - прошептал я. - Я всего лишь хотел, чтобы ты была жива...
   - Как мог ты дать ей обещание и стать темным?! - Адель вскочила, оттолкнув меня. - Ты осквернил мою душу, коснувшись некромантией! Как я могу жить с этой скверной?! Ненавижу тебя! - Выкрикнула она. - Слышишь, ненавижу!
   Адель бросилась к краю площадки и спрыгнула вниз.
   - Нет! НЕ-Е-ЕТ!!!
   С воплем я подскочила на кровати.
   - Что такое?
   - Что случилось?
   Этери и Рэй подскочили за мной. Вспыхнул свет.
   Несколько мгновений я тяжело дышала и глупо озиралась по сторонам, только потом пришло понимание - это был сон.
   - Кошмар приснился, - шепотом ответила я. - Всего лишь сон.
   Всего лишь? Кольцо Велиара отсвечивало ядовито-зеленым и тяжело пульсировало на пальце.
   - Кошмар? Может, яблоком траванулась? - Предположила Рэй, а Этери уставилась на мою руку.
   - Чего за фигня у тебя? - Спросила она. - С такой точно кошмары сниться будут.
   - Если бы вы только знали, - я бросила обреченный взгляд на изумруд. - Это кольцо я получила после Посвящения. Вот теперь деваться некуда, снять не могу его.
   - Посвящение? - Вытаращились обе. - И ты молчала?!
   - Да я... забыла сказать как-то.
   - И что у вас там было? - Заинтересовалась Рэй.
   - Ну, как что? Алтарь, невинные жертвы, - отшутилась я с кривой улыбкой. - Реки крови, горы трупов, и все такое...
   - Фи, - элементалистка поморщилась. - Не хочешь говорить, не говори. Только гадостей не сочиняй, а то мне не улыбается всю ночь кошмарами мучиться.
   - Дело не в том, что не хочу, Рэй, - вздохнула я. - Просто не могу. Хотя... пожалуй, и не хочу тоже. Как-нибудь расскажу потом.
   - Ладно, понимаю, - кивнула она.
   - Может, ложимся уже досыпать? - Этери зевнула и сонно посмотрела на нас. - А завтра я что-нибудь придумаю с твоим кольцом, Тень. Кажется, я видела одно заклинание на блокировку, - она снова зевнула.
   - Было бы замечательно...
   Истошный визг оборвал меня на полуслове. По силе своей он, кажется, не уступал недавнему моему.
   - Да что такое! - Охнула Рэй.
   - Это в коридоре, - я с опаской посмотрела на дверь.
   - Пойдем, посмотрим? - Нерешительно предложила Этери.
   - Думаю, не стоит, - мотнула головой я.
   - Где-то хлопнула дверь, раздались уверенные шаги, а потом крик повторился. Голос в этот раз был другой, но паники в нем было не меньше. Глухой стук падающего тела еще больше убедил меня в том, что выходить не следует.
   - Нет, я все-таки взгляну, - Рэй поднялась с кровати и решительным шагом направилась к выходу из комнаты.
   Пока я думала, вылезать из-под одеяла, или нет, она уже выглянула в коридор. Потом ойкнула и быстро захлопнула дверь.
   - Те-ень, - тихонько позвала она.
   - М?
   - А твоя защита против привидений еще действует?
   - Конечно, - с недоумением подтвердила я, а потом вскочила как ужаленная и бросилась к двери. - Покажи!
   Я дернула ручку на себя и почти столкнулась с мерцающей зеленоватым фосфором рожей.
   Призрак зашипел. Он яростно царапал воздух, а на пороге полыхала ядовито-оранжевым тонкая линия защиты, начертанная когда-то моим пальцем.
   - Опа, - выдохнула я.
   Остатки сна исчезли как по мановению руки. Откуда это чудо? Судя по цвету защитной линии, который приближался к опасному красному, и мерцающим сполохам, призрак был класса если не второго, то близок к нему. И я, кажется, даже знала, что это был за призрак. Баньши. Совсем недавно мне попадался подобный в учебнике, он вызывал панику и лишал сил. Два бесчувственных тела в коридоре полностью подтверждали мое предположение. Призрак настолько хорошо попадал под описание учебника, что случайностью это назвать было нельзя. А на нашем этаже только двое читали этот учебник - я и Миранда.
   - Добубнилась, - констатировала я.
   - Чего? - Из-за спины выглянула Этери. - О-о-о, - пискнула она, побледнев.
   - Ты что-нибудь с ним сделать сможешь? - Поинтересовалась Рэй дерганым голосом.
   - Могу... кажется...
   - Кажется?!
   - Сил, чтобы его развеять, много надо, и я не знаю, найдутся ли они у меня.
   - У тебя артефакт Силы! - Зашипела Этери. - Ты Посвящение прошла, этого мало?
   - М-м-м, - неуверенно протянула я, хватая учебник и судорожно его перелистывая. - Ну, где ты, где... о!
   Со страниц на меня смотрела копия нашего призрака. Точно Баньши. Теперь бы не ошибиться с его уничтожением.
   "Отрицание призрака" - заклинание не только тонкого плетения, но и немалой силы, которую необходимо было в это плетение вкладывать. И в этом была основная проблема - едва я пыталась наполнить ажурную сеточку магических нитей необходимой энергией, как она, не выдерживая давления, рассыпалась. Заклинание срывалось трижды, и мои силы уже были на пределе. Сорвется в четвертый раз - и я уже не смогу его повторить. Мне нужна была поддержка, и взгляд скользнул по кольцу. Ну, артефакт ты или нет, подключайся к работе-то.
   Я попыталась активировать кольцо и привязать к заклинанию. Мгновенный жар охватил руку, и всплеск силы полностью развеял очередную сеть. Вот вам и помощник в работе. Все, к демонам. Остается только сидеть и ждать, пока нас спасут...
   В этот момент кольцо вспыхнуло. Чужая воля сплела тонкую прочную сеть, и почти мгновенно напитало узор силой. Рука, словно уже не моя, плавно и легко воспроизвела необходимый жест, отсылая сеть на Баньши.
   "Отрицаю тебя" - раздалось в голове.
   - Отрицаю тебя, - как автомат, чужим голосом повторила я.
   Призрак взвыл, дернулся и исчез, растаял, словно его и не было вовсе. А потом пропало и странное ощущение неестественной двойственности.
   Что со мной происходит?!
   - Ну, видишь, все получилось, - Рэй хлопнула меня по плечу.
   - Молодец! - С облегчением вздохнула Этери.
   - Ага, - я растерянно кивнула и прислонилась к дверному косяку.
   В эти мгновения меня охватила какая-то апатия ко всему вокруг. С равнодушием я заметила, как из соседних дверей, опасливо оглядываясь, выглянули две целительницы. Едва они убедились, что призрака больше нет, бросились к бессознательным телам. Что ж, одной проблемой меньше. Интересно, как там Миранда? Не случилось ли с ней чего?
   - Я пойду, посмотрю, откуда оно взялось, - решилась я и, не дожидаясь ответа девчонок, вышла из комнаты.
   Одна из целительниц бросила на меня напряженный взгляд, но почти тотчас вернулась к работе. Я прошла коридор почти до конца и в сомнении остановилась перед дверью. У Миранды в гостях я никогда не была, но вроде бы она обитала именно здесь. Мысленно пожав плечами, я постучалась к сокурснице.
   - Миранда! - Позвала я.
   Мгновения тишины, легкие шаги. Бледная девушка на мгновение приоткрыла дверь, охнула и закрыла снова.
   - Миранда? - Я забеспокоилась и постучала настойчивей.
   - Что ты хочешь от меня? - Раздалось из-за двери. - Уйди!
   - Это я, Тень, да что с тобой? Открывай, баньши я развеяла.
   - Тень? - Дверь неуверенно открылась, и раздался облегченный вздох. - Блин, я думала это призрак.
   - Чего? - Я с изумлением уставилась на Миранду. - Я - призрак?
   - Ага, - та вдруг усмехнулась. - Ты на себя в зеркало вообще смотрела? Ночнушка белая, волосы тоже... ты как баньши и выглядишь.
   Напоминание о волосах отозвалось в глубине души тупой ноющей болью.
   - Спасибо за сравнение, - буркнула я. - Ну, раз у тебя все в порядке, я пойду.
   Я развернулась, стараясь сохранять спокойствие хотя бы внешне.
   - Тень, - раздалось вслед, - спасибо за беспокойство!
   - Не за что, - не оборачиваясь, ответила я. - Учебники осторожнее читай.
   Быстрым шагом я пересекла коридор, отмечая слегка приоткрытые двери многих комнат - адепты, как им казалось, незаметно наблюдали за происходящим.
   - Ну, как там? - Едва я вернулась, спросила Рэй.
   - Все в порядке, - успокоила я. - Моя сокурсница просто любит читать учебники вслух, и не сообразила, что после Посвящения это может быть чревато. Но сейчас все нормально.
   - Так что, можно досыпать? - Уточнила Этери с надеждой в голосе.
   - Угу, - я кивнула. - Хотя чего там осталось...
   Взгляд мой упал на зеркало. Что ж, как бы ни была цинична Миранда, ее слова были правдой. Я поморщилась и полезла в кровать. Надеюсь, больше кошмаров не будет.
   Хотя бы сегодня.
  

* * *

  
   Утром меня и Миранду лишили завтрака. Причем, как оказалось, я пострадала даже не за уничтожение призрака, а за то, что ставила когда-то защиту на нашу комнату. То бишь, влияла магией на стены Академии. Защиту в комнате все-таки оставили, однако наказание и направление на отработку в морге у Джада мы получили.
   Едва мы оказались за порогом кабинета Анхайлига, Миранда куда-то убежала, и я осталась одна. Спросить Анхайлига про свой сон я так и не решилась - хмурый вид Магистра не располагал к подобным расспросам, тем более Велиара он не переносил на дух. Скорее всего, он послал бы меня куда подальше, да и все.
   В общем, делать было нечего. Лекции закончились, теперь остались только экзамены и первый год в Академии закончен. В общем, на меня неожиданно свалилось куча свободного времени, и я не знала, как им распорядиться. Разве только по старой памяти наведаться к яблокам? Может, повезет, и найду парочку? Живот, соглашаясь, забурчал, и я кивнула сама себе. Так и сделаю.
   В наглую к элементалистам я идти не рискнула, выбрала обходной путь через практически всегда безлюдный двор ведьмаков.
   На улице было солнечно. Редкие пушистые облачка неспешно ползли по небу, пахло талой водой и сырой землей, а на деревьях набухали почки. В общем, весна чувствовалась во всем. Настроение приподнялось, и я, щурясь на яркий свет, направилась к памятному забору. Протиснулась сквозь дыру и сухой кустарник, и огляделась. Вроде никого. Быстрым шагом я направилась к оранжерее, настороженно осматривая окрестности, и вдруг...
   Взгляд упал на статую.
   "Нет!" - Голова взорвалась надрывным криком.
   Воспоминания из ночного кошмара нахлынули снова, разом, перед глазами все расплылось, осталось только лицо Адель. Ее лицо...
   Я медленно, еле передвигая ватные ноги, подошла к статуе и остановилась в оцепенении. Смотрела на льющуюся воду.
   - Не желал тебе зла... не желал... - шептала я. - Всего лишь хотел, чтобы ты была жива... Ты видела, должна была видеть...
   - Эй, темная! - Раздался оклик, вырывая меня из липкой паутины чужих воспоминаний. - Тебе здесь не место!
   "Темный, тебе теперь здесь не место", - повторило незнакомое эхо.
   Я схожу с ума?
   Сквозь какое-то желтое марево в глазах, я различила пурпурный силуэт. С трудом, хмурясь, сосредоточилась и кое-как вернулась в реальность. Передо мной стоял элементалист-старшекурсник с весьма недовольным видом.
   - Выход показать? - Холодно уточнил он.
   - Я знаю, - пробормотала я, разворачиваясь к Академии.
   Одновременно, даже не глядя, повернула кольцо камнем вниз и сильно сжала горячий камень.
   С этими видениями надо что-то делать, иначе я окончательно сойду с ума. Мне своих проблем хватает, чтобы терять над собой контроль из-за чужой памяти далекого прошлого.
   Но что делать? Что же делать?
   "Кажется, я видела одно заклинание на блокировку". Этери!
   Не медля ни минуты, я решительно повернула к ведьмакам.
  

* * *

  
   В затемненных коридорах факультета ведьмаков едва уловимо пахло какими-то травами. И где тут может быть Этери? Я, несколько растерянная, оглядывала совершенно безлюдный этаж. И спросить-то не у кого...
   Внезапно, у дальнего поворота промелькнул и тотчас исчез какой-то силуэт. Ну, хоть что-то. Я двинулась вперед, однако не успела и пары шагов сделать, как одна из дверей рядом открылась, и в коридор вышел Тарий. Ведьмак заметил меня сразу и приблизился.
   - Привет, - поздоровалась я.
   - Привет, - Тарий дружелюбно улыбнулся. - А я-то думаю, кто тут ребят пугает. Чего к нам?
   - Я... Этери ищу.
   - Она сейчас Посвящение проходит, увы.
   - Блин, - я расстроилась. - В смысле, я за нее рада, конечно, но...
   - Что-то срочное? - Заинтересовался ведьмак.
   - Да, - я кивнула. - Она говорила, что можно как-то заблокировать артефакт силы.
   - О как, - Тарий удивился. - Ну, в теории можно, а на кой демон тебе это?
   - Потому что иначе я сойду с ума.
   - Хе, это тебе к целителям, а не к нам, - ухмыльнулся ведьмак.
   - Я серьезно! - Воскликнула я. - Мне нужна помощь ведьмака, чтобы справиться с ним! И мне не до шуток!
   - Ну, если серьезно, то заклинание это довольно сложное, Этери с ним не справится.
   - А ты? - Я с надеждой посмотрела на него.
   - Я - справлюсь. Но пока что ты меня в необходимости этого не убедила, а тратить кучу сил неизвестно из-за чего я не намерен, - сразу отрезал Тарий.
   - Этот артефакт живет своей жизнью, он дает мне чужую память, он... он пугает меня!
   - Своей жизнью? - Ведьмак скривился. - Тень, не выдумывай. Я прекрасно знаю, как делаются артефакты для адептов, в том числе и для вашего факультета. И подобное невозможно. Видимо, тебе действительно стоит обратиться со своими видениями к целителям, но никак не ко мне.
   - Тарий!
   - И даже не проси, - он направился к лестнице.
   Если все так сложно, то он - мое единственное спасение.
   - Это не обычное кольцо! - предприняла я последнюю отчаянную попытку переубедить Тария. - Его делали не в Академии!
   - О? - Он обернулся. - И где же?
   Скептичное лицо ведьмака всем видом демонстрировало, что если я не объясню нормально, то помощи от него не будет.
   - Тарий, - я решилась, - это кольцо Велиара.
   Мгновенно растеряв свое равнодушие, ведьмак вытаращился на меня.
   - Зачем ты взяла его?! - Выдохнул он. - Анхайлиг совсем свихнулся?! Он ведь должен был тебя предупредить! Процедура отказа от вещи простейшая...
   - Он предупредил.
   - И?
   - Я не смогла отказаться.
   - Почему? - Глаза Тария выражали неподдельное возмущение. - Сила так голову вскружила?! Все вы, фанатики, блин...
   - Перестань! - Не выдержала я. - Не могла я отказаться! У меня выбора не было, понимаешь?! Эх... да ничего ты не понимаешь...
   - Верно, - кивнул ведьмак уже спокойно. - Не понимаю.
   Холод в его голосе лишал меня последней надежды. Тарий смотрел на меня и хмурился. Я кожей ощущала его недоверие и неприязнь, однако той ненависти, которую я так боялась увидеть, все же не было.
   - Помоги мне, Тарий, - дрожащим голосом попросила я. - Пожалуйста.
   Ведьмак глубоко вздохнул.
   - Дай взглянуть.
   Я быстро протянула руку. Тарий задумчиво провел пальцами над кольцом и задумался.
   - Сильное колечко, - наконец, сказал он. - Старое.
   - Его прабабка Велиара делала, - тихо пояснила я. - Она была хорошей артефактницей.
   - Да, пожалуй, - Тарий усмехнулся. - Никогда бы не подумал, что буду иметь дело с подобным.
   - Но ты сможешь? - Робко уточнила я.
   - Попробую, - Тарий пожал плечами. - Пойдем ко мне в лабораторию, там посмотрим.
   Он толкнул в дверь, и мы зашли в небольшую комнатку. С порога меня окутало запахами трав и каких-то крепких настоек. Я огляделась. Лаборатория Тария была заставлена склянками-банками не меньше, чем аудитория Литиции. Кроме склянок на полках располагалось множество разнообразных кристаллов и даже целых друз камней. Сверху же, с потолка свисали пучками сухие травы, и за первый же пучок я умудрилась зацепиться макушкой. Травка была коварная, ухватистая, так что пришлось пожертвовать ей пару своих волос.
   - Осторожнее, - запоздало предупредил Тарий.
   Несмотря на свою массивную фигуру, он проворно преодолевал препятствия по дороге к столу. Я медленно последовала за ним, стараясь быть очень аккуратной и больше ничего не зацепить.
   - Садись, - едва я подошла, указал Тарий на стул рядом. - И руку на стол положи, - он отодвинул несколько приоткрытых колбочек с чем-то пахучим.
   Я осторожно протянула руку и с опаской уставилась на него.
   - Да не нервничай ты так, я ж не резать ее собрался, - ухмыльнулся ведьмак.
   - Угу, - буркнула я, стараясь успокоиться.
   Тарий же прикрыл глаза, и начал читать заклинание. Почти сразу над кольцом появилось легкое мерцание, и камень мгновенно зазеленел. Сначала едва заметное сияние быстро нарастало, и вскоре кольцо пульсировало интенсивным ядовито-зеленым светом. Тарий не обращал на него никакого внимания и тихо бормотал что-то себе под нос. Плетение заклинания становилось все более плотным, однако ведьмак не останавливался. Тарий хмурился, на лбу его проступили бисеринки пота, казалось, он едва ли не сражается с кем-то. Или чем-то.
   Внезапно кольцо ощутимо нагрелось, и я сдавленно ойкнула. В этот момент ведьмак смолк и резким жестом буквально впечатал узор в изумруд. Камень протестующе полыхнул пурпуром и почернел, сразу остыв. Признаков жизни он больше не подавал.
   - Уф-ф, - Тарий расслабленно откинулся на спинку стула. - Уже за одно это мне Магистра надо давать. Как ощущения?
   - Вроде, спокойно, - ответила я. - Спасибо тебе. Тяжело было?
   - А ты как думаешь? - Тарий махнул рукой. - Я знал, что кольцо сильное, но не рассчитывал потратить на него столько сил. Совсем закрыть я его не смог, считай, что колечко твое просто глубоко спит.
   - И надолго?
   - Пока ты не решишь его использовать. Так что просто не обращайся к нему, и все будет нормально, - посоветовал ведьмак. - Хотя это существенно ограничит твои возможности - без артефакта силы придется рассчитывать только на себя.
   - Переживу как-нибудь, - я криво улыбнулась.
   - А вообще, лучше тебе найти способ от него избавиться, - Тарий покачал головой. - Не знаю, что там тебя держит, но как появится такая возможность - слова отказа знаешь?
   - Знаю.
   - Надеюсь, ты ими воспользуешься. Не дело это - таскать с собой частичку Архимага-убийцы, так и впрямь свихнуться недолго.
   - Угу, - я кивнула.
   - Ладно, - Тарий устало потер виски. - У меня еще дел полно. И тебе рекомендую не тратить время зря, а идти заниматься - экзамены еще никто не отменял, как и шансы их завалить.
   - Не пугай меня, - буркнула я, поднимаясь. - И так боюсь.
   Ведьмак довольно хмыкнул и потянулся за своими пахучими склянками, а я стала осторожно пробираться к двери.
   - Еще раз спасибо, - снова поблагодарила я на выходе.
   - Удачи, Тень, - попрощался Тарий, и дверь закрылась.
   Кстати, а ведь он прав. Надо бы уже действительно начинать готовиться, а то я со своими переживаниями рискую ничего не сдать.
   Я взглянула на кольцо. Больше, надеюсь, ты мне не помешаешь. А теперь надо бы набрать побольше книжек и засесть где-нибудь в тихой спокойной аудитории позаниматься.
   Мысли мои переключились на предстоящие экзамены, и я, постепенно успокаиваясь, двинулась в библиотеку.
  

* * *

  
   В библиотеке ничего не изменилось - те же ряды книг, узкие коридоры и спокойная, обволакивающая тишина. Ориентируясь по памяти, я поплутала по лабиринту из стеллажей и кое-как разыскала сектор с необходимыми книгами. Начну, пожалуй, с видов нежити, их создания и уничтожения, все-таки мне по ним профэкзамен предстоит.
   Минут через десять перекапывания всего подряд, я отобрала пару толстых книг с авторскими описаниями нежити. Потом, немного поколебавшись, добавила к ним увесистый справочник и, удовлетворенная, направилась регистрировать находки к стойке библиотекаря.
   - Ну, здравствуй, - едва заметив меня, он приветливо улыбнулся. - К экзаменам на подготовку?
   - Да, - подтвердила я, выкладывая перед ним книги. - Вот, пока что первая партия.
   - Ага, - Лион быстро осмотрел корешки и начал регистрацию.
   Лион. В памяти внезапно вспыхнуло воспоминание - я ведь слышала это имя в своем сне! Но ведь не может быть, чтобы это был он! Или может? А вдруг?
   Да к демонам этого Велиара! Забыть тот сон как кошмар, и все!
   И все-таки мне было любопытно. А если все это правда? Что же там на самом деле произошло? Почему погибла Адель?
   - Что-то еще интересует? - Я опомнилась, когда обеспокоенный Лион задал вопрос во второй раз.
   Все-таки библиотекарь - не Анхайлиг, а вдруг ответит?
   - Да вот, - решилась я. - Я просто узнать хотела, вы, случайно, не учились в Академии во времена Велиара?
   - Хм... - Библиотекарь с непониманием воззрился на меня. - Возможно. А с чего такой вопрос?
   - Понимаете, везде пишут, что Велиар убил свою сокурсницу. Но ведь это не так? - Неуверенно уточнила я. - Она сама спрыгнула с башни, в то время как он пытался ее спасти, разве нет? Так что случилось на самом деле?
   - Не думаю, что вам это необходимо для учебы, - ледяным голосом отрезал Лион. - Я не знаю, каким чудом вы об этом узнали, но...
   - Значит, это правда! - Выдохнула я пораженно.
   Библиотекарь молчал. Молчал, но не отрицал этого! Так неужели мой сон действительно был реальностью? И я, как и огромное количество народа, ненавидели Велиара по ошибке?
   - Но это значит, что Велиара оболгали и, невинного, заклеймили убийцей! - Во мне вспыхнуло возмущение. - Если все знали правду, почему никто не восстановит справедливость?! Велиар любил Адель, а все говорят, что он убил ее!
   - А ты знаешь, кем она была? - Перебил Лион и, не дожидаясь ответа, продолжил: - девушка из радикальной светлой знатной семьи. Адель решила стать Проявленной в момент церемонии Посвящения. Было такое заклинание раньше, оно открывало душу, и либо принималось, либо человек погибал. Видимо, намерения Адель были недостаточно чисты.
   - Каких намерений? - Не поняла я.
   - Месть, к примеру... вот она и получила наказание. С тех пор, кстати, заклинания в открытом доступе больше нет. То, что гибель Адель произошла от недостаточно чистых помыслов, уже само по себе было позором для ее семьи. А то, что ее еще оживил некромант... в общем, сама понимаешь. Потому об истинных причинах решили умолчать ради общего блага.
   - Но Велиар...
   - Велиару было все равно, он в любом случае винил себя! - Отрезал библиотекарь. - И, Тень, это одно событие из жизни. Оно не отменяет остальных его деяний, и ничего бы не изменилось в целом. Велиар - убийца множества невинных людей.
   В этот момент в библиотеку зашли несколько адептов. Лион переключился на них, всем видом показывая, что со мной у него разговор окончен.
   Что ж, спасибо и на этом. Я взяла выписанные книги и, все еще негодуя, двинулась к себе на факультет.
  

* * *

  
   Центральный зал факультета Некромантии был пуст. Пока я шла по нему, в голову вдруг полезли мысли о том, сколько тут погибло людей. Потом некстати вспомнился Влад, а спиной я настолько явственно почувствовала взгляд статуи Грента, что даже вздрогнула.
   Кажется, мне и впрямь скоро придется обращаться к целителям с такими-то нервами.
   "Не дело это, всюду выискивать что-то плохое", - убеждала я себя, а шаг мой тем временем ускорялся и ускорялся, и из зала я почти выбежала.
   Мысленно проклиная всех и вся за свое испоганенное здоровье, я спустилась в подвальный этаж факультета и занялась поисками свободной аудитории. Первые три были заняты, четвертая почему-то оказалась заперта, и только с пятой мне повезло - небольшая комнатка с окошком и несколькими столами была совершенно пуста.
   Вот и хорошо. Я разложила книги на столе и открыла справочник, но сосредоточиться на чтении не получалось - мысли упорно возвращались к недавнему разговору с библиотекарем Лионом.
   Велиар невиновен? Кольцо показало мне его чувства, мысли, все они были более чем настоящими. С другой стороны, Архимаг убил очень многих и, наверное, Лион прав, одно это событие ничего не изменило бы. Так что хорошо, что кольцо закрыто. Еще не хватало мне увидеть воспоминания Велиаровых убийств.
   От такой перспективы я поежилась и снова уставилась в справочник. Мне даже удалось прочитать несколько страниц и вникнуть в суть того, что я читаю, как дверь в аудиторию приоткрылась, и в проеме появились Серж и Талон.
   - Можно?
   Я равнодушно пожала плечами, стараясь не обращать на них внимания. Мало ли, что им нужно, может, свободных аудиторий больше нет... однако ребята подошли ко мне и уселись рядом.
   - Тень, давай поговорим? - Предложил Серж.
   - Вроде, вы не особо горели желанием общаться со мной в последнее время.
   - Так мы как раз по этому поводу, - Серж замялся, а потом серьезно посмотрел на меня. - Извини. В общем, мы были не правы.
   Я недоверчиво уставилась на ребят.
   - Ну, сама понимаешь, сначала Посвящение это идиотское, потом смерть Влада, - стал оправдываться Серж. - Одно на другое наложилось, вот и... короче, мы ведь разумные люди, понимаем, что одна фамилия еще ничего не значит.
   - А вот жители города, которые забрасывали моих предков камнями, считали иначе, - тихо сказала я.
   - Ты не сравнивай каких-то там древних крестьян с современными нами, - буркнул Талон. - Никто в тебя тут ничем кидаться не будет. А если попробует, мы его самого куда-нибудь закинем.
   Я помимо воли фыркнула.
   - Ладно, хватит тебе в одиночку мучиться, - решил Серж. - Пойдем лучше на обед, а потом к нам заниматься.
   Не слушая возражений, ребята сгребли книги и с ожиданием уставились на меня. Я покачала головой и поднялась, а спустя пару минут мы уже направлялись к столовой.
   По дороге я слушала шутливый спор Талона и Сержа, и на душе у меня становилось все легче. Отступили на задний план и Велиарово кольцо, и непонятный сон-воспоминание, а взамен наконец-то вернулось спокойствие.
   Ари присоединился к нам на обеде. Едва мы расположились за столом, бесшумный эльф неожиданно оказался рядом и подсел рядом.
   - Как ты? - Тихо спросил меня он. - Я говорил с Тарием, он рассказал о кольце.
   - После его помощи, я в порядке, - ответила я и тут же насторожилась, - кстати, а с чего это он вдруг все тебе выложил?
   Вместо ответа эльф довольно прищурился и потянулся за своей тарелкой.
   - Ари!
   - Ешь лучше, - сказал он. - Ты ведь без завтрака сегодня.
   - Все-то ты знаешь, - недовольно буркнула я, следуя его совету.
   - Чего вы там шепчетесь? - Промычал Серж. - Успеете еще наговориться в более спокойном месте. Ари, лучше скажи, ты расписание экзаменов с билетами узнал?
   - Конечно, - кивнул тот. - Сейчас доедим и покажу.
  

* * *

  
   По дороге на спальные этажи я стребовала у Ари бумаги с расписанием и на ходу, поминутно спотыкаясь, их изучала. Яды, нежить, история... истории было много, но шла она последней. Ну да ладно, авось доучу. Я, не обращая внимания ни на что вокруг, прикидывала, сколько у нас есть времени на повторы тех или иных предметов, и опомнилась только после того, как за мной захлопнулась дверь спальной комнаты.
   - Мы пришли, Тень, - на всякий случай сообщил Ари.
   Я оторвалась от бумаг и быстро огляделась, выбирая место, где бы присесть. Комната ребят была в таком же беспорядке, как и обычно, однако в ней появилась новая деталь: на подоконнике стояла небольшая клетка. Она была полуприкрыта тряпкой, а между грубо сколоченных дощечек шевелилось странное нечто.
   - Это еще что? - Изумилась я.
   - Да так, будильник, - коротко ответил эльф.
   - Чего? - Я с непониманием посмотрела на ребят.
   - Новая причуда нашего Ари, - охотно пояснил Серж. - Мелкий зомби, который не переносит солнечный свет и по утрам начинает верещать. Противно, зараза, убил бы... - Серж покосился на клетку. - Я и убивал, главное, да эльф оживляет.
   - Зато не проспишь, - хмыкнул Талон. - Даже если захочешь.
   Ари только ухмыльнулся и поправил тряпку на клетке.
   - Ладно, - я вздохнула. - Давайте, что ли заниматься. Никто не против, если мы начнем с классификации нежити?
  
  
  
   11.
  
   Экзамены приближались неуклонно, и с каждым днем нарастало подогреваемое Магистрами напряжение. Практически все свободное время я проводила у ребят и разбирала записи. Серж писал шпаргалки с моих конспектов, Талон конспектировал шпаргалки Сержа... только Ари ни о чем не беспокоился - у эльфа была отличная память. Пару дней он вяло перелистывал учебники, а потом бросил, предпочитая таскать из библиотеки стопки дополнительной литературы. Эх, и почему от эльфа мне передалось зрение, а не память?
   Такие мысли посещали меня чаще и чаще, во время зубрежки и бесконечных повторов заклинаний, сменяясь все усиливающимся чувством незнания вообще ничего.
   Возвращаясь от ребят, я частенько встречала Миранду. Девушка ходила по коридорам с отсутствующим взглядом и синяками под глазами от недосыпания, и постоянно бубнила себе что-то под нос. Правда, пока обходилось без последствий - после появления памятного призрака адептка стала осторожнее.
   Хотя в целом подобных "последствий" по Академии хватало: в коридорах стали замечать то вонь, то странное мерцание. Появлялись на стенах и обугленные пятна - адепты, постоянно повторяющие заклинания, помимо воли вызывали их вне аудиторий. Чаще всего виноваты в этом были элементалисты - с них требовали идеально отлаженных заклинаний на практике. Поэтому вечерами частенько можно было наблюдать адептов в пурпурных мантиях с мученическим видом отдраивающих коридоры.
   Рэй пока везло, на уборку ее не отправляли. Однако появлялась она поздно, выжатая как лимон, с подпалинами, а спать ложилась в обнимку с мазью от ожогов - на изнурительные тренировки уходили практически все ее силы.
   Этери наоборот, казалось, была навечно погребена под ворохом книг о различных артефактах и свойствах составляющих их трав и камней. На экзамене ей предстояло сделать артефакт из огромного списка, а какой - решали Магистры на месте, так что она обязана была знать их все. После посвящения наша ведьма из комнаты выходила очень редко, только по крайней необходимости, да на пару зачетов. Кстати, зачет по "Ядам" мы сдавали с ней вместе. Благо, идти на кафедру ядов самоубийц не нашлось, а требования к зачету у Литиции были минимальные. Травы мы за этот год выучили неплохо, а потому зачет сдали быстро.
   Быстро отделались мы с ребятами и от нескольких мелких теоретических дисциплин, предметов на сдачу оставалось все меньше. Но какие! К примеру, история... как ее было много! Одно радовало, что шла история последней, так что ее можно было в очередной раз отложить и подучить то, что предвиделось на сдачу раньше.
   А еще надо мной висел профэкзамен - поднятие мертвецов. Остальные некроманты не стали заморачиваться и пошли на кафедру воззвания к мертвецам - поговорил с покойником, и экзамен в кармане. Ни у кого с этим проблем не было, кроме меня. Поэтому, в то время как некроманты откровенно бездельничали в морге на семинарах подготовки под присмотром Джада, я сидела с Савелием в десятой тренировочной в окружении зомби и скелетов. После таких тренировок я приползала в то же время, что и Рэй, и в таком же примерно состоянии.
   Выделенное на подготовку время пролетело как-то быстро, и в один из вечеров я осознала, что все закончилось. Завтра - экзамен. Апатия и усталость последних дней отступила, открывая дорогу легкой панике. Везет ребятам - они отделаются быстро, а вот мне придется в одиночку перед составом Магистров...
   Надо бы еще разок пройтись по основным темам. Скелетов с зомби я, вроде, хорошо выучила, однако оставался еще один раздел - проклятия. Их было не очень много, потому отдельным курсом проклятия не давались, а входили в предмет Савелия. Вряд ли, конечно, меня заставят на экзамене кого-то проклинать, но...
   Я со вздохом посмотрела на нетронутую стопку книг по истории и потянулась к "Классификации проклятий". Зашуршали страницы толстой книжки. Описывалась в ней все больше практика, однако и теории хватало, вот, например:
   - Проклятия по своему предназначению подразделяются на смертоносные и вредоносные, - забубнила я. - К смертоносным относятся проклятия, направленные исключительно на уничтожение врага. К вредоносным - нанесения вреда, как физического, так и психологического. Проклятия, несущие смерть не только одному человеку, но и целому роду, семье, потомству, или проклятия несущие безумие, крах, упадок, разруху, болезни, горе и страдания служат примером данной классификации. Различны проклятия и по способу их осуществления.
   Возможно прямое воздействие на врага, осуществляемое непосредственно в его присутствии, так сказать "в лицо". Такие проклятия осуществляются с применением или без (в зависимости от необходимости, изложенной в проклятии) различных компонентов, таких как, к примеру, земля, взятая с могилы усопшего с таким же именем, как и у врага, если проклятие рассчитано на гибель врага или подобных этому компонентов, также несущих символизм данного, конкретного действия.
   - Тень, - не выдержала Рэй. - Не нервируй меня, а? Учи эту пакость молча, а то у меня возникает большое желание совершить какое-нибудь "прямое воздействие".
   - Извини, - смутилась я.
   - Скажи лучше, как избавиться от этого вашего проклятья? - Полюбопытствовала Этери. - Есть какой-нибудь действенный метод не некромантский? Чтоб наверняка сработало?
   - Есть, - я кивнула. - Самый простой способ уничтожить проклятье - это сжечь источник, на который оно наложено.
   - Ага, значит, если источник проклятия находится в человеке, нужно этого человека на костер и всего делов? - Этери скривилась. - Ничего не скажешь, хороший совет. Надеюсь, им никто не воспользуется.
   - А что, представляете, объединится группа фанатиков и начнет творить высшую справедливость путем массовых сожжений...
   - Рэй! - Воскликнула я.
   - Чего? - Девушка ухмыльнулась. - Сама говоришь - действенный способ.
   - Да ну вас, - я уставилась на девчонок. - У меня экзамен завтра, от него, можно сказать, вся моя дальнейшая судьба зависит, а вы...
   - Тень, ложись лучше спать, - оборвала мое нытье Этери. - Ты все равно сейчас ничего не выучишь, а вот отдохнуть тебе действительно нужно.
   - Угу, - я тяжело вздохнула. - С вашими комментариями толку от заучивания точно не будет.
   Под тихие смешки я отложила книгу и забралась под одеяло. В конце концов, это просто экзамен. Подумаешь, сдам как-нибудь.
  

* * *

  
   Я проснулась от грохота молнии.
   - Рэ-эй, - простонала я жалобно, натягивая на голову подушку. - Если это месть, то очень нехорошая и далеко не светлая.
   - Какая месть? - Раздался сонный голос элементалистки. - Гроза за окном. Самая обычная гроза.
   - Вот блин, - я вылезла из только что сооруженного убежища и выглянула в окно.
   Рассветное небо до горизонта было затянуто серой пеленой, которую то и дело разрывали белые вспышки молний. Пока я пыталась сообразить, есть ли возможность еще поспать, в окно застучали первые крупные капли. Стук быстро нарастал, и спустя какие-то мгновения, дождь пошел сплошной стеной. Нет, при таком шуме так просто не заснешь. Да, похоже, и не стоит - все равно скоро вставать.
   Минут десять я все же повалялась в кровати, окончательно поняла, что была права, и поднялась. Девчонок я трогать не стала. Потихоньку оделась и направилась в столовую дожидаться ребят. Их зачет по поднятию мертвецов и мой экзамен должны были пройти друг за другом, потому собирались мы все равно вместе.
   Сонные некроманты подходили друг за другом, однако беспокойства я ни у кого не заметила. Оно и понятно, зачет им предстоял общий, так что сокурсники не волновались - уж всемером они что-то да сообразят. От обычного утра их отличало только то, что все как один захватили свои предметы силы. Даже Ари взял нелюбимый им посох, кое-как приладив его за спиной.
   Позавтракав, мы отправились на факультет Некромантии, но на полдороге нас поймал Анхайлиг.
   - Нам не сюда, - сказал он. - Сдаваться будете у целителей.
   - Как это?
   - Почему?
   Мы дружными удивленными взглядами уставились на Магистра.
   - Потому что ваше задание состоит в создании нежити, а их - в уничтожении, - пояснил Магистр. - Светлым тоже как-то учиться надо.
   - Но почему там, а не у нас?
   - Сам-то понял, что сказал? - Анхайлиг с неудовольствием зыркнул на Визора. - На кой демон мне тут их благосы?
   - А...
   - Давайте, шевелитесь лучше. Еще не хватало опоздать.
  

* * *

  
   Факультет Благ и Исцелений был мне немного знаком, правда, в этот раз мы направлялись не на этажи лазарета. Здание факультета построили таким образом, что лестницы при входе вели сразу к больничным палатам, а чтобы попасть в центральный зал, необходимо было пересечь почти весь этаж.
   Мы прошли лестницы, завернули в белокаменный коридор и направились куда-то вглубь факультета. Сюда я не попадала ни разу, хотя смотреть вокруг особо было не на что - коридоры были пусты. Даже целителей на пути не встретилось.
   Бодрым шагом мы прошли больше половины пути, и тут коридор привел нас в небольшое помещение. Вроде бы ничего особенного - простая проходная комната из белого камня. Вдоль стен - грубые каменные скамьи и тонкий луч света откуда-то сверху. Но едва я ступила внутрь, как на меня буквально обрушилась тишина. Из внешнего мира сюда не доносилось ни звука, словно уши залепили воском.
   - Где мы? - Мы невольно замерли, даже на лице Ари проскользнуло напряжение.
   - Это схрон, - Анхайлиг остановился и неожиданно довольно прищурился. - Место абсолютно изолированное от магии. Самое безопасное место в наших краях, кстати. Даже если всю Академию разнесет по кусочкам, с теми, кто находится здесь, ничего не случится. Кроме того, тут можно посидеть и подумать, не отвлекаясь ни на что.
   - Сколько же магии сюда вложено? - Выдохнул Серж.
   - Лучше спроси, сколько ее отсюда вынуто, - Магистр усмехнулся.
   - Вынуто?
   - Вихревая многомерная структура магических потоков рассеивает ненаправленные... - Анхайлиг оборвался и со скепсисом взглянул на нас. - Короче, вам еще рано, не поймете, - решил он и махнул рукой. - Пойдемте дальше, мы почти пришли.
   Мы двинулись, было, за ним, как Магистр снова остановился и обернулся.
   - И еще, - добавил Анхайлиг. - Не подведите уж меня. Подключите фантазию, и покажите все, на что способны.
   Ребята после его слов мгновенно посерьезнели, с лиц некромантов исчезли последние остатки сонливости и равнодушия. Даже я, хоть и не участвовала в предстоящем зачете, почувствовала ответственность за свой факультет.
   Магистр пару мгновений созерцал происходящие с нами изменения, а потом удовлетворенно кивнул. Мы продолжили путь, а вскоре входили в центральный зал факультета Благ и Исцелений, чистый и хорошо освещенный. Даже воздух в зале, казалось, был стерильным.
   Целители уже были здесь, возглавляемые Архимагом и незнакомым худощавым Магистром. Вид у всех был холодный и торжественный. Мы в наших балахонах рядом с белоснежными одеждами целителей выглядели грязными пятнами.
   Адептов первого курса Благ и Исцелений было ненамного больше нас, так что силы оказались примерно равными. У многих целителей на одеждах я заметила синие значки Братства Света и занервничала. Мало ли, а вдруг они опять...
   В этот момент Анхайлиг поманил меня к себе.
   - Рядом постоишь, - сказал он. - Еще не хватало, чтобы тебя зацепил кто-нибудь.
   - А они...
   - Демон их знает, - Магистр едва заметно пожал плечами. - Но пока я рядом, тебе в любом случае никто не причинит вреда, так что не важно.
   Я кивнула и искоса взглянула на его холодный профиль, а потом как-то сразу начала успокаиваться. Близость Магистра и его обещание подействовали на меня лучше любого успокоительного.
   Едва мы подошли к светлым, те чинно, приветственно поклонились.
   - Хорошего дня, Анхайлиг, - произнес Архимаг. - От факультета целителей наблюдателем будет Магистр Ясон, если ты не против.
   - Не против, - равнодушно откликнулся некромант. - Хорошего дня.
   - Что ж, тогда, господа адепты, прошу занять свои места, и начнем, - Виттор махнул целителям и некромантам, и те разошлись в противоположные концы зала.
   Я еще раз посмотрела на светлых адептов. От них веяло самоуверенностью и превосходством, что и не удивительно - целители находились на своей территории, рядом с ними были светлые Магистр и Архимаг.
   - Ну, создайте нам... что-нибудь, - обратился в это время Магистр Ясон к некромантам. - Можете, к примеру, любимое свое привидение, хотя все на ваш выбор. Если необходимо что-то для работы, например, м... тело, - он поджал губы, - скажите, и его сюда доставят.
   - Спасибо, Магистр, не надо. Мы обойдемся, - быстро ответил Ари за всех.
   Я поймала недоуменные взгляды ребят - видно было, что ни о чем таком они заранее не договаривались. Но спорить с Ари никто не стал - некроманты понимали, раз эльф так поспешно высказался, видимо, действительно что-то задумал.
   Как по мне, так Ари с отказом все-таки поспешил - сильный зомби здесь был бы в самый раз. Неужели он решил все-таки создать привидение? В любом случае, что одного призрака, что одного зомби светлые уничтожат быстро. А если ребята попытаются создать несколько, силы нежити будут гораздо слабее, ибо мы никогда не тренировались удерживать группы. Так что чем больше существ создали бы некроманты, тем менее солидно эти существа выглядели бы, и Ари об этом прекрасно знал.
   А ребята уже стояли кружком и совещались. Точнее, слушали эльфа, который тихо, быстро что-то им объяснял. Даже обычно недовольная и вспыльчивая Миранда внимательно смотрела на Ари и ловила каждое его слово, и с каждым этим словом у нее, да и у остальных некромантов все больше загорались весельем глаза.
   Да чего они там придумали? Я со все возрастающим любопытством наблюдала за жестикуляцией эльфа. Наконец, он закончил объяснения. Ребята закивали и решительно двинулись в центр зала.
   Ари снял со спины посох и встал впереди. По бокам от него расположились Серж и Талон, а остальные адепты полукругом выстроились за ними. Эльф оперся на посох, склонил голову и полностью погрузился в себя. Я увидела, как он сплетает знакомую магическую цепочку, объединяя силы некромантов. Значит, настраивался на что-то серьезное, гораздо серьезнее одного призрака. А потом стало разворачиваться и само заклинание. Я вгляделась в узор и попыталась его опознать, но тщетно. Понятно одно - это точно не вызов призрака, но что?
   Пылающее интенсивным фиолетовым светом плетение было очень тонким и плотным. Оно напоминало мелкую сетку с какими-то легкими разводами и больше всего походило на... проклятье?
   - О как, - равнодушие на лице Анхайлига внезапно сменилось живейшим любопытством. - Кажется, ребята буквально восприняли мое пожелание. Ну-с, посмотрим, посмотрим.
   Заклинание ребята плели весьма неплохо - сказалась тренировка совместной работы Ари, Сержа и Талона. Основную работу делал эльф, Серж и Талон помогали с удержанием узора, а остальные подпитывали троицу энергией. Жаль, меня там нет...
   А в центре зала стремительно темнело. Бесформенная темнота набухала тучей, наливаясь иссиня-черным. Она разрасталась все больше и больше, а потом Ари вдруг резко поднял посох. Тонкий луч ударил в тучу, высвобождая сдерживаемую до этого энергию, и та взорвалась полчищем мелких жужжащих точек.
   Мухи??? Я вытаращилась на тучу, не веря своим глазам, а насекомые с огромной скоростью разлетелись по залу. Мгновенно среагировал Анхайлиг, закрывая нас щитом Тьмы. Секундой позже закрылись и Архимаг с Магистром Ясоном. А вот большинству светлых адептов пришлось нехорошо: мушки впивались целителям в незакрытую кожу щек и рук, оставляя красные пятна.
   Некроманты, предусмотрительно защищенные, устало, но гордо созерцали творение рук своих и тихонько хихикали. Светлые адепты морщились, отмахивались и кое-как вешали на себя запоздалые щиты.
   - Больно им, наверное? - Тихо спросила я.
   - Нет, не очень, - отрицательно покачал головой Магистр. - Но ощутимо. А красноту потом снимут, они же целители. Другое дело, что ребята их застали врасплох, молодцы.
   - Что это за дрянь, Анхайлиг? - Зашипел в это время Магистр Ясон. - Откуда это все?
   - Моровое заклинание на поля, насколько я понимаю, - флегматично откликнулся Анхайлиг. - Правда, немного переделанное. Раньше так посевы уничтожали, а сейчас вместо пшеницы с кукурузой, магимошки нацелены на ваших адептов, - по лицу некроманта скользнула мгновенная улыбка. - Старое заклинание, его нет в обязательной программе, но оно довольно простое и потому остается в свободном доступе.
   - И как их уничтожают?
   - Ну, - протянул Магистр, - некромант призывает Тьму в защитники и берет контроль над магимошками...
   - Анхайлиг, мои адепты - не некроманты! - Оборвал Ясон. - Это светлые целители!
   - Тогда откуда ж мне знать, какие у вас там методы работы? - Анхайлиг равнодушно пожал плечами. - Пусть уничтожают их по одной - магимошки слабенькие, мелкие.
   - По одной?! - Лицо светлого Магистра вытянулось.
   - А что? Их тут не очень много, всего пара-тройка тысяч... - внешне Анхайлиг по-прежнему оставался равнодушным, однако я готова была поклясться, что в душе он этим моментом искренне наслаждается.
   Сил на уничтожения каждой магимошки почти не требовалось, однако, сколько этих мошек было! После того, как светлые закрылись щитами, магимошки уже не нападали. Они словно чувствовали, что щиты опасны, и потому просто беспорядочно носились по залу, еще больше усложняя светлым адептам задачу.
   Целители отлавливали мошек почти час, а когда, наконец, справились со всеми, в их глазах не читалось никакой победной радости - только усталость и досада. Некроманты все это время стояли и, глядя на мучения светлых адептов, откровенно ухмылялись.
   - Повезло тебе с эльфом, Анхайлиг, - сухо отметил Архимаг Виттор.
   - Не спорю, - согласился Магистр. - Испытание мои ребята, полагаю, прошли?
   - Да.
   - Так отпустите их, и продолжим. Нам еще экзамен принимать, не забыли?
   - Ах, - Архимаг искоса взглянул на меня и поднялся. - Ну что ж, - он осмотрел некромантов и целителей, - все вы замечательно справились со своими заданиями, а потому это испытание объявляется завершенным.
   И светлые, и темные вздохнули с облегчением. Все-таки практика - не теория, она проходит на глазах Архимага, и сдается куда сложнее. Так что едва Виттор закончил с поздравлениями, адепты дружными рядами постарались как можно быстрее покинуть зал - их ждал заслуженный отдых. Я провожала их завистливым взглядом и чувствовала, что начинаю изрядно нервничать.
   Когда в зале не осталось никого, кроме Магистров и Архимага Виттора, я вдруг поняла, что у меня дрожат руки. Вот еще не хватало!
   Я сердито сжала пальцы, однако успокоиться это не помогло.
   - Где будем экзамен проводить, Анхайлиг? - Тем временем, уточнил Архимаг.
   - Можно и здесь, - Магистр равнодушно оглядел зал. - Вам ведь потом Благосы у старшекурсников принимать, им самое оно будет.
   - Экий ты заботливый, - скривился Ясон.
   - Нет, если хотите, можем ко мне в подвалы...
   - Спасибо, обойдемся, - сразу отказался Архимаг. - Сейчас вызову остальных, и начнем.
   - Как хотите, - Анхайлиг пожал плечами, а Виттор прикрыл глаза и нахмурился.
   Я кожей ощутила всплеск силы, а поскольку Архимаг был светлым, то ощущение это было не из приятных. Закрыться от него было бы верхом неприличия, так что я просто отошла подальше, чем заслужила недовольный взгляд Анхайлига. Ну и пусть. Ему-то, Магистру, все равно, а я, в конце концов, всего лишь адептка первого курса.
   Вскоре в зале показался Магистр Зевс, а следом почти сразу появился хмурый, незнакомый мне прорицатель. Потом подошел Савелий, коротко поздоровался со всеми и сразу направился к Анхайлигу. Некроманты отошли и принялись что-то тихо обсуждать.
   Светлые Магистры тоже были заняты разговорами, и на меня внимания не обращали. Ровным счетом никому до меня не было дела, словно и не мой экзамен сейчас предстоял. Я уже почти решилась напомнить о себе, но в этот момент ко мне подошел Савелий.
   - Как настрой? - Поинтересовался он.
   - Боевой, - я попыталась улыбнуться.
   - Н-да, - Магистр недоверчиво покачал головой. - Надеюсь, так оно и есть. Анхайлиг сказал, ребята тут неплохо целителям нервы подпортили, а потому отрываться светлые сейчас будут на тебе.
   Ободрил, ничего не скажешь.
   Видимо, вид мой оставлял желать лучшего, так как Савелий поспешил добавить:
   - Но, в конце концов, с вызовом нежити у тебя проблем нет, так что все будет хорошо.
   - Надеюсь, - пискнула я. - Чего мы ждем-то?
   - Грабовского, - ответил Магистр. - Задерживается ведьмак почему-то. Как подойдет, так сразу и начнем.
   - А-а, - протянула я, понимая, что если глава факультета ведьмаков-артефактников не появится в течение ближайших десяти минут, мои нервы окончательно сдадут.
   Савелий снова направился к Магистру Анхайлигу, а я в очередной раз попыталась себя успокоить.
   Наконец, в зал влетел запыхавшийся Грабовский. От балахона ведьмака тянуло чем-то вонючим, так что я помимо воли поморщилась.
   - Ну и где ты пропадаешь? - Заворчал Зевс. - Чего у вас там стряслось, что о тебя так несет?
   - Архимаг, господа, - Магистр раскланялся. - Прошу прощения за опоздание. У нас произошло небольшое м... происшествие в седьмой лаборатории.
   - У Литиции? - Анхайлиг хмыкнул.
   - У нее.
   - Опять Тарий? - Без особой надежды уточнил Архимаг.
   - Нет, он как раз помогал убрать м... последствия. И до сих пор там м... разгребает. М-да, - Грабовский скривился.
   Видимо, эти самые "последствия" были и впрямь неприятными.
   - Ладно, раз все в сборе, можем начинать, - решил Виттор. - Тень, подойдите.
   Едва переставляя ноги, я направилась к комиссии.
   - Для начала, думаю, стоит пройтись по теории, - вступил Ясон. - Если никто не против.
   Против никто не был.
   - Какая тема? - Уточнил Савелий.
   - Тема? Ну... к примеру, проклятья, раз мы сегодня их коснулись - предложил Ясон, и я облегченно вздохнула.
   Не зря я вчера учебник читала, прямо как чувствовала. И хорошо, что Ари выбрал для зачета проклятие, его выбор теперь очень мне помог. Я глубоко вздохнула и начала отвечать.
   Определения я выдала довольно бодро, примеров в памяти тоже хватало, так что с теоретической частью мы закончили быстро. На время я была оставлена в покое, а Магистры стали тихо обсуждать возможные варианты практического задания. Я со все возрастающим напряжением пыталась хоть одним ухом уловить, что они задумывают, но бесполезно. Наконец, Виттор обратил свой взор на меня.
   - Мы выбрали задание для вас, Тень, - сказал Архимаг. - Поднимите нам зомби, скажем, второго уровня. Естественно, с контролем.
   Уф-ф. Трудно, но не так сложно, как могло бы быть. Мне сразу стало спокойнее, уж зомби-то я им подниму.
   Пока мы ждали объект для зомбирования, Ясон и Зевс решили поспрашивать меня еще немного. Они придирались к каждой мелочи в ответах, едва ли ни к каждому слову, так что уже через несколько минут я поняла - еще немного, и я окончательно запутаюсь и забуду вообще все. Но, наконец, подвезли спасительный труп, и Магистры стихли.
   Моим объектом оказался знакомый саблезубый медведь. Каталку с его тушей поставили в центре, и в стерильном светлом зале она смотрелась как-то нелепо. Лица Магистров были спокойны, но в глазах у многих я заметила промелькнувшую брезгливость.
   Я подошла к каталке и нерешительно посмотрела на Виттора.
   - Можете начинать, - разрешил Архимаг.
   - Мне необходимо будет чертить круг, - на всякий случай напомнила я. - А это может пол повредить.
   Среди Магистров раздались смешки, а Анхайлиг мученически закатил глаза. Кажется, я только что ляпнула какую-то глупость...
   - Ничего страшного, - спокойно ответил Виттор. - Думаю, наших скромных сил хватит, чтобы вернуть целителям их зал в первоначальном виде. Так что работайте, Тень.
   И о чем я только думала? Я пристыжено кивнула, чувствуя, как пылают щеки. Все, прочь посторонние мысли. Надо сосредоточиться. Сейчас я просто сделаю то, к чему готовилась все это время. Схема действий отработана давно, и забита в голову намертво. Сначала необходимо очертить общий круг, не забыть знаки жизни и смерти, потом нанести запретную символику...
   Немного пришлось повозиться, вплетая в заклинание зомбирования контрольную программу, однако преодолена и эта трудность. Теперь осталось напитать готовое плетение силой и надеяться, что оно не развалится.
   Я сняла с пояса церемониальный нож и царапнула руку, окропив здоровую тушу медведя кровью. Круг вспыхнул, вытягивая из меня необходимую ему силу. Еще, и еще...
   Ну, давай уже! Давай!
   Туша заворочалась, а потом зомби медленно поднялся. Получилось! Грент их всех задери, у меня получилось!
   Я с гордостью созерцала свое творение. Здоровый саблезубый медведь возвышался надо мной, рычал и скалился, но был под контролем. Сильный получился, выложилась я на полную.
   - Неплохо, - оценил Савелий. - На самом деле неплохо, - он посмотрел на светлых Магистров. - Господа, никто не хочет попробовать свои силы в уничтожении этой зверюги?
   - А почему мы? - Прищурился вдруг Ясон. - Ваша адептка его создала, так пусть сама и уничтожит. В жизни такое умение ей весьма пригодится.
   - Что? - Невольно переспросила я.
   Сил оставалось не так и много и предложение светлого целителя прозвучало очень некстати.
   - Уничтожьте это... это, - жестко повторил Магистр. - Вы можете использовать свой артефакт, если необходимо.
   Ах, да, кольцо. Забрать через изумруд резерв силы, и экзамен в кармане. Вот только сделать этого я не могу!
   Провалить экзамен, или сойти с ума от Велиаровой памяти? Рука непроизвольно сжалась. Я справлюсь сама. Должна справиться.
   Я снова оглядела здоровую тушу зомби. Вот же расстаралась, демон его задери... и как его уничтожить?
   Помнится, самое уязвимое место для танатоса - печень, значит, удары я направлю туда. Одного не хватит, так что надо два, а лучше три. Первым, несильным, я ослаблю его защиту. В этот момент зомби потеряет контроль, и пока он не набросился на меня, вторым, основным, я его должна уничтожить. Ну а третьим, если что-то пойдет не так, я его добью.
   Хороший план, очень хороший. Вот только сил на три удара у меня не хватит.
   И что делать? Мыслей не было, ожидание затянулось. Я растерянно взглянула на Анхайлига, хотя прекрасно понимала, что помочь тот не имеет права. Равнодушный взгляд Магистра скользнул по моему лицу и опустился ниже, к поясу, где висел церемониальный нож. Нож? Правильно, только показательное самоубийство и осталось, чтобы смыть позор заваленного экзамена кровью... стоп.
   А ведь и впрямь, использовать кровавые ритуалы никто, вроде бы, не запрещал. Существовало и заклинание, которое позволяло увеличивать магическую силу за счет жизненной. Грубое, оно не особо использовалось - все предпочитали более гигиеничные артефакты силы. Но на турнире Савелий очень быстро вернул Джаду боевую форму именно "Силой крови".
   Не медля больше, я мысленно воссоздала узор ритуала и рассекла ножом руку. Мгновенная, но знакомая резкая боль.
   - Idgmuorset, noidgim Zavahoo, - прошептала я, глядя, как капли крови падают на белый мрамор. - Oacaig vuram Fevotoson!
   Плетение заклинания вспыхнуло, и меня охватил жар. На мгновение показалось, словно я попала в водоворот, однако потом все резко изменилось. Дыхание участилось, тело охватила легкая слабость, и в это же время я поняла, что магические силы практически вернулись в норму.
   Теперь, пока у меня от все нарастающей усталости не подкосились ноги, надо бить.
   Танатос.
   Защиты практически нет, неуправляемый зомби взвыл и ринулся ко мне.
   Еще танатос.
   Третьего не понадобилось.
   То, что раньше было медвежьей тушей, теперь бесформенной грудой оседало на мраморный пол.
   Я поморщилась и отошла, еле передвигая ноги. Потом еще раз убедилась, что зомби уничтожен, и только после этого разорвала сияющий узор "Силы крови". От перепада энергии сразу закружилась голова, однако дышать стало легче.
   - Неплохо, - пробасил Магистр Зевс.
   - Скорее, самонадеянно, - сказал Ясон. - Тень, почему вы не использовали артефакт?
   Я улыбнулась, надеясь, что улыбка выглядит не очень вымученной.
   - Хотела проверить свои силы, - соврала я.
   - Что ж, в любом случае, поздравляем со сдачей экзамена, Тень, - произнес Архимаг. - Но помните, что гордость и самоуверенность - не всегда хорошие помощники. Сегодня вы были на грани неудачи.
   - Спасибо, Архимаг Виттор, я это учту,- я склонила голову и вышла из зала.
   Самоуверенность. Гордость. Они не понимают, знали бы они, если бы они только знали...
   Едва закрылись двери, я устало прислонилась к стене и прикрыла глаза. Демон с ними, главное, все позади.
   - Что такое, Тень? - Раздался вдруг рядом недовольный голос Савелия. - Чего дуришь? Понимаю, кольцо не ахти какой подарок, об этом я наслышан. Однако оно остается артефактом силы, и использовать его не зазорно.
   Я открыла глаза и посмотрела на Магистра. Он, оказывается, вышел за мной и теперь стоял рядом.
   - Не могу, - я медленно покачала головой.
   - С чего бы это?
   Я протянула руку. Магистр на мгновение прищурился и быстро оглядел камень.
   - Неактивен? Неужели так все плохо?
   - Я видела, как во время посвящения с башни Воздуха спрыгнула девушка, которую до этого проклял адепт третьего курса Анхайлиг, - тихо ответила я.
   Савелий закашлялся.
   - Ты ему об этом говорила?
   - Нет, а зачем? - Я пожала плечами. - Думаю, Магистр и сам знает.
   - Да, пожалуй, - Савелий вздохнул. - В любом случае экзамен прошел, так что не думай об этом. Лучше иди и готовься к следующему. Что там у вас осталось? История?
   - Угу, - я еще больше помрачнела. - Через два дня будет.
   - Ну, это мелочи, - Магистр беспечно махнул рукой. - Иди, Тень.
   Я кивнула и поплелась к ребятам.
  

* * *

  
   Свой экзамен ребята успешно сдали тем же вечером, и теперь всем нам предстояло только одно - история. И лишь теперь я по-настоящему осознала, насколько же ее много, и как мало у меня осталось на подготовку времени. Даты и события путались в голове и не хотели выстраиваться в единую систему. Следующие два дня зубрежки мое положение особо не улучшили, и в такой же ситуации находились практически все некроманты. Разве что Ари был исключением благодаря своей памяти. Хотя иногда закрадывались у меня сомнения, что историю он знал задолго до того, как пришел в Академию.
   В результате, в день экзамена мы пришли в аудиторию с красными от недосыпания глазами, одинаково нервные и почти ничего не соображающие. Немного успокаивало меня только одно - дисциплина была теоретическая, потому присутствия Архимага не требовалось.
   Мы едва заняли свои места, как в аудиторию зашли Анхйлиг и Савелий, а следом показался еще один Магистр-некромант. Его я видела лишь однажды на турнире, и, помнится, Джад тогда сказал, что этот Магистр отвечает за второй курс. Правильно, сейчас заранее на всех посмотрит, кто не понравится, того сразу и завалит...
   Я мотнула головой, прогоняя панические мысли.
   - Здравствуйте, Магистр Димитрион, - неожиданно поздоровалась Миранда, с робостью глядя на некроманта.
   Тот коротко кивнул девушке и занял свое место, а Савелий в это время быстро раздавал нам экзаменационные тесты. Едва я взглянула на свой, знакомство нового Магистра с адепткой-сокурсницей мгновенно вылетело из головы. Сколько дат! Сколько вопросов! Да я в жизни на них не отвечу!
   - На все про все у вас два часа, - сообщил Анхайлиг и поставил на стол большие песочные часы. - Время пошло.
   Я едва не застонала, но склонила голову над бумагой. В конце концов, может, хоть что-то вспомню.
   И ведь вспоминала. Каким-то чудом я успела осилить практически весь тест, правда, кое-где ответы пришлось все-таки ставить наугад. Ну, авось попадет.
   А потом время вышло, и тесты у нас собрали. В то время как Анхайлиг быстро просматривал наши творения, Савелий и Димитрион раскладывали на столе листки с билетами. Я, все больше нервничая, наблюдала за ними, однако лица Магистров абсолютно ничего не выражали.
   - Ну что, - произнес Анхайлиг, едва Магистры завершили приготовления. - Настало время нам пройтись по историческим личностям. Вне сомнения, самым известным Архимагом некромантом является Велиар, и именно поэтому в билетах его нет.
   Наш дружный огорченный вздох Магистры встретили легкими улыбками, а Анхайлиг отложил последний тест и оглядел нас.
   - Кто готов? - Полюбопытствовал он.
   Молчание.
   - Все? Значит, начнем с тебя, Тень, - решил Магистр, и у меня от неожиданности екнуло сердце.
   Надо же! Вот чего я не любила, так это идти в первых рядах, но ничего другого не оставалось. Я словно на деревянных ногах подошла к экзаменационному столу, мысленно скрестила пальцы и вытянула бумажку из кучки. Медленно взглянула. Билет N 23. Ох... ну и темка...
   - Что там у тебя? - Поторопил Анхайлиг.
   - Федеот Серхеус, - печально призналась я.
   - Хороший, простой вопрос, - Анхайлиг одобрительно хмыкнул. - Расскажи нам об этой яркой личности.
   - Угу, - я обреченно кивнула, в панике перебирая все, что было в памяти. Об этой "яркой личности" я знала до неприличия мало. - Значит, Федот...
   - Федеот, - поправил Магистр.
   - Ну да, Федеот, был очень сильным некромантом в свое время...
   - Кстати, в какое время он жил?
   - Э... лет триста назад, - судорожно вспоминала я. - Он родился еще до Велиара.
   - Четыреста двадцать, - со вздохом уточнил Анхайлиг. - Но ты права, родился он до Велиара. Продолжай.
   - Ага. Федот... э... Федеот был темным...
   - Тень, и так ясно, что он был темным, - оборвал Анхайлиг с еще более тяжелым вздохом. - Светлые не могут стать некромантами. Ты мне скажи, чем он прославился? И почему не стал Архимагом некромантом?
   - Ну... он был Магистром боевой некромантии, - судорожно стала вспоминать я. - И изучал методы боевые разные...
   - Очень хорошо, чьи боевые методы? - Вкрадчиво уточнил Магистр.
   - Хм, разные боевые. Не только некромантские... например, элементалистские...
   - И? Почему же такой великий маг не стал Архимагом некромантии? - Повторил вопрос Анхайлиг, елейно улыбаясь.
   - Эм... потому что он стал Архимагом элементалистом! - Осенило меня.
   - Наконец-то, - пробурчал Магистр. - Садись, Тень, удовлетворительно. Не уважаешь ты предков.
   Я покорно кивнула, всем видом стараясь демонстрировать вселенское раскаяние, и, довольная, юркнула за свой стол.
   - Эх, - по лицу Анхайлига было видно, что он мне не поверил. - Дополню нашу "многословную" адептку. Федеот смог соединить способности к некромантии и стихии элементов, создав довольно сильные боевые заклинания, многие из которых стали классическими, и могут равно использоваться как некромантами, так и элементалистами. Например, черная молния. В благодарность за это, он, будучи от природы некромантом, получил титул Архимага элементалистики. И некоторыми его наработками весьма успешно пользовался любимый всеми вами Велиар. А теперь ваша очередь, Ариабет. Кто там у вас? Селедар? Замечательно. Надеюсь, вы будете более информативны, нежели ваша м... сестра.
   Конечно, тут бы и я была более информативна. История о некроманте, который принял свет и потерял из-за этого всю свою силу, была гораздо популярнее этого Федеота. Черная молния. Подумаешь...
   Остальным некромантам со сдачей повезло больше - имена им попадались куда более известные. Впрочем, я слушала вполуха: осознание того, что все позади, погрузило меня в приятную усталую дремоту. Ребята сдавались один за другим. Последним в списке Магистра значился Серж, но, наконец, закончил со своей темой и он.
   - Ну что, адепты, - бодро произнес Анхайлиг. - С окончанием первого курса вас. Идите, отдыхайте. Вечером вас будет поздравлять Архимаг.
   Мы, не спеша, двинулись к выходу из аудитории. Наконец-то свобода...
   - Тень, - вдруг окликнула меня Миранда.
   - Да? - Я обернулась.
   - Слушай, а ты действительно про Архимага Федеота не знаешь? - Спросила она. - Учитывая, сколько ты интересовалась Велиаром, это даже странно.
   - Э... а при чем тут Велиар? - Я с непониманием посмотрела на нее.
   - Как при чем? Федеот был Архимагом Академии в то время, когда Велиар тут учился. Можно сказать, он Велиару жизнь спас, когда заступился за него после обвинения Велиара в убийстве.
   Сон. Воспоминание. Почему я не узнала об этом раньше? Я бы рассказала им, ух я бы рассказала...
   Я вздохнула и внезапно поймала взгляд Анхайлига. Магистр с неудовольствием покачал головой, но так и не произнес ни слова.
  

* * *

  
   Вечером нас собрали в главном зале центрального корпуса, так же как и тогда, почти год назад. Только в этот раз рядом был Ари, были друзья, и я не чувствовала себя потерянной. Поздравления Архимага Виттора и Магистров я почти не слушала. Больше всего сейчас хотелось отдохнуть, сказывалось слишком сильное напряжение последних дней и бессонные ночи зубрежки. Однако после торжественной речи оказалось, что для нас приготовлен не менее торжественный ужин, и ребята потянули меня в столовую.
   Серж исчез практически сразу, и я была уверена, что знаю, к кому он направился. Талон тоже куда-то пропал, а вот нас с Ари прямо на входе перехватили Тарий и Джад. Ведьмак и некромант, оказывается, уже облюбовали один из дальних углов столовой и во всю праздновали, да не одни, а в компании Магистра Савелия.
   И праздновали не на сухую - ведьмак, загадочно ухмыляясь, выудил откуда-то из-под полы приличных размеров бутылку настойки.
   - Как Магистр я должен бы у тебя ее конфисковать, - честно предупредил Савелий.
   - В одиночку ты ее все равно не осилишь, - отмахнулся Тарий.
   - Такая крепкая?
   - Обижаешь, - ведьмак поцокал языком. - Тройная перегонка, знаешь, сколько мучился? В наших-то условиях.
   - Открывай уже, винодел-любитель, - Ари, изрядно удивив меня, потянулся за стаканом.
   - Он не любитель, он профессионал, - хмыкнул Джад, придвигая второй стакан к себе.
   - Эх, - Савелий недовольно взглянул на колдующего над запечатанной бутылкой ведьмака. - Никакого уважения, блин, а я ведь Магистр, не забыли? Хотя тот же Димитрион с вами вот так не посидит. Ладно, демон с вами, наливайте, - он вздохнул и взял стакан тоже.
   - Да и к Гренту того Димитриона, - сказал Тарий, с глухим звуком откупоривая настойку. - А что до Магистров... так все там будем, надеюсь, что уже этой осенью.
   Забулькала зеленоватая настойка. Разливал Тарий быстро и, можно сказать, профессионально. Причем четвертый стакан протянул мне.
   - Я, вообще-то, не пью, - попыталась отказаться я.
   - Тень, - ведьмак уставился на меня неожиданно тяжелым взглядом. - Я тебе кольцо сделал? Сделал. Ты меня уважаешь? Так вот бери и пей.
   Не в силах противиться, я взяла стакан.
   - Вот и умничка, - Тарий мгновенно подобрел и провозгласил: - Ну, за Академию!
   - За Академию! - Подхватили мы и выпили.
   А чего еще оставалось?
   Настойка оказалась довольно крепкой и с непривычки обожгла горло. Хоть я и сделала маленький глоток, но все же закашлялась. Джад с ехидной ухмылкой заботливо постучал мне по спине.
   - Говоришь, кольцо Тенькино - твоя работа? - Переспросил в это время Тария Савелий.
   - Ага.
   - Значит, осенью точно Магистром станешь.
   - А то, - согласился Тарий и поднял бокал. - За Магистров!
   - За Магистров!
   Второй глоток дался мне немного легче.
   - Хорошая настойка, да, - еще раз оценил Савелий.
   - Ну так, не всякое там драконье дерьмо с улицы, - подтвердил довольный Тарий.
   - Нашел с чем сравнить, - фыркнул Джад.
   - Да, из головы все никак не выйдет, - ведьмак поморщился. - Представляете, сегодня на лабораторной у Литиции первокурсники, демон их за ногу, состав декокта попутали. И ладно бы, что безобидное получилась, так нет, выдали какую-то дрянь. На вид - преотвратная губчатая слизь, разбухшая до невероятных размеров, а по запаху - ну натуральное драконье дерьмо.
   Савелий, Джад и Ари расхохотались в голос, а я тактично хихикнула, прячась за стаканом.
   - Чего ржете? - Зыркнул на нас недовольный ведьмак. - Когда ко мне вбежала взлохмаченная Литиция, я подумал, что Академия рушится - ни разу ее такой не видел. И, главное, она вообще отказалась возвращаться к себе, а кто главным стрелочником оказался? Правильно, я! Грабовский, этот... только пришел, взглянул, и сбежал, типа на экзамен. А мне - убирай за ними за всеми! Как Магистра давать, так до осени тянут, а как за первокурсниками убирать - так это будь любезен...
   Чтобы Тарий окончательно не разворчался, ему налили еще настойки и произнесли новый тост. В глазах у меня после очередного глотка немного поплыло, да и голова изрядно затуманилась. Градус в сочетании с усталостью организма погрузили меня в какое-то легкое оцепенение.
   Остатки настойки я допивала механически, кое-как вслушиваясь в разговор некромантов с ведьмаком. Правда, смысл его периодически от меня ускользал. То они обсуждали работу Джада, а то вдруг стали просчитывать, какова вероятность у Ари получить Магистра досрочно, если он усовершенствует невидимость.
   - Так, я уже хороший, пойду-ка я по ба... э... девушкам, - решил вдруг Тарий.
   Я понаблюдала, как массивный ведьмак, звезда своего факультета, встал и, покачиваясь, пошел куда-то к центру столовой, а потом отключилась.
  
  
   12.
  
   Огромный список заявок на практикантов висел в главном зале центрального корпуса и мозолил глаза. Вообще, конечно, мне практики хотелось, тем более для первокурсников она была не сложной и состояла в том, чтобы помогать действующим магам в их работе. Вот только заявки на некромантов были уныло однообразными: везде требовались специалисты по допросу мертвецов. А поскольку покойники со мной до сих пор разговаривать отказывались, ни один из запросов мне не подходил. Вот если бы была возможность отправиться с кем-то из ребят... но адептов-выпускников было раз в восемь меньше, чем заявок, поэтому о совместной практике можно было и не мечтать. Отправляли строго по одному адепту на вызов - иначе никак.
   Собственно, заявки делились на две части: специальные по факультетам и просто запрос на "кого-нибудь" с кратким описанием проблемы, проще говоря "свалка" непонятно чего.
   Ари, предпочитая все делать быстро, в первый же день подписался под запросом эльфийского города Альваор, собрал вещи и отбыл одним из первых. Сокурсники с заявками на практику тоже разобрались быстро, а я пока так и не могла решиться куда-то податься. И вот, на протяжении трех дней я периодически подходила к списку заявок и с грустью разглядывала раздел своего факультета. Этери уехала вчера, и со мной осталась только Рэй. Она пока еще тоже не определилась с выбором, правда, элементалистку, в отличие от меня, наоборот, устраивало слишком много запросов.
   - Нет, ты глянь! - Ныла я. - Под сорок заявок и везде практическая работа у следователей! Два месяца расспрашивать жертв для раскрытия убийств! А у меня ни разу не получалось покойника разговорить!
   - Вот и потренируешься.
   - Опозорюсь я! Практику провалю! Анхайлиг меня съест тогда-а-а!
   - Зато ты зомби поднимать умеешь, - попробовала утешить меня Рэй.
   - Только вот никому тут не нужны зомби! Почему боевая некромантия такая невостребованная?
   - Может, тебе у нас заявку поискать?
   - Да кому нужен некромант с танатосом? - Я вздохнула. - Против кикимор? Так танатос против них бесполезен.
   - Ну, вон, смотри, подозрение на умертвие среди поселения троллей.
   - Подозрение! Тролли! У...
   Я опустила глаза, от нечего делать осматривая "свалку".
   - Ты мне лучше скажи, что лучше - гоняться за нечистью по болотам, или выслеживать их в северных лесах, - размышляла в это время Рэй.
   - В лесах комары, в болотах комары, так что одна фигня, - буркнула я. - Блин. Неужели нигде не нужен боевой некромант? Ну? Восстание скелетов может, где-нибудь... О! Да!
   - Что? - Встрепенулась Рэй. - Восстание?
   - Нет, - я радостно читала неожиданно попавшуюся на глаза заявку. - Осмотр кладбищ на предмет упокоя возможных умертвий. Причина - слишком древние захоронения.
   - Это где ты такой запрос откопала?
   - В "свалке", - я ткнула пальцем в конец списка. - Вот, смотри.
   - Что-то я его вчера не замечала... - Рэй вгляделась в убористый текст. - Это который из Кровеля?
   - Ага, - я кивнула.
   - Приграничный город, торговый, - поразмышляла Рэй. - Бродяги всякие, наемники - вот основные его обитатели. Не стоит тебе туда в одиночку ехать.
   - А почему нет? - Я пожала плечами. - Я - темный некромант, представитель сильнейшей магической Академии... и они сами направили этот вызов. Не съедят же меня там, в самом деле.
   - Все равно это плохая идея. Тем более что граница владений вампиров практически рядом...
   - Рэй, я не боюсь вампиров. Один из них спас мне жизнь, - я улыбнулась и уверенно поставила под заявкой свою подпись.
   - Тень!
   - Увидимся через два месяца, - быстро попрощалась я и, не слушая отповеди возмущенной элементалистки, побежала за сопроводительными документами.
   Анхайлига я не застала, бумаги о распределении подписал его молчаливый помощник. Едва взглянув на место назначения, он отправил меня в хранилище получить денег на дорогу. Основные же расходы по содержанию должен был взять на себя глава Кровеля.
   - Здесь двести монет, - сказал сухощавый старик-казначей, протягивая мне увесистый кожаный мешочек. - Но не рассчитывай на лишние траты, большая часть их уйдет на Погонщика.
   - Погонщика?
   - Тебе ведь до Кровеля на драконе лететь, так не думаешь ли ты, что это бесплатно? Деньги за полет отдашь Погонщику, - казначей поморщился. - Эти жмоты пользуются своим привилегированным положением, чтобы вытянуть из людей побольше денег. А из таких, как ты, особенно.
   - И что им так некроманты не нравятся? - Удивилась я.
   - А кому вы нравитесь-то? - С усмешкой посмотрел на меня старик.
   Я поджала губы, забрала деньги и вышла. В конце концов, реакция казначея оказалась вполне ожидаемой.
   Вещей у меня было мало, так что собралась я быстро. Напоследок посмотрела в зеркало, немного поколебалась и все же решила снять балахон. В конце концов, все документы у меня при себе, а ловить косые взгляды лишний раз не хотелось. Седые волосы я спрятала под косынку, так что теперь ничем не отличалась от обычных местных жителей. Ну, вот вроде и все.
   Я представила два месяца вынужденного одиночества и загрустила. Вроде и была всю жизнь одна, а за этот год вот отвыкла. Хотя, что те два месяца? Пролетят, и не заметишь. И все-таки жаль, что столько заявок и ни с кем нельзя объединиться. Из всех нас повезло только Сержу и Этери: эти двое умудрились найти места для практики очень близко друг от друга. Вылетели они одновременно еще вчера, и теперь, наверное, наслаждались свободой и друг другом.
   Оформляя документы, Серж, конечно, делал вид, что ни о чем таком не думает, однако после выпускного вечера ему никто не верил.
   Вспомнив события того вечера, я невольно улыбнулась, хотя его остаток отложился в голове весьма смутно. Отключилась я довольно рано, а потом периодически приходила в себя, но в эти моменты рядом постоянно мелькал Серж в обнимку с Этери. Кроме этого, запомнилось как Тарий в компании четырех или пяти девушек плясал на обеденном столе. А в конце шли совсем туманные воспоминания об устроенном ведьмаками фейерверке и непонятных глюках под потолком. И все. Я окончательно заснула на плече Джада, а пришла в себя только на следующий день в собственной кровати. Как я в ней оказалась, я совершенно не помнила.
   Девчонки ничего вразумительного сказать по этому поводу не могли - Рэй оказалась в таком же состоянии, а Этери и вовсе появилась только утром. Я, было, хотела расспросить Ари, но нашла его и ребят перед злополучным списком с заявками и отвлеклась. А когда мои мысли вновь вернулись к тому вечеру, эльф уже уехал.
   Теперь пора и мне.
  

* * *

   Ворота Академии закрылись за спиной, и я глубоко вдохнула весенний воздух. За все время обучения я покидала Академию только один раз, да и то ночью, а при поступлении возможности рассмотреть Леорию не было.
   Я медленно шла по мощеной улице, щурилась на солнце и с любопытством оглядывалась по сторонам. В нашем поселении все дома были одноэтажные, сложенные из бревен. Выглядели они практически одинаково, различаясь только резьбой на ставнях да флюгерами на крышах. А здесь дома просто поражали разнообразием - по обеим сторонам узкой улочки я не увидела ни одного одинакового. Двух, трехэтажные, сложенные из камня, одни с ковкой или резьбой на крыльце, другие с витражными окнами и причудливыми мозаичными узорами на стенах.
   До города, где должна была проходить моя практика, необходимо было добираться на дракон-экспрессе. Вот и представилась возможность с ним познакомиться. Дракона я видела только краем глаза, год назад, когда заходила в город. Арт говорил, что они приземляются с восточной стороны, туда я теперь и направлялась.
   Дома в восточной части города были повыше и побогаче, да и располагались поодаль друг от друга. Сложенные из белого камня, за высокими заборами, они явно принадлежали местной знати и купечеству. Сквозь приоткрытые ворота во дворах виднелись амбары.
   Попадающиеся по дороге прохожие стали посматривать на меня искоса - слишком простая у меня была одежда для здешних мест. От этих взглядов стало неуютно. Я опустила глаза и ускорила шаг, жалея, что сняла балахон. На некроманта, поди, так свысока они не смотрели бы...
   За очередным поворотом улица кончилась, и я почти уткнулась в Леорскую стену. Я подошла к воротам и огляделась в поисках кого-нибудь для расспросов. За воротами виднелось большое вытоптанное поле и огромный темный силуэт в центре него. Дракон?
   Он был огромен, хотя и сложил крылья вдоль спины. Чешуя дракона цвета темного золота завораживала взгляд. Вытянутая морда на длинной шее смотрела куда-то в другую сторону, так что ее я разглядеть не могла. И вот на таком я полечу?
   На мгновение мне даже страшно стало.
   - Что-то ищешь? - Раздался над ухом мужской голос.
   Я вздрогнула и обернулась. Передо мной стоял высокий стражник в начищенных до блеска латах.
   - Да, - я быстро кивнула. - Мне бы Погонщика какого-нибудь, до Кровеля добраться.
   - Куда? - Стражник на мгновение нахмурился, а потом лицо его разгладилось. - А, Кровель. Тебе повезло, город торговый, туда каждый день летают.
   - И когда полетят сегодня?
   Стражник прищурился и посмотрел на солнце, видимо, прикидывая время.
   - Думаю, часа через три будет дракон, - сказал он. - Тогда сможешь подойти, поговорить с Погонщиком. Отбывает он после обеда, так что не упусти.
   - Спасибо, - поблагодарила я и отошла, прикидывая, как лучше провести свободное время.
   Взгляд скользнул по полю и снова остановился на драконе. Интересно, он огнедышащий?
   О драконах я практически ничего не знала. Очень захотелось подойти и посмотреть на него поближе, но среди направляющихся к нему людей я вдруг заметила белый балахон целителя. Решив с неизвестным светлым не сталкиваться, я направилась обратно в город. Успею еще налюбоваться.
   Возвращаться в Академию и ждать там мне совершенно не хотелось, так что я решила просто погулять, благо погода хорошая. Из открытых окон домов слышались голоса, тянуло чем-то съедобным. Кстати о еде. Я вспомнила таверну, в которую меня когда-то привел Арт. Вот где можно скоротать время! Не уверена, что тролль-трактирщик меня вспомнит, но... мало ли? Заодно об Арте спрошу.
  

* * *

  
   Некоторое время поплутав по узким извилистым улочкам, я, наконец, увидела знакомую вывеску с красными рогами. Вот и "Веселый бык". Воспоминания годичной давности настолько ярко встали перед глазами, словно все происходило вчера. Я даже замерла на мгновение, казалось, сейчас раздастся голос вампира и предложит войти. Но нет, чуда не произошло. Я мотнула головой и толкнула массивную дверь.
   Таверна встретила меня запахами жареного мяса, крепкого табака и пряностей. Едва я оказалась в знакомом полумраке, зрение мгновенно перестроилось, позволяя видеть едва ли не лучше, чем на улице при ярком солнце.
   Здесь все осталось по-прежнему: тот же огромный камин, молчаливый помощник Освальда за стойкой бара и редкие посетители невнятной наружности. Самого хозяина "Веселого быка" видно не было.
   Я поймала на себе пару удивленных взглядов и, не дожидаясь, пока это удивление перерастет во что-либо еще, быстро направилась к бару.
   - Здравствуйте, - поздоровалась я с барменом.
   Тот равнодушно кивнул.
   - Вы не подскажете, где Освальд?
   - Там, - помощник тролля махнул рукой куда-то мне за спину.
   Я обернулась и оглядела зал, но тролля так и не увидела. С недоумением я вновь посмотрела на бармена, и уже открыла рот для вопроса, как справа что-то скрипнуло, а потом раздался зычный бас:
   - А-а, маленькая травница! Ну, как учеба?
   Из двери, которая, судя по запахам, вела на кухню, вышел Освальд. И зря я беспокоилась, память у тролля оказалась хорошая.
   - Хорошо, спасибо, - я улыбнулась. - Думала, вы меня и не узнаете.
   - Еще чего, я еще не настолько стар. Что есть будешь?
   - Не знаю, - растерялась я. - Я ненадолго, мне улетать скоро.
   - Тем более на дорогу перекусить надо, - решил Освальд, усадил меня за стол и исчез на кухне.
   Спустя несколько минут трактирщик вернулся с тарелкой, в которой дымились овощи и печеное мясо, и большой глиняной кружкой со знакомой настойкой. Вкусные запахи мгновенно раздразнили аппетит. Едва поблагодарив Освальда, я набросилась на еду.
   - Куда лететь-то собралась? - Поинтересовался тролль, довольно наблюдая за мной.
   - На практику, - жуя, ответила я. - От Академии направили.
   - А-а, понятно. Отучилась, значит. Не надумала еще ко мне на работу-то?
   - Пока нет, - отказалась я. - Да и вряд ли вам понадобится специалист по ядам.
   - Ну почему, и на яды у нас клиенты найдутся, - вопреки ожиданиям оживился тролль.
   - Хм... тогда я подумаю, - растерялась я и решила перевести тему. - Вы про Арта, случайно, ничего не слышали?
   - У, нашла о ком спросить, - Освальд махнул рукой. - Этот вампирюга бродит, где хочет, и я понятия не имею, где он сейчас. Но в Леории его точно нет.
   - Жаль, - я тихонько вздохнула.
   Конечно, надежды на то, что Арт будет где-то рядом, было мало, но...
   - Э, да ты никак по этому вампиру неровно дышишь? - Хмыкнул трактирщик.
   Я поперхнулась настойкой, чувствуя, как вспыхнули щеки, и отрицательно замотала головой.
   - Ничего подобного! Просто хотелось друга увидеть.
   - Ну-ну, - тролль снова усмехнулся. - Хорошо если так. А вообще, хочешь добрый совет? Плюнь ты на этого упыря, мужиков ладных и без него хватает.
   - Да, пожалуй, - промычала я, жалея, что вообще завела этот разговор.
   - Ладно, - Освальд поднялся. - Ты доедай, а я, пожалуй, пойду. Дел полно. Удачно тебе долететь, и если что, заходи.
   - Конечно, - я улыбнулась. - Спасибо.
   Трактирщик вновь удалился на кухню, и я осталась в одиночестве. Времени, вроде, еще хватало, так что можно было спокойно посидеть и набраться сил перед дорогой. Если дадут, конечно... вспомнив прошлый опыт пребывания в этом зале, я на всякий случай быстро огляделась. Однако в этот раз окружающим посетителям на мою скромную персону было глубоко плевать. Видимо, после того, как рядом со мной увидели хозяина "Веселого быка", ко мне потеряли всякий интерес. Ну и хорошо.
   Полумрак и тихий гул таверны подействовали как хорошее успокоительное. Умиротворенная, я неспешно доела и с сожалением отодвинула тарелку. Все-таки готовили тут не в пример вкуснее, чем в Академии. Пища нашей столовой всегда была какой-то пресной, однообразной и за год надоела страшно.
   Ладно, пора. Я расплатилась с молчаливым барменом и медленно вышла из таверны. Яркое солнце резануло глаза. Недовольно фыркнув, я прищурилась и направилась по уже знакомой дороге к восточным воротам.
  

* * *

  
   У выхода из города было людно. Здесь, на пятаке возле ворот стояло несколько телег с поклажей. От них по дощатому мосту на поле и обратно суетливо пробегали носильщики. Люди, одетые получше, направлялись к помещению стражи, исчезали там на несколько минут, а потом все так же неспешно уходили за ворота.
   Ну и где тут Погонщик?
   Я с сомнением огляделась по сторонам и увидела знакомого стражника. Заметив меня, тот кивнул и показал на сторожку.
   - Туда иди, - подойдя ближе, сказал стражник. - И договаривайся, да побыстрее. Драконы любят ночевать в родных городах, так что Погонщик скоро отбывает.
   - Спасибо, - я кивнула и спешно направилась к зданию.
   Никто из предыдущих посетителей сторожки себя ожиданием у входа не утруждал, так что я тоже решила зайти сразу и толкнула дверь.
   Комнатушка оказалась небольшой. Каменные стены ее хранили ночную прохладу, а из мебели тут были только грубо сколоченный стол да несколько стульев. За столом находились двое. Первый, высокий загорелый мужик в широких холщовых штанах и простой безрукавке, скорее всего и был тем самым Погонщиком. У него были жесткие, обветренные черты лица. На гладко выбритой голове Погонщика серебрилась полоска обруча с прозрачным голубоватым камнем. Он опирался на стол обеими руками и почти нависал над вторым - полноватым купцом в расшитом халате, который сидел напротив.
   Погонщик едва взглянул на меня и снова обратил взор на купца. Лицо Погонщика брезгливо кривилось, и спустя несколько мгновений я поняла почему: купец был пьян. Нетвердой рукой он отсчитывал монеты, постоянно ошибаясь и начиная все заново.
   - Ничего, ничего, - тихо бормотал он. - Сейчас, Нараот, Сейчас... сорок девять... пятьдесят... вот!
   - Хвала Бальтазару, - с видимым облегчением выдохнул Погонщик.
   - Я, конечно, не уверен и могу еще пересчитать...
   - Ну нет, ты уже достаточно считал, Гвидор, - поспешно отказался Нараот, сгребая деньги. - И когда же ты перестанешь пить перед перелетами? Неужто так страшно?
   Купец, недовольно сопя, поднялся.
   - Да я никогда не... - громкий клекот прервал его на середине слова, и Гвидор икнул.
   Я испуганно вздрогнула и только потом сообразила, что это, наверное, дракон.
   - Да, я боюсь высоты! - Придя в себя, нервно выдохнул Гвидор. - И морды твоего дракона тоже! И вообще, это мое дело!
   - Угу, - Погонщик снисходительно усмехнулся. - Сам-то хоть дойдешь?
   - А то, - купец резко развернулся.
   У него оказалось круглое раскрасневшееся лицо и маленькие, непонятного цвета глазки, сейчас мутные от выпивки. Гвидор, покачиваясь, двинулся к двери и едва не сшиб меня с ног.
   - Звиняюсь, - дыхнул перегаром он и вышел.
   Я помимо воли поморщилась. И надо ведь было до такого состояния себя довести...
   - Слушаю тебя? - Голос Погонщика вернул меня в реальность.
   Я столкнулась с его непроницаемо черным взглядом и вдруг поняла, что Нараот маг. Сильный маг. Он сравнялся бы с Магистром, если б у Погонщиков были деления на Магистров.
   - Я слышала, вы до Кровеля летите, - неуверенно начала я. - Не захватите ли и меня?
   - Отчего не захватить, захвачу. - Погонщик прищурился. - Обычно я беру за ходку сто монет с человека. Но ты ведь некромантка, верно?
   Спорить смысла не было. Не знаю, где и чему учат Погонщиков, но мага такого уровня мне было не обмануть, так что я просто кивнула.
   - Раз некромантка, с тебя возьму сто сорок, - сказал он. - Пойми правильно, сам я против некромантов ничего не имею, но вот Темная Драконша вашего брата недолюбливает. Успокаивать ее придется.
   - Темная Драконша? Это вашего... вашу... так зовут?
   - Да, - на жестком лице Погонщика на мгновение проскользнула улыбка. - Вообще-то ее зовут по-другому, но с первого раза это имя не всякий произнесет. А когда при мне коверкают ее имя, я начинаю злиться.
   - Как эльфы, - пробормотала я. - Понимаю.
   - Именно. Так как, устроит цена?
   - Да, конечно, - я кивнула.
   В конце концов, чего жалеть казенные деньги?
   - Тогда давай семьдесят монет сейчас, семьдесят по прибытии.
   Я быстро отсчитала нужную сумму, и Погонщик ссыпал деньги к себе в кошель.
   - Ну, поехали, - сказал Нараот, и мы вышли на улицу.
   От ворот отъезжали пустые телеги, и больше желающих отправиться в Кровель видно не было. По дощатому мосту мы пересекли ров и оказались на поле. Припекало солнце. Легкий ветерок поднимал пыль, которая так и норовила попасть в глаза, и я недовольно сощурилась.
   - За мной держись, - бросил погонщик и направился к возвышавшейся в центре поля драконше.
   Темная Драконша была размером с приличный дом, ничуть не уступая дракону, которого я видела утром. Ее почти черная чешуя лишь слегка отливала на солнце бронзой. Мы подошли ближе, и кожа ощутила жар, который шел от драконши, а когда мы полностью оказались в ее тени, я поняла недавний страх купца.
   Драконша скосила на нас желтый глаз с тонкой полоской вертикального зрачка, и у меня екнуло сердце. Неизвестно откуда появилось стойкое чувство, что не будь рядом ее обожаемого Погонщика, она бы с удовольствием меня сгрызла. Чисто из отвращения к профессии некромантов. Я даже шаг замедлила, настолько яркими оказались эти чужие образы.
   - Поздоровались? - Усмехнулся Нараот, заметив мою реакцию.
   - Так она это на самом деле? - Я испуганно вытаращилась на Погонщика.
   - А ты думала я от жадности с тебя больше денег беру, что ли?
   - Нет, - пискнула я. - Но я такого не ожидала...
   - Да пошли, не бойся. Я рядом.
   Погонщик двинулся дальше, и я поспешно последовала за ним. Мало ли что.
   Подниматься на драконшу неожиданно оказалось не так и сложно. Одно крыло ее было полураскрыто, образуя складками что-то типа широкой лестницы, так что мы довольно быстро оказались на драконьей спине. Почти все пространство здесь занимали тюки, и лишь у основания шеи, были расстелены циновки, на которых восседали несколько человек.
   - Располагайся, - махнул в их сторону Нараот. - Нам часов пять лететь.
   - Как? - Я с изумлением огляделась. - А как же высота, ветер? Тут и держаться-то не за что...
   Погонщик только головой покачал.
   - Магический полог, - коротко пояснил он. - Так что долетишь с комфортом.
   - А-а, - протянула я и с облегчением улыбнулась. - Извините, просто я ни разу не летала.
   - Да ничего, - Нараот махнул рукой и направился дальше.
   Видимо, место Погонщика находилось где-то ближе к голове дракона.
   Я присмотрела себе свободную циновку и села, а потом с любопытством коснулась драконьей чешуи. Спина драконши была жесткой. Если бы не тепло, я никогда бы не подумала, что сижу на чем-то живом.
   Все-таки странные существа эти драконы. Судя по ощущениям, они даже в какой-то степени разумны, но почему-то позволяют собой управлять. И эта эмоция привязанности Драконши к Погонщику, откуда она?
   Громкий клекот оборвал мои мысли, заставив вздрогнуть. Рядом сдавленно ойкнули. Одновременно над нами раскрылся едва видимый защитный купол, и Темная Драконша расправила крылья. Взмахнула раз, другой, а потом меня объяло невероятное чувство парения, и земля под нами стала исчезать. Со страхом и одновременно восторгом я стала оглядываться по сторонам, стараясь не упустить ни одной детали этого полета. Однако за огромными кожистыми крыльями драконши почти ничего нельзя было увидеть. Тогда я подняла голову наверх к просторам безоблачного неба.
   "Посмотри лучше, какое небо, Адель! Чистое, ясное, бесконечное! Еще немного, и я, кажется, взлечу".
   - И куда такая молодая девушка летит в одиночестве? - Чей-то голос вырвал меня из тоскливых воспоминаний. - Не боязно?
   Я повернулась и едва удержалась, чтобы не поморщиться - рядом сидел давешний похмельный купец.
   - Нет. Я - маг, - коротко ответила я, надеясь, что он отвяжется.
   Магов все-таки обычно сторонились.
   - Да вы что! - Купец, наоборот, оживился. - Позвольте представиться, госпожа маг, я Гвидор. Купец, правда, почти разорившийся, - он на мгновение насупился, а потом снова затараторил: - Встреча с вами - удача для меня! Быть может, вы мне поможете...
   - Вряд ли, - я покачала головой, обрывая Гвидора, и нахмурилась. - Если только вам не нужно на тот свет. Я - некромант.
   - Да это просто замечательно! Вы-то мне и нужны!
   От такой радости купца я даже растерялась. Когда это люди успели полюбить некромантов? Или ему, не дай Грент, и впрямь приспичило кого-то убить?
   - Понимаете, - Гвидора теперь было не остановить, - я же вам говорил, что практически разорен...
   - Угу, - я обреченно вздохнула.
   - Так вот, понимаете, госпожа маг, тут такой случился казус... попался мне клиент один. Да вот проблем навалилось, договор у нас был, да не смог я вовремя ему заказ доставить. Так он пришел на склад-то мой, а как узнал, что нет его заказа, дюже обозлился.
   - Сочувствую. А я при чем?
   - Так на мою беду этот... тип некромантом оказался! И проклял мой склад!
   Я едва сдержалась, чтобы не хихикнуть. Нет, купца мне было жаль, но я прекрасно понимала, что, скорее всего, не все было так гладко. Да и сам Гвидор наверняка с самого начала знал, с кем имеет дело.
   - Вы уж избавьте меня от напасти этой, - продолжал в это время купец. - Посмотрите амбарчик мой, а? Раз в городе-то нашем будете. Я заплачу!
   - Так что же вы городского мага не озадачили своим... э... казусом? - Хмыкнула я. - Город у вас не маленький, некромант свой имеется. Проблем-то, к нему сходить? Не он ведь вас проклял?
   - Так, это... убили его неделю назад, - всплеснул руками Гвидор.
   - Как убили? - Кажется, у меня даже лицо вытянулось, настолько неожиданной оказалась новость. - Кто?
   - Откуда я знаю-то? Город наш неспокойный, граничный. Наемников много, орков, вампиров вот тоже, - перечислял купец, а я погрузилась в невеселые размышления.
   Это к кому я теперь практиковаться еду? Получается, если некроманта там нет, мне по прибытии сразу разворачиваться и назад в Академию, что ли? Облом... хотя, быть может, у них какая-нибудь замена найдется?
   - Так вы посмотрите амбарчик-то, госпожа некромант? - Снова попросил Гвидор.
   А в целом, почему бы и нет? Тем более, может, ни с чем возвращаться придется, а так хоть какая-никакая, а практика.
   - Ладно, посмотрю, - согласилась я. - Но ничего не обещаю, сами понимаете.
   - Конечно, конечно, - с радостью закивал купец.
   Удовлетворенный ответом, Гвидор наконец-то отстал, а я снова погрузилась в воспоминания.
  

* * *

  
   Снижаться Темная Драконша начала с первыми лучами заката, и вскоре мы сели на окруженную лесом поляну. Большая вывеска "Кровель" на ее окраине показывала, что сели мы верно, однако города я не наблюдала.
   - А где Кровель-то? - Рассчитываясь с Погонщиком, решилась спросить я.
   - Так от Драконьей Лощины вам до города еще ехать, - ответил тот.
   - Почему?
   - Как почему? - Нараот даже удивился. - Тут драконы живут, у них тут стойбище, загоны со скотом, который им на корм идет. Как думаете, сколько места все это хозяйство занимает?
   - Н-да, - я только головой покачала. - В Леории такого не было.
   - Леория, - протянул Погонщик. - Что та Леория? Маленький городок-крепость на окраине. Какие там драконы? Прилетел-улетел, да и все, условий для жизни никаких. А Кровель - это все ж таки один из крупнейших торговых центров приграничья.
   - Понятно, - я подхватила дорожную сумку. - Спасибо вам за перелет.
   - Не за что, темная, - ответил Нараот и направился следить за разгрузкой поклажи.
   Я в свою очередь спустилась на землю и направилась к видневшимся около вывески телегам.
   - Пожалуйте сюда, госпожа некромант! - Окликнул Гвидор, который уже занимал одну из них. - Доберемся наилучшим образом!
   - Ну что ж, посмотрим на ваш центр торговли, - я забралась на телегу, и мы тронулись.
   Разбитая деревенская дорога сразу уходила в лес. Мрачные елки нависали почти над нами, но мне это нравилось. Я вдыхала сыроватый запах хвои и даже не заметила, когда дорога стала мощеной каменной. Впрочем, поездка надолго не затянулась. Не прошло и получаса, как лес кончился, и я увидела городские стены.
   Перед воротами толпился народ, стремясь попасть в Кровель до темноты.
   - Долго стоять будем, - расстроено резюмировала я.
   - Не думаю, - Гвидор покачал головой и хитро улыбнулся. - Пойдемте со мной, госпожа маг.
   Купец, кряхтя, слез с телеги и направился прямо к воротам. Я двинулась за ним, стараясь не потерять почти протрезвевшего Гвидора из вида. Когда я подошла, тот уже успел поругаться с теми, кто ожидал осмотра, и о чем-то договориться со стражей. Не знаю, что им пообещал Гвидор, но за ворота нас пропустили сразу.
   Уплатив въездную пошлину, я по правилам регистрации направилась к магическому кристаллу. При моем прикосновении тот мгновенно почернел, совсем как у Арта год назад. Стражник настороженно взглянул на меня, но почти сразу же лицо его вновь стало равнодушным. Малиновых искр в кристалле не было, а темные здесь, похоже, появлялись довольно часто.
   - Приветствую вас в нашем городе, - подошел ко мне Вопрошатель. - Извольте представиться и поведать, что привело сюда?
   - Практика, - я протянула бумаги Академии. - А зовут меня Тень.
   - Тень? - Переспросил Вопрошатель. - А дальше?
   - Просто Тень, - спокойно ответила я. - Если вам мало моих сопроводительных документов, можете обратиться в Академию магов Леории на факультет Некромантии за подтверждением.
   Вопрошатель внимательно просмотрел бумаги и молча застрочил что-то в журнале регистрации. Закончив, он с каменным выражением лица вернул документы.
   - Добро пожаловать в Кровель, - произнес Вопрошатель, но в голосе его не было и намека на доброжелательность.
   - Благодарю, - коротко кивнула я и прошла за ворота.
   Что ж, пусть на темных тут всем плевать, но некроманты и здесь не в почете.
   - Госпожа маг! - Гвидор дожидался меня у выхода. - Пойдемте, я тут недалеко живу, и амбарчик мой тоже тут...
   Еще бы. Дракон-экспрессы - основное средство для перемещения товаров, и все купечество предпочитало жить в непосредственной близости от них. Что в Леории, что здесь - разницы никакой.
   Мы зашли в город, и я с любопытством завертела головой. Вне сомнения, Кровель был гораздо больше Леории, это чувствовалось с первого взгляда. Освещенные заходящим багровым солнцем улицы были шире, дома - выше и просторнее, да и народа навстречу нам также попадалось не в пример больше. Несмотря на то, что уже вечерело, жизнь в Кровеле бурлила во всю, и мне это нравилось. Мне нравился этот город.
   - А вот и пришли, - Гвидор, подошел к высоким воротам, выкрашенным в невзрачный болотный цвет, и толкнул створку.
   - Заходите, госпожа маг, вот тут амбарчик мой, - пропуская меня вперед, сообщил он.
   - Да поняла я, - пробормотала я, оглядываясь.
   Двухэтажный дом Гвидора выглядел весьма неплохо, как и полагается дому преуспевающего купца. Но толком рассмотреть его не удалось - Гвидор подхватил меня под руку и потащил к соседнему строению - амбару. Здесь он на мгновение склонился над замком, а потом широко раскрыл двери и зашел внутрь, увлекая меня за собой.
   В амбаре было затхло и пусто, только в одном из дальних углов сиротливо лежали несколько мешков. Ядовито-зеленая плесень буйно расползлась по ним, покрывая почти целиком. Гвидор взвыл и, отчаянно заламывая руки, бросился к ним.
   - Видите?! Вы это видите?! - Воскликнул он. - Еще два дня назад это было первосортное зерно с юга! И вот, пожалуйста! И все так, все, что сюда попадает! Даже ковры и те плесень сожрала, сволота поганая!
   - Спокойнее, - я старалась не показывать растерянности. - Постойте на пороге, я посмотрю, что у вас тут.
   - Конечно, конечно, - Гвидор так же быстро отскочил к дверям.
   Ну, посмотрим, чему полезному я научилась за этот год.
   Я быстро очертила защитный круг, так, на всякий случай, и прикрыла глаза рукой.
   - Zjveso, uekato, keoso, Huneue-rurom, Heverathor, Menhatoj, - медленно, по памяти читала я заклинание Видимости. - Nagathouos Gaba Shab Niggurath! Meueth,hosoj Vzeuoth!
   С последними словами я убрала ладонь и огляделась. Увиденное меня не обрадовало: проклятие здесь действительно присутствовало, и довольно сильное. Тонкое, но прочное плетение сложнейшим узором змеилось по стенам амбара, въевшись в них намертво. Не уверена, что даже с кольцом смогла бы его снять. Некромант, который наложил проклятие, был сильным, состоявшимся магом, а не учеником вроде меня.
   - Да уж, - пробормотала я.
   - Чего там? - Осторожно полюбопытствовал Гвидор.
   - Сильное проклятие, - задумчиво сказала я. - Видно, разозлился на вас некромант всерьез.
   - И что же теперь делать? - В голосе купца послышались жалостливые нотки.
   - Есть один способ очистить. Но он вам может не понравиться.
   - Какой?! На все согласен!
   - Ну... - я взглянула на Гвидора, понимая, что предложение восторга у него не вызовет. - В общем, амбар надо сжечь.
   - Что-о?!
   - Чтобы вырвать проклятие с корнем с места, надо это место уничтожить, - пояснила я. - Если бы ваш недовольный клиент наложил его на землю - шансов было бы мало. Но вам повезло - прокляты именно эти стены. Сожжете их, и все. Построите новый амбар и торгуйте сколько вам угодно.
   Гвидор мгновение смотрел на меня, пытаясь определить, говорю ли я серьезно, или это такой черный юмор и попытка его окончательно разорить. Потом махнул рукой.
   - Будь по-вашему. Он и так, считай, не нужен. А если получится, буду вспоминать вас добрым словом до конца жизни.
   - Чего уж там, - смутилась я. - Лучше не подводите больше магов.
   - Да ни в жисть, - поклялся тот.
   Мы вышли из амбара, и я глубоко вздохнула, сбрасывая напряжение. Все-таки находиться рядом с таким серьезным проклятием мне еще не доводилось. На улице стемнело, только редкие фонари освещали улицу за забором. А еще заметно похолодало, напоминая, что сейчас все-таки весна, а не лето, и я слегка поежилась.
   - Может, зайдете, госпожа маг, ведь не отдыхали с дороги, - вежливо предложил Гвидор. - Поужинаете...
   - Спасибо, но не могу, - отказалась я. - Уже поздно, а мне еще документы оформить надо, да узнать, остаюсь я тут или нет. Лучше подскажите, где тут Магистрат или как его тут у вас называют.
   - Городской Магистрат у нас на Центральном проспекте, во-он там, - купец махнул рукой на запад. - Пойдете по нашей улице до конца, а там как раз на проспект-то и выйдете. Здание Магистрата увидите сразу, на нем такой шпиль высокий, да и вообще...
   - Понятно, - я снова поежилась. - Найду, надеюсь.
   - Конечно, найдете, госпожа маг. Вот только... - купец замялся.
   - Чего?
   - Вы бы туда при полной форме шли, - неуверенно протянул он. - Так-то вы на мага не очень похожи, уж звиняйте, может и какой казус м... случиться. Да и на улицах сейчас темно, неспокойно. Все ж таки если в вас мага-то признают, уважать будут, а иначе того... и напасть кто может.
   Доводы купца были более чем справедливыми, и я мысленно обругала себя, что не додумалась до таких простых вещей раньше. Ведь еще Рэй предупреждала, что город с дурной репутацией. И вообще, в балахоне теплее будет.
   - Пожалуй, вы правы, - я полезла в дорожную сумку, достала балахон и набросила поверх одежды.
   Надо же, не думала, что в нем будет настолько уютно... я поправила ножны с церемониальным ножом и накинула капюшон.
   - Ну, надеюсь, теперь все вопросы у потенциальных бандитов отпадут, - хмыкнула я. - Хорошей ночи, Гвидор.
   - И вам, госпожа некромант, - с заметным облегчением попрощался купец.
   Едва я вышла на улицу, Гвидор быстро закрыл ворота. И ладно. Я улыбнулась сама себе и направилась по сумеречной улице сторону, указанную купцом.
  
  
   13.
  
   Магистратуру Кровеля я увидела, едва ступила на центральную площадь. Ее тонкий шпиль и аляповатые статуи перед парадным входом сразу привлекали внимание. Однако тут меня ждало разочарование - в здании оказался только сонный сторож. Увидев бумаги из Академии, старик повздыхал, покряхтел и направил меня к особняку главы, мол, там разберутся. Я выслушала путаное объяснение и пошла по проспекту выискивать нужный дом, благо, находился он, по словам сторожа, недалеко. В конце концов, раз заявка была оформлена на имя главы города Василевса, пусть сам этот Василевс и разбирается, чего со мной делать.
   Глава Кровеля жил с размахом. Его особняк по величине, кажется, не уступал зданию Магистрата, а если учитывать и обнесенную высоким забором территорию вокруг дома, то и превосходил. Несмотря на поздний час, в окнах еще горел свет, что обнадеживало.
   Я миновала массивные ворота и подошла к кованой калитке. Взялась за литое медное кольцо и постучала.
   Тишина. Только гавкнула собака.
   Я стукнула еще раз, сильнее. Собачий лай усилился, и за воротами послышались приближающиеся шаги.
   - Чего надо? - Раздался грубый мужской голос.
   - Мне бы главу Кровеля увидеть, - попросила я.
   - Главу тебе? Сейчас? - Гоготнул голос. - А почему не Его величество правителя Вельского королевства сразу? Здесь сегодня не подают! Пошла прочь, бродяжка, пока я собак не спустил!
   От такого хамства меня бросило в жар, а руки непроизвольно сжались. Да что ж такое-то? Сначала вызывают, потом оказывается, что все совсем не так, как указано в заявке, а никто не потрудился об этом сообщить! И теперь я тут стою, мерзну, а они там сидят и в ус не дуют, да еще и гонят?!
   - Немедленно отворяй, жабье отродье! - Прорычала я. - И передай своему хозяину, что прибыл некромант, которого вы вызывали! И если через пять минут я не войду в дом, прокляну тебя и весь твой род до седьмого колена!
   Выпалив эту тираду, я перевела дух и прислушалась. Скрипнул засов. Потом калитка приоткрылась, и показалась встревоженная голова мужика. Бородатый хам уставился на меня, в ответ я молча протянула ему гербовую бумагу Академии. Мужик икнул и дернулся отворять, непрерывно бормоча:
   - Извиняйте, госпожа некромант, не признал, темно ведь. Вы ж понимаете, город такой, по ночам много отребья шляется. Да вы проходите, проходите, - он посторонился, пропуская меня во двор.
   Я пошла за разнервничавшимся сторожем по мощеной дорожке, сожалея о недавней вспышке. Ведь мужик в общем-то прав, наверняка дом главы постоянно осаждают то одни, то другие. И стоило бы просто отдать ему бумаги, а не запугивать в манере Миранды.
   Тем временем, мы поднялись на крыльцо, и зашли в дом.
   - Вы подождите здесь, госпожа некромант, я сейчас, - сказал он и побежал куда-то вперед с моими документами.
   Ждать, так ждать. Тут хотя бы тепло.
   Я присела на обитую нарядной тканью скамью, и с любопытством огляделась. Большой, просторный холл был хорошо освещен множеством свечей. На стенах вокруг красовались картины и гобелены удивительно тонкой работы, скорее всего, невероятно дорогие. Неужели здешний глава накопил все это честным путем? В это мне не очень верилось. Скорее в то, что Василевс попутно руководил одной из тех банд, которые обитали в Кровеле.
   - Пожалуйте за мной, - раздался рядом женский голос, отвлекая от размышлений.
   Я подняла голову. Чуть подальше, в коридоре стояла миловидная девушка-служанка и смотрела на меня с немного перепуганным видом. Что ж, пожалуем. Посмотрим, наконец, на этого Василевса.
   Я встала со скамьи и направилась за девушкой. Мы прошли коридор и поднялись по широкой лестнице на второй этаж. Служанка что-то тихо пробормотала и осторожно постучала в ближайшую дверь.
   - Сейчас! - Раздался громкий низкий голос, а потом дверь открылась, и я, наконец, увидела главу Кровеля.
   Им оказался невысокий коренастый мужчина лет пятидесяти, с широким лицом и холодным цепким взглядом. Мгновение мы рассматривали друг друга, а потом он посторонился.
   - Проходите в кабинет, - пригласил Василевс. - Тут и поговорим.
   Не дожидаясь ответа, он развернулся и направился к большому столу. Н-да, принимали меня без особой радости... я последовала за Василевсом и присела в указанное кресло. Глава Кровеля взял со стола мои документы, бегло просмотрел, а потом уставился на меня.
   - Значит, вы некромант, - задумчиво протянул он. - Честно говоря, я был уверен, что в Академии знают о репутации нашего города, и ожидал увидеть кого-нибудь постарше.
   - Я сюда не работать приехала, а на практику, - напомнила я. - В частности, решить одну конкретную проблему с кладбищем.
   - Да, да, знаю, - Василевс равнодушно кивнул. - А вы уверены, что у вас хватит опыта?
   - Для вас возраст - такой важный критерий опытности?
   - Нет, но лишняя седина не помешала бы, - хмыкнул Василевс.
   - Лишняя? - Меня от его тона зло взяло, и я резко сдернула капюшон. - Столько хватит?
   - Э... - глава Кровеля запнулся.
   - Может, перейдете к делу? - Предложила я.
   - Что ж, - Василевс взял себя в руки. - Слушайте тогда. В последнее время участились у нас жалобы на кладбище. Сами понимаете, город неспокойный, хоронят много. И вот те, кто появлялся на кладбище вечером, говорят, мол, творится там что-то странное. Наш некромант старый был, но дело свое знал. Пошел он кладбище проверить, да так и не дошел.
   - В смысле?
   - А в прямом, - глава Кровеля поморщился. - Убили его на полдороге, прямо по темечку обухом. Хрясь, и все.
   - О как.
   Эта новость меня неприятно удивила. Я знала, конечно, что некроманта в Кровеле убили, но чтоб убили его по дороге на то самое кладбище...
   - Вот так, - продолжил тем временем Василевс. - Потому мы заявку и отправили на нового некроманта, ну и заодно, чтоб кладбище проверили, люди-то жалуются еще.
   - Да уж, - я все больше тревожилась. - И когда ваш новый некромант прибыть должен?
   - Откуда ж я знаю. Ответа из Академии нет, вот только вы пока появились.
   - Понятно, - протянула я, хотя абсолютно ничего понятного не было. - Убийц-то хоть нашли?
   - Какое, - Глава с досадой махнул рукой. - Нет, мы ищем, конечно, ищем. Но сами понимаете, у нас тут разные люди, да и не только люди обитают. Орки, наемники, вампиры. Да мало ли, некромантов-то никто, поди, не любит.
   Что ж, надеюсь, ваш новый некромант избежит подобной участи, - процедила я.
   Глава пожал плечами, мол, чего тут обещать, а потом уточнил:
   - Так вы с кладбищем разберетесь?
   - Обязательно, - я надеялась, что мой голос звучал достаточно уверенно. - С утра. А пока покажите, где я буду жить.
   - Слуга покажет, - Василевс потянулся за пером. - Сейчас напишу записку на постоялый двор, там и поселитесь.
   Он быстро застрочил что-то на бумаге мелким, убористым почерком, а потом взял колокольчик и с силой тряхнул. Раздался громкий звон, и в комнату влетела запыхавшаяся служанка.
   - Слушаю, господин Василевс, - выпалила она.
   - Отведи некромантку к Парамону, - приказал тот. - Передай ему вот, записку, и скажи, чтоб до "Золотого Индюка" проводил.
   Девушка кивнула, и мы направились к выходу. Попрощаться глава Кровеля не соизволил, так что я тоже решила не раскланиваться. Парамон, тот самый мужик-сторож, едва взглянул на записку Василевса, вздохнул, и повел меня на постоялый двор.
   На улице окончательно стемнело. Едва за нами закрылась дверь, зрение привычно перестроилось, но от усталости я уже с трудом передвигала ноги, и потому иногда спотыкалась.
   Мы все дальше удалялись от широких чистых проспектов центра к окраине, в небогатую часть города. Здесь улицы вообще не освещались, только у дверей некоторых домов горели тусклые ночные фонари. Краем глаза я улавливала скользящие вдоль домов силуэты, но к нам никто приблизиться так и не решился.
   Интересно, куда меня поселят? Название, которое произнес глава Кровеля, звучало вполне прилично, но, судя по окружающим невзрачным домишкам, ничего золотого мне, похоже, не светило.
   Освещенное огнями трехэтажное здание показалось издалека. Слуга направился прямо к нему, и вскоре мы входили в "Золотого Индюка". Постоялый двор чем-то напоминал таверну Освальда - такие же дубовые столы, огромный камин и небольшие, прикрытые ставнями окна. Даже ароматы жареного мяса, табака и пряностей, витавшие в воздухе, казалось, прибыли из "Веселого Быка". Хотя, может, все таверны такие, просто я нигде больше не была.
   Парамон подошел к стойке бара, отдал высокому худощавому мужику записку и кивнул на меня.
   - Принимай гостя, Вель, - пробасил он.
   - Некромант? - Трактирщик недовольно покачал головой. - Надолго к нам?
   - Как получится, - холодно ответила я. - Завтра посмотрю ваше кладбище и скажу точно, насколько.
   - О, - Вель оживился. - Так вы нежить гонять приехали?
   - Ну не вас же, - я хмыкнула.
   - Давно пора было! Пойдемте, покажу вашу комнату.
   Трактирщик едва ли не под руку потянул меня к лестнице, так что оставалось только удивляться такой резкой перемене его отношения. Видимо, какие-то проблемы на кладбище действительно были, и много кого коснулись.
   - Сюда, госпожа некромант, - указал Вель на одну из дверей.
   - Называйте меня Тень, - попросила я.
   - Конечно, госпожа Тень некромант... - он запнулся. - В смысле, госпожа Тень. Проходите, располагайтесь.
   - Спасибо.
   - Будете ужинать?
   - Нет, - я отрицательно покачала головой. - Мне бы отдохнуть.
   - Разумеется, отдыхайте, - поспешил откланяться Вель. - Хорошей ночи, госпожа Тень.
   - Хорошей ночи.
   Я закрыла за трактирщиком дверь и наконец-то осталась одна. Комнатка, которую мне выделили, была крохотной, с маленьким окошком, которое выходило во внутренний двор. Но главное, здесь была кровать, а большего мне и не требовалось. Быстро сбросив одежду, я забралась под одеяло и с наслаждением потянулась.
   Трудный был день, насыщенный. Перелет, купец этот со своим амбаром, разговор с главой Кровеля... разговор оставлял самое гнетущее чувство. В самом деле, о чем вообще думали Магистры, отправляя меня, первокурсницу, в это место? Прав был Василевс, ох как прав, сюда должны были прислать кого поопытнее. Хотя, может, и пришлют, просто я быстрее добралась? И буду тогда нормально практиковать, когда он приедет.
   Значит, завтра я проверю это кладбище, но уезжать сразу не буду. Пару дней подожду нового некроманта, а там, может, и проблемы решатся.
   Придя к этому решению, я немного успокоилась, мысли потекли вялым изменчивым потоком, и я не заметила, как заснула.
  

* * *

  
   Первым чувством, когда я открыла глаза, был голод. Это и не удивительно, ведь от ужина я вчера отказалась. Зевая, я поднялась и, быстро приняв душ, стала натягивать одежду. Балахон, правда, решила не надевать: не ночь все-таки. Привычно скрутив волосы на затылке, я повязала косынку и вышла из комнатушки.
   В таверне почти никого не было, только пара сонных купцов, да Вель. Едва я села за стол, он уже ставил передо мной завтрак - свежеиспеченный хлеб, вареные яйца и большую кружку травяного напитка.
   - Спасибо, - поблагодарила я.
   - Приятного аппетита, госпожа Тень, - пожелал Вель. - Вы на кладбище-то сейчас идете?
   Вот и причина такой вежливости.
   - Да, - я кивнула. - Позавтракаю и пойду.
   Удовлетворенный ответом трактирщик кивнул и отошел, а я, отбросив все мысли о нежити, потянулась к еде.
   Минут через двадцать, когда от завтрака остались лишь воспоминания, да пара глотков настоя в кружке, я снова задумалась о предстоящей работе. Особенно тревожило то, что здешнего некроманта убили именно тогда, когда тот пошел разбираться в происходящем. Надеюсь, меня его участь не ожидает...
   Я помотала головой, слишком уж ярко встало перед глазами собственное тело с пробитой кистенем макушкой. В конце концов, балахона я не одела, а того, что я некромант, практически никто не знает. Да и на самом кладбище ничего особо страшного не предвидится, раз там люди ходят. Может, если только какой призрак шалит, но это как раз мой профиль. Что я, призрака не развею?
   Так, мысленно подбадривая себя, я вышла из таверны.
   День выдался ветреным, но солнечным, и я недовольно прищурилась. Солнце я любила, но последнее время все чаще стала замечать, что яркий свет раздражает глаза. Я двинулась на запад, но не успела толком отойти от таверны, как сзади раздался оклик:
   - Эй, Тень!
   Я вздрогнула. Знакомый голос. Я узнала его сразу же, несмотря на прошедшие месяцы, и быстро обернулась, широко улыбаясь.
   - Арт! Вот не ожидала!
   Вампир ни капельки не изменился за год. Та же одежда, мечи, тот же тонкий шрам на щеке. Казалось, мы расстались только вчера.
   - Какими судьбами? - Он усмехнулся. - Экая радостная, неужто так соскучилась?
   - Соскучилась, - кивнула я. - А тут я с практикой, осматривать кладбище.
   - Кладбище? - удивился Арт. - Чего ты там забыла?
   - Заявка такая, - я пожала плечами. - Городской глава рассказал, что там, вроде, нежить шалит.
   - Хм, ты же только курс закончила, не рановато по таким поручениям? - С сомнением посмотрел на меня вампир.
   - Магистрам виднее, - вскинулась я, хотя еще недавно думала об этом же. - Неужели ты думаешь, что я вообще ничему не научилась?
   - Ну-ну, - Арт сделал серьезный вид, но глаза его смеялись. - Не разнесешь древние памятники шальной молнией?
   - Не беспокойся, - я махнула рукой. - Некроманты не управляют молниями.
   - Что? - Лицо Арта мгновенно остыло. - Ты некромант?
   - Ну... да, - кивнула я, ошарашенная такой переменой.
   - С какого демона?
   - Так получилось, - стала оправдываться я. - На факультет Боевой элементалистики без знакомых вообще не попадешь, там очередь лет на десять вперед. К прорицателям и ведьмам таланта не было, а не взять меня не могли. Вот дежурный факультет по приему темных - Некромантия...
   - Анхайлиг там, похоже, совсем на старости лет из ума выжил, - Арт мотнул головой и еще больше нахмурился.
   Вот и вампиры, оказывается, не любят некромантов. Хотя, если вспомнить о Кровавой Сече, то приходится признать, что как раз у вампиров на то есть все причины. Правда, мне от этого не легче - неприязнь давнего друга саднила в душе тупой болью.
   Я опустила голову. В этот момент резкий ветер сорвал косынку, и пепельные волосы рассыпались по плечам.
   - Гадство, - я подхватила платок и со злостью стала собирать их обратно.
   Может, все-таки решиться и остричь их? Такие мысли посещали меня все чаще, да только рука не поднималась.
   - Что с тобой случилось, Тень? - Тихо спросил вампир.
   Я посмотрела на него и наткнулась на напряженный взгляд.
   - Жизнь тяжелая была, - криво улыбнулась я.
   - Ты...
   - Я бы не хотела говорить об этом, Арт, - оборвала я. - Хорошо?
   - Хорошо, - помедлив, согласился он. - Тогда пойдем, посмотрим твое кладбище.
   - Ты со мной?
   - Ну, мне тоже интересно посмотреть на живую нежить.
   Арт неожиданно подмигнул и быстрым шагом двинулся вперед, так что мне оставалось только семенить рядом и стараться не отстать. Все-таки, хотя вампир и испытывал неприязнь к некромантам, меня он в этот список решил пока не заносить. От осознания этого у меня поднялось настроение, да и присутствие Арта рядом успокаивало: теперь я хотя бы могу не опасаться удара обухом по голове. В общем, жизнь потихоньку налаживалась.
   Я искоса взглянула на вампира. Интересно, что он вообще в Кровеле делает?
   - Арт, - позвала я.
   - М?
   - Как ты тут оказался-то?
   - Театр Вампиров дает представление завтра, - Арт вдруг улыбнулся. - Мы большие ценители искусства, Тень. А этот театр - лучший. Они очень редко выступают, так что не только я сюда прибыл, нас здесь сейчас много. Тебе бы, кстати, тоже стоит сходить, чтобы не пропустить действительно интересное событие.
   - Хм... да, пожалуй, - я искренне заинтересовалась.
   Актеры к нам в поселение заезжали очень редко и работали в основном за еду или какие-то вещи. Мне такие представления нравились, и я старалась их не пропускать. А на это, раз его Арт так расхваливает, надо сходить обязательно.
   Так, за разговорами, мы дошли до западных ворот, за которыми начиналось городское кладбище.
   Кладбище Кровеля было большим и весьма необычным. Насколько я знала, разные народы старались придерживаться своих собственных обрядов похорон, и даже на погосте нашего поселка отводили места для могил других рас. Здесь же никаких разграничений не было: грубоватые каменные топоры-надгробия троллей соседствовали со стелами дриад и кубами, испещренными гномьими письменами. Изредка попадались и эльфийские спирали.
   С такой небрежностью я столкнулась впервые и недоуменно остановилась. Вампир вопросительно посмотрел на меня.
   - Что такое?
   - Почему такое кладбище странное? В первый раз встречаю, чтобы могилы находились так, вперемежку.
   - Город такой, - ответил Арт равнодушно. - Здесь всем абсолютно все равно, кого где хоронят. Лишь бы покойники места в морге не занимали.
   Мы вышли на центральную дорогу и замедлили шаг. Я отбросила странное поведение жителей Кровеля и сосредоточилась, пытаясь уловить вокруг хоть какие-то признаки потусторонних сил. Никого. Только полыхающая аура вампира рядом.
   - На первый взгляд тихо, - поразмышляла вслух я.
   - Да, - разочарованно констатировал Арт. - Видимо, единственный живой нежить здесь - это я. По домам?
   - Нет, конечно. Сначала порасспросим местных.
   - Надеюсь, ты могилы раскапывать не будешь?
   - Нет, - я мотнула головой. - Но покой пары мертвецов придется потревожить.
   - Гхм...
   - А что делать? У элементалистов свои методы, у некромантов свои.
   Я выбрала более-менее просторную поляну и расчертила круг. Призвание духов получалось у меня несколько лучше, чем воззвание к мертвецам. В смысле, если воззвание вообще не выходило, то схватить духа наобум все-таки пару раз я смогла. И, в конце концов, даже если не получится, значит, тут точно никого нет. Скорее из хвастовства, нежели из практической необходимости, я очертила круг двойным кольцом защитной вязи и, довольная своим творением, поманила Арта внутрь.
   - Ну-ну, - ухмыльнулся вампир. - Пусть так, хотя не уверен, что это скромное кладбище способно нанести угрозу второй степени.
   - Дай потренироваться, - смутилась я от его взгляда. - Мне ведь практика нужна.
   - А-а, тогда конечно, практикуйся, - Арт скрестил руки на груди и зашел в круг, едва сдерживая улыбку.
   Ну и ладно. Решив не обращать на вампира внимания, я закрыла глаза и начала восстанавливать памятное плетение Призыва. Заклинание я читала старательно, вкладывая щедрую часть силы в слова. Может, хоть кто-нибудь услышит. Краем уха уловила тихую ругань Арта, но тут же отбросила и больше не отвлекалась, пока не закончила чтение. А потом открыла глаза...
   Несколько белесых призраков зло царапали край круга. Соседние могилы шевелились, из земли уже показывались чьи-то кости.
   - Ты чего творишь?! - Прошипел Арт.
   - Я... это не я... - я испуганно озиралась по сторонам. - Арт, я тебе клянусь, слабое заклинание Призыва не может оказать такого эффекта, тем более на древние кости! Видишь тот труп? Чтобы оживить его, надо ритуал на крови провести! С зомбированием!
   - Тогда какого хрена? - Воззрился на меня вампир. - Тебя ж орки разорвут за осквернение их могил!
   - Не знаю, - я с содроганием думала, что было бы, не поставь я защиты. Вязь круга так и полыхала пурпурным. - Арт, они, похоже, уже были зомбированы кем-то. Единственное, что приходит в голову, это то, что какой-то некромант подготовил их, чтобы пришли по зову. А я их это... ну, спугнула что ли?
   - Тень, - вампир смерил меня холодным взглядом. - Ты хочешь сказать, что в городе прячется какой-то Магистр-некромант? И зомбирует себе армию на кладбище?
   - Ну...
   - Это бред. Магов такого уровня здесь не было со времен Кровавой Сечи.
   - Но...
   - Скорее всего, ты намудрила с заклинанием, - завершил он. - И давай уже выбираться отсюда, мне совсем не импонирует любоваться этими красавцами до ночи.
   - Выберемся, - я постаралась взять себя в руки и оценить окружающую обстановку.
   Два скелета, пара взбешенных призраков, и один вялый зомби. Многовато. Скелеты и зомби вроде слабые, с ними я справлюсь, а вот призраки... ну, может, и вытяну. Защита вроде держится, так что потихоньку разберусь со всеми.
   - Помочь тебе с ними? - Вывел меня из размышлений голос Арта.
   - Не надо, - буркнула я. - Сама справлюсь.
   - Уверена? Ну, как хочешь, - вампир равнодушно пожал плечами.
   Я глубоко вздохнула и сплела знак Праха. Магическая вязь вспыхнула фиолетовым, и один из скелетов осыпался горсткой пыли. Хорошо. Еще раз. Новая вспышка избавила нас от второго скелета.
   Теперь зомби. Спасибо, не такой, как на экзамене. На этого хватит и одного хорошего танатоса. Я создала три темных вихря, напитала их силой и, удерживая, соединила в один. Направленная сила ударила в зомби, и тот упал куском разлагающейся плоти.
   Я перевела дух, чувствуя, как накатывает усталость. А ведь еще остались призраки... да, слабовата я пока для таких подвигов. Но делать-то что-то надо!
   - Может, все-таки помочь? - Снова ненавязчиво предложил Арт.
   Как ни странно, выглядел вампир совершенно спокойным, словно его жизни ничего не угрожало. "Мне б такие нервы", - позавидовала я и грустно улыбнулась:
   - Ну, если ты можешь прибавить мне силы...
   - Могу, - неожиданно сообщил вампир.
   Я с удивлением посмотрела на него.
   - Правда?
   - Конечно.
   Вспомнилось, как почернел кристалл стражника у ворот Леории при прикосновении вампира год назад. Значит, я тогда не ошиблась, и Арт действительно маг? Или как он там у вампиров называется?
   - Арт, а тебе нужно что-нибудь...
   Я не договорила, как меня затянул пульсирующий водоворот. Вампир просто стоял, смотрел на меня, а я часто дышала, чувствуя, как быстро восполняются мои силы. От потока энергии сердце стало биться сильнее, и задрожали руки. Прошло всего несколько мгновений, и я вдруг поняла, что сейчас, кажется, даже в лучшей форме, чем утром.
   - Все. Думаю, с тебя пока хватит, - вампир отвел взгляд, и водоворот силы пропал.
   - Не слабо, - выдохнула я. - И что, все вампиры могут такое сотворить?!
   - Нет, конечно, - Арт усмехнулся. - Только те, которым доступна магия.
   - А что это было за воздействие? - Меня охватило любопытство. - Напоминает "Силу крови", но куда удобнее и...
   - Потом как-нибудь расскажу, - оборвал Арт все с той же улыбкой. - Ты, вроде, хотела добить вон тех призраков. Защита-то твоя того и гляди спадет.
   Я вернулась в реальность и уже с неизвестно откуда взявшимся азартом взялась за дело. После подпитки вампира сотворить два Отрицания уже не казалось невозможным. Я воспроизвела тонкое, но прочное плетение. Руки на мгновение охватило жаром, а потом первый призрак исчез. Второй отшатнулся от круга к ближайшим могилам как раз в тот момент, когда с моих пальцев сорвался еще один знак Отрицания.
   - Тень! - Обеспокоенный возглас Арта запоздал.
   Уже не подконтрольная мне сила захватила призрака, а заодно эхом как следует вдарила по соседним надгробиям, почти полностью их разрушив. Развороченные могилы, обломки памятников... я только глазами хлопала, созерцая творение рук своих, а потом услышала тихий смех и недоуменно обернулась. Лицо Арта было на редкость довольным.
   - Что произошло-то? - Растерянно спросила я, и вампир еще больше развеселился.
   - Неужели вам о магическом эхе неточно направленных заклинаний не рассказывали? - Полюбопытствовал он.
   - Э... не уверена.
   - В общем, учиться тебе еще и учиться, - резюмировал Арт. - Но не расстраивайся, ты ведь справилась.
   - Угу, - согласилась я и снова оглядела наведенную разруху.
   Никакой гордости за проделанную работу не чувствовалось, наоборот, чем больше я на все это смотрела, тем хуже мне становилось.
   - Арт, - жалобно протянула я. - А как я обо всем этом главе Кровеля скажу? Он же меня четвертует!
   - Ты ведь некромант, Тень, - хохотнул вампир. - Какое четвертует? Это ты из него веревки вить должна.
   - Да-а? - Мне, в отличие от Арта, ситуация такой веселой не казалась. - Ты знаешь, какой этот Василевс? Пойди, свей из него что-нибудь!
   - Ну и пойдем, - неожиданно согласился Арт.
   - Ты серьезно?
   - А почему нет? - Вампир добродушно прищурился. - Делать нечего, скучно, так почему бы и не составить компанию?
  

* * *

  
   До Магистрата мы добрались довольно быстро. Благодаря бумагам Академии мы без особых задержек миновали стражников и очередь просителей, и вскоре входили в кабинет главы Кровеля.
   Василевс сидел за столом и разбирал стопку каких-то бумаг. Едва скрипнула дверь, он поднял голову, и тут же поморщился.
   - А, это вы, Тень. Проходите. Были уже на кладбище?
   - Только что оттуда, - кивнула я.
   - И как там?
   - М... - я замялась. - Теперь с вашим кладбищем все в порядке.
   - Теперь? - Уточнил Василевс. - И что же там было до этого момента?
   Я тихонько вздохнула и начала осторожно пересказывать все произошедшее. По мере повествования глава Кровеля все больше мрачнел, но когда рассказ дошел до описания нескольких разбитых надгробий, Василевс не выдержал.
   - Кошмар! - Подскочил он и, размахивая руками, забегал по кабинету с багровым от злости лицом. - Погром! Развороченные могилы!
   Он, тяжело дыша, остановился передо мной и заорал:
   - Что я троллям скажу?! А оркам?!
   - Что нежить упокоена, а могла бы вылезти и всех сожрать, - резко оборвал его холодный голос Арта. - Или вам напомнить, как Грег Кровавый захватил первый город?
   - Послушайте, вы вообще тут... - Василевс с яростью уставился на вампира, но вдруг оборвался и побледнел.
   - Я вообще тут проездом, - ответил Арт спокойно. - У вас есть возражения?
   - Н-нет... конечно нет, - голос главы Кровеля как-то сразу осип.
   - Вот и хорошо. Еще какие-то вопросы к нам будут?
   Василевс отрицательно замотал головой.
   - Тогда мы можем идти? - Уточнил Арт.
   - Разумеется, - с облегчением выдохнул тот, и мы вышли в коридор.
   Почему Василевс, обычно уверенный в своем превосходстве, так испугался вампира? Неужели они и впрямь такие страшные? Я вопросительно взглянула на Арта, и тот фыркнул.
   - Не настолько все плохо, честно, - сказал он. - Просто люди почему-то очень боятся вампиров. Странно, да?
   Арт снова ухмыльнулся.
   - Не все, - я замотала головой. - Я ведь не боюсь.
   - Верно, не все, - охотно согласился Арт. - Многие наоборот ищут у нас защиты, особенно последнее время.
   - Защиты?
   - Вампиры неплохо сражаются. А если учесть нашу выживаемость, то...
   - М-м, может, мне тоже у вас поселиться? - Поразмышляла я. - Вот закончу учебу и...
   - И даже не думай, - неожиданно зло рыкнул вампир.
   - Вот спасибо, - обалдела я.
   - Поверь, тебе так будет лучше, - Арт явно сожалел о своем тоне. - Вампиры - не самый дружелюбный народ.
   - Угу, - огрызнулась я. - И я в этом только что убедилась.
   Арт поджал губы, но не сказал ни слова. Мне разговаривать с ним тоже как-то расхотелось, так что остаток пути мы провели в молчании. Возможно, я зря на него обижалась, все-таки Арт о вампирах знает куда больше меня, но сказанного не вернешь.
   - Пришли, - я остановилась у дверей "Золотого Индюка".
   Лицо вампира по-прежнему ничего не выражало, и я вдруг почувствовала себя виноватой. Арт ведь помог мне, а я его зазря обвинила.
   - Извини, Арт, - посмотрела на холодное лицо вампира я. - И спасибо, что помог с кладбищем.
   - Ерунда, - мгновенно подобрел тот. - Кстати, насчет кладбища. Не уверен, что это была вся нежить. Такое чувство, что... - он оборвал сам себя и смолк.
   - Ты там заметил что-то?
   - Нет, ничего, - Арт мотнул головой. - Отдыхай, Тень. Никакая магия нормального отдыха не заменит.
   Вампир махнул рукой и направился к выходу из таверны. Опять он что-то скрывает! Ну и пожалуйста. Отдохну, и снова на кладбище загляну. Я теперь пуганая, осторожно все осмотрю и разузнаю без посторонней помощи.
   Дуясь, я поднялась по лестнице, повернула в коридор и обо что-то споткнулась.
   - Да что б тебя... - я взглянула под ноги и осеклась.
   Передо мной, скорчившись на дощатом полу, лежал мужчина. Он был мертв.
  
  
   14.
  
   Я тупо смотрела на быстро разлагающееся тело мужчины, несомненно убитого танатосом.
   - Убили-и-и-и-и-и!!! - Раздался крик, а через мгновение я была окружена людьми.
   Ей богу, они бы меня разорвали. Прямо на месте, без суда и следствия, но тут появился Арт, и те отпрянули, словно признавая за ним право разбираться. Он бросил быстрый взгляд на труп и сразу же перевел на меня.
   - Арт, это не я, - прошептала я.
   - Вижу, - на мгновение нахмурившись, кивнул он. - Узнай, кто.
   - Но... как?
   - Ты некромант, или нет? Спроси его! Пока еще возможно! - Прорычал Арт с такой злостью, что я начала делать круг еще до того, как поняла, что сейчас все завалю и...
   Знаки жизни и смерти, знаки пути, удержания и защиты... ритуальный разрез и скрепление кровью. Я ничего не забыла. Слова заклинания, вбитые Анхайлигом намертво, я повторяла, вкладывая всю энергию, которая еще оставалась. Ну! Труп шевельнулся. Сил катастрофически не хватало. И как Ари это делает?
   Подаренный эльфом медальон неожиданно потеплел, и голова прояснилась. Магия крови, магия сродства сработала в критической ситуации, отдавая мне часть силы рода. Вот и пригодился подарок...
   - Здес-с-с-сь, - раздался бесцветный голос.
   Ритуал удался.
   - Твое имя? - Я изо всех сил старалась, чтобы мой голос был ровным.
   - Вир-р-р, - тихо отозвался труп.
   - Кто убил тебя?
   - Темный... некромант... он помешал...
   - Чему?
   - Убить тебя. Дура.
   Труп стих, и я опустила дрожащие руки. В глазах стояло багровое марево, меня колотило от усталости и тихой паники.
   - Быстро отпустила, - сказал Арт. - Надо было спросить, кто его нанимал.
   - Извини, - огрызнулась я. - Воззвание к мертвецам не мой профиль. Это вообще первый раз, когда что-то получилось.
   - Да ну?
   - Да. Так что пусть его потом еще кто-нибудь допросит. Поподробнее.
   - Нереально. Трупы и так неохотно идут на контакт, а дважды - практически никогда. Так что от него мы ничего больше не узнаем.
   - Ну и демоны с ним тогда.
   Люди вокруг встревожено гомонили. Стоять сил не было, и я прислонилась к стене, нервно теребя медальон Ари.
   Старые воспоминания снова всплыли в памяти. А я-то надеялась, что обо мне забыли, но нет, неведомые убийцы выжидали и помнили. Взгляд упал на кольцо. Но оно ничего не значит! Кольцо Велиара не делает меня Архимагом, так почему всем не дает покоя моя фамилия? И, главное, кто меня в таком случае спас?
   - Что тут произошло? - Раздался в коридоре требовательный голос трактирщика, а вскоре он сам уже стоял передо мной.
   - Что, что, - буркнула я устало. - Упокоила я нежить на вашем кладбище, вот и полезли мне мстить те, кто все это там устраивал.
   - Так там и в самом деле что-то было? - Мгновенно напрягся трактирщик.
   Люди вокруг притихли, прислушиваясь.
   - А вы как думали? - Арт взял разговор в свои руки. - Зомби, призраки, в общем, полный комплект. Вы любите призраков, Вель?
   - Фу, нечисть, - трактирщика передернуло, и он переключился на окружающих. - Ну, чего стоите? Окончилось представление! Горг, Сидор, уберите эту пакость из коридору!
   Окружающие стали расходиться. Два здоровых мужика, кривясь, подошли к останкам моего неудавшегося убийцы. Я равнодушно наблюдала за ними, все еще не в силах пошевелиться, а потом вдруг поймала взгляд вампира. Арт пристально смотрел на мою грудь, так, что я даже смутилась. Нет, я не настолько себе льстила, чтобы поверить, что моя грудь под мешковатой рубашкой могла заинтересовать вампира. Но чего он на меня уставился-то?
   - Ты чего? - Осторожно уточнила я.
   - Откуда у тебя это? - Вместо ответа спросил Арт.
   - В смысле?
   - Медальон, говорю, откуда?
   - А-а, - я вздохнула с облегчением. - Это подарок. От м... родственника.
   - Но это эльфийский медальон, верно?
   - Да.
   - Хороши у тебя родственники, - взгляд вампира стал каким-то странным.
   - Да уж, - мне почему-то вспомнился Велиар.
   Все. Надо взять себя в руки и добраться до комнаты, благо она рядом.
   - Арт, если ты не против, я пойду, - сказала я. - Мне нужно полежать.
   - Конечно. Давай помогу, - Арт подхватил меня под руку.
   - Сама дойду, - дернулась я, но хватка вампира была стальной.
   Честно сказать, я была рада, что он это сделал, ибо еле передвигала ноги. Едва оказавшись в комнате, я сразу рухнула на кровать. Видимо, вид у меня был совсем жалкий, так как на лице Арта промелькнуло беспокойство.
   - Говорю же, разговоры с покойниками - не мой профиль, - слабо улыбнулась я.
   - Да понял уже, - вампир покачал головой. - Слабоват из тебя некромант, Тень. Неужели Анхайлиг этого не заметил?
   - Заметил, - я вздохнула. - И даже честно предупредил, что ничего путного на его факультете из меня не выйдет.
   - Так чего ты... - вопрос Арта прервал поток такого высокохудожественного мата из-за двери, что я только завистливо вздохнула, а вампир блаженно закатил глаза.
   Так витиевато ругаться мог только эльф, и спустя пару секунд он уже стоял перед нами, зло сверкая янтарными глазами.
   - Тень! - Прямо с порога взвыл он. - Ты какого лешего тут делаешь?! Что тебя в эту дыру потянуло?? Тут же упыри кругом!
   - Привет, Ари, - хмыкнул "упырь" Арт.
   - Привет, Арт, - кивнул эльф и продолжил: - Я только на практику заступил, сижу, допрашиваю свидетеля, а этот мертвый урод мне о твоей смерти пророчит! Бросаю все, в Академии узнаю, что ты подалась в Кровель, а по дороге еще и ощущаю, что ты силы рода задействовала! Какого хрена? Нет, какого демона?! Арт, почему ты ее не выставил отсюда?
   - У нее письма Академии, - пожал плечами тот. - Каким образом я должен был это сделать?
   - Вы что, знакомы? - Додумалась я, наконец.
   Темный эльф и вампир переглянулись, а потом дружно заржали.
   Как оказалось, оба проходили боевое обучение в Дейморе. Я вспомнила, как отреагировал когда-то Ари на имя Арта, и поняла, что могла бы и догадаться.
   - И чего смеетесь? - Надулась я. - Ари, ты лучше расскажи, что там у тебя произошло.
   - Это не у меня произошло, а у тебя, - мгновенно утратил все веселье эльф. - Ты зачем по чужой заявке уехала?
   - В смысле? - Не поняла я.
   - В Кровель должен был ехать подготовленный некромант, Джад наш. Но когда он пошел собирать документы, оказалось, что с какого-то демона сюда уже отправилась ты!
   - А я что? - Оробев от мрачного взгляда, стала оправдываться я. - В заявках значился Кровель, я, что ли, по-вашему, сама там его написала? Да у меня свидетель есть, вообще!
   - Но какого хрена ты поехала сюда?! - Ари не выдержал. - Почему именно эта заявка?! Леший ее знает, как она там оказалась, но почему ее выбрала именно ты?!
   - А куда еще?! - Я тоже сорвалась на крик. - Во всех заявках на некромантов необходимо было разговаривать с трупами, а я не умею этого делать! И ты прекрасно это знаешь! Я виновата, что я боевой некромант? А эта заявка на осмотр неуспокоенного кладбища была! Единственная! Да она идеально мне подходила, так почему я не должна была сюда ехать?!
   Мы, тяжело дыша и не в силах больше кричать, сердито смотрели друг на друга.
   - Н-да, родственнички, - хмыкнул Арт. - Понятно мне одно: в Академии вашей полный бардак.
   - Это точно, - Ари немного успокоился.
   - Так чего, значит сюда Джад приедет? - С надеждой уточнила я.
   - Грента с два он теперь приедет, - буркнул эльф. - Ты ему всю предмагистерскую практику завалила, так что передаю тебе от Джада пламенный привет. Анхайлиг там как угорелый демон бегает, пытается ему для практики замену найти. Кстати, он тебе тоже передавал... много чего. Но, жалея твою нежную психику, я пока об этом промолчу.
   - Ой, - пискнула я, мечтая провалиться сквозь землю. - И что теперь делать?
   - Ничего не делать. Завтра здесь будет Савелий, он и скажет, что, - Ари покачал головой. - Глупая, ты хоть помнишь, что за тобой охота идет?
   - Помню, - мое настроение окончательно испортилось. - Я просто надеялась, что...
   - Так значит, не отстали еще? - Уточнил Арт. - Это все те же ненормальные, что караулили тебя в Леории?
   - Угу, - я тяжело вздохнула.
   - Упорные ребята, - вампир хмыкнул. - Так чем ты им не угодила то?
   - Своим существованием, - буркнула я и с горечью посмотрела на него. - Почему все так, Арт? Почему все могут жить, как им хочется, и только у меня нет никакого выбора? Я ведь не хочу захватывать мир, и вообще никого трогать не хочу. Я просто хочу жить, но мне не дают.
   Мне показалось, или в непроницаемом взгляде вампира на мгновение промелькнуло сострадание?
   - Ты будешь жить, - сказал вампир.
   - Буду. Но, видимо, не долго.
   - Тень, - Арт прямо посмотрел на меня. - Ты не умрешь, это я тебе обещаю.
   - Спасибо за поддержку, - я грустно улыбнулась, краем глаза поймав удивленный взгляд Ари.
   Эльф хотел что-то спросить, но так и не решился.
   - Ладно, я, пожалуй, пойду, - помолчав, сказал Арт. - Ари, позже поговорим.
   - Обязательно, - кивнул эльф.
   Арт направился к двери, но на выходе обернулся.
   - И, Ари. Если что, не геройствуй. Зови.
   Дверь закрылась.
   - Все-таки он и впрямь странный, - констатировала я.
   - Угу, - кивнул Ари. - И то, что он дал тебе слово, очередное тому подтверждение.
   - Что я не умру? - Я махнула рукой. - Брось. Попытался он меня успокоить, да и все.
   - Ошибаешься, Тень, - не согласился эльф. - Вампиры его статуса в этом отношении похожи на нас и избегают давать каких-либо обещаний. Тем более таких.
   - Его статуса? А какой у него статус?
   Лицо Ари вытянулось.
   - Он что, разве не говорил?
   - Чего? - уже чувствуя себя в чем-то обманутой, уточнила я.
   - Артур - правитель Вайленберга.
   - Чего??? - Вытаращилась я на него, чувствуя, как в душе все перевернулось. - Ты спятил?! Какой из него правитель?! Он, вон, шляется, где хочет, а в своем городе не появляется месяцами! Да с таким правителем Вайленберг их давно бы разорился!
   - Успокойся, - оборвал меня эльф. - Вайленбергом управляют два брата. Старший, Артур, официальный правитель, как ты сама заметила, непоседлив. И потому, по обоюдному согласию, свалил большинство текучих дел на младшего - Виана. У того, как раз, желания покидать Вайленберг нет никакого, и дела он ведет с удовольствием. Так что Вайленберг вполне стабильное и процветающее место. И, Тень, - Ари поморщился и помассировал виски, - когда ты уже научишься держать себя в руках? Твои эмоции бьют по мне сильнее хорошей кувалды. Поверь, это не самые приятные ощущения.
   - Извини, - стушевалась я. - Просто я настолько устала, что держать себя в руках никак не получается. Я бы поспала, если ты не против.
   - Не против, конечно, - Ари кивнул.
   - Вот и хорошо, - я обернулась в одеяло и закрыла глаза. - Тогда я, пожалуй...
   На середине фразы мое сознание провалилось в черную яму.
  

* * *

  
   - Тень, - звал меня сквозь сон знакомый голос. - Те-ень, ну просыпайся уже.
   - Я же просила, Ари, - пробормотала я, натягивая одеяло на голову. - Дай поспать.
   - Какое поспать, три часа прошло, - эльф уселся ко мне на кровать и начал тормошить. - Тень, чтобы восстановить силы, надо есть! Арт рассказал мне о твоих подвигах на кладбище, со всеми красочными подробностями изничтожения безвинных надгробий, - Ари хихикнул. - После такого просто необходимо хорошее питание.
   - Вампирюга болтливый, я ему это еще припомню, - буркнула я, сдаваясь, и с трудом открыла глаза.
   Беззаботный эльф сидел рядом, а на табуретке у кровати расположился поднос с полуприкрытым крышкой глиняным горшочком, несколькими ломтями свежего хлеба и кружкой со знакомым травяным напитком.
   - Да ладно тебе, - глаза Ари так и лучились весельем. - Кстати, поздравляю с первым успешным допросом покойника.
   - Спасибо. Правда, с учетом того, чего мне это стоило, шел бы этот успешный допрос куда подальше. Интересно, как там Василевс на труп отреагировал?
   Я притянула к себе горшочек, в котором оказалось тушеное мясо. От его запаха во мне мгновенно проснулся волчий голод, и сразу как-то стало наплевать и на Василевса и на трупы.
   - Василевс? Глава Кровеля? - Ари с удивлением посмотрел на меня. - А почему он тебя беспокоит?
   - Ну, он был очень зол в последний раз, как я его видела, - жуя, повспоминала я.
   - Забудь, Тень, - эльф махнул рукой. - Я заглянул к Василевсу, так тот был сама вежливость и доброта. Насколько я понял, с ним там Арт до меня пообщался, а потому беспокоиться теперь не о чем.
   - А-а, - протянула я. - Знаешь, он так испугался, когда Арта увидел. Даже удивительно, насколько некоторые люди боятся вампиров.
   - Тень, очнись, - хохотнул Ари. - Границы Вайленберга отсюда в двух шагах. И там не фермеры живут, а вышколенные бойцы-вампиры. Попробуй, скажи что-нибудь не то их правителю, глазом моргнуть не успеешь, как тут произойдет локальный конец света.
   Такие мысли мне в голову не приходили, и я недоверчиво посмотрела на эльфа.
   - Так они что, способны прийти и просто всех убить?
   - Способны. Но смысл? Насколько я помню, кроме Арта и Виана в Вайленберге обитали еще восемь-десять Высших, так что большую часть населения Кровеля они просто обратят в вампиров. С полным подчинением, между прочим, - Ари снова ухмыльнулся. - И Василевс прекрасно это понимает. Думаешь, ему хочется этого?
   - Нет, конечно, - я поежилась. - Мне бы тоже не хотелось.
   - Тебе это и не грозит, - успокоил эльф. - Моя кровь не позволит.
   - Это обнадеживает, - я со вздохом отодвинула опустевший горшочек.
   - Еще бы, - Ари поднялся. - Ладно, ты давай отдыхай, и я тоже пойду. Мне завтра надо быть в форме.
   - А что будет завтра? - Полюбопытствовала я.
   - Да мы с Артом небольшую тренировку планируем.
   - Тогда понятно, - я успокоилась. - Надеюсь, вы там друг друга не покалечите.
   Ари в ответ только усмехнулся.
   - Отдыхай Тень, - сказал он. - И не беспокойся. Я рядом.
   Эльф вышел, и я осталась одна.
   Все-таки как же хорошо, что появился Ари. Теперь даже проблемы с чужой заявкой казались не такими страшными. Тем более, это вина не моя, хотя Джад, наверное, все равно мне голову открутит. Ну и пусть, зато сейчас рядом Ари и Арт, а больше мне ничего и не нужно.
   Арт... Я упорно не хотела признавать того, что вампир какой-то там правитель. Арт устраивал меня таким, какой был все это время, и менять свое отношение к нему я не хотела. В конце концов, Арт столько мне помогал... хотя, кого я обманываю? Я просто боюсь признать, что вампир мне с некоторых пор стал нравиться далеко не как друг. И не признаю!
   Я сердито перевернулась на другой бок и постаралась выбросить все мысли об Арте прочь. Нет смысла мечтать о вампире-правителе, он далек от меня как солнце. Ну почему, почему он им оказался? Ведь так все было хорошо! Будь Арт обычным вампиром, я бы, может...
   - Демон его раздери! - Вслух выругалась я, осознав, что опять думаю о нем.
   Зачем только Ари меня разбудил? Растревоженное последними событиями сознание никак не хотело успокаиваться, и борьба с самой собой продолжалась еще часа два. Только потом мне удалось окончательно послать всех вампиров и призраков куда подальше и уснуть.
  

* * *

  
   - Тень!
   От громкого крика и сильного пинка в дверь я испуганно подскочила на кровати и сонно замотала головой. За окном стояло солнечное утро, и кто в такую рань мог...
   - Открывай, мать твою! - Снова рыкнул из коридора голос, в котором я с трудом узнала Савелия, и остатки сна испарились без следа.
   "Все, мне конец, - проскочила в голове одна единственная мысль. - Добро пожаловать в отряды зомби".
   - Сейчас! - Пискнула я, накинула рубашку и на одеревеневших ногах подошла к двери.
   Потом глубоко вздохнула и открыла.
   Савелий, с яростным лицом и в черном балахоне, который придавал ему еще более грозный вид, молча взирал на меня.
   - Хорошего дня, Магистр Савелий, - непослушным голосом промямлила я, готовая отдать все, что угодно, лишь бы оказаться в этот момент где-нибудь подальше отсюда.
   - Может, впустишь? - Обманчиво спокойно произнес Магистр.
   - Да, конечно, - я быстро отошла от двери. - Проходите.
   Савелий зашел внутрь и снова уставился на меня.
   - Кто защиту на комнату поставил? - Все тем же голосом поинтересовался он.
   - В смысле? - Не поняла я.
   Такого странного вопроса я не ожидала, так что даже страх ненадолго отступил.
   - На комнате стоит защита от вторжения извне. Ни ты, ни Ари ее поставить не в состоянии. Вот я и спрашиваю тебя, поскольку комната эта твоя, кто это сделал.
   Как Савелий умудрялся держать себя в руках и не сорваться на крик, я понятия не имела. Так же как и его слова о защите стали для меня новостью.
   - А! - Пришло мне в голову внезапное озарение. - Может, это Арт?
   - Кто?
   - Ну, вампир знакомый, он помогал мне и...
   - Еще вампира тут не хватало, - процедил Савелий, а потом вдруг нахмурился. - Погоди. Это который Арт? Артур Вайленбергский, что ли?
   Я кивнула.
   - Он-то с чего... впрочем, это потом, - Магистр мотнул головой. - Давай сначала разбираться с тобой. Постарайся внятно объяснить мне, какого демона ты делаешь в Кровеле?
   - Я тут ни при чем! - Выпалила я. - Я всего лишь нашла заявку на осмотр неупокоенного кладбища в общем списке!
   - Тень, мы несколько раз просмотрели стенд с заявками. Твоей там нет.
   - Как нет? - Я окончательно перестала понимать все происходящее. - Но она была! Со мной Рэй находилась, и тоже ее видела! Она еще отговаривала меня и про Кровель рассказывала! Да спросите ее сами!
   - Спросим, - пообещал Савелий холодно. - А пока рассказывай, что случилось после того, как ты увидела заявку.
   - Ну, я подписалась под ней и пошла на наш факультет, - продолжила я дрожащим голосом. - Вас не было, Анхайлига тоже, но его помощник подписал мне все документы и...
   - Какой помощник, Тень? Никто не имеет права подписывать сопроводительные документы, кроме Анхайлига или Архимага. Да и нет у Магистра помощников.
   - Так что я, по-вашему, их сама нарисовала? - Я, едва не плача, достала заявку и протянула Савелию. - И стражникам Кровеля, что ли внушила, что печать Академии настоящая?!
   - Хм, - Магистр внимательно осмотрел бумагу. - Видимо, придется обрадовать Анхайлига, что у него таки появился помощник.
   Савелий взглянул на меня и неожиданно улыбнулся.
   - Успокойся, Тень, хватит трястись, - сказал он. - Верю я тебе.
   - Да-а, - протянула я. - Думаете, это так легко?
   - Когда ж ты научишься себя в руках держать? - Савелий с неудовольствием покачал головой. - Вот и Ари из-за тебя нервный какой-то, да и Анхайлиг теперь несколько взбешен, ибо очень не любит, когда на факультете бардак.
   - А что там произошло? - Осторожно уточнила я.
   - Что произошло? Сначала Джада обрадовал казначей, что, мол, в Кровель уже вылетела какая-то некромантка. Потом, когда мы дружно соображали, кто бы это мог быть, в кабинет Анхайлига ворвался Ариабет с совершенно безумным взглядом, и потребовал с нас место твоей практики. Отыскать тебя в списках не удалось, после чего Анхайлиг здраво предположил, что ты-то в Кровель и улетела. Пока они с Джадом высказывали все, что думают по поводу такого самоуправства, Ари исчез, даже меня дожидаться не стал. Результат: у Джада мантия Магистра под угрозой, Анхайлиг рвет и мечет, а я, как ваш куратор, должен все это разгребать.
   - Ну я же не виновата, - снова перепугано заныла я.
   - И твое счастье. Я очень не позавидую тому, кто все это допустил, в тот момент, когда этот диверсант попадется Анхайлигу на глаза.
   Я вздрогнула. Зная главу факультета Некромантии, я не завидовала неведомому вредителю тоже.
   - Ладно, рассказывай, что у тебя тут, в Кровеле, успело случиться. Желательно по порядку и подробно.
   - Хорошо, - я кивнула. - В общем, я приехала, потом отметилась у главы Кровеля. Он мне рассказал про кладбище, и что их старый некромант пошел туда разбираться, но его по дороге убили.
   - А вот это новость, - Савелий нахмурился. - Надеюсь, у тебя хватило ума туда не ходить?
   - Э... - я замялась, стараясь не встречаться с Магистром взглядом.
   - Тень! - Выдохнул тот. - Я ведь не учил вас работе на кладбищах! О чем ты только думала?!
   - Ну... что я осторожненько гляну, и все...
   - И как? Глянула?
   - Да, - смущенно призналась я. - Я пришла туда, начертила защитный круг...
   - Хоть что-то додумалась сделать правильно.
   - Угу, - ободренная похвалой Савелия, я продолжила: - Дальше я решила, что если там кто-то есть, то, может, я его поймаю на заклинание Призыва и...
   - Чего?! - Савелий схватился за голову. - Призыв на непроверенном кладбище?!
   - Но... я думала, одного духа, - прошептала я, - если повезет...
   - Повезет! - Воскликнул Магистр. - Тебе повезло, очень повезло! Знаешь в чем? В том, что ты тут живая сидишь! Это ведь кладбище, Тень! Знаешь, сколько там неупокоенных призраков?! Какой к демонам Призыв?! Даже твоих скромных сил там более чем хватит, чтобы... - Савелий осекся и уже с интересом посмотрел на меня. - Сколько появилось-то?
   - Два призрака, - я тяжело вздохнула. - А потом случилось что-то странное. Вокруг зашевелились могилы, и из них повылазили скелеты, и даже один зомби.
   - А эти откуда? - Мгновенно напрягся Магистр. - Твоих сил на такие фокусы точно не хватило бы.
   С этим я была полностью согласна.
   - Значит, тут-таки есть Магистр-некромант, - задумчиво протянул Савелий. - Который специализируется на нежити. Любопытно, любопытно. Так как ты выбралась-то?
   - Мне Арт помог, - потупилась я.
   - Артур? Он там как оказался?
   - Ну, я его встретила по дороге на кладбище. Он мне и раньше помогал, а тут вот, наверное, со скуки решил компанию составить.
   - Со скуки, говоришь? - Савелий тяжело вздохнул. - Ох, Тень, иногда я твоей наивности удивляюсь.
   - А что?
   - Ничего. Кажется, мне придется благодарить Артура за спасение одной маленькой неумехи-некромантки. Демон все задери. На этом у тебя все, надеюсь?
   - Почти, - я кивнула.
   - Что еще?
   - Когда мы вернулись, я тут, почти под дверью, нашла труп...
   Окончание повествования о трупе в таверне Магистр слушал с таким обреченным видом, что я поняла - будь его воля, он открутил бы мне голову немедля, пока не случилось еще какой гадости.
   - Зато у меня получилось труп допросить, - робко добавила я. - Правда, на это очень много сил ушло, но...
   - А твоего друга-вампира, случаем, рядом не было? - С досадой уточнил Савелий.
   - Был, - я пожала плечами. - Ну и что? Вызывала-то я. И силы мои были, и даже немного эльфийских.
   - Угу. А пока ты вызывала, и все силы тратила, не задумывалась, кто твой круг держал? М? - Магистр устало махнул рукой, обрывая возражения. - Тень, в присутствии Высшего вампира, коим является твой знакомый, даже у элементалиста трупы заговорят. Выбора у них, знаешь ли, не будет, ибо вампиры - сильнейшие в управлении нежитью и трупами.
   Савелий смолк, и мне больше нечего было ему сказать.
   Н-да. Вот так обрадуешься за свои успехи, а оказывается, что все они совсем не твои. Да и вообще, ты бы раз двадцать померла из-за своей дурости, если бы кто-то более разумный тебя не пожалел и не решил помочь.
   Хорошо, что я Магистру не рассказала про купца, а то, глядишь, еще на одну отповедь наткнулась бы. И про надгробия... надеюсь, он о них не узнает.
   Я с грустью посмотрела в окно и застыла. Во внутреннем дворе сражались две раздетые до пояса фигуры - вампир и эльф. Отточенные до легкой небрежности, неуловимо быстрые движения у обоих, они ни в чем не уступали друг другу. Скорость бойцов только угадывалась по мгновенным полоскам света, которые оставляли на солнце их мечи. Мне стало страшно, но потом я вдруг поняла, что Ари и Арт просто развлекаются.
   - Тень, - раздался рядом голос Савелия. - Забудь о нем.
   Магистр, оказывается, тоже подошел к окну и теперь наблюдал за тренировкой.
   - Что?
   - О вампире этом забудь, - повторил он.
   - По-вашему, я должна просто выбросить из головы друга?
   - Я не о дружбе.
   - А о чем? - Смутилась я.
   - Тень, ты все прекрасно понимаешь. И не только ты. Достаточно пару раз заметить взгляды, которые ты бросаешь на него.
   Я почувствовала, что щеки начинают гореть.
   - Всего лишь интерес и симпатия, - буркнула я. - Ничего такого. Я ведь понимаю...
   - Вот пока ты понимаешь и пока это всего лишь симпатия, - подчеркнул Савелий жестко. - Я настоятельно рекомендую забыть и не думать о большем. Для твоего же блага. Ты - маленькая адептка, он - почти столетний вампир. И то, что Артур вежлив с тобой, не отменяет того, что он правитель Вайленберга, который, если помнишь, был первым союзником Грега Кровавого. Думаешь, ему есть до тебя дело?
   Слова Савелия били больно, ибо он видел меня насквозь и точно знал, куда ударить.
   И ведь он во всем был прав.
   - Я все понимаю, - тихо сказала я. - Вы правы, Магистр.
   - Не переживай, Тень, - Савелий слегка сжал мое плечо. - Демон с ними, с вампирами. Собирайся лучше, да пойдем, посмотрим на твое кладбище.
   Он направился к выходу.
   - А что, это на самом деле так заметно? - Уточнила я смущенно.
   - Не очень, - не поворачиваясь, ответил Савелий. - Только опытному мужчине.
   И, закрывая дверь, добавил:
   - А Артур, как ты понимаешь, в силу возраста весьма опытный мужчина.
   Дверь закрылась. Я почти упала на кровать.
   Да что ж такое-то?
   Вспомнилось снисходительно-доброжелательное отношение вампира. Конечно, а как ему себя вести с девчонкой маленькой? Играется от скуки?
   Уеду в Академию и забуду. Постараюсь и забуду. А после обучения отправлюсь к Ари и эльфам. Эльфы вампиров на дух не переносят, и он там не появится.
  

* * *

  
   После трех часов непрерывного боя, вампир и эльф все-таки остановились передохнуть.
   - А ты не потерял реакции за этот год, - отметил Арт. - Неужто в Академии разрешали тренироваться?
   - Как сказать, - Ари ухмыльнулся. - Не совсем в Академии, и не совсем разрешали, но...
   - Только не говори мне, что ты оттуда сбегал.
   - Да ладно, не сложнее, чем из Деймора оказалось.
   - Балбес, - вампир покачал головой. - Мне напомнить тебе ваш же устав? Тебя за такие прогулки выставить могли только так.
   Ари фыркнул, а потом вдруг вопросительно взглянул на вампира.
   - Почему ты дал ей слово?
   - А почему бы и нет? - Арт равнодушно пожал плечами.
   - Вроде раньше ты не особо обещаниями раскидывался.
   - Можешь считать, что мне скучно, - вампир усмехнулся. - К тому же у тебя довольно симпатичная м... сестра.
   - Оставь ее, Арт.
   - С чего бы это?
   - Арт! Ты ведь прекрасно понимаешь, кто ты, и кто она.
   - И? - Лицо Арта оставалось непроницаемым.
   - У нее и так жизнь не сахар, и твоя скука не сделает ее лучше. Оставь девчонку в покое, она слишком молодая, чтобы потом всю жизнь ходить с разбитым сердцем! - Эльф с негодованием посмотрел на друга.
   - Вроде, я ничего не делал, - напомнил Арт спокойно. - Пока еще. Кто виноват, что девочка не боится вампиров? Я просто вежлив, или ты предлагаешь мне грубить ей?
   - Не давай ей повода.
   - Ариабет, - взгляд вампира стал жестким, и в нем теперь не было ничего от человека. - Я многое могу тебе простить, но не смей указывать мне, что делать. Меня это злит.
   Арт резко развернулся и ушел со двора.
  

* * *

  
   Когда я спустилась в зал "Золотого индюка", оказалось, что ждут только меня. Савелий и отчего-то хмурый Ари сидели за столом, а равнодушный ко всему вампир стоял у окна. Стараясь не обращать на него внимания, я стащила у эльфа булочку и с ожиданием посмотрела на Магистра.
   - Когда идем?
   - Да прямо сейчас, - поднялся тот и позвал: - Артур!
   - Да? - Арт обернулся.
   - Прогуляетесь с нами?
   - Конечно, - кивнул тот. - У меня, помнится, где-то валялось соглашение о взаимопомощи с Кровелем, надо бы показать Василевсу, что я о нем не забыл.
   Мы вышли из таверны. Яркое солнце вновь на мгновение ослепило меня, и я опять недовольно сощурилась. Сколько ж можно-то?
   - Привыкнешь, - тихо сказал Ари. - Со временем.
   - Надеюсь, - я вздохнула. - Знаешь, иногда мне кажется, что ты видишь меня насквозь.
   - Можно и так сказать, - Ари посмотрел куда-то вдаль. - Только не вижу, а чувствую.
   - Вы там идете, или как? - Поторопил нас Савелий.
   - Идем, - откликнулся Ари, и мы двинулись догонять Магистра и вампира.
   Всю дорогу молчали. Многочисленные прохожие шарахались от черных балахонов Савелия и Ари, как от чумы, зато не возникало проблем со стражниками, которые патрулировали город.
   Я честно старалась не попадаться Савелию на глаза и одновременно игнорировать Арта. Заодно хотелось понять, почему опять так испортилось настроение у Ари, но душа эльфа по-прежнему оставалась загадкой. Эх, вот Ари-то меня хорошо чувствует, для него проблемы с пониманием нет. Вот тебе и родственники. Ари столько для меня делает, а я даже не знаю, чем его поддержать.
   Меня все больше мучили мрачные мысли, и, как я ни старалась, отвязаться от них не могла. А вскоре показались западные ворота.
   - Тень, - окликнул вдруг Арт.
   - М? - Я повернулась к нему.
   Легкая улыбка и спокойный темный взгляд с едва заметным прищуром притягивали к себе помимо воли. Да что со мной происходит? Почему я не могу держать себя в руках?
   - Надеюсь, больше ни одного надгробия от твоего эха не пострадает, - хмыкнул Арт, и странное очарование пропало.
   - Эхо? - Прошипел Савелий. - Я ведь рассказывал о нем!
   - Я не помню, - честно призналась я, мысленно ругая вампира на чем свет стоит.
   - Как это не помнишь?
   - Тень в тот день была освобождена от занятий, - ответил за меня Ари.
   - А... хм, верно, - Магистр успокоился, хотя непереминул добавить, что я могла бы и поинтересоваться тем, что проходят в мое отсутствие.
   - Да, Магистр Савелий, - покорно согласилась я. - Конечно, я непременно учту это на будущее.
   - Такими темпами, это будущее может и не настать, - обнадежил Магистр.
   У меня от его слов мгновенно ухудшилось настроение. Вот зачем надо было напоминать-то?
   - Не будьте пессимистом, Савелий, - произнес Арт.
   - Я не пессимист, я просто реально смотрю на вещи, - поправил Савелий. - Без вашей помощи Тень еще вчера присоединилась бы к тем, кого так опрометчиво навызывала. Кстати, благодарю, что приглядели за этой м... адепткой, - Магистр с укоризной посмотрел на меня.
   Ну конечно. Теперь он мне все ошибки до-олго припоминать будет.
   - Это было не сложно, - Арт слегка улыбнулся.
   - И то хорошо, - хмыкнул Магистр и обратился уже ко мне: - Ну, показывай, где тут что произошло.
   - А что показывать-то? - Растерялась я. - Вот там, на полянке, еще следы круга моего защитного остались. Потом я концентрировалась на Призыве, и откуда появилась вся эта нежить, я и не знаю...
   - С разных сторон они полезли, - перебил меня Арт. - Одновременно. Скелеты вон с тех могил правее, а зомби из-под того разбитого надгробия, - вампир махнул рукой налево. - Три дальние могилы, кстати, тоже неспокойные. Я поначалу думал, что и из них что-нибудь появится, но сил у Теньки на них уже не хватило. Призраки появились чуть позже, но они старые, местные, видимо были.
   - Уровни? - Уточнил Савелий, осматривая поляну.
   - Скелеты слабые совсем, зомби тоже четвертого-пятого, не выше, - Арт пожал плечами. - Брали, в основном, за счет количества.
   - Круг был второго уровня, и он практически рассеян. Призраки, что ли, постарались?
   - Ага, - кивнул вампир.
   - Хорошее кладбище, - Савелий довольно потер руки. - В общем, я примерно понял, как работал наш неизвестный некромант. Ари, иди с Артуром, осмотрите южную часть кладбища, а я пройдусь по северной.
   - А я? - Робко уточнила я.
   - А ты остаешься здесь и никуда не уходишь, - Магистр хмуро взглянул на меня. - И чтобы никакой самодеятельности и никакой магии. Поняла, Тень?
   - Это не честно, - заспорила я.
   - Не слышу? - Глаза Савелия опасно сощурились, и я вздрогнула.
   С ним связываться себе дороже.
   - Я поняла, Магистр Савелий, - отчеканила я. - Остаюсь здесь, жду вас, никакой магии не применяю.
   - Вот и молодец. Надеюсь, так и будет, - кивнул Савелий и направился в выбранном самим собой направлении.
   - Не переживай, Тень, мы быстро, - махнул рукой Арт, сворачивая с дороги в противоположную сторону.
   - И зачем меня только взяли, если оставляете на входе? - Буркнула я.
   - Чтоб была под присмотром, - отрезал Ари, и направился за вампиром.
   Ну и пожалуйста, не больно-то и хотелось. Я проводила их обиженным взглядом и огляделась. Все те же стелы, надгробия, кубы. Практически на всех могилах пробивалась весенняя травка, видимо, никто за ними не ухаживал.
   "Город такой", - вспомнились слова Арта.
   Да, в Кровеле ты одновременно и абсолютно свободен, и никому не нужен.
   Я снова со скукой стала рассматривать могилы, но что интересного можно увидеть в двух шагах от городских ворот? Да ничего. Разве только вон тот старый и весьма любопытный склеп. Я вдруг поняла, что больше на всем кладбище склепов не встречала, и мне внезапно очень захотелось к нему подойти. Желание это было таким невыносимо жгучим, что ноги сами собой двинулись в сторону склепа, и остановилась я только на его пороге. Неуверенно протянула руку к маленькой проржавевшей дверце, и поняла, что делаю что-то не то.
   На кой демон сдалась мне эта каменная коробка с покойником столетней давности внутри? Что вообще на меня нашло? Я помотала головой, приходя в себя, и вдруг ощутила, что рядом кто-то есть.
   - Так-так, - раздался из-за спины мелодичный женский голос. - Вот, значит, ты какая, Амелинда Антеро, Тень Велиара.
  
  
   15.
  
   Я резко обернулась и застыла. Передо мной стояла невысокая молодая женщина, а за ней... от стройного ряда скелетов у меня глаза на лоб полезли. Потянуло сырой землей и гнилью. С испугом я вгляделась в толпу умертвий: сильные, куда сильнее обычных скелетов, сразу видно, с ними работал профессионал. И все они были связаны чужой волей. Волей той, что стояла сейчас передо мной. Так вот значит маг-некромант, которого мы искали? Взгляд вернулся к незнакомке.
   Она была красива. Длинные темные волосы оттеняли бледную кожу женщины, а пронзительные серые глаза ее светились надменностью. Некромантка с видимым удовольствием наблюдала за моей растерянностью.
   - Боишься? - Произнесла она. - Правильно. Тебе нужно меня бояться.
   - Кто ты? - Наконец решилась спросить я.
   - Я - твой страшный сон, - спокойно ответила та. - Мне нужна ты, и сейчас ты пойдешь со мной.
   - А если нет?
   Некромантка нахмурилась, и скелеты сделали шаг вперед. Я с опаской покосилась на нежить.
   - Это не ваши кости ходячие, - заметила мой взгляд женщина. - И могут они куда больше. Так что, либо ты идешь сама, либо тебя упаковывают и несут они.
   Я вздрогнула. Перспектива оказаться в лапах этих... меня совсем не радовала. Да кто же она такая?
   - Чего тебе нужно? - Я лихорадочно пыталась придумать хоть какой-нибудь выход. - Убить меня?
   - Мне твоя смерть не нужна, - некромантка отрицательно мотнула головой. - Точнее, нужна, но не здесь и не сейчас.
   Она улыбнулась, и я вдруг заметила клыки.
   - Вампирша? - у меня екнуло сердце.
   - Высшая вампирша, - поправила она и улыбнулась шире. - Как понимаешь, сопротивляться нет смысла. Я намного сильнее тебя.
   Охотно верю. Но откуда она обо мне знает? Откуда? Вампирша стояла передо мной, даже не накинув щита Тьмы, полностью уверенная в своих силах. Казалось, она наслаждается своим превосходством. От этого надменного лица меня взяла злость.
   - Считаешь, что ты лучшая? - Я хмуро уставилась на нее.
   Вампирша рассмеялась.
   - Нет, я не лучшая! Я просто чертовски мила.
   Руки бессильно сжались. Что я могу, кроме бесполезного против вампира танатоса?
   Была бы на моем месте Рэй, она бы треснула ее файерболом, но мне такого заклинания не... озарение, вспышка ясности, словно подсказанное кем-то решение, и судорожная попытка переложить темную силу в нечто боевое.
   Узор сплелся практически сразу. Во взгляде вампирши промелькнуло запоздалое изумление, а потом беззвучно ударила черная молния, и та мгновенно осыпалась серым пеплом.
   Резко навалилась усталость, в глазах поплыли красные круги. Силы, восстановленные за ночь, ушли почти все, разом - заклинание оказалось слишком энергоемким.
   Кажется, я только что повторила подвиг Федеота... но едва я успела это осознать, как бесконтрольные теперь умертвия с подвываниями рванулись ко мне. Взвизгнув, я зажмурилась, ожидая неизбежной гибели, но вдруг ощутила невероятный всплеск силы.
   Наступила тишина.
   - Тень? - Позвал знакомый голос.
   Я нерешительно открыла один глаз. Скелеты стояли вокруг меня, замерев в самых нелепых позах.
   - Те-ень, слышишь меня? Живая?
   - Да, Магистр! - Я вышла из ступора и рванулась к Савелию.
   - Что у тебя тут опять творится? И на минуту одну оставить нельзя!
   - Они... все на меня... Там была вампирша... я ее уби-и-ила-а... - больше сил сдерживать слезы не было, и я, всхлипывая, уткнулась в балахон Магистра.
   - Только не реви! Не реви, говорю!
   - Я не реву-у-у!
   - Да чтоб тебя, - проворчал Савелий. - Все уже позади. Успокойся, мать твою! Тьму не позорь, хотя какая ты, к демонам, темная...
   - Угу, - я была готова согласиться на что угодно, мелко дрожа от усталости и нервов.
   Савелий вздохнул, а потом обнял меня за плечи. Тепло его руки, успокаивая, прошло волной, и стало немного легче.
   - Что происходит? - Внезапно раздался требовательный голос Арта, и я вздрогнула от неожиданности.
   О возвращении вампира и Ари я как-то не думала, и теперь запоздало пыталась скрыть слезливую физиономию за Савелием. Не получилось. Не знаю, как насчет Тьмы, но себе репутацию в глазах Арта я явно подпортила.
   Впрочем, едва скользнув по мне, холодный взгляд вампира уперся в Магистра.
   - Теперь уже ничего, - с истинным темным равнодушием ответил тот. - Эта компания умертвий на данный момент под моим контролем. Если они, конечно, Вашему величеству не нужны...
   - Не нужны, - Арт мотнул головой. - Мне нужен тот, кто все это затеял. Живым, желательно.
   - Живым не получится, - сказала я, кое-как взяв себя в руки. - Вон, горсточка лежит...
   Арт промолчал. Он все понял и без объяснений.
   Я внимательно наблюдала за вампиром, но лицо Арта оставалось абсолютно непроницаемым. Неужели он знал?
   - Почему? - тихо спросила я. Было очень обидно и больно. - Зачем вы...
   - Тень! - Оборвал Арт в упор посмотрел на меня. - Я без понятия, кто и за что за тобой охотится! И не знаю, что это была за вампирша!
   - Не знаешь? С твоим-то положением?
   - И что с того? Дома я бываю редко. И что ты думаешь, каждый вампир будет мне докладывать о своих планах на каждый день-вечер? Я могу потребовать с них это, но пока такого приказа нет, никто не станет этого делать. Да и как ты себе это представляешь? Я первый с ума сойду от такого приказа! Скорее всего, она просто узнала, что ты ей мешаешь, и решила от тебя избавиться.
   Арт, вроде, не врал, но все же в его словах что-то было не так. Вампирша не хотела меня убивать, и она знала мое имя. Хотя не похоже, что об этом знает Арт...
   - Какова бы ни была причина, факт остается фактом - вы задумали что-то на этом кладбище, - процедил Савелий. - И уж не повтора ли "подвига" Грега с захватом города?
   - Считаешь, на обычное вторжение у меня не хватило бы воинов? - Арт прищурился. - На кой демон мне такие методы?
   - Не вам, так кому-то еще из вашей братии, - стоял на своем Магистр.
   - Кто-то еще - не я. Ко мне какие претензии?
   - Никаких. Пока... Как только возникнут, вы узнаете об этом первым.
   Савелий и вампир смотрели друг на друга почти с нескрываемой ненавистью, а мы с Ари молча наблюдали за этой пикировкой, не решаясь вмешиваться.
   - Вы еще Охотника позовите, - со злобой процедил Арт.
   - Вызовем, если надо будет, - резко ответил Магистр. - Анхайлиг не откажется.
   - Еще бы он отказался, - лицо Арта снова стало замкнутым. - Ладно, если ко мне вопросов пока нет, я пойду. А вы бы убрали тут все... это.
   - Помочь не хотите? - Съехидничал Магистр.
   - Что, сам не справишься? - Огрызнулся Арт.
   - Справлюсь. Но времени это займет несколько больше. К тому же, эту нежить не мы вызывали, а одна из вас.
   Арт резко выдохнул и, развернувшись, пошел в сторону города. А вокруг нас оседало на землю облако серой пыли - все, что осталось от толпы скелетов.
   Я охнула.
   - Такой сильный некромант?
   - А ты что думала? - Савелий скривился. - Высшим потомкам королевских кровей сам Грент велел магию смерти изучать. Так что в управлении нежитью Артур нас всех делает, как хочет.
   От его слов мне стало не по себе. Вспомнилось, как Арт снисходительно наблюдал за мной во время работы на кладбище. Теперь стала понятна эта его усмешка, он-то в этом деле уже давно профессионалом стал, а я... я медленно, но верно погружалась в депрессию.
   - Савелий, - позвал в это время Ари.
   - Что?
   - Почему Арт назвал Анхайлига Охотником? - Эльф вопросительно посмотрел на Магистра. - Они знакомы?
   - Многие темные маги были на одной стороне с теми, кто воевал против Грега Кровавого, - ответил Магистр. - Анхайлиг, например. Задачей его, как некроманта, было сдерживать нежить. В частности, убивать вампиров. И делал он это настолько эффективно, что заочно, считай, все вампиры с ним знакомы.
   - А что некромант может против них? - Заинтересовалась уже и я.
   - О, Магистр боевой некромантии может очень много. Не считая приемов прямого воздействия, не забывай, мы владеем и воздействием опосредованным, которое гораздо эффективнее. Проклятия некроманта - это то, что делает его действительно страшным противником. Например, наложить проклятье на посевы, навести мор на живность, призвать неудачи их оружию и воинам - это только малая часть того, что мы можем. Вампиры, конечно, тоже проделывали подобное. Но их магия все-таки ограничена. Удел вампиров - регенерация и нежить, так что обычный маг-некромант посильнее будет. Снять их проклятия мы могли, а вот с нашими им приходилось изрядно повозиться.
   - Значит, и от нас есть польза, - порадовалась я. - А не только от элементалистов.
   - Ты что, Тень, нас хоть и мало, но даже один из нас куда опаснее нескольких элементалистов, - Савелий усмехнулся. - Наведи на них слабость, прокляни, отними удачу, и у них ни сил на заклятья не будет, ни способности что-либо сделать. А если все же и попытаются колдовать, то не факт, что заклинание удастся. Вот потому, я уверен, наш эльф пришел подучиться некромантии как некоторому козырю для своего воинского искусства.
   - Пф-ф, - раздраженно фыркнул Ари.
   И это раздражение больше любых слов показало мне, что Савелий прав.
   Мы медленно направились к городским воротам. Фигура Арта уже скрылась из вида.
   - Больше всего опасны проклятья необратимого действия, - продолжал тем временем Магистр. - Самые сильные, те, которые рождаются не от боли и мести, а от жертвоприношения, причем не кого-то, а себя самого. Проклятия некроманта, который отдал свою жизнь ради требуемого, невозможно избежать. Никак. Даже Архимаг может лишь ослабить его, но и только. Например, Велиар. В одиночку он не смог бы убить Грега, но вот заточить его в камне на демоны знают, сколько лет, таким образом, вполне смог. Кстати, о вампирах, - Савелий неожиданно прищурился. - Не помню, чтобы я учил тебя сражаться с ними. Так как ты эту убила? Не танатосом ведь...
   Я отрицательно покачала головой и мысленно сплела узор.
   - Вот этим.
   - Черная молния? - В голосе Магистра проскользнуло удивление. - Сама додумалась?
   - Очень жить хотелось, - смутилась я. - Хотя... не знаю. Просто я вспомнила о Рэй, о ее файерболе и молнии, а потом вдруг поняла, что знаю ее плетение. Странно так...
   - Ничего странного, - тихо сказал Ари. - Велиар-то на факультете Элементалистики в свое время лучшим учеником был.
   - Ари! - Я испуганно посмотрела на него, а потом на кольцо. - Но ведь сейчас кольцо спит!
   - Сейчас спит, - подтвердил Савелий. - Однако Ари прав.
   - Но каким образом он тогда это сделал?!
   - А кто сказал, что это сделал он? Молния была твоей.
   - Моей? - Я с недоверием взглянула на свои руки.
   Мне все всегда давалось с трудом, и я к этому уже привыкла. А тут вдруг с первого раза и получилось?
   - Зевс был прав, из тебя бы вышел хороший боевой элементалист. Видимо, у вас это, гхм, семейное, - Савелий покачал головой. - Зря ты не согласилась на перевод, когда Анхайлиг предлагал. Сейчас бы и горя не знала.
   - Вот тут ты не прав, - не согласился Ари.
   - Почему?
   - На тот момент Тень уже была темной, а значит, в любом случае повторяла его путь, - пояснил Савелию эльф. - Элементалисты во время турнира от нас довольно далеко стояли, и не уверен, что успел бы к ней вперед Всеслава. Так что, прими Тень тогда предложение Зевса, она была бы уже давно мертва.
   - Хм, да. Наверное, ты прав.
   Я слушала их разговор, все меньше и меньше понимая, о чем речь. Какой путь? Зачем они сравнивали меня с Велиаром?
   - Вы о чем? - Я требовательно уставилась на Ари. - Какая разница, кем там был Велиар?
   - Теперь никакой, - ответил за эльфа Савелий. - Для меня пока ясно только одно - завтра первым же драконом я отправляю вас в Академию, и пусть Анхайлиг со всем разбирается. Мне тут и так дел с чисткой кладбища хватит, чтобы еще о твоей безопасности беспокоиться.
   Я вздохнула, но спорить не решилась - поджатые губы и колючий взгляд Магистра предупреждали о том, что сейчас его лучше не трогать. Ари по привычке замкнулся в себе, так что остаток пути мы прошли в молчании, а вскоре перед нами показалась знакомая вывеска "Золотого Индюка". Магистр и Ари отконвоировали меня до самой комнаты, строго-настрого запретив ее покидать.
   - И чего мне делать столько времени? - Буркнула я.
   - Вещи собирай, - посоветовал, уходя, Савелий.
   А чего их собирать-то? У меня ничего с собой практически и нет.
   Я упаковала в дорожную сумку полотенце и балахон, и уселась на кровать, задумчиво оглядывая комнату. Да, недолго я тут пробыла. Хотя с того момента как хмельной купец рассказал о смерти некроманта, было ясно, что нормальная практика мне здесь не светит. Ладно, в конце концов, не все потеряно. Лето только началось, может, со следующей практикой больше повезет.
   Оптимистичные мысли меня немного приободрили, и я даже умудрилась задремать, как вдруг услышала в коридоре какой-то шум. Потом кто-то коротко ругнулся, и раздался резкий звук захлопнувшейся двери. Едва я задумалась, что там могло случиться, ко мне требовательно постучали.
   Вот только нежданных гостей мне и не хватало.
   Я настороженно уставилась на дверь. Стук повторился.
   - Кто там еще? - Я, хмурясь, открыла и застыла на пороге.
   Сильный терпкий запах парфюма ударил в нос. Передо мной стоял высокий тощий мужик, одетый в ярко-красную атласную рубаху и такие же широкие штаны. Волосы его были прилизаны и намазаны чем-то жирным для блеска, а выразительный кадык на длинной шее завершал этот образ. Всем видом своим мужик настолько походил на петуха старосты нашего поселка, что я невольно стала искать взглядом на нем хоть пару перьев.
   - Приветствую милостивейшая госпожа! - Провозгласил он, расплываясь счастливейшей улыбкой в мире. - Доброго, добрейшего дня! Только сегодня у вас появился уникальный шанс! Не иначе, звезды послали меня к вам в этот знаменательный день!
   Обрушив этот словесный поток, он подвинул обалдевшую меня и быстро зашел в комнату, тягая за собой огромный баул.
   - Гхм, вы кто? - Запоздало спросила я его спину.
   А вдруг это какой-нибудь убийца? Хотя этот тип мной интересовался мало. Он уже расположился за столом и быстро раскладывал на нем всякие скляночки-баночки, амулетики-камешки и мелкие фиговинки непонятного назначения. Под конец странный мужик даже достал из баула большую, потемневшую от времени чугунную сковороду. На мой вопрос он внимания не обратил.
   - Эй! - Окликнула я снова, погромче.
   Мужик резко развернулся, все еще сияя фальшивой улыбкой.
   - Я - распространитель редкостей! - Торжественно сообщил он. - Товаров, часто добываемых с риском для жизни! Подумайте только, все это, - он обвел рукой кучку барахла, - могло прозябать в безвестности в пещерах драконов, циклопов, или еще каких мерзейших тварей! Но такие как я, неутомимые искатели, вырывают эти раритеты из лап чудовищ и возвращают их обществу!
   Впечатленная такой речью, я взглянула на фиговинки с некоторым уважением.
   - Вот, рекомендую снадобья, рецепт которых я доставал аж в Северной Школе Травников! - Продолжал распространитель, закатывая глаза. - О-о, чего это мне стоило! Сколько сил, сколько денег, какой риск!
   Надо же. Об этой школе я знала не очень много. Говаривали, что поступить к ним на обучение практически невозможно, а удержаться там еще сложнее. Травники свои секреты охраняли настолько ревностно, что, ходили слухи, могли убить за одну только попытку что-то рассказать о них на стороне.
   Я с любопытством взяла одну из склянок и принюхалась. Хм... по виду, совершенно обычный настой водянки трехлистовой, которым каждая вторая бабка зубную боль лечить пытается.
   - А вот сковорода магическая, - торговец уже тыкал мне в нос здоровенный чугунок. - Тройное антипригарное заклятие, уникальный экземпляр!
   - Что-то вид у нее не очень, - я с сомнением оглядела поцарапанный и не слишком чистый "уникальный экземпляр".
   - Вид! - Воскликнул распространитель. - Она меня от дыхания дракона спасла! Вот она, магия! Но главное, любая еда, приготовленная на этой сковороде, будет во много раз вкуснее, и никогда не подгорит! И это всего за пятнадцать золотых!
   - За сколько-о? - Охнула я.
   - Подумайте, все, все, все будут завидовать вашему кулинарному таланту! - Тотчас отреагировал торговец. - Вы будете богиней кухни! Всего пятнадцать золотых! Неужели такая вещь не стоит потраченной суммы? Но и это еще не все! К чудо-сковородке я предлагаю вам не менее удивительные вещи со скидкой!
   Чем больше он тараторил, тем меньше терпения у меня оставалось. И в тот момент, когда торговец заговорщицким шепотом начал описывать преимущества эльфийских интимных принадлежностей перед человеческими аналогами, это терпение кончилось.
   - Да вы издеваетесь что ли?! - Выдохнула я, обрывая торговца.
   - А...
   - Мне ваши сковородки не нужны!
   - И...
   - Эльфийские чехольчики тем более!
   - Но...
   - У вас вообще нет того, что могло бы меня заинтересовать! Такой хлам по таким грабительским ценам мне на фиг не сдался!
   Торговец на мгновение задумался, а потом глаза его снова вспыхнули.
   - Тогда только для вас и только сегодня - уникальное предложение! - Воскликнул он, и я схватилась за голову. - Если вы покупаете два приворотных зелья, то в подарок получаете камень "Злого глаза"! Этот уникальный амулет вернет злую энергию обратно к тому, кто попытается сглазить вас! Всего пятьдесят серебряников! Ну, как? Берете?
   - Нет, - прорычала я. - Я - некромант, сама кого надо прокляну.
   - Некромант! Так это же замечательно! - Не меняя тона, продолжил тот. - У меня есть потрясающая вещь! Специально для вас - косточка с места упокоения самого Велиара!
   - Что-о-о?! - Взвыла я, в то время как торговец уже активно рылся в своем бауле.
   - Если вы его сторонница, эта косточка, несомненно, принесет вам удачу! - Частил он. - А если вы ненавидите Велиара, то сможете выместить на ней всю свою злость! Сейчас, сейчас вот только... Вот! - Торговец подскочил, потрясая в воздухе желтоватой костью.
   Я с ненавистью уставилась на него, сжимая руки, и едва удерживала себя, чтобы и впрямь его не проклясть. Такого бешенства я до этого момента не испытывала ни разу. Видимо, выражение моего лица полностью передавало внутреннее состояние, ибо торговец слегка побледнел, а кадык его нервно задергался.
   - Вон, - процедила я, едва не скрипя зубами. - Минуту даю. Иначе у тебя появится уникальный шанс опробовать свой амулет на собственной шкуре.
   Он отрывисто кивнул. Мгновенно исчезли в бауле склянки и амулеты, а спустя мгновения за распространителем редкостей захлопнулась дверь, только в воздухе остался въедливый запах парфюма. Скотина, и надо было такое о Велиаре ляпнуть! Косточка, демон ее задери... надо было все-таки его проклясть. Интересно, он совсем ушел, или как?
   Я глубоко вздохнула, стараясь успокоиться, и прислушалась. Несколько мгновений в коридоре ничего не происходило, а потом послышалось приглушенное "Да?", и счастливый голос: "Здравствуйте, здравствуйте, здравствуйте!".
   Искренне пожалев новую жертву торговца, я хмыкнула и снова уселась на кровать. Вечерело. Делать было абсолютно нечего. Спать что ли лечь?
   Забурчал живот, напоминая о том, что перед сном неплохо бы и поужинать. Хотя Савелий потребовал, чтобы я оставалась в комнате, вряд ли он имел в виду конкретно эти четыре стены. В конце концов, что мне, поесть нельзя?
   Решив, что запрет Магистра на первый этаж таверны не распространяется, я вышла из комнаты, и вскоре уже наслаждалась вкусом ароматного печеного мяса со специями. Да-а, по возвращении в Академию мне такой еды не светит. Только пресные овощи, куриный бульон и яблоки, когда совсем нечего будет есть. Что ж, вот еще одна причина, чтобы побыстрее попасть на новое место практики.
   Вздохнув, я потянулась за кружкой с травяной настойкой.
   - Уже собрались? - Тихий голос за спиной заставил меня вздрогнуть, а руку замереть на полпути.
   - Арт? - Я быстро обернулась.
   - Да не бойся ты... меня, - вздохнул вампир.
   - А ты ходи погромче, - ворчливо посоветовала я. - Собрались, утром выезжаем.
   - Понятно, - Арт кивнул. - Я, собственно, почему пришел-то. Помнишь, я говорил о театре? У них представление сегодня, и мне бы хотелось, чтобы ты его все-таки увидела. Идем?
   - Что, сейчас? - Переспросила я изумленно.
   - Именно.
   - Так ведь ночь на дворе...
   -Тень, - вампир укоризненно посмотрел на меня, и я поняла, что сморозила глупость.
   - Извини.
   - Ну так как?
   Вообще-то пойти хотелось. Но нельзя.
   - Не знаю, - я замялась. - Савелий категорически запретил покидать пределы "Золотого Индюка".
   - Савелий, - Арт скривился. - Он ведь понимает, что я к происходящему на кладбище никакого отношения не имею, но из-за своей пристрастности никогда этого не признает вслух.
   - Магистр всегда был адекватным...
   - Только не в случае, когда дело касается вампиров, - прервал Арт. - Анхайлиг своих Магистров натаскал так, что все мы для них на одно лицо. Хотя мне, к примеру, не приходит в голову равнять всех людей по нему, или по тому же Велиару.
   - Да уж, - я поморщилась. - И все-таки мне правда боязно. Я себя в этом городе последнее время некомфортно чувствую, все так и рвутся меня убить.
   - Тень, кажется, я давал слово, что ничего с тобой тут не случится, или ты мне уже не веришь? - В голосе Арта снова проскользнули грустные нотки, и у меня дрогнуло сердце.
   Арт столько мне помогал, несколько раз жизнь спасал, и я после этого должна его избегать? Да ну его к Гренту, этого Савелия. Пусть он какие угодно гадости говорит, а мое сердце утверждает обратное!
   - Извини, Арт, - сказала я. - Верю, конечно. Просто столько всего навалилось, что голова кругом.
   - Вот и славно, - Арт оживился. - Пойдем, Троныч, наверное, уже все подготовил.
   Он подхватил меня под руку и потянул к выходу из таверны. А мое воображение уже рисовало образ хмурого пожилого вампира, возможно, даже с тесаком. Кровавым. Потом добавило окровавленные клыки, и стало совсем неуютно.
   - Троныч? Это кто? - С опаской уточнила я.
   - Театральный постановщик, - Арт покосился на меня и ухмыльнулся. - Да не беспокойся ты. Я рядом.
   - На кладбище ты тоже был рядом, - буркнула я. - Только вот почему-то не помог.
   - Я, вроде, помог, - не согласился Арт.
   - Ты бы мог уничтожить их всех!
   - Тень, ну ты ведь сказала, что тебе надо тренироваться, вот я и не стал мешать.
   Я сердито уставилась на вампира, но тот только плечами пожал, мол, сама виновата. И, в целом, он был прав.
   - Ну, ты ведь знаешь, что я прав, хватит дуться, - Арт с мягкой улыбкой взглянул на меня.
   Что-то с его взглядом не то. Я просто не могу ничего с собой поделать, когда он так на меня смотрит...
   - Ладно, ты прав. Прости, что сорвалась, - извинилась я, с трудом отгоняя странное очарование.
   - Да ничего, бывает, - Арт беспечно махнул рукой. - Хотя вроде за день ты бы должна была уже успокоиться.
   - Успокоишься тут, - проворчала я. - Грента с два тут дадут успокоиться.
   - Что-то случилось?
   - Да ходят всякие ненормальные продавцы, - я вздохнула и начала рассказывать о недавнем госте.
   Чем дальше слушал вампир, тем шире он улыбался, а едва я упомянула о кости Велиара, Арт не выдержал и расхохотался.
   - Что смешного? - Я с неудовольствием взглянула на него.
   - Нет, ну молодец мужик, деньги зарабатывает, - оценил он.
   - Деньги?! - Взвилась я. - На костях Велиара?!
   - Неужели ты действительно веришь, что у него была кость Велиара? - Арт снова хихикнул. - После поединка на Плато Демонов от Грега и Велиара только пепел остался, какие там кости? Кстати, будь на твоем месте вампир, он бы, думаю, сообщил, что это кость Грега, а целителям и святые мощи Милуоса Пресветлого попытался бы впарить. Брось, Тень, из-за такой ерунды переживаешь. В конце концов, если уж он так тебя достал, ну прокляла бы его на самом деле.
   - Вот и правда надо было, - буркнула я. - Чем-нибудь пакостным, чтоб подольше мучался. Жаль, нас пакостить не учили... кстати, может, подскажешь? Что-нибудь не очень опасное?
   - Хм, - вампир на мгновение задумался, а потом покачал головой. - Боюсь, большинство известных мне проклятий сведутся к "умри быстро или в мучениях, а вместе с тобой и весь город". Лучше Савелия своего спроси, чувствую, он на такие вещи мастер.
   В голосе Арта я уловила раздраженные нотки. Видимо, он и впрямь Анхайлига на дух не переносил, раз даже на Савелия так взъелся.
   - Нам долго идти? - Я решила сменить тему.
   - Да нет, не очень, - отстраненно откликнулся Арт. - Здание театра недалеко от центра города.
   - Здание? - Удивленно переспросила я. - Как это?
   Обычно актеры всегда выступали на подмостках базарных площадей. При необходимости, раскидывались небольшие шатры, но и только, а тут у них оказывается свое здание?
   - Ну да, - Арт кивнул. - Они же не бродячие артисты какие-нибудь. Тень, я ведь говорил тебе, они лучшие из лучших. Это не они, а к ним отовсюду съезжаются.
   - Надо же, - я покачала головой.
   Странный театр с каждой минутой интересовал меня все больше.
  

* * *

  
   Небольшое трехэтажное здание, спрятанное в переплетениях улиц, ничем особым не выделялось. Обычный дом с тонкими коваными решетками на окнах, да над входом вензель "ТВ" из позеленевшей от времени бронзы. Не зная, что это, пройдешь мимо и внимания не обратишь.
   Перед дверьми толпился народ, но Арт только хмыкнул и направился дальше, к небольшому крыльцу с торца здания.
   - Черный ход? - Полюбопытствовала я.
   - Вроде того, - Арт толкнул дверь.
   Та тихо скрипнула, открываясь, и мы оказались в небольшом холле. Здесь было безлюдно, только пара мужчин в черном о чем-то негромко разговаривали у дальнего окна. Судя по тому, как оба быстро и с почтением склонили головы, едва увидев Арта, это были вампиры. Тот кивнул в ответ и потянул меня по слабо освещенному коридору куда-то вглубь здания.
   - Куда мы идем-то? - Тихо уточнила я.
   - Туда, - не останавливаясь, коротко ответил Арт.
   Н-да, емкий ответ, ничего не скажешь.
   Я с напряжением оглядывала пустые стены и закрытые двери, стараясь не очень нервничать. В конце концов, кто знает, что тут у вампиров за порядки.
   Внезапно одна из дверей открылась, и в коридор вышла девушка. Высокая, в длинном сером платье, которое подчеркивало почти идеальную фигуру, она выглядела не гостьей, а, скорее, хозяйкой этого дома. Светлые волосы девушки были уложены в сложную прическу. Вот только выражение холодной надменности, которое застыло на ее лице, мгновенно развевало все очарование этого образа.
   Вампирша? Почему-то я была уверена, что это именно так. Заметив Арта, девушка слегка склонила голову и приблизилась. От нее едва уловимо пахло розами.
   - Хорошего вечера, Ваше величество, - глубоким контральто промурлыкала вампирша, едва скользнув по мне взглядом.
   Выразительные голубые, словно льдинки, глаза девушки не отражали абсолютно никаких эмоций. Казалось, меня она решила в упор не замечать.
   - Хорошего вечера, Милена, - поздоровался Арт и повернулся ко мне. - Тень, представляю тебе Милену, одну из ярчайших звезд Театра Вампиров.
   - Благодарю за лестный отзыв, Ваше величество, - вампирша улыбнулась. - Рада, что пришли на наше представление, хотя я и не помню, чтобы вы когда-либо его пропускали.
   - Разумеется, не пропускаю. Такие события мимо меня не проходят.
   - Милена! - Раздался почти детский голос, а потом в коридоре появилась запыхавшаяся рыжеволосая девчонка лет пятнадцати. - Милена! Я тебя везде ищу! И... ой, - она резко остановилась, увидев нас.
   - Привет, Шаад, - неожиданно подмигнул ей Арт. - Ты что носишься по коридорам как угорелая?
   - Артур! - Счастливо пискнула Шаад.
   Лицо девчонки озарилось миллионами улыбок, и я уже почти с равнодушием отметила наличие клыков и у нее. А чего удивляться, если весь театр был заполнен вампирами?
   - Чего хотела-то? - Недовольно спросила Милена.
   - Там тебя в гримерку требуют, - Шаад сделала страшные глаза. - Говорят, с тобой надо долго возиться, чтобы сделать хоть что-нибудь приличное...
   Она с хохотом отскочила от зашипевшей вампирши. Впрочем, Милена тотчас взяла себя в руки.
   - Извините, Ваше величество, но мне действительно необходимо идти, - сказала она. - Желаю вам, и вашей м... спутнице приятного просмотра. А с тобой, - она зло глянула на девчонку, - мы потом еще поговорим.
   - Ага, - по-прежнему хихикая, кивнула Шаад.
   Милена вздернула голову, и медленно, с достоинством стала удаляться куда-то вглубь коридора. Тоже мне, прима.
   Я поджала губы. Деланную паузу перед пожеланием мне приятного просмотра не заметить было нельзя, так что хулиганской выходке Шаад я была даже рада.
   - И не стыдно тебе, Шаад? - Проводив Милену взглядом, недовольно покачал Арт головой. - Она ведь теперь Троныча доставать начнет.
   - Троныча? Да ладно, у него очередная катастрофа какая-то, - отмахнулась та. - Так что ему сейчас не до Милены и ее жалоб.
   - Где он, кстати? - Уточнил Арт.
   - Во второй костюмерной, - ответила Шаад. - Это по коридору, пятая дверь справа. Да вы его издалека услышите.
   - С нами не пойдешь?
   - Не, - она быстро замотала головой. - Под горячую руку ему попадаться? Я еще не окончательно сошла с ума. Еще прибьет ненароком, а оживить забудет. У вас, у Высших, бывают заскоки.
   - Шаад! - Арт, сдерживая смех, погрозил ей пальцем. - Кажется, кто-то сейчас договорится.
   - Э... пока, Артур! - Пискнула та и пулей рванула по коридору в противоположную от указанного нам направления сторону.
   - Милая девочка, - хмыкнула я.
   - Это да, - не стал спорить Арт. - Только с не в меру острым язычком. Ладно, пошли, посмотрим на очередную катастрофу Троныча.
   - А, может, не надо? - Неуверенно протянула я, вспоминая реакцию Шаад, но Арт и слушать не стал, он просто двинулся вперед, увлекая меня за собой.
   Шаад оказалась права: громкий мужской голос было слышно издалека, и по мере приближения к костюмерной, он становился все отчетливей.
   - А ты что тут делаешь, демон тебя раздери?! - Раздалось из приоткрытой двери, когда мы подошли. - Немедленно марш готовиться! Сколько можно, и так проблем выше крыши, не хватало еще, чтобы актеры разбежались!
   - Троныч как всегда паникует, - хмыкнул Арт и уверенно зашел внутрь, так что мне не оставалось ничего другого, кроме как последовать за ним.
   Костюмерная оказалась довольно большой комнатой, в которой располагалось множество совершенно разной одежды. Пышные бальные платья и фраки тут соседствовали с грубыми льняными рубахами и старыми лохмотьями, а модные шляпки - с деревенскими лаптями. И посреди всего этого разнообразия носился невысокий юркий вампир, ругаясь и давая указания тем, кто случайно попадался у него на пути. Специально, видимо, подходить никто не решался.
   И это тот самый Троныч? Картинка клыкастого мужика с окровавленным топором как-то сразу потускнела и растаяла, даже страх почти прошел. Теперь я разглядывала костюмерную уже с любопытством и более внимательно, тем более что Арт тоже не спешил. Видимо, решил не ловить непрерывно передвигающегося вампира, а подождать, пока тот сам на нас наткнется.
   Расчет Арта оказался верным, и ждать долго не пришлось. Троныч наткнулся на нас уже на втором заходе.
   - Артур! - Едва заметив Арта, бросился он к нам. - Хвала Верте!
   - Что у тебя опять случилось? - Спросил Арт, обреченно вздохнув.
   - Какие-то светлые балбесы-Магистры освятили наших скелетов! - Страдальчески заламывая руки, почти взвыл вампир. - Представляешь?! Двадцать единиц совершенно бесполезных комплектов костей! Я их неделю восстанавливать буду, а у нас график рушится! Вручную все декорации ставить мы просто не успеваем! Артур, ты моя единственная надежда, помоги мне!
   - Убрать благос Магистров? - Я удивленно взглянула на Троныча.
   - Да! - Тот в свою очередь посмотрел на Арта. - Это ведь не проблема для Архивампира?
   - Не проблема, - Арт с досадой сощурился. - Веди.
   Троныч рванулся вперед, а я наоборот застыла, тупо глядя на Арта.
   "Хотя ты не Высший Архивампир Грег Кровавый, так что не такой страшный", - вспомнились собственные слова.
   "Верно. Я не Грег..." - эхом отозвался в голове его давний голос.
   Знала бы я в тот момент, что все, кроме имени, в моем утверждении оказалось правдой!
   - Я не Грег, - с нажимом сказал Арт.
   - И ты молчал?!
   - А что мне оставалось делать? Сама вспомни, как ты отзывалась о Греге. Представься я тебе, как бы ты поступила?
   - Я бы... - начала я и осеклась.
   Арт кругом был прав. А то, что он все это время помогал и до сих пор вполне дружелюбно со мной обращается, говорило в его пользу еще больше.
   - Сюда! - Высунулся из-за поворота Троныч, и Арт направился к нему.
   Я последовала за вампирами и только теперь стала по-настоящему понимать, почему и Ари и даже обычно равнодушный Анхайлиг называли Арта странным. У меня тоже в голове не укладывалось, что Архивампир-правитель добровольно махнул рукой на все и бродил по миру как простой обыватель. Почему?
   Наконец мы остановились у одной из дверей, и мое внимание переключилось на суетливого Троныча.
   - Ну, где твои кости? - Уточнил Арт.
   - Мои при мне. А эти - вот они, - вампир открыл дверь и указал внутрь комнаты. - Видишь, что сделали? Вандалы!
   - Да ничего особенного, - Арт вскользь оглядел комнату-хранилище, а потом у меня в глазах на мгновение потемнело.
   Я сердито моргнула, восстанавливая зрение. Что еще за шутки?
   - И всего делов, - хмыкнул Арт.
   - Ты - мой спаситель! - Воскликнул Троныч, воссияв.
   Так это что, было воздействие? Уже? Так быстро?
   - Поднять тебе их? - Предложил в это время Арт.
   - Да нет, это уж мы сами, - отказался Троныч. - И, кстати, Артур, - он вдруг посмотрел на меня. - Ты бы нас представил, что ли. А то как-то невежливо с моей стороны получается, должного внимания девушке не уделяю.
   - Моя вина, - сразу признал Арт. - Тень, это Тронт Витковский, управляющий Театра Вампиров. Тронт, знакомься, моя спутница Тень - начинающий некромант.
   - Просто Троныч, - вампир улыбнулся мне тонкими губами. - Оставь формальности, Артур, ни к чему они мне при общении с молодыми симпатичными девушками. Приятно познакомиться, Тень.
   - Взаимно, - я смущенно улыбнулась. - А вы очень вежливый че... э... вампир.
   - Мы, вампиры, вообще весьма культурная раса, - согласился тот. - Это у нас в крови.
   - Кстати, Троныч, - Арт вдруг оживился. - Сколько Высших сейчас в Кровеле?
   - Ну, кроме нас с тобой еще трое-четверо будет, - протянул тот. - Может, даже пятеро.
   - Хотелось бы поточнее, - мягко, но настойчиво попросил Арт.
   Троныч недоуменно взглянул на Арта, а потом вдруг нахмурился.
   - Ну, если так, то я тебе скажу поточнее. После спектакля. Устроит?
   - Вполне.
   - Тогда договорились. А теперь идите в зал, времени до начала осталось всего ничего. Дорогу-то помнишь?
   - А то.
   - В таком случае, приятного просмотра тебе и вам, леди Тень, - пожелал вампир. - А мне пора работать.
   Троныч коротко кивнул и повернулся к костям, а мы вышли из комнаты в по-прежнему пустынный коридор. Шли молча. Холодный профиль Арта к общению не располагал, да и мне у него ничего спрашивать не хотелось. Хватит, и так узнала слишком многое из того, о чем предпочла бы никогда не знать.
   Настроение испортилось настолько, что никакого спектакля уже не хотелось. Хотелось только одного - попасть домой, может, даже в Академию, куда угодно, но подальше от этого города.
   Наконец мы оказались в людном центральном зале и направились к широкой мраморной лестнице. Очень многие из тех, кто встречался нам по пути, почтительно склоняли головы при виде Арта. Вампиры... очень много вампиров. Арт отвечал короткими кивками, на бледном лице его, казалось, навсегда застыла ледяная маска абсолютного спокойствия.
   Не раз, пока мы поднимались на второй этаж, я ловила на себе заинтересованные и недоуменные взгляды. Удивление было вполне понятным: что может делать девчонка в простой одежде, начинающий темный маг, рядом с Архивампиром-правителем? Честно сказать, тот же вопрос задавала себе и я, но взгляды встречала прямо и хмуро. И любопытствующие глаза отводили, некоторые растерянно, некоторые смущенно. Чтоб их всех...
   - Хватит народ распугивать, Тень, - тихо сказал Арт.
   - А какого демона они все на меня таращатся? - Прошипела я.
   - Обычное любопытство, - Арт неожиданно усмехнулся. - Зачем так резко реагировать-то?
   - Не знаю, - я еще больше помрачнела. - Мне такое внимание не нравится. Еще не хватало, чтобы они весь спектакль на меня косились.
   - На этот счет не беспокойся, - посоветовал Арт. - Тебя и видно-то особо не будет.
   Я с непониманием посмотрела на него, но вампир, видимо, счел объяснение достаточным и промолчал. А когда мы зашли в нужную дверь, я поняла, почему: нам был выделен один из небольших балкончиков, которые нависали над общим залом. Таким образом, спектакль мы могли смотреть практически в изоляции, без помех.
   Это меняло дело. Я уже почти спокойно села в одно из мягких темно-бордовых кресел и с любопытством огляделась. Зал Театра Вампиров освещали множество маленьких тусклых пурпурных магических шаров, окутывая все туманно-красноватой дымкой. Стены зала были обиты черным бархатом, отчего все звуки становились какими-то приглушенными.
   Прямо напротив нас находилась сцена, скрытая тяжелым бордовым занавесом, а вокруг нее, постепенно возвышаясь, полукругом расположились ряды кресел. Все было таким новым для меня, таким непривычным, что даже плохое настроение отступило. Странное очарование этого места охватило меня, погружая в легкое возбужденное ожидание.
   Интересно, о чем будет спектакль? Обычно актеры показывали сценки о любви и о сражениях героев с чудовищами, наряжаясь в разные костюмы. Длились такие представления не больше часа, причем большую часть времени занимало собственно переодевание.
   А зал, тем временем, быстро заполнялся. Хотя большинство публики составляли вампиры, попадались среди них и люди, и эльфы. Причем не только темные, но и светлые, что окончательно убедило меня в безопасности и исключительности мероприятия. Все-таки такое единодушие возникало у темных и светлых представителей разных рас очень редко, ибо чтобы собраться вот так всем вместе, нужен действительно важный повод. "Например, возможность закидать потомка Велиара камнями", - пронеслась в голове мрачная мысль.
   В этот момент магические светильники погасли, и зал погрузился в полумрак. Легкий гул разговоров окончательно стих, и на несколько мгновений воцарилась абсолютная тишина. А потом зазвучала медленная печальная музыка, и бордовый занавес поднялся.
   На освещенном пятне сцены не было никаких ярких красок. Здесь господствовал черный цвет, его дополнял белый, лишь кое-где перемежаясь с тусклыми пурпурными пятнами. Массивные реалистичные декорации подробно изображали место действия пьесы: гостиную с ночными окнами, затянутыми черной драпировкой, черно-белые картины на стенах и старый шкаф из темного дерева. Посреди этой странной комнаты стояли два кожаных черных кресла и круглый стол с темно-вишневой скатертью, на которой сиротливо лежал чей-то маленький портрет.
   В двух высоких подсвечниках, которые стояли по краям сцены, горели неровным пламенем несколько толстых свечей, и именно этот дрожащий свет придавал обстановке еще более мрачный и зловещий вид.
   Меня стало охватывать легкое беспокойство, и в этот момент музыка стихла. Раздался негромкий страдальческий стон, и в комнату вошел мужчина. Он был бледен и худ, его черный сюртук с белыми кружевными манжетами и жабо идеально вписывался в интерьер комнаты. Мужчина медленно, пошатываясь, словно с трудом понимая, где находится, подошел к столу и трясущейся рукой взял портрет. Лицо его все больше искажала мука, и, наконец, не выдержав, незнакомец схватился за голову, и снова застонал.
   - Клодия! - Воскликнул он. - Зачем?!
   Он вдруг выхватил откуда-то нож и резко, с силой ударил себя в грудь. Я вздрогнула и оцепенела, а мужчина пошатнулся и упал в кресло, откидываясь назад. На его кипенно-белом кружевном жабо расплывалось темно-бордовое пятно. Рука самоубийцы, вздрогнув, разжалась, нож с глухим стуком упал на дощатый пол, и у меня похолодели кончики пальцев.
   Мужчина был мертв. По-настоящему. Будучи некромантом, я могла отличить смерть от любого притворства, сна или болезни, и сейчас в кресле на сцене находился труп.
   Ничего себе начало! Это что за показательное самоубийство?
   Я почти в панике покосилась на Арта, но лицо того по-прежнему ничего не выражало. А сцена уже повернулась, открывая совсем другую картину, и я невольно переключилась на нее.
   Здесь все было с точностью наоборот: яркий освещенный зал в белых драпировках и множество белых роз в белоснежных фарфоровых вазах. А сцена заполнялась радостными смеющимися людьми в белых праздничных нарядах, и только в центр вышел единственный мужчина, одетый в строгий черный костюм. Жених, что ли?
   Не успела я толком удивиться, как эта мысль полностью подтвердилась: грянула торжественная музыка, и на сцене показалась сама невеста. Пышное кружевное платье и длинная полупрозрачная, почти невесомая фата, подчеркивали изящную красоту девушки. Но почему к своему жениху она идет так медленно и печально?
   Мы досмотрели церемонию до конца, но в тот момент, когда жениха с невестой объявили мужем и женой, на сцене появилась еще одна фигура в черном. У меня екнуло сердце - это был тот самый мужчина, который покончил с собой в предыдущем сюжете! Но он точно был мертв! Как такое может быть? Иллюзия? Или...
   Я снова бросила быстрый взгляд на Арта. Неужели они могут умереть и ожить?
   Тогда этот театр действительно лучший, раз здесь могут показать реально не только жизнь, но и смерть. Но зачем это ради простой игры?
   Мужчина, тем временем, что-то выкрикнул молодоженам, и убежал со сцены, под общие вздохи. Что ж, в актерах я разобралась, теперь осталось разобраться в смысле того, что здесь происходит.
   А следующий поворот сцены вновь открыл совершенно иной сюжет: пурпурные драпировки и освещение, в мельчайших деталях отрисованный закат и открытую галерею розового мрамора. Неспешным прогулочным шагом на сцену вышли две девушки, в одной из которых я узнала Милену. Надменная вампирша была в роскошном платье цвета спекшейся крови. Вторая выглядела поскромней, смущалась, в бледно-розовом, почти целомудренном наряде. Хм, вроде, это та самая невеста?
   Девушки спорили. Милена пыталась что-то доказать, а ее спутница только отрицательно качала головой, не веря словам о предательстве. Смысла их разговора я не понимала. Какое предательство? О чем они говорят вообще?
   - Ты так уверена в нем? - Не выдержав, воскликнула в этот момент Милена. - Что ж, я не хотела причинять тебе боль, но мне не остается ничего другого. Смотри же!
   Она вытащила из-под манжетки тонкий расшитый платок и почти бросила его девушке. Та вцепилась в кусочек ткани, как-то разом сникнув.
   - Не может быть, - шептала она еле слышно. - Не может быть...
   - Ну? Теперь ты веришь? Отдал бы он платок, если бы так дорожил тобой?!
   Под обличающим взглядом Милены девушка разрыдалась. Теперь она уже не имела сил спорить, и дальнейшие уговоры были недолгими. Наконец, девушка подняла на Милену заплаканные глаза.
   - Хорошо, - сказала она. - Я выйду за него замуж. Свадьба будет.
   Свадьба? Это та, которая в предыдущем действии была? Так тут чего, все в обратном порядке показывают?
   С этой мыслью я в ожидании уставилась на сцену, которая снова поворачивалась. И предположение оправдалось. Изначально никак не связанные, сюжеты постепенно стали складываться в единую картину, как кусочки сложнейшей мозаики. С каждым таким сюжетом приходило все больше понимания, что же случилось, что происходит, и происходило. Это была история, рассказанная от конца к началу, от кульминации и финала к завязке, история предательства, любви и коварства в ярких цельных отрывках. И история эта настолько меня увлекла, что под конец я уже не обращала внимания ни на что, взгляд был полностью прикован к сцене.
   Последний сюжет был весенне-яркий и позитивный. Девушка и молодой парень мечтали, строили планы, рассуждали, как все у них будет хорошо. Мирная картина и знание того, как все будет на самом деле, породили во мне такое чувство двойственности, что я едва не расплакалась.
   Спектакль закончился. Упал занавес и в зале зажглись магические светильники. А потом на сцену вышли актеры с Тронычем во главе, и зрители стали вставать, встречая их бурными аплодисментами. Хлопала и я, долго и искренне.
   Театр Вампиров действительно был лучшим. И теперь никакие воспоминания о напавшей на меня днем вампирше не могли испортить впечатления о вампирах в целом. В этом Арт тоже был абсолютно прав - нельзя оценивать всю расу по одному-двум ее представителям.
   Мы вышли из зала, спустились по лестнице, но направились не к выходу, а вглубь здания по уже знакомому мне коридору. Теперь здесь, впрочем, было куда оживленнее: вампиры бегали с какими-то коробками, тюками, а один раз я даже заметила вдалеке скелета, тягавшего здоровенный щит одной из декораций.
   Внезапно прямо перед нами резко распахнулась дверь, и оттуда выскочило невысокое рыжее нечто, едва не сбив меня с ног.
   - Ой, - Шаад в последний момент отскочила обратно к двери. - Извините.
   - Когда ж ты перестанешь бегать-то? - Арт вздохнул.
   - Да я это, - Шаад слегка смутилась. - А вы Троныча что ли ищите? - Резко сменила тему она.
   - Именно.
   - Так он здесь, - махнула на открытую дверь вампирша. - Декорации разгребает.
   - Вот и хорошо. Тогда я ненадолго к нему, а вы тут подождите, - сказал Арт и скрылся в указанной Шаад комнате, прежде чем я успела и рот открыть.
   Ну, здорово. Надеюсь, он и в самом деле ненадолго. Я вдруг поймала заинтересованный взгляд вампирши.
   - Я наблюдала за тобой, - внезапно сказала она. - Ты очень благодарный зритель, так переживала...
   - Меня спектакль потряс с самого начала, - смущенно ответила я. - Это самоубийство... я такого просто не ожидала.
   - Да, Троныч любит приковать зрителя к сцене, - Шаад хихикнула. - И это, кстати, еще не самое эффектное начало.
   - Что-то мне пока не хочется знать о более эффектных, - я поежилась. - Вообще, интересно, этот ваш актер, он не боялся умереть?
   - Рядом с Тронычем? Нет, конечно, - вампирша снова улыбнулась. - Рядом с Высшими мы ничего не боимся.
   - Почему?
   - Высшие для нас и мать, и отец, мы обязаны им всем, - ответила она. - Если Высший скажет, и умрем за него и ради него. А будем достойны, нас вернут к жизни обратно. Мирион, как видишь, достоин.
   - Ничего себе, - я с изумлением покачала головой. - Интересные у вас порядки... и все-таки, умирать на сцене, просто ради спектакля? Зачем?
   - А зачем вообще все это? Вся наша жизнь - зачем? - Вопросом на вопрос ответила Шаад и посмотрела на меня внезапно постаревшим, тяжелым взглядом. - Мы живем, чтобы умереть, Тень. А умираем, чтобы жить вечно. Морана - неизбежность, ее нет смысла бояться. Ни мне, ни тебе, тем более на тебе ее знаки.
   - Да я и не боюсь, - выдавила я. - Кажется.
   - Кто ты? - Вдруг спросила Шаад.
   - Некромант, - неожиданно для самой себя призналась я.
   - А не похожа, - вампирша задумчиво покусала губу. - Хотя, ты и не должна быть обычной, раз тебя Артур привел.
   - С чего это?
   - Он редко приводит гостей. На моей памяти, лет за тридцать всего пару раз, и тех, кого он приводил, нельзя было назвать...
   - Тридцать? - Перебила я удивленно. - Сколько же тебе лет, Шаад?
   Вампирша только ухмыльнулась во все клыки, но не сказала ни слова.
   - Общаетесь? - Голос вернувшегося Арта лишил меня возможности дальнейших расспросов.
   - Так, по мелочи, - кивнула Шаад. - О своем, о женском.
   - Понятно. Ну, надеюсь, ты не против, если мы пойдем? Тени завтра ра-ано вставать, - Арт усмехнулся, а я только губы поджала.
   - Конечно, - Шаад посмотрела на меня. - Приходи к нам еще, Тень. Театру нужны такие зрители.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила я. - Если у меня появится такая возможность, обязательно приду.
   Мы простились с вампиршей, и вскоре уже удалялись от самого странного театра, который я когда-либо видела.
   На улице уже совсем стемнело и изрядно похолодало. Порывистый ночной ветер так и норовил забраться под одежду, так что я, поежившись, пожалела о том, что теплый балахон остался в таверне.
   - Мерзлячка, - хмыкнул Арт.
   - А тебе что, не холодно, что ли? - Буркнула я.
   - Мы не мерзнем, Тень, - ответил он.
   - Везет ведь, - я с завистью посмотрела на Арта, но вампир был в самом благожелательном настроении и на мое недовольство никак реагировать не хотел.
   Что ж, быть может, тогда он прояснит для меня кое-что?
   - Арт, можно вопрос? - Уточнила я на всякий случай.
   - С каких это пор ты об этом спрашиваешь? - Удивился он. - Задавай, конечно.
   - Эта Шаад, кто она?
   - Вампирша обычная, - Арт равнодушно пожал плечами. - Не Высшая, в подчинении у Троныча находится. А что?
   - Просто... - я замялась, - она выглядит как ребенок, но говорит так, словно ей под сотню лет.
   - Ну, и в том и в другом ты не ошиблась.
   - Но как? - Я охнула.
   - Обычно организм вампира замирает в развитии годам к тридцати. У Шаад это произошло несколько м... раньше, - пояснил Арт. - Такое редко, но бывает. Грент знает, почему.
   - Понятно, - протянула я, хотя понятного было мало. - Кстати, Арт. Почему, если в театре играют только вампиры, он находится здесь, в Кровеле? Почему бы ни выделить им здание, например, у вас в Вайленберге? Или в каком другом городе вампиров? Жалко, что ли?
   - Не жалко, конечно, - Арт мотнул головой. - Я бы с удовольствием, но театру кроме здания нужна публика. Ты сама видела, насколько она разнообразная. И в граничном городе ее собрать куда легче, нежели у нас.
   - Хм, ну это-то да.
   - Ну а в целом-то, ты как, театром довольна? - Вампир посмотрел на меня. - Не жалеешь, что я тебя буквально силой туда затащил?
   - Арт! - Возмущенно пискнула я.
   - Что? - Тот ухмыльнулся.
   - Ничего не силой, я сама!
   - Ну-ну. И все же, понравилось тебе?
   - Очень, - честно призналась я. - Никогда ничего подобного не видела.
   Впечатления хлынули сплошным потоком, так что остаток дороги я говорила и говорила, а Арт только слушал и довольно улыбался. Мы почти подошли к таверне, как вампир внезапно остановился.
   - Внутрь я, пожалуй, заходить не буду, - на мгновение прищурился он. - Так что пожелаю тебе удачной практики здесь. И постарайся больше не попадать в неприятности, а то меня рядом может и не оказаться.
   - Спасибо, - я благодарно посмотрела на Арта. - И за помощь, и за театр.
   Взгляд вампира внезапно дрогнул и снова неуловимо изменился. Он притягивал, манил, и я вдруг поняла, что ничего не могу с этим сделать, да и не хочу...
   Но в этот момент Арт резко развернулся, и странное очарование исчезло.
   - Удачи, Тень, - не оборачиваясь, глухо произнес он. - Ари передавай привет. Скажи, он был прав.
   Озадачив меня таким образом, он быстрым шагом направился прочь по ночной дороге.
   - Пока, Арт, - растерянно попрощалась я с его спиной, и двинулась к "Золотому Индюку".
  

* * *

  
   Едва открыв дверь комнаты, я застыла на пороге: в ее темноте полыхали демоническим светом два янтаря. Ари сидел на моей кровати с крайне недовольным видом.
   - Заставила ты меня понервничать, - сухо сказал он.
   - Арт не хочет моей гибели, - буркнула я, все же проходя внутрь. - Он обещал, что все будет в порядке, и слово свое сдержал.
   - Тень, он вампир.
   - И что? Мне теперь из-за одной сумасшедшей упырихи их всех теперь во враги занести? - Я разозлилась. - В конце концов, Арт мне жизнь спас дважды, да я ему после этого больше чем людям верю!
   - Веришь? - Взвился вдруг Ари. - И умереть за него готова?!
   - С какого лешего?
   - С того, что только твоя смерть оживит их предка!
   - Как... как это? - Я с непониманием посмотрела на эльфа.
   - Вот так! Для того чтобы оживить Грега, нужна кровь Велиара! Ты - его потомок, ты прошла его путь, на тебе его кольцо, и, как ты сама говорила, просыпается его память! И после этого ты думаешь, что тебя просто так светлые убить пытаются? Да ничего подобного! Они просто не хотят допустить возвращения кровавого тирана! И то, что сегодня на тебя нападала вампирша, еще одно тому подтверждение!
   Я медленно села на кровать. В голове было пусто, после слов Ари, все мысли и чувства как-то разом исчезли. Ведь он прав, все события моей жизни стали складываться одно за другим, и озаряться ясностью.
   Запреты бабушки. Светлые с кинжалами. Торжественное лицо Всеслава... получается, у меня с самого начала не было выбора? Нет, Анхайлиг говорил, что был. Но настолько условный, что поступить по-другому я бы все равно не смогла.
   "Кровь подобного ему..." - всплыли слова Миранды, и теперь я понимала их полностью. Подобного! Конечно, куда еще больше? Должна была стать светлой, а приняла тьму! Прирожденный, по словам Магистра Зевса, боевой элементалист, оказалась на факультете Некромантии. Да это один в один дорога Велиара! И после всего этого я еще удивляюсь чему-то?
   Тихий смех Многоликой. Вот она-то точно знала, что произойдет.
   Давние слова светлого о большом зле... да лучше бы он меня тогда и убил!
   - Арт ведь об этом не знает, - тихо сказала я.
   - Пока не знает, - поправил Ари. - Извини, я знаю, что тебе неприятно и больно это слышать. Но лучше я скажу тебе это сейчас, чем потом буду смотреть на твой хладный труп. В общем, завтра утром с вещами на выход. И, надеюсь, у тебя хватит ума больше не своевольничать.
   Эльф быстро вышел, а я равнодушно кивнула ему вслед. Еще недавно я была почти счастлива и в какой-то момент даже стала верить, что все наладится. Но после слов Ари все мечты рухнули, разом, не оставив и маленькой надежды. Перед глазами возникло лицо Арта. Мой друг, мой враг...
   Внезапно разом вернулись чувства, и я на мгновение задохнулась от боли и горечи.
   - Несправедливо! - Крикнула я в пустоту и уткнулась в подушку, не в силах сдерживать слезы.
  
  
   16.
  
   Телега мирно поскрипывала и слегка покачивалась под неторопливый размеренный шаг лошадей. Я сонно щурилась на утреннее солнце и постоянно зевала - выспаться за остаток ночи не удалось. Вышли мы на рассвете, и теперь с парой таких же ранних путников неспешно направлялись к Драконьей Лощине.
   В голову до сих пор лезли беспорядочные воспоминания, то хорошие, то плохие, но на переживания уже не осталось сил. Меня охватила вялость и ощущение какой-то неизбежности.
   Да, остаток ночи был не из самых лучших. Я словно расплачивалась за те несколько хороших часов, которые мне каким-то чудом выдались.
   Ари как обычно молчал. Савелий тоже с того момента как мы покинули таверну не произнес ни слова, видимо, знал о моей ночной прогулке и тоже злился. А ведь скажи они мне о вампире раньше, может, я бы и не пошла никуда...
   - Да не сержусь я, Тень, - внезапно устало сказал Савелий. - Все равно бы ты ничего поделать не смогла. Скорее, это моя вина, что упустил тебя из вида.
   - Ну почему, - я смутилась. - Знай я все, я бы, может, отказалась...
   - Не отказалась бы, - Магистр с досадой махнул рукой. - Разве не чувствовала, когда тобой управляли?
   - Что? - Я с непониманием посмотрела на Савелия.
   - Святая Двайна! Неужели и впрямь не чувствовала? - Тот в свою очередь удивленно взглянул на меня. - Ведь вампиры - мастера очарования! Ты смотришь им в глаза и теряешь возможность здраво мыслить, тебе кажется, что нет никого лучше, ты в безопасности и совершенно не хочется сопротивляться. Ну? Разве с тобой такого не было?
   - Не... - я осеклась, вспоминая взгляд Арта.
   И вспоминала странные изменения, которые происходили со мной, странную доверчивость. Как я, теряя всякую осторожность, шла за ним и верила...
   - Не может такого быть, - тихо прошептала я. - Он бы не смог так... зачем?
   - Кто знает, - Савелий пожал плечами.
   - Но ведь он ничего страшного со мной не сделал!
   Магистр посмотрел на меня с легкой жалостью, но ничего не ответил, только головой покачал.
   Как же так? Неужели Арт это все затеял только от скуки? Не верю! Не хочу в это верить! Я не...
   - Савелий, - позвал вдруг Ари, и я невольно обратила внимание на эльфа.
   - Да? - Откликнулся тот.
   - А тебе не кажется, что здесь слишком тихо? Птиц не слышно.
   Савелий недоуменно нахмурился, и в этот момент я ощутила сильный магический всплеск, а потом ядовито-зеленое облако враждебного заклятья окутало телегу.
   Мгновенно среагировал Магистр, оградив нас Щитом Тьмы, а вот остальным путникам, вознице и лошадям не повезло: в несколько мгновений из них словно выпили все силы, и те отключились. "Хорошо, вроде, не померли", - успела отметить я, а потом Ари и Савелий быстро соскочили с телеги, стянув меня следом.
   А на дорогу уже выходили человек десять. Хотя нет. Едва скользнув взглядом по их аурам, я поняла, что ошиблась. Это были не люди - вампиры. По ощущениям, сильных магов среди них не наблюдалось, однако все вампиры были объединены в магическую цепь, а я прекрасно помнила, насколько та увеличивала возможности.
   Только сейчас до меня стало доходить, насколько серьезно мы влипли.
   - Сдавайтесь, Магистр, - бесцветным голосом произнес один из нападающих. - Ваша смерть нам не нужна, но если будете сопротивляться, нам придется на это пойти.
   - Это будет проблемно, - Савелий сощурился. - И мне не хочется разговаривать с низшими. Где ваш хозяин? Кто послал вас?
   - Он пожелал пока остаться неизвестным, - ответил вампир все тем же пустым голосом. - Сдавайтесь. Мы просто свяжем вас и оставим здесь. Нам нужна только девчонка. Сдавайтесь. Наш повелитель дает слово, что если вы не станете сопротивляться, вы останетесь в живых. Сдавайтесь.
   Монотонные повторяющиеся фразы волнами погружали в легкую дремоту, которая, впрочем, почти сразу же спадала - защита Савелия не давала пройти принуждению. Но вампиры не останавливались, и невидимые тиски сжимались сильнее. Помочь Магистру я ничем не могла, а потому просто с нарастающим страхом наблюдала за этим неравным боем.
   Сил у Савелия оставалось все меньше и меньше, еще немного и Щит Тьмы не выдержит. Понимали это и вампиры, я почти физически ощутила их ликование.
   И в этот момент давление пропало. Как-то резко, разом, отброшенное чьей-то чужой силой, а рядом с нами встала затянутая в черное фигура.
   Вампиры отшатнулись все разом и одновременно склонили головы.
   - Я уж думал, не придешь, - тихо поприветствовал Ари.
   Арт мотнул головой, но ничего не ответил. Я с облегчением вздохнула, а потом взглянула на лицо Арта и испугалась. Я помнила его добрым, недовольным, холодным, но никогда не видела таким... бездушно-властным.
   - Артур, мы просим вас не мешать, - сказал высокий вампир.
   - Ты не вправе указывать мне, - ледяным тоном ответил Арт.
   - Мы согласны отдать эльфа и некроманта, но девчонка нужна нам.
   - Ты не понял? Это не рынок, и я далеко не торговец. Мне нет дела до того, что вам нужно. Просто убирайтесь.
   - Чего они ждут? - шепотом спросила я. - Их ведь больше...
   - Ни один вампир не поднимет руку на Высшего, - тихо пояснил Ари. - Просто физически не сможет.
   Вспомнились слова Шаад: "Высшие для нас и мать, и отец, мы обязаны им всем". Неужели это и впрямь так?
   - Мы не можем вернуться, не выполнив приказ, потому что так хочет он, - в голосе вампира послышались неуверенные нотки.
   - Выполнить его вы тоже не сможете, потому что так хочу я, - отчеканил Арт.
   - Что нам делать? - Вампиры затравленно смотрели на него.
   Лицо Арта потеряло последние черты человечности.
   - Shenn, - резко сказал Архивампир.
   Общий тихий вздох, и десять тел осыпались прахом. Они погибли все, мгновенно, просто по одному его приказу...
   Не веря глазам своим, я тупо смотрела на посеревшую землю.
   "Если Высший скажет, мы умрем за него и ради него", - снова эхом отозвался в голове голос маленькой рыжеволосой вампирши. Она не солгала ни в одном слове. Но это ведь демон знает, что такое!
   - Пойдемте отсюда, тут уже делать нечего, - раздался бесцветный голос Арта.
   Я по-прежнему стояла, не в силах пошевелиться.
   - Тень? - Позвал Савелий, а вампир молча взял меня за руку и потянул за собой.
   Я инстинктивно вздрогнула, захотелось освободиться, и в это же время пальцы Арта сжались сильнее. Он словно предугадал мое желание, и не дал этого сделать.
   Механически передвигая ногами, я шла по дороге и старалась не думать о том, что осталось за спиной. И что тот, кто все это сотворил, идет сейчас рядом.
   - Откуда ты узнал, что на нас нападут-то? - Тихо спросил Ари вампира.
   Мрачный эльф шел чуть позади нас.
   - Троныч сказал, - ответил Арт не оборачиваясь. - Ему стало известно, что кто-то из наших очень заинтересован в поимке некромантов. Кроме вас в Кровеле таковых не имеется, так что проверить его слова для меня труда не составило.
   - С чего это вы так засуетились? - Хмыкнул Савелий. - Ради каких-то некромантов.
   - Вчера Тень была гостьей в театре Тронта, - никак не отреагировал на подколку Арт. - Поскольку привел ее я, сообщить мне о возможных неприятностях было элементарной вежливостью с его стороны.
   - Надо же, какая заботливость, - Савелий зло сощурился.
   Арт в упор посмотрел на Магистра, и я кожей ощутила всплеск недовольства вампира.
   - Чего ты хочешь от меня, Савелий? Я помог вам? Помог.
   - Меня интересует, почему ты нам помог, - прошипел тот. - Не надо играть в благородство, Артур. Никто из вас просто так ничего для людей, тем более некромантов, не сделает.
   - О? Ну тогда считай, что я помог вам из-за Ари, - процедил Арт. - Нас слишком многое связывает. Устраивает такой ответ?
   Эльф закашлялся, но промолчал.
   - Убил своих собратьев ради эльфа? - Магистр недоверчиво покачал головой.
   - Это не мои собратья, это низшие вампиры, - Арт прищурился. - Тем более не моего подчинения, так что мне на них глубоко плевать. Хватит уже меня подозревать, если бы я хотел твоей смерти, думаешь, разговаривал бы сейчас с тобой? Единственный, кто сможет мне противостоять из вашей Академии, это Анхайлиг. Никак не ты.
   - Чудовище, - Савелий скривился.
   - Я от тебя тоже не в восторге, - отрезал Арт и немного ускорил шаг, всем видом показывая, что продолжать диалог не намерен.
   Руку мою он так и не отпустил, а потому пришлось и мне двигаться быстрее.
   Неужели ему и впрямь настолько все равно? За эти полчаса Арт перечеркнул все представление о себе, а оно складывалось месяцами... все это время я видела только обманчивую доброту, и совершенно не могла понять, за что его боятся и ненавидят. Теперь поняла.
   Но в то же время, Арт никогда не причинял мне вреда. Даже принуждение свое использовал не во зло, а только чтобы убрать лишнее недоверие. Разве плохо, что меня поселили в таверне Освальда? Или познакомили с Театром Вампиров? И он дал мне слово. Почему-то. Быть может, не стоит искать в его поступках злого умысла? Может, его просто нет?
   Я быстро взглянула на Арта. Ледяной профиль, абсолютное равнодушие в глазах, он смотрел прямо перед собой. Слегка подрагивали при касаниях ветра кончики иссиня-черных волос. Таким я тебя и запомню, мой друг. Ты столько помогал мне, что своим врагом я считать тебя не могу.
   Больше мы не встретимся. Это понимала не только я, это понимали мы оба. Вот этот отрезок лесной пыльной дороги - последний для нас. Но, демон все задери, несмотря ни на что, мне спокойно оттого, что ты рядом!
   Я сильнее сжала руку вампира. Тот едва заметно улыбнулся, но так и не взглянул на меня. Вряд ли Арт знал, о чем я думала, но настроение уловил точно.
   - Тень, я ведь обещал, - лицо его, к моему облегчению, стало постепенно принимать прежний доброжелательный вид.
   - Да, но вдруг бы это оказались не вампиры, а люди? - Я встревожено взглянула на него.
   - И что бы это изменило?
   - Ну, их ведь было много, а ты один.
   - Нашла о ком беспокоиться, - не выдержав, фыркнул Савелий.
   Арт же посмотрел на меня с искренним изумлением.
   - Ты что, в самом деле беспокоилась? За меня?
   - Ну... да, - я растерянно кивнула.
   - Забавно, - взгляд вампира стал отстраненным. - Спасибо, Тень.
   - Арт, - неожиданно позвал Ари.
   В голосе эльфа послышались тревожные нотки.
   - Что?
   - Прислушайся.
   Мы остановились. Арт на мгновение прикрыл глаза, а потом посмотрел вдаль и нахмурился.
   - Конница? - Предположил он.
   - Похоже, что так, - кивнул Ари.
   Я как не старалась, ни услышать, ни разглядеть ничего не могла, но слова эльфа и вампира меня встревожили.
   - Кто это? - Уточнил Савелий.
   - Кто угодно, - Ари пожал плечами. - Кровель - город наемников.
   - И сколько их?
   - Не менее тридцати, - Арт прищурился. - Светлые маги там.
   Вот только их и не хватало...
   - Магистр, у вас есть какие-нибудь мысли? - Неуверенно уточнила я.
   Савелий покачал головой.
   - Я всего лишь некромант, Тень. А это - толпа живых людей, даже не нежити. И они под прикрытием светлых магов. Справиться с ними мог бы только Анхайлиг, или Архимаг.
   - Гхм...
   - Ты не можешь, Арт, - оборвал вампира Ари. - Если ты сейчас вмешаешься, то развяжешь войну Вайленберга, даже неизвестно еще с кем. Ты можешь только защищаться, но не защищать нас.
   - Тяжело быть правителем, - Арт мрачно смотрел на приближающихся всадников. - Может, они нападут на меня первыми?
   - Думаешь, они настолько глупы? - Савелий с досадой хмыкнул. - Все понимают, что такое напасть на Архивампира.
   Они смолкли, а меня охватила настоящая паника. Ведь все это из-за меня! А если Арт вмешается? И из-за меня еще и война начнется?
   Почему же тот светлый не убил меня сразу?!
   Неужели выхода нет? Неужели неоткуда ждать помощи?!
   Внезапно кольцо на руке нагрелось. Странно, я уже и забыла о нем, изумруд никак не проявлял себя с того момента, как Тарий усыпил его. А теперь вот, он словно напомнил о себе.
   "Это мог бы только Анхайлиг, или Архимаг". Архимаг...
   Снять блокировку ведьмака? Хотя, что может быть хуже?
   Я осторожно высвободила руку из руки Арта. Тот вопросительно взглянул на меня, но я только слабо улыбнулась. Надеюсь, все получится...
   Глубоко вздохнув, я решилась. Едва мой зов коснулся камня, изумруд вспыхнул, словно давно ждал этого. Руку обожгло, камень будто ругал за промедление, а потом сознание стал охватывать знакомый туман.
   - Тень? - Недоуменно окликнул Савелий.
   - Какого демона ты творишь?! - Возглас Ари был более резким.
   - Отойдите... подальше, - с трудом проговорила я, теряя над собой власть. - Иначе...
   В этот момент кто-то вытолкнул меня из моей головы, и мир исчез.
  

* * *

  
   Запах гари чувствовался издалека и с каждым шагом становился все сильнее, а едва я поднялся на холм, как сердце тревожно сжалось. Деревня горела. Пожар? И почему на пастбище рядом столько вооруженных людей? Какого демона там происходит?
   Когда я уходил вчера за травами, ничего подобного и представить себе не мог! Я бросился к дому, уже понимая, что опоздал, опоздал...
   Я слишком был беспечен и надеялся, что сюда война не доберется. Глупец! Как я ошибался!
   Задыхаясь от быстрого бега, я вбежал во двор и резко остановился оглушенный.
   Наш дом уже еле тлел. Анабель лежала перед ним в неестественной позе, пустыми глазами глядя на небо. Ее светлые волосы беспорядочно рассыпались по траве, а на порванном васильковом платье расплывалось багровое пятно.
   - Ана! - Я очнулся и рванулся к ней, со стоном падая рядом. - Ана!
   Я приподнял ее голову, силясь разглядеть в ней хоть искру жизни. Тщетно.
   Она была мертва.
   Моя жена мертва!!!
   Стон перерос в глухое рычание, я задыхался от боли и отчаяния. Я не хочу этого! Я не смогу без нее! Неужели я не могу ее воскресить?! Я, некромант, и я хочу, чтобы она жила!
   - Bathas ruent Aberer Morana, - прошептал я почти забытые слова призыва. - Esteno Morana, te Esteno!
   В заклинание я вложил столько силы, что хватило бы на призыв самого Грента. Она должна прийти! Обязана!
   Холод.
   Пламя.
   Темнота.
   "Ты звал меня, Велиар. Я пришла", - коснулся сознания знакомый тихий голос.
   - Верни ее, - прошептал я. - Прошу тебя... верни.
   "Нет, - равнодушно отказалась Посланница. - Ты сам отрекся от меня, ты захотел жить своей жизнью. Вот и живи. Наслаждайся ей. Твоя Анабель ушла, я не верну ее".
   - Что ты хочешь? Верни! Только скажи, что ты хочешь! - Я сорвался на крик.
   "Тебе нечего предложить мне. Твоя судьба мне больше не интересна".
   - Тогда я изменю ее!
   "Ты смертный, Велиар. Ты простой смертный, а судьбу меняют только боги. Чтобы изменить свою судьбу, тебе придется перешагнуть черту человечности".
   - Я изменю ее! Слышишь?! - Я кричал, но Посланница уже не слушала.
   Пламя.
   Холод.
   Призрак исчез.
   Кровь любимой на руках. Какой я некромант, если не могу вернуть ее? Зачем жить, если ее нет?! Посланница отомстила мне за то, что я когда-то отверг ее дар...
   - Ненавижу! - Прорычал я. - Я буду жить! Я отомщу тебе твоим же оружием!
   Пусть я и некромант, которого ты отвергла, и который отверг тебя, но у меня еще осталась моя сила. И я могу мстить! Я знаю свою миссию. Я знаю, что светлым я бы убил твоего Грега! Но даже с тем, что у меня есть, я все равно это сделаю!
   Я резко поднялся и пошел к окраине полыхающей деревни. Там, где собиралось войско мародеров.
   - Ненавижу! - Выкрикнул я хриплым голосом прямо в толпу. - Вы... все... убийцы!
   Раздался смех, наемники даже не двинулись в мою сторону.
   - Ненавижу, - еще раз прошептал я и поднял руки.
   Вереандр-изумруд ободряюще потеплел.
   Тягучие слова смерти срывались с губ, питаясь болью и отчаяньем, слезами потери и ненавистью, они собирались вокруг меня плотными струями, ожидая только приказа...
   С последними словами я резко рассек руку и отпустил силу.
   - Tanto Grenth ashes! Shenn te ordo!
   Будьте вы прокляты! Умрите все!
   - Ordo at teas!
   Все, до единого!
   Упругая волна пошла от меня стеной, обращая в прах всех, кто посмел появиться в моем доме.
   Дикая слабость. Боль на время отступила, но пустота потери осталась. Ноги подкосились, и я упал, ощущая в ладонях каменистую землю.
   Усталость... глаза уже ничего не видят от слез.
   Усталость... как же я устала.
   Сила. Не моя. Чужая. И ее едва получалось сдерживать. Казалось, чужое сознание черпает откуда-то еще более чуждую силу, а я всего лишь проводник, связующая нить между ними, не более.
   - На ней все это время было кольцо Велиара!
   Голос Арта вернул меня в реальность. Боль чужой потери все еще давила, я едва понимала, где нахожусь.
   - Дура, - Савелий подхватил меня и поставил на землю. - Голову тебе оторвать за такую самодеятельность.
   Ворчливый голос Магистра раздавался в голове глухо, словно издалека. Я прищурилась от яркого солнечного света и растерянно оглядела лесную дорогу. Не деревня... воздух чистый, с запахами хвои и цветущего неподалеку кустарника, никакой гари. Вот только откуда на дороге столько пепла?
   Ныла рука. Конечно, с таким-то разрезом от души... внезапно вспышкой пришло понимание, и я с ужасом уставилась на посеревшую дорогу.
   Серый пепел.
   Люди.
   - Они... все... это я? - Я сдавленно всхлипнула, чувствуя, что меня вот-вот вывернет.
   Все эти люди... столько людей! Нет, это не я! Не я... это он внутри меня! Это он, не я...
   - Бедная девочка, - тихо произнес вампир.
   - Да очнись же ты! - Савелий резко встряхнул меня, и жаркая волна незнакомого заклинания заставила эмоции отступить.
   Стало немного легче. Я сжала руку с кольцом, постепенно восстанавливая над собой контроль. О том, что сейчас произошло, я подумаю потом. Глубокий вдох. Потом, не сейчас. Пока что необходимо добраться до Академии. Там Анхайлиг, он разберется...
   - Тень, - Позвал Арт.
   Я подняла глаза. Он в упор смотрел на меня.
   - Если на тебе его кольцо, значит, ты - Антеро?
   В душе все сжалось, но не ответить я не могла.
   - Да, - еле слышно сказала я.
   Легкая улыбка промелькнула на лице вампира, а потом Арт как подкошенный упал на землю.
   Я с изумлением уставилась на тело.
   - Ари? - Уточнил Магистр.
   - Чего стоите столбами? - Огрызнулся эльф. - Двинулись, у нас мало времени.
   - Ари, ты его убил?! - Вытаращилась я на эльфа, не двигаясь с места.
   - Грента с два его убьешь. Он просто отключился, но не уверен, что надолго. Все-таки отреагировать он успел...
   - Неужели твоя реакция настолько выше? - С сомнением спросил Савелий.
   - Нет. Просто я - последний, от кого Арт мог подобное ожидать, - Ари еще больше помрачнел. - Да идемте, демон вас задери. Напрямик пошли, к Верте эту дорогу.
   Он потянул нас к лесу.
   - Но зачем?! - Я все никак не могла успокоиться.
   - Тень, Вайленберг - правая рука Грега Кровавого! До сих пор не уяснила?! Согласно давней клятве Арт просто обязан тебе горло перерезать во имя оживления своего союзника! И, поверь мне, долго между своим народом и жизнью маленькой забавной адептки он бы выбирать не стал.
   - Ари! - Оборвала я эльфа со слезами на глазах.
   - Что Ари?! - Внезапно сорвался эльф на крик. - Я под семьдесят лет Ари, но и в двадцать я думал головой, а не... - он осекся.
   Я испуганно смотрела на него, да и на лице Савелия проскользнуло удивление, насколько неожиданной стала эта вспышка.
   - Пойдемте, - хмурый Ари повернулся, снова замыкаясь в себе. - До Лощины совсем немного осталось. И скоро мы...
   Слепящая магическая сеть обрушилась на нас, и тело скрутило такой дикой болью, что я захлебнулась криком и упала на землю. Глаза не видели ничего, кроме красной пелены и слез, дыхание перехватило. Я, пошевелилась и тут же тихонько взвыла - каждое, даже маленькое движение жгло кожу каленым железом. Магия отказала, я не чувствовала вообще ничего кроме жжения опутавшей тело сети.
   - Не советую тебе шевелиться, - раздался низкий мужской голос. - Эта сеть может сдержать и Архимага.
   Голос был равнодушный, его обладателю на мои страдания явно плевать, но совету я последовала. Замерев, я быстро, часто дышала, стараясь восстановить хотя бы зрение. Во рту стоял солоноватый привкус, видимо, когда падала, рассадила губу. Хотя это мелочь, по сравнению с магическими ожогами по всему телу.
   Наконец пелена немного отступила, и я смогла разглядеть тех, кто так играючи нас спеленал. Семь светлых Магистров, судя по знакомым церемониальным одеждам, все со значками Братства Света.
   Недалеко лежали Ари и Савелий, последний без сознания. Похоже, на него пришелся основной удар. Я бросила быстрый взгляд на кольцо, но черный тусклый камень не подавал признаков жизни. Светлая магия коснулась и его, так что помощи отсюда можно было не ждать.
   - Да, кольцо Велиара тебе не поможет, - раздался тот же голос, а потом один из семерки, коренастый бородач, подошел ближе.
   На его лице не было ни злости, ни ненависти, бородач выглядел даже немного печальным.
   - Что вам нужно? - Хрипло, едва шевеля разбитыми губами, спросила я, хотя прекрасно знала ответ.
   - Твоя смерть, - честно ответил светлый. - Собственно, ты жива еще только потому, что нам необходимо разорвать твою связь с кольцом Велиара. Потом мы спрячем этот богомерзкий предмет подальше, тебя упокоим, и угроза возвращения кровавого тирана в наш мир исчезнет.
   От этих слов я только скривилась.
   - Да, мне тоже это неприятно. Поверь, Амелинда, я не сторонник убийства и лично против тебя ничего не имею. Наоборот, ты милая девушка, но другого выхода у нас просто нет. Кстати, хорошо, что вы избавились от вампира, с ним нам это сделать было бы тяжелей.
   - Ты хочешь убить меня? Хорошо. Но их-то, надеюсь, отпустишь? - Попросила я.
   - Темного Магистра и эльфа-убийцу? - Бородач покачал головой. - Увы, не могу. Пойми меня правильно, мы просто не имеем права подставлять наше Братство. Анхайлиг и так за вас устроит гонения светлых, и нам многое предстоит пережить.
   - Нельзя нести добро убийством, - сказала я, лихорадочно пытаясь придумать хоть какой-то выход.
   Выхода не было. Даже кольцо было закрыто светлой магической сетью. Кольцо. Велиар.
   - Да как ты смеешь попрекать нас, темная?! - Воскликнул кто-то из светлых. - Вы должны умереть, и вы умрете! Только смерть сможет остановить нас!
   - Что ж, - решение пришло само. - Тогда придется мне с ней договориться.
   Я поймала мученический взгляд эльфа. Ты столько сделал для меня, что я просто не имею права дать тебе погибнуть.
   Бородач покачал головой.
   - Ваш некромантский юмор... ну, есть что сказать напоследок?
   - Есть, - я криво улыбнулась. - Bathas ruent Aberer Morana. Esteno Morana, te Esteno!
   Запоздалое понимание вспыхнуло в глазах светлого, он бросился ко мне, но опоздал.
   Время остановилось.
   "Ты звала меня, Тень. Я пришла. Так о чем со мной можно договориться?"
   - Я знаю, зачем я тебе, - решилась я. - Я не смогу исполнить это, если сейчас умру.
   "И?" - призрачная фигура ждала продолжения.
   - Помоги им выжить. И я даю слово, что сама, добровольно, проведу этот ритуал.
   Тихий смех.
   "Меня устраивает твое предложение. Однако помогаю я тебе в последний раз. Если эти двое тебе так дороги, оставь их, иначе они погибнут".
   Меня бросило в реальность. Я мутным взглядом оглядела поляну, на ней лежали семеро светлых. На телах не было ни единой раны, однако они были мертвы. Все.
  
  
  
  

Сентябрь, 2008 г.

  
  
  
  
     Послесловие.
     
      Спасибо вам за поддержку и критику, и то и другое для меня очень важно.
      Приятно было прочитать рецензию Рината Гинсматуллина ( http://zhurnal.lib.ru/g/gismatullin_r_a/obzor.shtml ) .
      Отдельное спасибо моим альфа-ридерам - Ирине Антохий и Вячеславу Олонцеву, которые помогали с вычиткой и идеями :) Последние две главы книги пришлось удалить со странички, однако с учетом той правки, которую провели в издательстве, все равно лучше читать печатный вариант =).
     
      С уважением ко всем,
      Наталья Жильцова.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
В.Коротин "Шпага императора" А.Крымов "Хранитель Тотема" Ю.Иванович "Преодоление" Е.Янук "Ну,понеслось!" С.Гримайло "Истории Сантея" А.Илларионова "Мелочи геройской жизни" В.Пекальчук "Нелегал" К.Стрельникова "Мир Полуночи" С.Кулик "Янычары" А.Черчень "Курсовая работа по обитателям болота" А.Быченин "Черный археолог-2.По ту сторону тайны" Р.Грант "Астронавты.Пленники Сумитры" А.Джейн "Музыкальный приворот.По ту сторону отражения" А.Дубровный "Листик.Судьба дракона" А.Орлова, К.Измайлова "Футарк.Первый атт" Е.Звездная "Будь моей ведьмой" А.Гаврилова "Большая и грязная любовь" А.Медведева "Нам не узнать друг друга сразу" М.Завойчинская "Иржина.Все не так, как кажется..." В.Сафронов "Пилигрим" М.Дулепа "Баффер" О.Пашнина "Пропавшая принцесса,или Зачет по родовой магии" О.Куно "Шпионка в графском замке" В.Теоли "Сандэр.Ловец духов" В.Чиркова "Принцесса для младшего принца" Е.Щепетнов "Нед.Черный маг" В.Кучеренко "Серая эльфийка.Пророчество" Н.Жильцова "Ярость тьмы"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"