Журавлева Надежда Маратовна: другие произведения.

Поклянись...

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фанфиков на Фикомании
Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Он - бывший наемник, бывший убийца, бывший вор, проводящий время в забытом Первостихиями Пустоземье. Но вот поступает необычный заказ - поймать живого оборотня. Что ж... Заказ выполнен, оборотень пойман, но платы еще нет. Ее еще надо заслужить. А тем временем в игру вступает иная сила, названная просто. Клятва.

  Поклянись...
  Часть первая.
  Поклянись, что ты вернешься,
  Что над роком посмеешься
  Пусть рассыплется планета,
  Если мир покинешь этот...
  
  Поклянись, что ты вернешься.
  Не на веки расстаемся.
  И бери клинок ты в руку,
  Защищай отца, подругу...
  
  Поклянись, что ты вернешься,
  Что от гибели спасешься,
  И домой придешь ты... может...
  Ну а если нет... то все же...
  
  Поклянись, что ты вернешься,
  Что когда-нибудь очнешься,
  Что пойдешь навстречу ветру,
  И меня найдешь ты где-то...
  
  Девушка закончила песню тихим, сходящим на нет перебором струн. Посетители "Розы ветров" наградили ее оглушительными аплодисментами, в подставленный загодя мешок посыпались серебряные, медные и платиновые монеты. Певица небрежно поклонилась, отложила лютню и села за тотчас же освободившийся столик. Это была ее последняя песня. Самые молодые из посетителей трактира плотной толпой окружили поэтессу, старательно сыпля комплиментами, да и другие нет-нет, да поглядывали в ее сторону. Она отвечала небрежно, как человек, давно привыкший к подобным благодарностям.
  Лишь один посетитель не смотрел в ее сторону. Когда звучала эта песня, он оживился, внимательно вгляделся в лицо певички, но теперь вновь отвернулся, вперив пустой взгляд в кружку с элем...
  Никто в этом городке не знал, откуда он пришел. Немолодой уже эльф, с необычно рано поседевшими волосами и несколькими шрамами на лице, которые портили привычную неземную красоту представителей этого народа, он явился в Пустоземье более сорока лет назад и с тех пор никогда не покидал его надолго. О нем знали немного - бывший наемник, нелюдимый, вечный одиночка. Лишь одному молодому собрату по ремеслу удалось как-то пробить стену отчужденности этого мрачного типа. Другие уважали его, уважали и опасались, как грозного, умного, побитого жизнью хищника.
  - Привет, Вариан, - раздалось рядом. Эльф поднял голову и взглянул на высокого полукровку, стоящего рядом.
  - Привет, Норид. Эль будешь?
  - А как же?
  Полуэльф пододвинул стул и сел рядом с Варианом. Тот не возражал, даже чуть улыбнулся. Он дружил с Норидом - веселым находчивым парнем, который в свои сто четырнадцать уже успел побывать в сотнях различных переделках, а несколько лет назад поступил в гильдию, став вечной причиной беспокойства своих высокопоставленных родственников. Сам Норид считал Вариана кем-то вроде учителя и частенько появлялся в Пустоземье, порой живя в нем до нескольких месяцев, пока не закончатся деньги. Вариан никогда не отказывался рассказать о секретах своей работы, так что оба получали от общения искреннее удовольствие.
  - Слушай, а мне работу предложили.
  - Да? - Вариан с легким интересом посмотрел на приятеля. - И какую же? Люди или нежить?
  - Нежить, войны пока не предвидится.
  - Жаль... - Эльф с сожалением отставил опустевшую кружку, но окликать трактирщика не стал. - На войне платят больше, хотя мне теперь все равно. И что же за нежить на этот раз? И нежить ли вообще? Опять спасение принцессы из лап ужасного минотавра, чтобы обнаружить в конце концов бродячий цирк, куда несчастная девочка убежала от рачительной мамаши? Или убийство дракона, который вот уже как пятьсот лет служит живым талисманом города и в грехах которого числится лишь закинутый на стог сена рыцарь? Кажется, тебя после этого побили, да? Или просто выгнали из города?
  - Нет. Серьезная работа, - чуть помрачнев, ответил Норид. Эти два задания были самыми смешными, а для него и позорными, за всю карьеру наемника. - На пустоши к северу от города появились оборотни.
  - Да? - всерьез заинтересовался Вариан. Норид невольно поежился, заметив в светло-желтых глазах товарища тот странный огонек, который замечал при малейшем упоминании оборотней. - И сколько же?
  - Около пятнадцати, - Норид пожал плечами и загляделся было на певицу, которая как раз заигрывала с каким-то парнем, но тут же вернулся к разговору. - Нормально, справимся. Капканы, я знаю, у тебя есть, так что... К тому же среди них есть самки...
  - Тогда хорошо. Я с тобой. За сколько?
  - Пятнадцать золотых. Столько же, сколько и оборотней. Разумеется, поделим честно, - полукровка подмигнул товарищу, который не стал сдерживать изумленного свиста. Пятнадцать златов - огромная сумма. Видимо, оборотни немало достали заказчика, раз он так расщедрился. - Только выходить нужно уже завтра, не то до полнолуния уже не успеем...
  Эльф кивнул. Он также знал, насколько возрастают силы оборотней под полной луной. Лучше поспешить, иначе с ними не справятся и двадцать, не то что два, наемника!
  - Хорошо. Тогда встречаемся на рассвете.
  - Будет сделано. До встречи, Норид.
  - Счастливо, Вариан!
  ***
  Вернувшись домой, Вариан сразу начал собираться. Он ушел из гильдии наемников уже более сорока лет назад, но все еще был не прочь тряхнуть стариной и иногда охотился на нежить. Это был первый его заказ за несколько месяцев, и эльф успел расслабиться. Но охоту на оборотней он пропустить не мог и теперь спешно собирался.
  Серебряный кинжал. Двуручник - тяжелый, великолепно убивающий всевозможную нежить. Амулет со знаком Волчьего Бога. Вариан не был верующим, но он не раз замечал, что этот амулет и впрямь приносит удачу. Лишним он точно не будет...
  Вариан ненавидел оборотней той холодной ненавистью, что может жить веками и не угасать. Гаснет лишь горячая ярость, холодная же ненависть выдержит все. Лишь поток крови врага может заставить ее исчезнуть... и каждая капля крови оборотней входит в тот поток.
  Эльф собирался быстро, метался по комнате, подбирая нужные вещи. Под руку ему попался небольшой круглый медальон, из тех, на которых нарисованы лица знакомых, друзей... Вариан открыл его и долго стоял, глядя на лицо молоденькой эльфийки, изображенной на нем. Воспоминания вновь навалились на него...
  - Пап, они совсем рядом! - она стоит рядом с ним, вглядываясь в лицо. И он, беспомощный, неспособный ничего сделать, даже встать...
  - Спасайся... я их... задержу...
  - Нет. - Она резко подымается, обнажая блестящий клинок. - Это ты спасайся. А я встречу их на подходе...
  - Нет!.. - он попытался привстать, но тут же упал, скрючился от боли. - Ты... не пойдешь...
  - Нет времени, отец. Нет времени. Прощай. - Она поднялась и быстрым шагом, почти бегом, двинулась навстречу приближающемуся вою. Он слышит, как по камням скребут когтистые лапы, как воют мощные глотки...
  Уже почти скрывшись из виду, она внезапно обернулась и крикнула, не сдерживая отчаянных слез:
  - Клянусь, отец, клянусь этим миром и всеми другими мирами! Я вернусь!
   ...Она так и не вернулась. Ни тогда, ни через десять, двадцать, сто лет. А потом он просто... устал ждать. И понял, что клятвы в этом мире не значат ничего. Совсем ничего.
  С тех пор прошло много, очень много лет. А он никак не может забыть свою дочь... Которую он не смог защитить. Которая спасла его, пожертвовав своей жизнью...
  Интересно, знала ли об этом певичка, исполняя свою песню? Или судьба просто захотела посмеяться над бывшим наемником, напомнив ему о его самом великом поражении?..
  Вариан рывком захлопнул медальон и бросил его на полку.
  ***
  Пустошь располагалась в сорока километрах к северу от города. Вариан и Норид преодолели это расстояние за полдня. Но мало было просто прийти на нужное место. Пустошь велика, и неизвестно, где именно заметили оборотней. Единственный очевидец, оставшийся в живых, настолько перепугался, что не смог указать даже сторону света, не то что полезные ориентиры. Поэтому следующие полдня наемники потратили на поиски следов, попутно расставляя ловушки.
  - Может, попадутся, может, и нет, - рассуждал Норид, тщательно настраивая очередной капкан. - Кто их знает? Может...
  - Может, так может, - перебил его Вариан. - Ладно. Где засада?
  - Да там, - полукровка махнул рукой в сторону высокой скалы. - Лук при тебе?
  - Да. - Эльф показал длинный наборный лук. Несмотря на неоспоримую мощность арбалета, Вариан предпочитал лук, на перезарядку которого тратилось гораздо меньше времени. Легкие скорострельные арбалеты не в счет. Выходить с такими на оборотней - стопроцентное самоубийство.
  - Хорошо... ну, на счастье! - профессиональный наемник поджег клочок волчьей шерсти и позволил ему упасть на землю, покрытую сухой травой. Иссушенная засухой трава загорелась сразу - хороший знак. Норид собрался было улыбнуться... но огонь внезапно погас. Не было ни ветра, ничего... но пламя погасло резко, словно от урагана.
  - Ничего себе! - изумленно присвистнул Норид, разглядывая пятачок выжженной земли у себя под ногами. - Никогда о таком не слышал! А ты, Вариан?
  - Отстань ты со своими предзнаменованиями, лучше делом займись, - отмахнулся от него эльф. - Толку-то от этого... ну погас, ну и что?
  - Не веришь ты в приметы и знаки, - покачал головой Норид, тщательно затаптывая остатки огня. Допускать пожар он не собирался. - А ведь они ни разу не подводили никого, Вариан. Ни разу. И если сначала хороший знак, потом такой дурной... стоит насторожиться, знаешь ли.
  - Я перестал верить в них двести лет назад. И больше не верю ни во что, - пробормотал эльф так тихо, что Норид его не услышал. Но повторять он не собирался.
  ***
  Оба охотника устроились рядом со скалой, откуда великолепно просматривалась вся пустошь. За несколько часов терпеливого ожидания Вариан успел изучить ее вдоль и поперек, до последней чахлой травинки. Больше всего эта пустошь напоминала столешницу: почти идеально ровная, с четко обозначенными границами. Травы на ней почти не росло, что играло не последнюю роль в охоте, а та, что была, ничуть не мешалась и лишь жалобно хрустела под порывами ветра.
  В Пустоземье не могло вырасти ничего хорошего.
  Оборотни явились примерно за час до полуночи. Вариану и раньше приходилось на них охотиться, но таких крупных и свирепых он пока не встречал. Появились он незаметно, словно тени. Вот на пустоши, куда охотники вглядывались до рези в глазах, ничего нет, - а вот по ней уже скользит пятнадцать серебристых теней, полуволков-полулюдей с искореженными в вечном оскале мордами. Бегут неслышно и ловко, несмотря на неуклюжее с виду телосложение, длинные передние лапы, висящие почти до самой земли, и сильную сутулость. Впереди всех вожак - огромный черный оборотень, рядом его подруга. А за ними другие, более слабые члены стаи...
  Ни Норид, ни Вариан не шевелились, не издавали ни звука. Каждый из них понимал, что обнаружить себя раньше, чем это необходимо, приравнивается к смерти. Очень мучительной смерти.
  Вариан хорошо изучил повадки оборотней. Он знал все их уязвимые места, все повадки. И сейчас, глядя на стаю, он понимал, что есть в ней что-то неправильное. Что-то неуловимое, странное... и опасное. Вот только для кого?
  Оборотни еще не успели приблизиться на расстояние выстрела хотя бы из арбалета, когда между ними началась стычка. Это было в привычках нежити - убивать себе подобных ради одной только крови. Но сейчас она затеялась из-за самки - красивой даже на человеческий взгляд серебристой оборотнихи. Два крупных самца - вожак и еще один, помельче, - столкнулись в бою. Остальные, включая причину раздора, окружили их плотным кольцом. Стоит только одному из противников упасть, и его тут же разорвут в клочья.
  Лучшего момента для атаки просто не существовало. Охотники по-пластунски начали приближаться к оборотням, готовясь выстрелить, а потом пуститься бегом. Если постараться, то они убьют шестерых из пятнадцати...
  Но они не успели сделать ни одного выстрела. Противник вожака наконец-то упал, и круг сомкнулся. Но один из оборотней случайно задел красивую самку так, что она также повалилась на землю... нежить не стала долго разбирать, почему она упала. Они просто накинулись на обоих, лежащих на земле.
  - Ненавижу этих монстров, - одними губами прошептал Норд, глядя на кровавую расправу. - Даже друг друга убивают...
  - Начали! - зашипел Вариан, вскочил и отпустил тетиву лука. За первым выстрелом последовал второй, за ним третий, четвертый... прежде чем оставшиеся тринадцать оборотней успели что-то сообразить, пятеро из них повалились на землю. Норид, стрелявший последним, промазал.
  - Промаз-з-зал, gark! - процедил сквозь зубы Норид, глядя на восемь зловеще оскаленных морд, повернувшихся к приятелям.
  - Бегом! - Вариан, не тратя лишнего времени, ринулся бежать, бросив лук. Норид еще раз грязно ругнулся и последовал за более опытным эльфом, предельно аккуратно бросив арбалет на землю. Времени на перезарядку у него все равно не было, а при таких противниках каждый лишний грамм играет свою роль...
  Оборотни бежали следом, отставая шагов на двадцать, не больше. Молчаливые, собранные, они напоминали големов. Не знающие усталости, не умеющие бросать добычу, чудища легко догнали бы любого. Кроме двух охотников, всю жизнь посвятивших охоте на таких чудовищ.
  Вариан и Норид даже не пытались разделиться. Этот трюк хорошо сработал бы с одиночкой или даже парой, но с восьмеркой... нет, не стоило и пытаться. Приходилось бежать, вспоминая расположение капканов и ведя чудовищ прямо к ним...
  Пару раз Вариан резко останавливался и, почти не прицеливаясь, стрелял из лука. Увы, спереди оборотни слишком хорошо защищены, и пробить их шкуру и кости стрелой очень сложно. Поэтому Вариан старался стрелять по ногам, но оборотни не обращали на такие мелочи никакого внимания.
  Щелчок. Один из оборотней кувыркнулся через голову, но тут же поднялся, рванулся... Не удалось. Капкан держал крепко, а серебро причиняло монстру неимоверную боль. Один преследователь выбыл из погони...
  - Еще... парочку... и... можно... остановиться!.. - задыхаясь, крикнул Норид. Он был гораздо моложе Вариана, но эльфы скроены лучше людей и полукровок. Чистокровный эльф почти не запыхался, продолжая легко скользить по траве, вот только оборотни были немного быстрее - совсем чуть-чуть, но расстояние между охотниками и жертвами постепенно сокращалось...
  Вслед за первым из погони выбыли еще три оборотня. Один так же попал в капкан, другого пронзила стрела самострела, а третий подбежал слишком близко и получил кинжал в горло. Это и стало сигналом: охотники остановились, встали лицом к оборотням и синхронными движениями вытянули мечи из ножен. Вариан - тот самый двуручник, Норид - не слишком удобный полуторник.
  Оборотни резко замедлили ход и начали осторожно рассыпаться веером. Вариан внимательно глядел на покрытые серебристым мехом тела, оскаленные пасти и особенно - горящие безумием глаза. Эльф не спешил нападать, как и его товарищ.
  Первым не выдержал вожак. Взвыв, он ринулся на полукровку... и пал, пронзенный мечом. Норид плавно ушел вбок и назад, вытаскивая меч из бьющегося в судороге тела. Клинок рубиново блеснул в свете луны.
  Оставшаяся тройка учла ошибку вожака и не стала лезть напролом. Вместо этого они окружили охотников и начали медленно делать круги вокруг них, словно волки вокруг лося. Но они не учли, что приятелей было двое. И на этот раз они не стали ждать.
  Вариан ринулся вперед, рубанул изо всех сил, отсек одному их монстров лапу. Но тот не успел даже взвыть от боли - тяжелый двуручник, возвращаясь назад, прочертил кровавую полосу на горле... Оборотень нелепо забулькал, повалился на землю. Зато другой, более крупный, прыгнул прямо на эльфа. Вариан успел поднять клинок, и монстр упал животом прямо на него. Меч резко рвануло из рук, едва не вывихнув запястья, Вариан отпустил его и быстро отскочил в сторону. Мертвый уже оборотень рухнул на землю...
  - Неплохо поохотились, - с довольным видом заключил Норид.
  - Ранен? - деловито осведомился эльф, вытаскивая меч из тела.
  - Нет. Метательный нож - хорошая штука, жаль, что ты их больше не признаешь. Загордился. Стал из себя рыцаря корчить... а какой убийца-то был, загляденье!
  - Мне и так неплохо, - эльф пожал плечами и взглянул на труп оборотня. Нож вошел точно в глазницу. - Сейчас я дорожу каждым моментом схватки, а нож, увы, не может ее подарить.
  - Доведет до смерти тебя это "неплохо", - с неодобрением покачал головой Норид. - Ладно, пошли остальных добивать...
  ...Добить остальных оборотней было плевым делом. Двое из них было мертво и ранее, а попавших в капкан прикончили издалека. На всякий случай Вариан подошел к месту кровавого пиршества, где его ожидал сюрприз.
  Самка оборотня, из-за которой и началась эта расправа, оказалась живой. Более того - она отчаянно скулила, стараясь добраться до горла Вариана, но не могла. Эльф вытащил кинжал...
  - Погоди, - внезапно остановил его Норид. - Знаешь, я несколько месяцев назад я получил заказ от одного ученого - как водится у их братии, не без чудательств. Животных всяких собирает...
  - Ну и что? - с раздражением спросил Вариан, со всей силы вдавив морду оборотнихи в землю. Слабая от ран, она не могла сопротивляться и лишь поскуливала.
  - Вот что, не перебивай! Он у меня интересовался, нельзя ли где-то раздобыть оборотня. Живого. Желательно - красивого. Он через две недели к нам в городок заедет...
  - Предлагаешь оставить ее живой? - Голос эльфа прозвучал уже несколько заинтересованно. - Ну...
  - Давай, Вариан! Он знаешь как платит... А если ты насчет этой своей мести, то не беспокойся. В зверинце ей придется хуже, чем мертвой, - пообещал Норид. Полукровка не был сентиментален и ничуть не жалел нежить. Они убили немало людей, так что месть справедлива.
  - Давай, - неожиданно легко согласился Вариан. - У тебя веревка есть?
  - А как же!
  ***
  Проблемы начались уже на следующее утро. Вариан, в доме которого они оставили добычу, проснулся от воя - тихого, тоскливого, слышного с любого расстояния. Эльф мутным со сна взглядом нашарил скрюченную фигуру оборотнихи. Она лежала на полу, надежно связанная тонкими посеребренными веревками и скулила. Кровь, запекшаяся на ранах, раскрашивала ее шкуру в черные пятна.
  - Ты. Лежи и не рыпайся, - с тихой угрозой произнес эльф, глядя с золотые глаза оборотнихи. Несмотря на согласие подержать ее у себя две недели, ненавидеть ее род меньше он не стал. - Ясно?
  Ясно не было. Самка перешла на рычание, грозное даже со связанной мордой.
  - Ну и леший с тобой, - отмахнулся эльф, вставая. Все равно он уже не смог бы заснуть...
  Вариан подошел к окну. Уже было светло. Спать он лег часов в шесть утра... значит, сейчас около полудня.
  - Сегодня хороший день, - ни к кому не обращаясь, произнес бывший наемник. - Хороший, солнечный... Сейчас бы хорошо проскакать на коне...
  Конь у Вариана был. Матерый злой жеребец булатной масти, способный самостоятельно обороняться от волков и даже горных львов. Но эльф почти никогда не брал его на охоту, предпочитая ходить пешком. Лошадь представляет слишком лакомую добычу для нежити, чтобы его можно было оставить одного. Против разъяренного оборотня не устоит даже самый лучший конь.
  - И впрямь, наверное, пойду поскачу... - не обращая внимания на пленницу, эльф вышел во двор.
  Домой он вернулся уже вечером и сразу же насторожился. В доме было тихо, как в гробнице. Вариан пожал плечами и спокойно открыл дверь. К жизни оборотнихи он относился, в принципе, равнодушно. Подохнет так подохнет, выживет так выживет.
  - Все-таки жива, - несколько озадаченно произнес он минутой позже, коснувшись шеи оборотнихи. Пусть оборотней и считали нежитью, но сердце у них билось, по жилам текла кровь, а легкие нуждались в воздухе. И умереть от кровопотери они тоже могли... Вариан не слишком понимал, как эта самка умудряется жить с такими страшными ранениями, которые по большей части уже успели загноиться. Оборотниха была почти без сознания, но эльф видел, что, пока его не было, она пыталась разорвать путы и билась, поломав пару дубовых стульев. Даже сейчас, в запекшейся крови и собственных нечистотах, теряющая сознание, она пыталась оскалить зубы, а когтистые пальцы сжимались и разжимались...
  - Красивая? Вряд ли, - вздохнул эльф. - Ладно, что с тобой делать. Ради мук, которые ты испытаешь в зверинце, можно и потерпеть...
  Вариан потащил оборотниху на задний двор, где он уже давно загородил небольшой участок, чтобы не проникали чужие глаза. Он жил в небольшом доме на самой окраине города, так что места хватало и на сарай, и на небольшое поле между забором и домом. Эльф не любил наблюдателей и постарался обезопасить от них свое жилище.
  Оборотниха пришла в себя после второго ведра ледяной колодезной воды. Зарычала, закашлялась - вода попала в пасть. Эльф сел возле нее и начал промывать раны и шерсть. Пленница рычала, скулила, пыталась вырваться, но не могла. Ей оставалось лишь ждать...
  Уже вскоре шерсть вновь заблестела серебром, а промытые раны, на которые Вариан наложил повязки, стали причинять гораздо меньше боли. Эльф, хоть и ненавидел оборотней, оставался эльфом, и великолепно умел лечить.
  - Э-эй! Вариан! Ты где?! - раздалось за забором. Бывший наемник прислушался и ответно крикнул:
  - Заходи давай, чего ждешь!
  Норид сразу направился к нему и уважительно присвистнул, глядя на повязки:
  - Что, пытаешь погасить в себе эту глупую ненависть или совесть проснулась?
  - Нет, охраняю твои денежки. Какая-то она совсем дохлая.
  Оборотниха зарычала, не собираясь признавать себя дохлой. Вариан легонько пнул ее, стараясь не задеть раны.
  - Слушай, Вариан. - Норид посерьезнел, взглянул эльфу в глаза. - Я, знаешь, подумал... давай ты поклянешься?
  - Что?! - Вариан не поверил своим ушам.
  - Поклянешься, - повторил полукровка, - что не убьешь ее. Это сейчас у тебя настроение такое благодушное, а потом? Как ненависть накатит, прибьешь... а мне, вообще-то, тот старик аж патьдесят златов за нее обещал!
  Эльф задумался. Полсотни златов - огромная сумма, на нее можно пару-тройку лет жить припеваючи, не работая, ради таких денег можно и потерпеть. К тому же Норид прав. Но...
  - Я больше не верю в клятвы, - с горечью произнес он. - Но, так и быть, для твоего спокойствия... могу и поклясться... Клянусь этими миром и другими мирами, что не убью эту оборотниху и постараюсь не допустить ее смерти! Устраивает?
  - Разумеется, - подмигнул ему Норид. - Только она у тебя пока останется, ладно? Сам понимаешь, я в городе живу, у меня соседей ого-го сколько...
  - А у меня их мало? - Вариан поморщился, вспоминая косой взгляд соседа. Да, вой оборотнихи был хорошо слышен даже оттуда...
  - А, да кто этого старика слушает? - легкомысленно отмахнулся наемник. - У него давно в голове ничего кроме дури и не осталось, ему никто и не верит! А больше у тебя соседей нету.
  - Ну... ладно, - нехотя сдался Вариан. Он знал, что приятель может спорить часами, пока не переубедит. Случаи уже бывали. - Только ты останься, клетку поможешь сколотить...
  Во время их разговора оборотниха лежала неподвижно, настороженно прислушиваясь. Но когда эльф произнес слово "клетка", она резко рванулась к его ноге. Веревка, которой была обмотана ее пасть, затрещала...
  - Ах ты! - возмущенно воскликнул полукровка, размашисто пиная нежить. - Словно понимает, о чем речь... Слушай, а они разумны?
  - Оборотни? Нет, - эльф прослужил в наемниках более ста лет и прекрасно разбирался в повадках нежити и нечисти. - Даже разговаривать не умеют. Во всяком случае, с ними уже пробовали договариваться... один чокнутый наемник пробовал. Не получилось. Это просто тупые звери, практически бессмертные, способные жить более пятисот лет.
  - Ясно. Ну хорошо, пошли сколотим эту твою клетушку. - Норид направился прямо к сараю, на ходу припоминая, как именно действовать молотком. Он никогда не дружил со столярным искусством.
  Над клеткой трудились весь остаток дня и большую часть ночи. Хорошо хоть, Вариан смыслил в столярном деле больше своего незадачливого друга и даже пустил на клетку прочные дубовые двери, иначе бы они не управились и за три дня. Сумасшедший сосед вполне мог насладиться невероятной смесью воя, стука молотка, визга пилы и грязных ругательств. Но в итоге она все-таки получилась - неказистая, довольно тесная, но крепкая и способная удержать даже оборотня, с единственной решетчатой стенкой. Предусмотрительный Норид оплел прутья серебряной проволокой, а Вариан, кое-что смыслящий в магии, наложил на них гасящее звуки заклинание. Теперь вой оборотнихи, очень недовольной клеткой, был еле слышен.
  - Ох, как хорошо! - блаженно простонал Норид, когда нежить была водворена на место. - Не, все-таки строительство - не мое дело.
  - Ну-ну, - скептически заметил Вариан, настороженно глядя на оборотниху. Клетка клеткой, а серебро серебром, но вдруг они что-то не рассчитали? Эльф будто невзначай достал кинжал и показал его оборотнихе.
  - Ладно, пошел я, - наемник спохватился, что уже давным-давно наступила ночь. - Сам понимаешь, остаться не могу...
  - Иди уж, - эльф не стал сдерживать дружескую усмешку. - Брысь отсюда. Я сам справлюсь...
  Когда приятель ушел, он сел около клетки и долго вглядывался в горящие желтым огнем глаза нежити. Странно... Это могло быть и обманом зрения, но Вариану казалось, что днем их выражение было более спокойным и разумным. Почти человеческим. Теперь же это были глаза дикого жестокого зверя. На полузвериной-получеловеческой морде они смотрелись как нельзя кстати.
  Оборотниха всей со всей силы ударила по прутьям и грозно зарычала, защелкала пастью. Вариану внезапно без видимых на то причин захотелось убить ее. Медленно и жестоко, так, чтобы она чувствовала смерть. Наплевать на все обещания, на огромный гонорар, на приятеля. Но что-то странное, слабое мешало ему...
  Клятва!
  Эльф потер виски и встал. На оборотниху он старался больше не глядеть, старательно отводя взгляд от диких глаз пленницы.
  - Ладно уж... до встречи, тварь!
  ***
  Когда эльф на следующее утро вышел на задний двор, он первым делом посмотрел на оборотниху. Она лежала неподвижно, словно спала, но глаза были открыты. Мутный, застывший взгляд скользнул по Вариану и остановился.
  - Жива, - констатировал эльф. - А, я ж тебя напоить забыл! Ну, так и быть...
  На плошку с водой, просунутую в клетку, тварь не обратила никакого внимания. Эльф выругался, вновь вспоминая о клятве.
  - Вот так, сначала поклянешься, а потом мучаешься и жалеешь, - проворчал он вполголоса. Но Вариан был эльфом и серьезно относился к клятвам. Пусть они так редко исполняются, пусть он не верит в них... но это не повод нарушать данное слово.
  Поэтому эльф открыл крошечную дверцу клетки и, держа наготове кинжал, подошел к твари. Хотя подошел - неверно сказано... в этой клетке как раз хватало места для оборотнихи и Вариана, и ему не пришлось сделать и нескольких шагов по направлению к оборотнихе. Она не попыталась даже приподняться. Эльф подсчитал, сколько оборотниха уже здесь сидит. Два дня в плену - не слишком много, но из-за обширных ран способности к выживаемости существенно понизились. Плюс лишение свободы и тычки, которыми эльф неоднократно награждал ее... после этого наверняка скончался бы сильный самец, не то что эта самка. Вариан в который раз подивился ее живучести. Хотя ее явно надолго не хватит - торчащие оглоблями ребра можно было пересчитать издалека, шерсть потускнела и свалялась, а раны...
  От оборотнихи шибало так, что он едва удержался от того, чтобы не заткнуть нос. Зато ругательств эльф сдерживать не стал: несмотря на вчерашнюю обработку, раны покрылись гноем, повязки намертво прилипли к телу, а запах привлек к ним немало мух. Ничего удивительного в этом не было - клыки оборотней, как и прочей нежити, не только наносят ранения, но еще и заражают их. Без магии человек может скончаться даже от слабого укуса в ногу. Оборотниха, по-видимому, обладала некоторым иммунитетом, но не слишком большим.
  - Придется тебя лечить, - проворчал эльф, накидывая на морду твари петлю. Она не шелохнулась даже тогда, когда грубая веревка сильно врезалась в челюсти. Впрочем, этого он и добивался. Вариан сел около оборотнихи, положил возле ее горла кинжал и начал тихонько начитывать простенькое исцеляющее заклинание, которым владел каждый пятый житель их города. Хоть гной убрать с самых серьезных ран, а дальше, возможно, она и сама справится.
  Раны он все-таки подчистил и даже поменял бинты, смочив их обеззараживающим составом. Пока он этим занимался, Вариан не переставал гадать, почему перестал чувствовать к твари привычную ненависть. Неприязнь, отвращение - да, а вот ненависть... Еще больше эльф удивился лишь когда почувствовал жалость!
  - Ну дела... - пробормотал он, накладывая последнюю повязку, вмиг пропитавшуюся кровью. Прошлый бинт прилип очень крепко и, отрывая его, эльф нечаянно потревожил рану. - Этак я тебя за домашнего любимца вскоре считать буду!
  - Грагг! - злобно прорычала оборотниха, насторожив уши. Равнодушие быстро проходило, и она даже начала пытаться разорвать веревку. - Гр... граг!
  - Чего ты сказала? - заинтересовался Вариан и чуть наклонил голову. Впрочем, одна его рука медленно поползла к кинжалу, а другая крепко ухватила тварь за загривок. - Враг, а? Ну враг, разумеется...
  Хоть эльф и говорил так, он шутил. То, что оборотни не умеют разговаривать, было доказано еще более пятидесяти лет назад. Один ученый, вроде того, что заказал им с Норидом поймать оборотниху, поймал и воспитал щенка почти в диких условиях. Огородил участок леса и каждую ночь, когда малыш просыпался, пытался его приручить - подолгу разговаривал с ним, давал с рук мясо. Окончился этот эксперимент печально: выросший щеночек загрыз своего хозяина и убежал. Вариан еще участвовал в облаве...
  - Грарг! Рвард!
  - Ну держи, держи, - эльф пододвинул миску с водой поближе. Чуть пришедшая в себя оборотниха с жадностью выхлебала ее и настороженно уставилась на него. Вариан вновь подивился странной перемене в выражении глаз. - Есть будешь?
  Оборотниха, само собой, не ответила, но эльф и так понял это при взгляде на впавшие бока нежити и торчащие ребра. Сходив в дом, Вариан принес небольшой кусок мяса вместе с костью - уже немного испорченного, несъедобного для самого эльфа, но вполне годившегося для оборотнихи. Что она и доказала, накинувшись на завалявшийся кусок так, словно это было нежнейшее мясо виверны. Эльф поморщился, слыша и видя, как крупная кость легко перемалывается острейшими клыками нежити. Определенно, он зря забыл, что это злейший враг всех живых созданий. Расслабился, пустил в сердце жалость... и ради чего? Жуткого монстра со звериной харей? Короткое наваждение прошло, уступив место обычной холодной ненависти и презрению. Вариан криво усмехнулся, глядя на тварь.
  При свете дня, освобожденная от пут, оборотниха выглядела впечатляюще. Не слишком высокая для своего вида - ниже Вариана на голову, хрупкая, но сильная. Руки-лапы, украшенные длинными когтями, тонкие, лишенные обычной для особей ее вида мускулистости. Короткая на руках шерсть на спине удлиняется, образуя настоящую гриву на шее, великолепно греющую даже зимой, до которой осталось недели две-три. Уши чуть длинноваты, напоминают волчие. Глаза золотые, с вертикальными кошачьими зрачками и раскосые, как и у всех оборотней.
  Почувствовав изучающий взгляд эльфа, тварь оторвалась от еды и зарычала. Самого рычания почти не было слышно благодаря заклинанию, но вот клыки, растущие в два ряда, Вариан видел отчетливо.
  - Врарг! Роррр! Рррр-аауурр!
  - Ты чего воешь-то? Не нравится? - Вариан скрестил руки на груди, спокойно глядя в глаза оборотнихе. Она попыталась ухватиться за толстые прутья клетки, но тут же взвизгнула и отступила назад, в тень. Эльф довольно усмехнулся - серебро не утратило своих свойств днем, как полагали некоторые охотники на нежить. Охотились они исключительно после заката, по простой причине: при свете солнца никто из нежити ни за что не покажется на глаза. Днем все оборотни, вампиры, упыри, моровые духи и прочие прячутся так, что леший найдешь, а потом выходят на промысел. Желания же изловить их почти никто не предъявлял, да и зверинцы начали появляться лишь в прошлом веке. - Ну терпи, терпи. Знаешь ли, мне тоже никакого удовольствия не доставляет тебя здесь держать...
  - Рорр! Ррош! Грагрр!
  - Взаимно, - фыркнул эльф, глядя в глаза нежити. - Удовольствие мы с тобой получаем одинаковое, могу тебя заверить. Может, мне тебя прирезать, а? Никто мучиться не будет...
  Оборотниха припала к земле, защищая уязвимое горло, и медленно попятилась. Удивленный Вариан покачал головой. Хочешь не хочешь, а приходилось признать, что тварь ведет себя на редкость странно, словно и впрямь понимает обычную речь.
  - Ладно, до встречи, тварь!
  Уже выходя за ворота, он продолжал обдумывать, почему разговаривает с нежитью, словно с человеком. Раньше Вариан никогда не замечал в себе сентиментальности. Впрочем, вонзить кинжал ей в глотку он сможет без колебаний и сожалений, даже с облегчением. Это и успокоило эльфа.
  ***
  - Ой, люди добрые, что же творится у нас в городе! Твари жуткие, ночью темной воющие, а днем у горожан укрытия ищущие!
  Вариан лениво посмотрел на соседа - человеческого старика с безумными глазами, который на потеху публике орал свои проповеди. Эльф не опасался, что ему поверят - такие сцены старик устраивал регулярно, раз в два месяца. Иногда даже числа совпадали!
  - Просыпаюся я и слышу вой страшный, жуткий! Аки оборотень свирепый воет за окном моим! А выглядываю - а там глазищ-щи его дикие виднются! И молвит он голосом человеческим: "Выгляни в окошко старик, загрызу тебя, и костей не оставлю!"
  Толпа, уже начавшая понемногу собираться вокруг старика, единодушно расхохоталась. Даже Вариан не стал сдерживать ухмылки. Может, вой старик и впрямь слышал, пока они клетку не сделали, но вот остальное... Выдумка пустая!
  Но следующая фраза сумасшедшего заставила его опасно напрячься, рука незаметно скользнула к рукояти меча.
  - Опомнитесь люди! Кого вы пригрели возле себя! Уничтожьте рассадники зла в своем городе - жилища пришлых чужаков, что кажутся такими хорошими и невинными!
  - Ты о ком, о наемниках, что ли? - гулким басом отозвался кузнец, стоящий в первых рядах. - Дык они такие же люди, что и мы. Это пусть в империи их гоняют, а нам-то чего? В Пустоземье все свои! Я вона, тоже в наемниках мечтал служить, а сын мой и сейчас по свету ходит. А еще о ком? О погорельцах, а?
  - Глупец, в слепоте своей не видящий и не слышащий гласа истинного! - накинулся на него старик. Люди и нелюди уже покатывались со смеху, глядя на него. Такое яростное и развернутое представление сосед Вариана отчебуречивал впервые. Но внимательный эльф замечал среди них и других, которые вслушивались в слова сумасшедшего с подозрительной сосредоточенностью. - О, слепцы! Вы идете к пропасти и ведете за собой других! Как вы не видите, что те нелюди остроухие, что так мило улыбаются вам днем, надевают ночью маски зверей и идут в ночной мрак, дабы причинить как можно больше вреда честным людям! Как вы не замечаете, что в глазах их таится огонь жуткий, всепожирающий! О, глупые слепцы, уподобившиеся отаре слепых овец, что решили жить без пастыря и присмотра и не слушающие звука бубенца, ведущего к дому!
  - А мы вообще-то бубенец на козла вешаем, - под всеобщий смех ляпнул какой-то мальчишка.
  - Молчи, бесово отродье! - строго посмотрел на пацана "просветитель". Мальчишка быстро скрылся за спинами взрослых, а старик продолжил, с каждым новым словом все больше распаляясь: - О, народ слепой, что не видит дальше носа своего! Как же вы не поймете, что нельзя так...
  - Эй, дедушка, перестань, а? - выскочил вперед молодой парень, в котором Вариан узнал Норида. Эльф усмехнулся: его товарищ был из тех, о ком говорят "каждой бочке затычка". - Ей, есть тут честные люди, уважающие старость и бред? Отведите деду домой, а? А то вон, от его слов уже все птицы сюда слетелись, на представление смотрят!
  Горожане поспешно начали оглядываться. Действительно, пичужек собралось многовато, но связано это было скорее с неуклюжей торговкой зерном, которая все время сыпала его на землю. Норид тем временем продолжил трещать, своим звонким голосом заглушая опасного сумасшедшего:
  - Ну чего ты, на солнышке перегрелся? Всем же известно, что боги создали все народы единовременно, дабы жили они в равенстве и согласии, да? Дай-ка лоб пощупаю... ой, да он горячий совсем! Эге-гей, народ честный, кто старика домой отведет, а то мне ужас как спешить надо! У кого совесть такая, что не может выдержать скорбного зрелища умирающего от лихорадки старика, который так много сделал людям?
  - Па-а-шли, деда! - пробасил кузнец и уволок сопротивляющегося старика прочь. - Дома отоспишься, встанешь веселый и здоровый! Пошли!
  Толпа недовольно загудела; впрочем, возмущение было подобно тому, какое испытывают после окончания хорошего представления без выхода на "бис". Вариан облегченно вздохнул и окликнул приятеля:
  - Эй, Норид!
  Полукровка мгновенно оторвался от разговора с миловидной девушкой и подошел к товарищу.
  - Привет, Вариан. Ты чего?
  - Деньги, - коротко сообщил эльф. Наемник шутливо хлопнул себя по лбу.
  - А, ты про это! Держи, держи. Ты убил... три... еще два... еще два... и одна дома, на твоем попечении... Вот, твои восемь монет! Про ту, сам понимаешь, я никому не сказал, так что она считается за убитую. Не думаю, что нужно всех посвящать в наш заказ. Еще, чего доброго, делиться придется...
  Вариан остро взглянул в лицо товарища. Несмотря на якобы шутливый тон, он был мрачен.
  - Может, и впрямь прирезать ее? Столько беспокойства... Старик-то дурной, а если кто еще узнает? Нас же на кол посадят, а потом серебром еще... для надежности...
  - Я тебя не узнаю, Вариан, - покачал головой Норид. - С каких это пор ты стал таким осторожным? Не о тебе ли идут слухи, что ты прикончил самого герцога Шинны, а потом сам же прибежал докладывать о его смерти?
  - Слухи, - пожал плечами эльф. Его лицо оставалось невозмутимым, но в глазах заплясали чертики. - Не стоит им так верить.
  - Ага, и генерала Арданской армии не ты на тот свет отправил... и упырей не ты заставил перебраться на другую сторону реки Лески, чтобы они напали на мирный город, который просто отказался платить дань тамошнему священнослужителю... И...
  - Слушай, я прослужил в наемниках более века. Ты как, все мои подвиги перечислишь или хоть один да забудешь? Я ведь тоже могу перечислить твои задания. Минотавра и дракона в первую очередь...
  - Ладно, ладно, - примирительно выставил ладони вперед Норид. - Все, не буду. Ну если все это провернул, то чего беспокоишься? Тебе ли убегать, а?
  Эльф не стал отвечать, что он уже устал. Устал исполнять такие задания, устал убегать от погони, устал постоянно встречаться со своим прошлым и отворачиваться от него в надежде забыть. Ему просто хотелось спокойно пожить в этом городе. А этот трижды проклятый заказ и четырежды проклятая клятва никак не давали ему покоя...
  - Ничего, - махнул он рукой. - Совсем ничего, Норид.
  ***
  - Рррр-авр! Ррр!
  - Ну, не хочешь пить как хочешь. Насильно не предлагаю. Есть-то будешь?
  - Ррррраг! Ррраввв!
  - Что, совсем?
  - Ррррррр! Грррр!.. Аурр!
  - Ах ты, зараза!!!
  - Мирная добрая собачка, так и ластится к хозяину, - довольно заключил Норид, с любопытством разглядывая укус на запястье приятеля. Оборотниха умудрилась-таки поцарапать эльфа, но очень слабо. Даже руку не отрезала. Сам наемник стоял неподалеку, чтобы успеть прийти на помощь в критической ситуации, но и не попасть под раздачу в случае несерьезной.
  - Ага, такая милая, что аж жалость берет, - съязвил Вариан, тряся окровавленной рукой. Порез был не особо серьезен, но болезнен. Даже после того, как Вариан залечил его, боль продолжала пульсировать, беспокоя эльфа. - Эх, если бы не клятва, то я бы тебя...
  Оборотниха смерила его взглядом и фыркнула. Она явно сомневалась в способности эльфа убить ее.
  - Слушай, а почему она на свету себя нормально ведет? - неожиданно спросил Норид, внимательно смотря на оборотниху. К яркому полуденному солнцу тварь относилась более чем равнодушно, ожесточенно выкусывая блох.
  - Как - нормально? - не сразу понял Вариан, занятый накладыванием повязки. Магия магией, а обычным средствам он доверял больше. - А, это... леший его знает. Но меня обычно в это время дома не бывает, а мы ее разбудили. Вообще-то нежить спит в это время... что она и делала. Лучше объясни, когда этот твой старик приедет. Мне уже надоело ее содержать! Мяса съедает прорву, время отнимает, шумит, гадит, весь двор нежитью пропах... Избавиться бы от нее поскорее!
  Тут эльф немного покривил душой - прорву мяса тварь не съедала хотя бы по той причине, что он не скармливал ей эту прорву. Сейчас он кинул ей только второй кусок за все нахождение оборотнихи у него. Шум успешно приглушало заклинание, да и времени у эльфа и так было предостаточно. А вот запах нежити и впрямь стоял - резкий, похожий на собачий, но со специфичным, ни на что больше не похожим оттенком.
  - Да ладно тебе... Обещался через двенадцать дней, но, боюсь, задержится. Сам понимаешь, зима наступает, если снег выпадет - так вообще, сматывай удочки...
  Вариан кивнул. Снег издавна служил проклятием Пустоземья, выпадая в огромных количествах. В прошлую зиму сугробы были до самых крыш домов... Если он выпадет и в этом году, то о награде придется забыть - заказчик не сможет добраться за них меньше чем через месяц-другой, а столько терпеть у себя под боком проклятую тварь Вариан не собирался.
  - Ничего... - Норид с усмешкой похлопал товарища по плечу. - Ничего, держись, братка! Пусть это будет твоим самым серьезным испытанием из всех, что довелось!
  - Спасибочки уж, не надо, - отказался Вариан, поглядев на перебинтованную руку. - Знаешь, мне и без этих испытаний нормально...
  - Ну, как хочешь, - бесшабашный наемник пожал плечами. - Все равно сбагрить эту тварь не удастся, а убить ее ты не сможешь!
  - Еще раз благодарю тебя, верный друг, - с чувством сказал Вариан. Полукровка ухмыльнулся:
  - А как же, ты только кланяться не забывай? А то боги на тебя гнев свой обрушат...
  - Кстати, о богах, - резко перебил трескотню бывший наемник. - Что с соседом-то сталось, не знаешь?
  Спрашивал он чисто для проформы. Норид всегда был в курсе всех событий.
  - А как же! Его кузнец, дай небеса ему здоровья, домой отвез и в постель уложил. Да еще дочурку свою приставил, чтобы докладывала, как у него дела, и ухаживала за стариком. Хотя, честно говоря, ему уход не слишком уж нужен... Во всяком случае, ругался он так, как и не всякий здоровый сможет, я даже остановился послушать!
  - То есть, ближайшие две недели от него можно не ждать никаких гадостей, - заключил Вариан.
  - Ага...Ну и хорошо. Баба с воза - кобыле легче! Эй, ты чего?!
  Последняя реплика явно относилась не к эльфу, который мирно чистил меч. Он резко обернулся. Оборотниха, до этого мирно дремавшая, свернувшись клубочком, внезапно вскочила и заметалась по клетке, то и дело наталкиваясь на стены. Тонкий заунывный вой, вроде бы и негромкий, приглушенный заклинанием, вытеснил все остальные звуки.
  - Заткнись! - Вариан резко ударил по стенке клетки. Проклятая тварь не обратила на это никакого внимания. Заткнись, кому говорю!
  - Да отстань ты от нее, - поморщился Норид, затыкая уши. - Мало ли... может, перегрелась на солнце, вон какое яркое, или жрать хочет. Ну ладно, пока!
  Не обращая внимания на возмущенное шипение товарища, полукровка змеей выскользнул на улицу, не утруждая себя такими ненужными вещами, как поиск калитки. Зачем, если можно вполне спокойно перебраться через сам забор? Разве два с половиной метра прочного дерева, мстительно утыканного острыми кольями - такая уж серьезная проблема для настоящего наемника?
  Оборотниха неожиданно успокоилась и замерла, глядя на прямо эльфа.
  Вариан усмехнулся, мысленно следуя за товарищем. Наверняка в трактир пойдет... Может, и ему присоединиться? Как всегда? Или все-таки остаться?..
  Весь этот вечер и половину ночи эльф провел дома, перебирая вещи. Все-таки в его жизни наступил переворот... что ж, он будет готов встретить его во всеоружии... и не только в переносном смысле.
  ***
  Вариан не работал нигде конкретно, подзарабатывая от случая к случаю. Ему хватало случайных заработков от редких, но прибыльных заказов. Наемный убийца, ловкий вор, неплохой воин, советчик, истребитель нежити... Но этим он занимался довольно редко, предпочитая другие способы. Для истребления нежити существуют рыцари... Увы, после ухода из гильдии наемников и лишения ее покровительства эльфу остались только это да работа советчиком или воином - в остальных случаях его ждала такая же кара, что и обычных ворюг и убийц. Но Вариан не возражал. После смерти дочери он всей душой ненавидел нежить и убивал ее с необычным даже для наемника ожесточением, хоть и редко... Все равно в этом крошечном городе больше никаких занятий не было.
  Но теперь, когда на его заднем дворе стояла клетка с живым оборотнем...
  Эльф с удивлением обнаружил, что терпеть ее не так уж сложно. Вариан навещал свою пленницу раз в день, на закате. Давал есть, наливал в грубую деревянную миску воды, убирал за пленницей... и оставался рядом с клеткой еще на несколько минут, задумчиво рассматривая полузверя-полудевушку. Оборотниха была относительно молода - это Вариан понял сразу. Как ни странно, но здесь ему думалось на удивление легко. Возможно, помогал вид заточенного беспомощного врага, возможно, свежий воздух... Тварь продолжала рычать на него каждый раз, когда он шевелился, в остальное же время или лежала на полу, глядя на него, или пыталась перегрызть прутья, чтобы добраться до эльфа. За неделю он несколько раз заменял проволоку, используя металл самой низкой пробы. Главное, чтобы в него было добавлено настоящее серебро, а остальное неважно.
  Но ненавидеть чудище меньше он не стал. Приступов жалости больше не было, и Вариан, подумав, списал тот случай на хорошую погоду, солнышко и прочие, неважные вещи.
  На восьмой день к нему вновь зашел Норд, да так и застыл на пороге дома, глядя на творящуюся в нем разруху.
  - Ты что, оружейную лавку ограбил?!! - шумно выдохнул наемник, когда столбняк прошел. Его место заняли любопытство и жадность.
  - Нет. Знаешь, за столько лет работы много барахла накапливается... Трофеи всякие, подарки. - Вариан перестал водить точильным камнем по необычному, причудливо искривленному клинку и посмотрел на груду различных мечей, кинжалов, сабель, дротиков и прочих орудий убийства, которые небрежно валялись на полу. Большая часть успела благополучно заржаветь и затупиться, но некоторые оставались девственно чистыми, а лезвия до сих пор поражали остротой. - Вот, недавно перебирал вещи, наткнулся на этот арсенал... Там еще и склад всякой защитной дребедени есть, в подвале оказался. Самому интересно, как это я за... сколько?.. ну да, за шестьдесят лет умудрился это собрать. С тех самых пор, как этот дом купил.
  - Да-а? - полукровка не замедлил посмотреть на этот "склад" и восхищенно присвистнул. - Ты бы хоть поделился, а?! У тебя там на полгода торговли хватит! - непроизвольно вырвалось у него.
  Вариан искренне рассмеялся:
  - Да бери на здоровье. Но, боюсь, ты будешь разочарован. Там ничего нормального есть, только торговцу всучить и получится. Может, на пяток златов наскребется...
  - Ага, и это тоже? - наемник поднял с пола клеймор с причудливо блестевшим лезвием и выдавленными на нем рунами. Рукоять была отделана чем-то, напоминающим змеиную кожу. - Один такой меч потянет на десяток! Эх, мне на такой и за год не заработать... Хотя нет, заработать, но это если с диверсиями, а я их не люблю...
  - Пограбь дракона, - серьезно предложил Вариан. - У него, кстати, этот меч и стырен. Заказ одного рыцаря... Вскоре рыцарь скоропостижно скончался, а меч и гонорар я решил присвоить себе.
  - Ты и к драконам лазал? - уважительно присвистнул Норид. - А что, их так много осталось?
  - Не. Кажется, на севере империи обитает один, да на юге пара-тройка. У одного из них я и стащил эту побрякушку. Могу продать, если хочешь. Мне и своего двуручника хватает, а людей я предпочитаю убивать удавкой или ядом. - Вариан частенько говорил так, что нельзя было понять, шутит он или нет. Но если вспомнить, какие задания он выполнял...
  - А за сколько? - загорелись глаза у Норида. Такой меч - редкая вещь, одинаково хорошо убивает и нежить, и людей. Не у всякого рыцаря найдется, а тут - у наемника!
  - Пять златов.
  Норид недоверчиво уставился на товарища.
  - Всего?! Я думал что ты как минимум семь потребуешь.
  - Давай деньги, жулик, и забирай свою железку, - усмехнулся Вариан. - А потом благодари всех богов, что у тебя есть такой хороший друг. К тому же я знаю, что семи златов у тебя нет.
  - Угадал, - покаялся Норид. - Нету. Только шесть. Вот, держи.
  Эльф небрежно засунул протянутые деньги в кошелек и внимательно посмотрел на друга. Норид как раз делал пробный взмах, чтобы посмотреть, как рукоять лежит в руках. Меч оказался идеальным, хорошо сбалансированным, с удобной рукоятью.
  - Ты ведь не просто так ко мне зашел? Чего на этот раз? Работа? Новости? Хочешь забрать у меня эту тварь?
  - Новости. Старик-заказчик задерживается. Опаздывает на неделю.
  - Ну ничего себе! - возмутился Вариан. - Она у меня уже три платинки проела, проволоки еще на пять погрызла, а ты - задерживается! Так что мне делать? Прикончить или как?
  - Вариан! - Норид шутливо сложил руки в молитвенном жесте и заглянул в глаза другу. - Ну пожалуйста! Ну чего тебе стоит! Ты подумай: пятьдесят златов! Ради этого потерпеть ее не можешь добавочную недельку?
  - Слушай, - с неожиданной яростью зашипел эльф. В его глазах зажглись опасные огоньки. - Такие твари, как и она, загрызли мою дочь! А я должен держать ее у себя?! Я должен терпеть ее, ухаживать за ней?! За этой демонской тварью?!!
  - Ну Вариан!
  - Нет!
  - Ты поклялся!
  Эти два слова подействовали на Вариана, как отрезвляющий душ. Он резко успокоился и помотал головой, словно сбрасывая остатки ярости.
  - Ладно... проехали...
  - Так что с оборотнихой? - не отстал Норид, убедившись, что приятель более-менее успокоился.
  - Что, что... с деньгами поможешь, приходить будешь - может, и потерплю. Надо признать, вид врага в клетке доставляет ни с чем несравнимое удовольствие.
  - Вот и хорошо, - полукровка с облегчением расслабился. Тогда просто великолепно. Помогу, куда же денусь... работы у меня все равно пока нет, как тварь сбудем - на тракт выйду.
  - Да? Тогда я с тобой.
  Норид с изумлением уставился на предельно серьезное лицо приятеля. Наконец он выдавил:
  - Что?!..
  - Пойду с тобой, - терпеливо повторил Вариан.
  - Э-э... а как же твое желание "наконец-то пожить в мире и успокоиться"? - с сарказмом спросил наемник.
  - Пропало. Думаешь, я просто так вот это, - он обвел рукой свой далеко не маленький арсенал, - достал? Просто соскучился по оружию, по битвам... опять же, повторюсь, зрелище поверженного врага как нельзя приятно.
  - И это эльф, - с шутливым неодобрением покачал головой Норид. - Прекрасное, светлое создание, которое заботится о жизни и процветании...
  - Эльф же, не фея, - пожал плечами Вариан. - Эх, жаль, с диверсиями можно распрощаться... обратно-то меня не примут.
  - И что будешь делать? - Норид нахмурился: проблема была действительно серьезной. Ведь как минимум треть работы профессионального наемника, входящего в гильдию, составляют именно различные диверсии. Простые воины могут и караваны охранять, но не они, великие наемники... За такое опускание чести свои же коллеги прирежут! А если учитывать любовь его друга к "тихой работе"...
  - Последую примеру рыцарей. Нежити, к счастью, в наших краях предостаточно, так что...
  - Рыцарь остроухий, - полукровка откинулся на спинку стула и критически посмотрел на друга. - Это у них всякие талисманы есть, которые нежить обнаруживают, а тебе что делать? С оборотнями, конечно, справишься, а с вампирами? С другими, а? Не найдешь же, а никто из торговцев тебе эти лешевы амулетики не продаст.
  - Разберусь, - махнул рукой Вариан. - Главное, чтобы работу найти, а за исполнением не заржавеет. Тем более что тут только два выхода: или я найду наконец способ обнаруживать нежить, или...
  - Или тобой закусят! - закончил Норид. Не смотря на эти не шибко оптимистичные слова, он явно был рад решению приятеля. - Если хочешь, могу попросить кого-нибудь из гильдии. Если не ошибаюсь, ты был одним из лучших? Может, и примут, возьмешься опять за свои любимые убийства.
  - Нет, я магистра знаю, - Вариан отхлебнул из стоящей на столе бутыли, чуть заметно поморщился; здешний эль не отличался хорошим качеством. - Упрямый, как мой сосед и такой же чокнутый. Если так гласят законы, то он родного сына оборотням скормит!
  - Что поделаешь, что поделаешь... Но все-таки? Попытка не пытка.
  - Ага. В данном случае она равняется казни. Нет уж, не надо... - эльф посмотрел в окно, поднялся, подошел к люку, ведущему в подвал, и скрылся там. Через полминуты он вновь выглянул, держа в руках кусок мяса. - Пошли, накормить поможешь.
  - А чего там помогать-то? - не понял Норид, но все-таки потопал вслед за приятелем. Он давно хотел взглянуть на оборотниху.
  Тварь уже проснулась и встретила их настороженным взглядом. Полукровка с удивлением отметил, что повязок как не бывало, а шерсть совершенно чистая.
  - Она сорвала повязки уже на второй день, - ответил на его невысказанный вопрос Вариан. - А перевязывать ее снова я не собирался - во-первых, не самоубийца, чтобы в клетку к живому и относительно здоровому оборотню зайти, а во-вторых, она уже здорова. Целыми днями или спит, или за шерстью ухаживает, больше-то ей делать нечего. Ну, и по ночам еще воет...
  - Да?
  - Да... На, тварь, держи! - эльф посредством палки протолкнул мясо в клетку. Оборотниха поймала его еще в полете и жадно проглотила даже без помощи рук. Норида передернуло. Вариан тем временем посредством палки вытащил из клетки узкую длинную поилку и наполнил ее чистой водой. - Так... А теперь, Норид, будь другом и отвлеки эту нежить, хорошо?
  - Как?!
  - Ну... да палкой по прутьям постучи или вон там прут посеребренный, им ткни!
  Поукровка предпочел палку. Оборотниха мгновенно насторожилась и без промедления накинулась на несчастную деревяшку. Наемник не успел даже отдернуть ее... в его руках остался лишь сиротливый огрызок, а оборотниха, ворча, разгрызла палку на мелкие щепочки.
  - Вот и хорошо, - Вариан утер лоб ладонью, кивком указывая на просунутую внутрь кормушку. Решетка была очень мелкой, и приходилось пользоваться дверцей клетки, что создавало свои опасности. - Спасибо, а то одному неудобно... Приходилось что-нибудь качающееся снаружи прицеплять, чтобы от меня отвлеклась. Не всегда успешно, правда...
  - Сложная это работа - ведь поить оборотня никому не охота, - посочувствовал ему Норид. - А ты ее хоть как-то назвал?
  - Что-что? - полагая, что ослышался, Вариан уставился на друга.
  - Да, это... - Норид неприкрыто ухмыльнулся. - Старик еще посоветовал дать ей имя... кличку... чтобы ему потом не мучиться. Ты не видел, как он писал! Я над этим письмом полчаса хохотал! И "необычнейшее создание, равного которому нет в природе", и "невероятнейшее открытие по изучению неживой природы", и... много, короче. Я там отрывок запомнил, прочитать?
  - А как же, давай! - осклабился эльф.
  Медленным торжественным тоном, словно читая императорский указ, Норид начал:
  - "Я уверен, что моя гипотеза верна! Что это за мысль, сейчас не могу сообщить тебе, но обещаю: ты удивишься. Так что, внук, я очень прошу оставить ее живой. Возможно, после завершения этого задания у меня найдется для тебя и твоего друга еще одно, столь же важное для науки. Но очень прошу не причинять ей никакого вреда! И еще: постарайся сделать так, чтобы она привыкла к тебе. Возможно, оборотни могут привязываться к хозяину в темное время суток. Придумай ей имя, только короткое. Я задержусь, так что..." ну и прочие бла-бла-бла, - резко завершил он.
  - Постой, так он тебе дед?!
  - Ну... так, очень далекий. Только официально, - пожал плечами Норид, лениво дразня оборотниху носком сапога; она свирепо рычала и пыталась броситься на него, но отшатывалась, касаясь прутьев. - Ну, какое имя?
  - Это без меня. - Вариан покачал головой и очень вежливо наступил приятелю на ногу.
  - Ау! Ну чего ты, подразнить нельзя? - полукровка обиженно уставился на товарища, но почти сразу же перешел к творческому процессу. - Какое же имя-то... Нежить, нечисть, Неть, Плеть, Клеть...
  - Это еще что за рифмы? - Вариан заинтересованно приподнял бровь.
  - Не мешай, это я имя выдумываю!.. Та-ак, ну какое же все-таки имя? Гад ты, Вариан, вдохновение мне сбил... Ну... Сребра... не, так мою лошадь звали, не хочу ее память оскорблять... Кровопийца... звучит, но длинно...
  - Тварь, - внес свой вариант эльф.
  - Не, слишком грубо, дед не одобрит. Э... Так какое же все-таки имя-то, а? Тварь, как тебя назвать-то? Оборотниха... Бора... Ниха... не, не то...
  -Ррара! Рравва! Раварррр! - неожиданно зарычала оборотниха, глаза опасно засветились.
  - А ну молчи, тебя я не спрашиваю! - противореча своим же словам, Норид попытался было пнуть ее, но тут же остановил ногу. Он помнил, что стало с той палкой, и предпочел учиться не на своих ошибках. - А ты чего смеешься?
  - Да так, - отсмеявшись, пояснил Вариан. - Придумалось кое-что...
  - И что? - Норид заинтересованно подался вперед.
  - Миралида.
  - Ты чего? - у наемника упала челюсть. - Хотя... Да уж, назвать оборотниху именем богини красоты - это, конечно...
  - Жрецы в обморок упадут, - согласно и предельно серьезно кивнул Вариан, но уголки губ предательски подрагивали. - Хотя их вроде мало осталось, а Первостихиям на имена наплевать...
  - А, давай! Поняла, серая? Ты теперь - Миралида... не, длинно. Ну, пусть Мира. И жрецы и не придерутся...
  Новоявленная богиня красоты свирепо зарычала и щелкнула зубами. Норид едва успел одернуть руку.
  - Слушай, - наемник говорил уже с беспокойством. - А ведь сегодня полнолуние... ты ведь знаешь...
  - Знаю. Вон, специально проволокой перетянул клетку, видишь? Не должна выбраться... в любом случае, луна пока не показалась. Дадут боги, тучи продержатся еще денек, а дальше все нормально будет.
  - Не знаю, не знаю... - Норид с сомнением покачал головой. - Ну, как знаешь. Но ты на всякий случай запрись получше и меч приготовь.
  - Да знаю я, - поморщился Вариан. - Знаю. К тому же меч у меня под рукой всегда вот уже более века. Не беспокойся уж...
  ***
  Косой дождь вперемешку со снегом больно хлестнул по глазам. Оборотниха недовольно рыкнула, но не отвела глаз от клочка неба, виднеющегося через щель. Единственная решетчатая стенка, сейчас заслоненная доской, не давала разглядеть его как следует, но она знала, что небо там. И что уже совсем скоро наступит ее время...
  Луна вошла в наивысшую точку траектории. Полнолуние.
  Оборотниха тоскливо завыла. Словно в ответ на ее мольбу, дождь прекратился, а тучи быстро исчезли. Мертвый серебряный свет хлынул во двор.
  Вариан не зря загородил решетку еще одной доской, превратив клетку в ящик. Но он не учел небольшого изъяна, крошечного лучика... Но его хватило.
  Несколько минут она лежала, подставив морду тоненькому лучу. Наконец встала, покрутила головой, и всей своей тяжестью обрушилась на стенку клетки...
  Горе-столяры хорошо потрудились над тюрьмой оборотнихи, понимая, что от этого зависит их безопасность. Деревянные части были укреплены железными листами, кое-где вставлены серебряные иглы - благодаря богатейшим рудникам на севере серебро было необычайно дешево и использовалось почти везде, - но все-таки не так, чтобы удержать оборотня после полнолуния, если он испил лунного света...
  Дерево затрещало, мышцы на руках оборотнихи вздулись буграми. Еще толчок... и тяжелая, обитая металлом, доска сломалась. В получившуюся щель просунулась голова твари. А за первой доской сломалась и вторая...
  Оборотниха оказалась на свободе.
  Оборотниха принюхалась. Запах леса манил, но не слишком сильно. Гораздо сильнее ее влек другой - запах эльфа, обещающий кровь. Много крови и мяса.
  Неслышной тенью оборотниха скользнула к дому. Она не издавала ни звука, ничем не выдавала себя. Лишь глаза, обычно желтые, засветились рубиновым светом... Когти на руках блеснули в свете луны, когда оборотниха начала забираться по бревнам, намереваясь добраться до окна.
  Удар в грудь пришел так неожиданно, что она не успела ничего сделать. Вот она уже добралась до чердачного окна, откуда так соблазнительно тянет эльфом, - и вот уже упала на землю, свалившись с двухсаженной высоты. От удара о камень воздух со свистом вырвался из легких, оборотниха закашлялась. А в следующее мгновение ей пришлось откатиться в сторону, увертываясь от стрелы. Точно такая же вонзилась в землю на расстоянии волоска от ее руки...
  - Вот она, осторожность, - негромко произнес Вариан, выглядывая в окно. Тварь валялась на земле, беспомощная, не способная ничего сделать. В ближайшие несколько секунд. - А ведь хорошая это штука. Ну и что мне с тобой делать?
  Впрочем, он и так знал, что делать.
  Быстро, словно он и сам стал оборотнем, эльф спустился во двор и подошел к все еще не пришедшей в себя оборотнихе. Резким ударом сапога оглушил ее и поволок загодя открытой крышке второго подвала, который располагался во дворе. Столкнул бесчувственное тело во мрак.
  - Побудь там, может, охладишься... - пробормотал Вариан, тщательно запирая подвал и для надежности наваливая сверху каких-то железок и камней. Дом, в котором он жил, не отличался новизной и всякого барахла скопилось предостаточно.
  ***
  Норид, как и обещал, пришел затемно, когда первые петухи только начали продирать глотки. Полукровка застал Вариана перед разрушенной клеткой.
  - Что, удрала? - озадаченно почесал затылок наемник. - Эх, охотиться опять... или?..
  - Она пыталась убить меня. Не спускать же такое с рук... или лап. До сих пор не знаю, как это правильно называть.
  - Ну спасибо! А что я деду скажу?! - Норид с какой-то детской обидой уставился на бывшего наемника. Тот, тщательно сдерживая ухмылку, пожал плечами.
  - Ты не беспокойся, может, он и не слишком сильно рассердится. Пошли во двор, покажу, что она сделала...
  Оценивая глубокие трещины в бревнах дома, наемник изумленно присвистнул. Неосторожно отступив назад, он наступил на крышку люка... и подскочил на два локтя, впервые поняв, что такое истинный "глас демона", которым стращал его жрец Старых Богов.
  - А... чего... - выдавил из себя Норид, приземлившись. Вариан не стал сдерживать ехидной ухмылки и для наглядности постучал по крышке. Рычание очнувшейся Миры, усиленное гулким эхом, разнеслось по всему двору.
  - Я же говорю, он не будет сильно возражать, - невинно заметил эльф.
  - Слушай, ты перестань так, а?! - Норид покачал головой и поежился от холода - мороз стоял страшный, от него не спасала даже стеганая куртка. - Лешего тебе в печенку... Нельзя так над друзьями-товарищами издеваться, нельзя! И вообще, за такие шутки в зубах бывают промежутки!
  - Ничего, я побуду исключением, - хмыкнул эльф. - Жива она, относительно здорова. Клетку, разумеется, надо будет починить и даже укрепить получше... а пока пусть здесь поживет. Любого вора на раз отпугнет, получше собаки!
  - Ну... - Норид не успел закончить.
  Тучи собрались так внезапно, словно их наколдовал сумасшедший маг-погодник. Норида прервала вьюга, мгновенно окутавшая весь двор. Не было не начальных снежинок, ни робких ветерков - лишь яростный ураган, бросающий в лица пригоршни колючего снега. Наемники едва успели спастись в доме.
  - Во леший, - пролязгал Норид, глядя в окно. - Как же мы ее откапывать-то будем?
  - Ничего, пусть задыхается, - чуть более равнодушно, чем следовало, ответил Вариан. И именно по этому "чуть" полукровка и почувствовал фальшь...
  ***
  Темно. Нет ни лучика света, но ей он и не был нужен. Нежить может видеть и на дне пропасти так же хорошо, как в ясную ночь.
  Она пошевелилась, помотала башкой, села на земле. Голова немилосердно болела - эльф хорошо ее приложил... Оборотниха зарычала, услышав сверху какие-то звуки. Раздались голоса - испуганный и веселый, стук... А потом все исчезло, заслоненное страшным воем.
  Зима. Зима в Пустоземье.
  Даже такая тварь, как оборотниха, понимала, что это значит. Голод. Снег. Безжалостный ветер. Она пережила множество зим, и знала, чем ей грозит заточение здесь. Оборотниха начала отчаянно метаться по тюрьме, тихонько повизгивая от страха. Помещение было совсем маленьким - три шага в одну сторону, четыре в другую. Нечего было и думать найти здесь нору, запасной выход...
  Внезапно она остановилась. Там, наверху, взошло солнце. Нежить чувствовала его каждой клеточкой, хоть оно было и невидимо. Потянуло в сон - глубокий, спокойный...
  Нельзя.
  Движения оборотнихи поменялись. Теперь она не тупо металась, а старательно обнюхивала каждый клочок земли, каждую деревяшку. Кто-то посторонний мог бы отметить, как изменилось выражение глаз - вместо постоянной жажды крови, сейчас заглушенной страхом, они отобразили непривычную сосредоточенность, отблески разума...
  Здесь.
  Оборотниха начала скрести землю. Сначала неуверенно, постоянно оглядываясь, потом все быстрее. Когти, непривычные к такой работе, нещадно болели, на пальцах появилась кровь. Ничего. Все потом...
  Она копала путь.
  ***
  Вьюга продолжалась целый день, а потом и всю ночь. Лишь на рассвете снег утих, и товарищи рискнули высунуться на улицу. Выходить пришлось через чердачное окошко - весь нижний этаж замело.
  - Ненавижу зиму! - ругнулся Норид, стуча зубами от холода. Неутоптанный снег не держал его, и полукровка сразу же утоп в нем по пояс. - Мерзкий снег, дурацкая вьюга... ну что ей начаться через несколько часов? Ну чего она не началась как на юге, на западе, севере, востоке - где угодно, но не здесь? Почему она вечно начинается так внезапно?
  - Ты к кому обращаешься? - хмуро спросил Вариан, высовываясь из окна. Веревка обледенела, так что эльф решил не связываться с ней и просто прыгнул вниз. На этот раз снег сослужил добрую службу, не дав ему разбиться, но погрузился Вариан еще глубже, чем его приятель. Лишь с огромным трудом ему удалось расчистить крохотный пятачок. Рядом пыхтел Норид, вытаптывая себе тропинку. По-хорошему, нужно было выйти в город и пригласить сюда пару-тройку троллей-работников, чтобы притоптали снег, а то и отчистили от него весь двор, но наемники решили не рисковать. Леший знает, что с тварью стало. Может, еще жива, а так можно и на виселицу попасть. Так что действовать решили по-другому - более кропотливым и сложным, но таким же действенным, а главное - скрытным, - методом. То есть - вновь вспомнить все, что они знали о магии.
  - Так, где начинаем? - полукровка огляделся и, облюбовав центр двора, решительно двинулся к нему. Наемник ругался сквозь зубы, с каждым шагом утопая в белом покрывале, но все-таки ломился вперед и даже расчищал и утаптывал дорожку. В результате три сажени он преодолевал несколько минут, а, когда остановился, вытер выступивший пот. - Ох, не легкая это работа, а? Вариан, ты мне потом поможешь?
  - Да. Деньгами, троллей пригласишь, - процедил эльф, преодолевая последнюю сажень. В отличие от товарища, эльф устроился у забора, намереваясь заодно расчистить и дорожку от дома. - Ну, готов?
  - Да!
  Товарищи одновременно начертили на снегу вокруг себя правильные круги, морщась от холода - колдовать следовало без перчаток, и мороз мстительно пощипывал кожу. Потом Вариан начал читать короткое заклинание, подсмотренное у одного мага. Норид поддержал его:
  - Akieedr bihж atfeah cghцkaaarц!
  Вариан всегда подозревал, что магами становятся так редко из-за отсутствия вовсе не таланта, а терпения и риторических умений. Потому что выговорить даже это, одно из самых коротких и простых, было почти невозможно. Во всяком случае, они с Норидом трудились над ним почти все время вынужденного безделья, поминая последними словами всех магов и их предшественников, которые использовали этот непонятный, сложнейший язык. Лишь после двухсотой попытки Норид перестал запинаться, а Вариан, который знал текст и раньше - терпеливо повторять каждую букву.
  Но результат последовал незамедлительно. Вокруг каждого из наемников вспыхнуло огненное кольцо, которые начали медленно расширяться, охватывая все больше и больше пространства. Пламя горело само по себе, обжигая и растапливая лишь снег. Кольцо Вариана было сильное, широкое, у Норида - послабее. Когда через несколько минут кольца встретились и потухли, двор был уже почти полностью очищен. Во всяком случае, слой снега по колено наемники не считали за серьезное препятствие - после того, что было, такой слой казался незначительным препятствием. Сугробы сохранились лишь по краям двора, у забора, где заклинание полукровки их не достало.
  - Помоги-ка! - Вариан быстро сходил за лопатами, одну оставил себе, другую бросил товарищу и стал поспешно расчищать от снега небольшой участок двора. Норид удивленно посмотрел на него.
  - С чего такая спешка-то? Никуда она не денется...
  Эльф обернулся и бесцеремонно постучал товарищу по лбу, другой рукой указывая себе под ноги:
  - Мы снег расплавили, понимаешь? А сейчас гляди какой мороз - если не поспешить, то через полчаса тут будет такая корка наста, которая и тролля выдержит! Нам-то удобнее гораздо будет, вот только до земли тоже не прокопаешься... Давай работай, землекоп! Хотя нет, лучше иди около двери расчищай. Там ведь тоже лед будет...
  - А повторить заклинание? - с тоской спросил Норид, глядя на орудие труда, которое, видимо, попало к ним из музея всевозможного старья - полукровка видел такой в столице.
  - Можно-то можно, да только не нужно, не выдержать можем. Заклинания ведь тоже Силу используют... ни один маг не может бесконечно махать жезлом и прочей парадной требухой. Рано или поздно свалится. Как ни странно, первыми устают старики-маги, хотя они самые опытные. Не знаю точно, с чем там связано, но, кажется, организм мага уже не может так активно вырабатывать магическую силу, а после ее полного исчерпания сразу сознание теряют. Она ведь в крови, а у стариков она дурная, застоявшаяся... Вот и получается, что они больше по домам рассиживаются и новые заклинания изобретают. У дилетантов просто магии мало, так что они со стариками на равных. Кстати, это, которое мы использовали, очень много Силы забирает.
  - Стой, а ты это откуда знаешь? Ведь Кодекс...
  Вариан усмехнулся и вслух процитировал:
  - "Наемник не должен владеть магией сверх того, чему его обучат в гильдии. За нарушение полагается наказание - исключение из гильдии", да? Кодекс, пункт двадцать третий. Оно-то да, да вот только... дружить с магами не запрещают, верно? Вот и я подружился. Хороший парень был, веселый и поговорить любил
  - Был?
  - Ага... То задание, о котором ты говорил - натравление упырей на город, - мы совершали вдвоем. Король-то говорил не убивать жителей города, а только так... припугнуть, а нежить потом уничтожить. Вот я их завел, а он уничтожил... не полностью. Потом сознание потерял, его и разорвали. Жаль, мог и хорошим магом стать, а так - молодой слишком, Силой не владел по нормальному... - Вариан говорил спокойно, без лишней сентиментальности и сожаления. Товарищи, друзья, знакомые... много их было, многие ушли в иные миры. Жизнь наемника не позволяет плакаться по малейшему поводу. - Болтливый был, все мне и рассказал...
  - И дочь, ведь так? - с утвердительной интонацией спросил Норид. Он знал, что дочь приятеля была как-то связана с магией.
  - Дочь... - Вариан осекся и медленно повернулся. Норид, который уже давно в поте лица расчищать дверь, недоуменно взглянул на товарища, не понимая, почему он замолк.
   Вариан отошел от люка, сел на корточки начал осторожно разгребать снег прямо руками. Лицо у него было донельзя изумленное.
  - Ты чего? - подойдя поближе, наемник тоже услышал этот звук. Слабое царапанье, словно кто-то копает подземный ход. - Ни лешего себе!
  Вариан быстро достал лопату и начал усердно копать. Такой быстрой работы таким заржавелым одром Норид еще никогда не видел.
  - Ничего себе, упрямая какая! - едва ли не с восхищением проговорил эльф. - Это она сколько? Больше суток проголодала, хотя нежити требуется ежедневная подпитка мясом, иначе она дохнет, а еще и ход прокопала! Да тут ведь земля промерзла!
  Норид плюнул и принялся помогать товарищу сначала разгребать снег, который, на их счастье, еще не замерз, а потом - долбить промерзшую землю. Полукровка не давал клятвы, как его приятель, но его влекло другое - старая детская мечта, глупая, но начавшая осуществляться - иметь ручного оборотня. Ну и деньги тоже...
  Царапанье раздавалось все слышнее. К нему прибавилось тихое обиженное поскуливание - видимо, Мира (наемник предпочитал именовать тварь именно так) добралась до мерзлого слоя. Несмотря на все усилия, которые она прилагала, земля даже не дрожала.
  - Вариан, а может...
  - Нет, - эльф кивнул на люк, который находился в двух саженях от места копания. Норид понял, что он имел в виду. Мира ни за что не выйдет из люка сама, скорее всего, даже не сможет повернуться в своем тоннеле, а спускаться вниз... этого не станет делать даже самоубийца, предпочтя менее болезненный способ покончить с жизнью. Там, в темноте, у оборотня будет многократное преимущество. - Копай давай!
  Тонкий, едва ли толще нескольких сантиметров, слой мерзлой земли был крепче стали. Земля промерзла еще более месяца назад, а оттаивать собиралась месяца через три. Норид вновь принялся поносить зверскую погоду Пустоземья и магов, явно ведущих род от Демона, которые двести лет назад устроили здесь свои эксперименты. Теперь здесь вечно творилось непонятно что...
  Наконец лопата Вариана проломила стальную землю, вызвав рычание Миры. Оборотниха свирепо рыкнула, гладя на своих освободителей. Вид у нее был откровенно жалкий - испачканная землей, оголодавшая, несколько когтей сломаны, из-под других сочится кровь, а на морде длинная царапина. Но она все-таки зарычала и даже попыталась укусить руку Норида.
  - Давай отойдем, - предложил Вариан.
  - А она не кинется? - с сомнением спросил полукровка. Бывший наемник покачал головой и достал из кармана загодя припасенную сворку-удавку.
  Товарищи осторожно отошли. Мира проводила их долгим взглядом и, убедившись, что достать ее не могут, начала старательно протискиваться в ход. Будь она менее уставшей, не свети в глаза солнечный свет, и она заметила бы серебряную нить, которая лежала на земле... Едва голова оборотнихи окончательно показалась, как Вариан быстро дернул. Тугая петля мгновенно придушила Миру, она не успела ничего сделать.
  - Мастерская работа, - с одобрением и восхищением сказал Норид, когда они вытаскивали обмякшее тело из тоннеля. Заглянув туда, Норид увидел клоки серебряной шерсти, кровь... Едва представив положение оборотнихи, упрямо пробирающейся вперед, он передернулся. Такого и врагу не пожелаешь...
  - Да, - равнодушно ответил Вариан, снимая удавку. Проволока аккуратно пережала сонную артерию, заставив тварь потерять сознание, но не допустив смерти. - Мастерская. Куда ее теперь?
  - Погоди-ка, - Норид достал из кармана длинную кожаную полосу, украшенную серебряными пластинами шипами внутри. - Во, гляди.
  - Это еще что? - Вариан с любопытством осмотрел ошейник и пожал плечами. - Он рассчитан максимум на волкода. Подчинить столь сильную нежить не удастся.
  - Дед посоветовал. Подчинить-то не получится, но вот заставить не кидаться на хозяина...
  - Ты думаешь? - Сомнения эльфа были справедливы. Разумеется, Ошейники Подчинения могли сделать послушной слабую нежить, которую иногда по глупости заводили богачи... вот только они почему-то частенько погибали от клыков и когтей своих "любимцев". Вариан не понимал, как эти глупцы осмеливаются играть с живой смертью. Видимо, старикам-богачам очень хотелось умереть... Мода модой, но такую моду эльф справедливо считал тупостью. Тем более, что он прекрасно знал, чем это может обернуться - испытал на собственной шкуре. И тем более надевать временно подавляющий волю Ошейник на оборотня...
  - Ничего, вот и проверим! Вроде сейчас день, а ночью в подвал дома запрем, - легкомысленно отмахнулся Норид, тщательно закрепляя Ошейник на шее Миры. По коже пробежали крошечные молнии, оборотниха скорчилась от явной боли... и все. Не было ни обычной вспышки, ничего. Наемники переглянулись, одновременно пожали плечами и потащили оборотниху к Вариану домой. Все равно больше некуда.
  ***
  Оборотниха очнулась лишь через полчаса. Вариан, стоящий у стены сразу же насторожился и взял кинжал. Но тварь не спешила нападать. Некоторое время она мотала головой и оглядывала, потом посмотрела на эльфа... и безразлично отвела глаза. Свои шансы она оценивала трезво, а Ошейник потихоньку делал свою работу. Зато кусок мяса у него в руках вызвал гораздо больший интерес нежити. Она явно так изголодалась, что готова была есть даже с рук - а еще лучше, этими руками закусить. Так что Вариан не стал попросту рисковать и просто бросил кусочек мяса на пол. Оборотниха не стала долго присматриваться и сразу же проглотила его. А потом взглянула на Вариана и... поползла.
  Это было страшное и жалкое зрелище. Вариана передернуло, когда он увидел как это странное создание, получеловек-полузверь, приниженно ползет по земле, обреченно прижав уши, как сверкают на серебряных заклепках Ошейника солнечные лучики... Он и раньше видел нежить с Ошейником, но оба раза это были простые волкоды - по сути, те же волки, но более крупные и опасные. Но оборотень...
  Оборотниха заглянула ему в глаза. Эльф увидел в них все чувства, которые она испытывала - фальшивую покорность, внушаемую ошейником, затаенную ненависть... и что-то очень странное. Что-то, что он видел лишь днем, лишь при свете солнца.
  - Вариан? - Норид открыл дверь самой заброшенной и, как ни странно, большой комнаты в доме Вариана да так и застыл, глядя на это зрелище. - Ты...
  - Вот он, твой ошейник, - пробормотал эльф. - Сейчас она полностью покорна людям или эльфам, а потом, когда сорвет его... а ведь она все запоминает. И все чувствует.
  - Тебе ее что, жалко? - недоверчиво посмотрел на него Норид.
  - Не то чтобы жалко... но я понимаю ее. У меня тоже так было... однажды.
  - Да-а?
  - Да. Во время исполнения задания, одного из первых, еще сто сорок лет назад. - Вариан начал машинально поигрывать небольшим кинжалом, выкованным в форме дракончика. - Ты слышал про неожиданную и скоропостижную смерть господина Виадда?..
  ***
  - Та-ак, кто тут у нас? - господин Виадд говорил с акцентом, сильно растягивая слова и налегая на "а". - Еще адин на-аемник-убийца, да-а?
  - Так точно, ваше благородие! - рявкнул начальник стражи, не отводя лезвия от шеи избитого, едва не теряющего сознание эльфа.
  Стараясь не упасть в обморок, Вариан продолжал костерить себя во все корки. Ну кто его просил верить в слова служанки? Ведь знал же, как дорого стоит верность, и как наказывается измена господину! Подозревал же, что она разболтала все страже! Нет, знал, подозревал, и все равно полез!
  Увы, недостаток опыта сильно сказался на бесшабашенности. Все-таки четвертое задание - не слишком много...
  - Ну, что же мне с табой делать, на-аемник? Бросить в темницу - скучно, убить так - тоже...
  - Ваше благородие, я могу посоветовать, - тихонько прошамкал сухонький старичок, стоящий рядом с креслом своего господина. - Вам недавно привезли волкодов...
  Зрачки у Вариана расширились. Он знал, что волкоды никогда не убивают свою добычу сразу. Им обязательно необходимо чувствовать мучения жертвы, впитывать в себя ее эмоции. Добыча этой нежити умирает очень долго, после нескольких часов, а то и дней, мучений...
  Но советник задумал что-то другое. Склонившись над ухом господина Виадда, он торопливо шептал ему о своей идее. Сначала Виадд непонимающе поморщился, но потом разулыбался и тоже шепнул несколько слов - уже слуге. Тот едва ли не бегом бросился исполнять приказ, кинув на эльфа сочувственный взгляд. Но ослушаться не осмелился.
  Мало кто осмелится ослушаться господина Виадда.
  Он не был таким уж плохим правителем - народ жил вполне спокойно, налоги были тяжелые, но не чересчур, солдаты сильно не собачились с селянами. Но так было лишь в самом городке и окружавших его селах. В замке же царила совсем другая атмосфера - тяжелая тирания. За малейшее неповиновение - смерть, причем очень изобретательная. Господин Виадд обожал собственноручно изобретать всевозможные казни, но при этом он редко переносил их на простой люд - он не был глуп и понимал, чем грозит восстание хозяину относительно небольшого городка. Но преступники карались беспощадно...
  Скрипнула дверь, и вновь вошел слуга. За собою на коротких цепочках он вел двух матерых волкодов- красноглазых, превышающих волка по росту на локоть. Увидев эльфа, они завыли и попытались кинуться на него, но тут же остановились, почувствовав хозяйский взгляд. На шеях у них поблескивали Ошейники. И точно такой же блестел в руке слуги.
  - Оглушите его, - коротко приказал Виадд, принимая из рук слуги кожаную полоску.
  ...Когда он пришел в себя, было уже поздно что-то делать. Эльф лежал в угле большой комнаты, свернувшись клубком. Неподалеку весело грызлись волкоды, но покушаться на него они не собирались. Приказ. Лишь один подбежал, бесцеремонно обнюхал Вариану лицо, дохнув характерным для нежити душком, и неспешно ушел прочь.
  - Что, очнулся? - окликнули его. Вариан попытался сесть и собраться с мыслями. Боли он почти не чувствовал - солдаты явно знали свое дело, - но в сознании было что-то чужеродное, путающее, неправильное. Лишь нащупав на шее кожаную полоску, эльф сообразил, в чем дело.
  - Вот леший!
  - Вставай, - грубовато сказал высокий человек, прислонившийся к стене. - Я Тавд, надсмотрщик над волкодами. Значит, и над тобой. Отныне ты будешь во всем слушаться меня. Сорвать ошейник нельзя. Понял, гнида?
  - Сам ты гнида, - огрызнулся Вариан и попытался встать. Его сильно шатало, так что он решил пока не рисковать и вновь сел.
  - Та-ак... непослушание, - с явным удовольствием фыркнул Тавд. - А что ты теперь скажешь? Властью Хозяина я приравниваю тебя к волкоду, эльф!
  Вариан попытался сопротивляться. Но было безнадежно поздно. Он опять опоздал. В сознание словно вторгся туман - липкий и душащий. Он путал мысли, взамен внушая безнадежность и покорность. Вариан не сразу понял, что уже не сидит, а стоит на четвереньках, глядя в глаза ухмыляющемуся надсмотрщику.
  - Хороший песик, милый песик, - едва ли не просюсюкал человек, вытянув вперед руку. - Иди-ка сюда!
  Вариан пошел. На него внезапно нахлынуло равнодушие - пусть песик, хоть козел, пусть бьют... все равно. Такова магия Ошейника - подавлять волю, малейшие проявления характера. Попросту заменять сознание грубым равнодушным слепком. Рассчитанный на нежить, на человека он действовал слабее, позволяя смотреть и запоминать, но все-таки действовал.
  - Вот и умничка, - сладко улыбнулся Тавд, позволяя "волкоду" обнюхать руку. - А теперь иди к другим, поиграйся!
  Вариан рванулся, собрал остатки воли... и смог на некоторое время освободиться. И тут же показал, почему он наемник. Человек огреб мощный удар в лицо, за ним другой, третий... Наемник бил во все уязвимые места. Убить Тавда у него не получилось - эльф слышал, что со смертью Хозяина умирают и подчиненные, так что он старался лишь причинить как можно больше боли. Жаль только, недолго... оправившись от шока, надсмотрщик рявкнул:
  - Стоять!!! Стой, гнида, я тебе приказываю!
  От приказа застыл не только Вариан, вновь порабощенный Ошейником, но и волкоды - мгновенно, в каком положении и были. Один из них грохнулся на пол, но даже не заскулил.
  - Та-ак, - явно подражая хозяину, с угрозой проговорил Тавд. - Та-ак. Ничего, больше промашек не будет, я тебе обещаю. Тебе достался самый лучший Ошейник! Его мощь не ослабевает, а лишь усиливается! Так что... я могу и подождать, пока ты окончательно не отупеешь. Немного...
  Вариану в той части души, куда еще не дополз этот проклятый туман, оставалось лишь бессильно ругаться...
  ...Он совсем потерял счет времени. Кажется, прошло уже больше месяца... Действие Ошейника усиливалось с каждым днем, превращая его в тупую тварь. Тавд даже дал ему кличку - Тварь. Всякий раз, когда ему попадалось на глаза грязное покорное существо, некогда бывшее чистокровным эльфом, надсмотрщик мерзко ухмылялся и приказывал сделать что-то, что нормальный эльф или человек ни за что бы не сделал. Например, принять участие в грызне волкодов.
  Так было и в тот день...
  - Тварь, поиграйся-ка с волкодами!
  Он подчинился приказу. Ну и что, что приказывают? Все равно...
  Волкоды, знавшие Тварь, охотно приняли его в свою полушутливую возню. Кажется, он царапался, кусался... со временем начала пропадать даже память, ее заменял все тот же туман равнодушия и забвения. В рукопашную эльф не мог справиться с двумя зверями, и был повален на землю. Зубы одного из волкодов щелкнули у самой его шеи...
  Он очнулся. Вариана словно водой окатили. Он почувствовал и мерзкий вкус шерсти во рту, увидел хищные глаза волкодов, сверкающие около его лица... Он вскочил, недоуменно глядя на кожаную полоску у себя под ногами. Играя, волкод случайно перекусил Ошейник, подарив эльфу свободу...
  Сзади раздался испуганный всхлип. Вариан медленно медленно повернулся. Когда он встретился взглядом с Тавдом, на его губах заиграла жестокая, очень жестокая, усмешка...
  Вариан рванулся вперед.
  ***
  - Господин Виадд был так любезен, что отдал мне этот кинжал, - с усмешкой закончил эльф. - Но от смерти ему не удалось откупиться... Даже не знаю, что с ней делать... - он покосился на оборотниху, которая смирно свернулась клубочком и лишь иногда поднимала на товарищей полные тоски глаза. - С одной стороны, меня-то Ошейник держал, да еще как, а с другой... Случайности бывают разные.
  - Подождем до приезда деда, - предложил Норид. - Знаешь, он такой умник!.. Ему даже предлагали стать директором Каридской Академии, но он отказался. Он свободный исследователь, любит ездить по всей империи. Сегодня в Кариде, завтра здесь, послезавтра в Цитадели...
  - Если он такой великий маг, то какого лешего он задерживается?!
  - Ну... не то чтобы маг. Скорее, ученый. Дед специализируется на нежити. Это он пятьдесят лет назад написал том "Самая распространенная нежить империи Харр".
  - Так это он? Тот самый Имирит Цитадельский?! - поразился Вариан.
  - А как же? - гордо подбоченился полукровка. - Он самый! А ты-то думал, откуда у него такие деньги! Пятьдесят златов - это тебе не пара медек. Ладно, это проехали. Короче, маг из него... ну, не самый лучший. Лучше, чем из нас с тобой, но все-таки далеко не великолепный. Мечом дед владеет тоже не слишком хорошо, хоть и эльф. Зато ученый он преотменный. Изучает нежить едва ли не с рождения. За четыреста тридцать восемь лет, знаешь ли, опыта подкопить можно ого-го сколько!
  - Слушай, Норид, мне двести пять. Я знаю, что такой возраст кое-чему учит, - вежливо сказал эльф, желая перейти поскорее к делу.
   Норид намек понял.
  - Ну, так получилось, что к нам в Пустоземье он добраться так уж быстро не сможет. А сейчас зима началась, так вообще... Короче, Миралида будет дожидаться своего хозяина еще пару-тройку недель. Дед присылал вестника, где все и объяснил. А, вот еще! - наемник достал из кармана горстку золота. - Вот. Расходы за содержание оплачены.
  - Чего ж ты раньше-то не сказал?! - поразился Вариан. - А?! Времени мало было?
  - Не, нормально. Но должен я все-таки взять свою долю? - невинно осведомился полукровка, но, тем не менее, отдал приятелю все золотые. - Ладно, пока... Мне еще тролля нанимать, чтобы двор расчистил!
  ***
  Спустя четыре недели Вариан проснулся от предельно вежливого стука в дверь, если, конечно, пинки ногами могут звучать вежливо, особенно так рано. В три часа ночи эльф не ждал никаких посетителей...
  - Ну?! - прорычал он, отворяя дверь и оглядывая нежданных гостей. Одним из них оказался ехидно ухмыляющийся Норид, который явно радовался возможности досадить товарищу, а другим... эльф, но гораздо старше Вариана. Кожу у глаз покрывала сеточка морщин - почти невероятно для остроухого племени, - волосы были белее снега, а изумрудные глаза смотрели необычайно прямо. Кроме этой прямоты, наемник успел разглядеть интерес и огонь познавания...
  - Доброй ночи, Вариан! - весело сказал Норид, глядя на хмурое лицо товарища. - Позволь представить тебе моего деда, Имирита Цитадельского. Он приехал в Пустоземье всего полчаса назад и сразу же помчался сюда... Ты впусти нас, а то совсем в статуи превратимся! Ледяная статуя в форме великого ученого - каково?
  - Доброй ночи, - кивнул Вариан и посторонился, пропуская гостей. - Рад познакомиться. Вариан, бывший наемник.
  - Взаимно, - чуть улыбнулся Имирит, протягивая руку. Вариан, чуть помедлив, ответил рукопожатием. - Наслышан о ваших подвигах... пожалуй, величайшим из них является то, что вы терпите моего внука. Ну и это, пожалуй... Извините за неожиданный визит, но мне чрезвычайно хотелось взглянуть на оборотниху... вы простите мне это?
  - Разумеется. - Вариан коротко поклонился и повел гостя к самой дальней комнатке дома. Он неплохо разбирался в людях и нелюдях и понял, что старый эльф принадлежит к вечным ученым, способным за работой забывать обо всем. Имирит начал ему нравиться. - Вот. По причине зимы я оставил ее здесь... надеюсь, у вас найдется достаточно крепкая клетка? Не хотелось бы, чтобы такой великий ученый погиб по причине непрочной деревяшки.
  - Все мы когда-нибудь умрем, - заметил ученый. - Но клетка найдется, не сомневайтесь... О боги, какая красавица!
  На взгляд Вариана, красивого в оборотнихе было мало. Шерсть да, гладкая, серебристая, очень густая. Но вот остальное... Назвать жуткую харю нежити красивой эльф не мог ни при каком желании. Впрочем, у всех свои взгляды.
  - Великолепный экземпляр! - продолжал восхищаться Имирит, глядя на сердито зарычавшую Миру, которая сидела в специально огороженном закутке. Ошейник Ошейником, а простому серебру Вариан доверял куда больше, чем магии. - То, что нужно. Да, вы заслужили свои пятьдесят златов. Простите, сейчас у меня такой суммы нет... но если вы поедете со мной, я расплачусь с вами по-честному.
  - А попроще, понеприкрытей нельзя? - Вариан даже ночью соображал хорошо. - Нет... это уже не пятьдесят золотых получится, а все шестьдесят!
  - Это за что? - возмутился исследователь.
  - За охрану оборотнихи. Это раз. - Эльф начал демонстративно загибать пальцы. - За уход за ней - ведь меня она знает хоть как-то, а вас видит в первый раз. Два. За охрану вашей жизни, вашего каравана или где вы там едете. Три...
  - Все-все! - замахал руками Имирит, не отрывая взгляда от оборотнихи. - Да уж... Вы старый волк, вас так не проведешь. Пятьдесят один.
  - Шестьдесят, - продолжал стоять на своем Вариан.
  - Пятьдесят два.
  - Ну... ладно, один-единственный раз снижу цену. Пятьдесят девять.
  - Пятьдесят два.
  - Пятьдесят девять.
  Спор продолжался более четверти часа, в течение которого Имирит продолжал осматривать добычу, а Вариан - поигрывать небольшим кинжалом, с которым не расставался ни на минуту все эти недели. Норид с интересом вслушивался в спор, нагло почесывая Миру за ухом - Ошейник контролировал оборотниху, не давая ей возмутиться. Вариан не сомневался, что, не будь на шее твари этого артефакта, полукровка лишился бы руки. Но в результате они все-таки сошлись на нейтральной сумме в сто двадцать пять златов. Хозяин дома гостеприимно предложил посетителям переночевать, на что дед с внуком ответили единодушным согласием - на улице вновь разыгралась метель. Но Имирит предварительно попросил "прояснить ему парочку вопросов"...
  - Ну? - Вариан изогнул бровь.
  - Для начала... Вы не замечали в ее поведении ничего... необычного? - ученый явно осторожничал и тщательно подбирал слова.
  - Ну... - бывший (а сейчас и действующий) наемник задумался. Необычное... Под это определение подходило почти все - даже само противоестественное существование оборотнихи. Но старик явно спрашивал о чем-то другом. - Да нет, ничего особенного. Кусается. Рычит. Дикий зверь, не более того.
  - А вы следили за ней днем?
  - Ну да... но она днем обычно спит. Я ее не бужу, так хлопот меньше. Днем... почти так же... только... - Вариан, внезапно пораженный догадкой, посмотрел Имириту в глаза. - Вы про то, что днем она более разумная?
  - В точку! - удовлетворено откинулся в кресле исследователь. - Более разумная. Самое подходящее определение, пожалуй. В этом и состоит моя гипотеза. Почему? Как свет солнца влияет на нежить? Почему их всех, кроме редких исключений, при восходе смаривает крепчайший сон? Почему оборотни вообще зовутся так - ведь они не превращаются, всегда оставаясь самими собой, а их правильное название - волкодлаки - никто не употребляет? Я задумывался над этими вопросами очень долго...
  - И? - Вариан, напротив, подался вперед. Все-таки нежить чрезвычайно распространена по территории империи, и любое открытие помогает ее истреблению.
  - Да так, есть кое-какие догадки, - отмахнулся ученый, явно не желавший так уж просто делиться своими "догадками". Норид явно неверно описывал его, когда говорил "чудак" и "забавный старичок"... - Как она себя ведет?
  - Как нежить. - Вариан, и раньше знававший таких ученых, не стал упорствовать. Лучше небрежно спросить потом, желательно - после бутылки-другой вина. - Дикая, тупая. Сейчас Ошейник кое-как сдерживает ее, но безопасной и мирной зверюшкой я бы не назвал ее никак.
  - Как назвали, кстати?
  - Мира... Миралида.
  Ответ старого эльфа немало позабавил. Он усмехнулся и произнес, шутливо качая головой:
  - И богиня не оскорбилась в ответ на такое?
  - Как видите, мой дом все еще стоит, небесной кары пока не предвидится, - пожал плечами Вариан. Встал и достал из небольшого шкафчика бутылку, в которой плескалась красная жидкость. - Вот, каридсткое, урожая сорокалетней давности. Будете?
  - Разумеется! Какой же эльф откажется от хорошего вина? - рассмеялся Имирит.
  - И полуэльф тоже, - вставил Норид.
  - Вот и хорошо, - Вариан разлил вино по бокалам, вырезанным из красного дерева, первым отхлебнул. - Великолепно.
  - Согласен. - Имирит взял предложенный бокал. - Были какие-то... необычные случаи?
  - Ну... необычным можно считать и самое ее пленение... а так... ну, полнолуние, само собой. Потом, аккурат на другой день после полнолуния, пришла первая буря. Миралида тогда находилась в подвале, и ее завалило. Она умудрилась прокопать себе ход.
  - Сильная, тварь... - пробормотал Норид. - Мы потом на нее Ошейник нацепили. Больше ничего необычного не было, верно, Вариан?
  - Да. Сидела у меня в клетке, я ее даже не замечал. Мелкая и безопасная... пока. А что вы с ней сделаете, Имирит?
  - Буду изучать. Долго и тщательно, - пожал плечами эльф. - Кормить, само собой, ухаживать. А еще буду пытаться приручить.
  - Что-что?..
  - Дед, ты что, рехнулся?! - Норид не отличался вежливым поведением. - Какое приручить?! Забыл, что произошло с тем ученым? А ведь он воспитывал волчонка!
  - У всех свои методы, - повторно пожал плечами Имирит. - Не беспокойтесь, его ошибки я не повторю. Я жить хочу. Но могу поручиться - через несколько недель она будет признавать хозяина! Хотя... Вариан!
  - А? - наемник поднял голову. - Что?
  - Вы ведь уже давно ухаживаете за Миралидой... не хотите продолжить практику? Вы ведь все равно будете ехать со мной? Не бесплатно, конечно. А Норид вам поможет.
  Оба наемника скривились, словно вместо великолепного вина в их бокалах оказался уксус. Но Норид не мог отказаться, поскольку был немало обязан своему деду. Для поступления в гильдию наемников необходима рекомендация кого-то из высшего общества. Имирит буквально протолкнул непутевого внука в наемники, так что теперь полуэльфу волей-неволей приходилось отрабатывать должок...
  Но отрабатывать его в одиночестве Норид не желал.
  - Соглашайся, Вариан! - прошипел он. - Давай! На нас все равно никто не нападет, скучно будет... к тому же ты поклялся, а кто знает, что старик ее не угробит?
  - Я не угроблю! - оскорбился Имирит, у которого, несмотря на старость, был очень хороший слух. - А вы поклялись, Вариан?
  - Да, - злобно покосившись на не в меру болтливого товарища, буркнул эльф. - Поклялся не причинять ей вреда и не допускать ее смерти...
  - У Вариана бзик насчет этого, - вновь встрял Норид. - Ненавидит оборотней. Понимаешь. Его дочурка, кажется, приемная, была магичкой. Оборотни растерзали ее.
  - Таак... - тихо сказал Вариан. - Еще одно слово - и язык одного полуэльфа отправится на оборотнихе!
  - И впрямь, Норид, помолчи, - поморщился Имирит, отставляя опустевший бокал. - Честно говоря, я не слишком понимаю, как ты вообще умудрился стать наемником - с твоей-то болтливостью! А насчет вашей клятвы, Вариан... кстати, вы откуда?
  - Из Транны.
  - Далековато вас занесло... Чего же вам в нашей скромной империи приглянулось?.. Ну ладно, не мое дело. Мое дело про вашу клятву. Итак, вы ее дали. Тогда понятно, почему вы говорили про охрану оборотнихи. Ну, почему бы вам и впрямь не поухаживать за ней? Тогда вы немало поможете науке.
  - Честно говоря, мне на эту науку наплевать, - фыркнул Вариан. - Но... в принципе... могу и пойти вам навстречу. Только учтите, стоить это будет немало...
  - Думаю, мы договоримся, как все цивилизованные эльфы...
  - Я не цивилизованный. Я наемник.
  - Тем более, - лукаво усмехнулся ученый. - Тем более.
  ***
  Город провожал их редкими огоньками в окнах и несильной метелью. Но Вариан знал, что скоро она прекратится. Уже скоро окраина Пустоземья останется далеко позади, а вместе с ней - и эта безумная зима. Впереди их будет ждать Цитадель.
  Сквозь вой ветра пробился другой - невыразимо тоскливый, от которого мурашки по коже пробежали даже у повидавшего виды наемника. Чуть повернув голову, он встретился глазами с Миралидой. Несколько секунд она смотрела на него, потом отвернулась и, дрожа от холода, вновь завыла - заунывно, на одной протяжной ноте.
  - Интересно, почему?.. - пробормотал Вариан, вновь смотря вперед.
  Ответа не было.
  
  Часть вторая
  - Вот и выбрались, - с облегчением выдохнул Норид, первым пересекая невидимую границу. Сразу же прекратилась жестокая метель, слой снега стал гораздо тоньше. Здесь тоже была зима, но в этих широтах она бесснежная и относительно теплая, словно сгоняя все холода в несчастное Пустоземье. - Слышишь, тварь? Мы теперь в большом мире! Ты небось и не знаешь, что это такое!
  - Все она знает, - фыркнул Имирит и покосился на свернувшуюся клубочком Миралиду. - Судя по всему, ей уже за сотню. Думаю, она успела попутешествовать на своем веку... Пожалуй, она тебе, Норид, может немало порассказать о нашей империи!
  - Мне тоже за сотню! - обиделся полуэльф. - Ну ладно... Вариан, ты как?
  - Нормально, потом подлечу, - сквозь зубы процедил наемник, озабоченно щупая руку. Всего несколько минут назад он неосторожно поскользнулся и сильно поранился о лед. Одна лыжа сломалась, но вот об этом никто не беспокоился - все равно скоро придется их снимать, как и всю зимнюю экипировку. Лохматый тяжеловоз, с непонятной флегматичностью везущий телегу с живым оборотнем, тоже повеселел и прибавил шагу, как и жеребец Вариана. У эльфа рука не поднялась оставлять верное животное, так что он взял его с собой. Но пока от Барга (так звали коня) было больше вреда, чем пользы.
  - Скоро можно будет сесть на телегу, - пообещал подуставший Имирит. Многомильный переход тяжело дался ученому - в конце концов, эльфу было почти четыреста сорок лет... - Здесь остановимся, или дальше пойдем?
  - Дальше. Лучше уж сначала выйти на твердую землю, а потом делать привал, - подумав, сказал Вариан. - Вы как, идти можете? Может, лучше сейчас сядете? Или на моего коня?
  - Нет, я так пройдусь... У тебя Барг и так еле идет - вон как ты его нагрузил! Чего Дракона зря загружать, он и так с трудом эту клетку тащил...
  - Этого коня Драконом зовут? - не поверил Норид. - Да его Ленивцем надо было назвать, он у тебя нежить тащит и ничего!
  - Ну... - Имирит замялся. - Раньше его действительно звали Драконом, да и вел он себя точно также... Но я тоже знал, что лошади ненавидят нежить... Вон, как Барг от телеги шарахается... У меня некромант знакомый есть...
  - Оп-па, - поразился полукровка, не ожидавший от миролюбивого ученого такого смелого решения. Хотя, если разобраться, миролюбивость этому никак не мешает... - Он чего, мертвый?! Типа - тащишь нежить - стань нежитью?
  -Ну... примерно так, - не стал спорить ученый. - Короче, я заплатил за это кучу денег, зато получил прекрасного послушного коня. Бегает быстро, не шумит, не ест... Только холодный и собственно ездить неудобно, но это не так важно. Мне Дракон и нужен-то был только телегу тащить...
  - Неплохое решение, ничуть не хуже других, - равнодушно пожал плечами Вариан. Он шел, здоровой рукой опираясь на крепкие сани. - Только почему телега-то?
  - Не смотри, что на вид это сани, - поморщился старый эльф. - Там полозья выдвигаются, в обычное время это борта телеги. Выйдем на твердую дорогу - покажу. Кстати, там далеко осталось?
  - Сейчас посмотрим, - полукровка достал из кармана крепкой стеганой куртки небольшую карту. На ней были обозначены лишь главные дороги, но путешественникам хватало. - Мы сейчас на большаке, на самой границе... Две мили пройдем, и окажемся на перекрестке с Каридстким трактом.
  - На перекрестке снега гораздо меньше, может, вообще нет, так что лучше идти вперед, - пожал плечами Вариан. - К тому же мне надоело спать под толстенным слоем снега и каждое утро дрожать от холода! А на перекрестке должен быть трактир, "Сивая кобыла" называется, а рядом с ним деревенька - правда, крошечная совсем, едва ли с два десятка домов наберется...
  - А ты не забыл, что тут творится, - с удивлением покосился на товарища Норид.
  - Что такое сорок лет для эльфа? - фыркнул Вариан. - Совсем немного... Ну ладно, хватит болтать, вперед!
  Норид с уважением покосился на товарища. Стоило им тронуться в путь, Вариан занял положение командира в их маленьком отряде. Никто не возражал: Имирит как ученый, просто не умеющий командовать, а Норид отслужил в наемниках гораздо меньше и просто обязан подчиняться старшему по рангу и более опытному товарищу. Так что эльф-наемник предводительствовал вот уже неделю...
  - Как там Миралида? - Имирит с беспокойством покосился на клетку. Эта тюрьма для оборотнихи гораздо крепче грубо сколоченного ящика, который в свое время построили Вариан с Норидом. Вырваться отсюда у оборотнихи не было никаких шансов даже во время полнолуния...
  - Да чего с ней станется, с нежитью-то? - равнодушно проронил Вариан, но все-таки посмотрел на кучу тряпья, в которой пряталась оборотниха. Вообще-то, с нежитью могло статься очень даже многое, что оборотниха и демонстрировала, умудрившись простудиться. Как ее лечить, никто не знал - до этого все трое предполагали, что оборотни вообще не болеют.
  - Это потому, что она не двигается, - пояснил между делом Имирит, которых немного понимал в болезнях. - В нормальных условиях оборотни очень много двигаются, так что не замерзают даже зимой в Пустоземье. Но Миралида лишена такой возможности. В результате кровь двигается медленно, пищи, опять же, она получает мало... как результат - болезнь.
  - Выпускать ее мы не будем! - категорично сказал Норид. - Верно, Вариан? Нечего такую пакость пускать разгуливать, людей пугать! Еще Ошейник сорвет, з-зараза... Кстати, а нас в гостиницу с ней пустят?
  - Не уверен... - задумался Вариан. - Туда ведь даже с волкодами не пускают... С другой стороны, зачем нам вместе с ней проситься? Спрячем где-нибудь в лесу, приказ отдадим...
  - Неплохо придумал, - пожал плечами Имирит. - Так и сделаем.
  ***
  При приближении к гостинице возникли некоторые проблемы. Самая большая из них заключалась в отсутствии леска или чего-либо, где можно оставить оборотниху. Спутники остановились в нескольких шагах от гостиницы, в недоумении поглядывая друг на друга. Наконец Норид плюнул, поправил ножны с мечом так, чтобы они были получше видны и бесшабашно подошел к двери.
  - Сделайте очень умные и сердитые лица, - посоветовал он товарищам. Правда, ни Имирит, ни Вариан даже не попытались последовать его совету, но полукровка все равно остался доволен. Имирит прошел дальний путь и был и так недоволен, а Вариану грозный вид придавали шрамы на лице - особое впечатление производил один, пересекавший бровь и переходящий на щеку. Как не пострадал глаз, осталось загадкой даже для него самого и его тогдашнего противника - вампира...
  Норид сначала постучал, но уже после второго стука отбросил вежливость в сторону и сотряс несчастную дверцу мощными пинками. Результат проявился незамедлительно - не успел полуэльф занести ногу в пятый раз, а дверь уже открылась. Пухлый мужичок, с добродушным оскалом стоящий на пороге, очень резво отпрыгнул в сторону, увидев их компанию. За его спиной незамедлительно появился другой - даже выше Вариана, мощный, явно любящий подраться - вышибала. Оба - люди.
  - Ну? Чего надо? - с чуть заметным акцентом спросил вышибала.
  - Добрые люди, не найдется ли у вас свободных комнат для трех усталых путников и места в конюшне для двух лошадей?
  Хозяин гостиницы сделал шажок вперед, услужливо сообщил:
  - Найдется, а как же. Сейчас, по правде, все комнаты свободны... В Пустоземье-то зима, туда разве что сумасшедший подастся...
  Норид фыркнул, ехидно посмотрев на деда.
  - Деньги у вас есть? За бесплатно не пущу, уж извините. В чистом поле ночуйте.
  - Найдутся... - Вариан демонстративно позвенел мешочком с монетами. Оставалось маловато, но на пару-тройку ночевок хватит. - Может, делом помочь надо? Работа какая...
  - Даже и работа найдется, - сказал вышибала, внимательно глядя на двуручник Вариана и меч Норида. - Господа, значит, из наемников, верно разумею?
  - Верно, - не стал отпираться полукровка.
  - По нежити смыслите чего?
  - А кто у вас? - насторожился Вариан.
  - А... проходите, поговорим, - махнул рукой хозяин гостиницы и посторонился, пропуская гостей. - Негоже дела на пороге обсуждать, иначе дело не удастся... О лошадке не беспокойтесь, там мальчонка-конюх есть, отведет, покормит... Еды подать?
  - Да.
  Внутри было темновато и совершенно пусто. Этот большак не пользовался популярностью у путешественников и в лучшие времена, сейчас же в путь отправились бы лишь потерявшие весь ум путники, каковыми, похоже, и считали их компанию. Хотя Вариан не был так уж уверен, что они неправы...
  Гостиница была не из лучших. Официантка была всего одна, да и та сейчас дремала, - хозяин не стал ее будить, обслужив гостей самолично. Шесть-семь грубо сколоченных столиков, на каждом - блюдце с сарильским маслом, в которое положен фитиль. Света такие лампы давали на удивление много, зато нещадно чадили и заполняли всю комнату не слишком приятной смесью запахов, в которой угадывался запах горелой шерсти. Стены увешаны сетями, над стойкой расправил ощипанные крылья орел, лишенный доброй половины перьев. Прямо в лицо ему с недобрым оскалом нацелилась голова волкода, висящая над дверью и угрожающая свалиться на голову очередному посетителю. Обычный трактир в маленькой деревушке, где трофеи некуда девать, а выбрасывать жалко.
  - И нежить польстилась на это?.. - недоверчиво пробормотал Норид. Хозяин гостиницы поморщился, услышав его слова, но благоразумно не стал затевать ссору, лишь кликнул мальчишку, чтобы он позаботился о лошадях. Что это может означать, уставшие спутники сообразили лишь через несколько секунд, когда возражать было уже поздно...
  - Что подать? - услужливо спросил мужичок, глядя на хмурые лица товарищей.
  - А что есть?
  - Телятина жареная, ящерятина копченая, каша перловая, картофель вареный, вино, чай, - перечислил весь нехитрый список хозяин.
  - Ящерятина - это драконина, что ли? - не понял Норид.
  - Если бы... нет, варана вчера мальчонка поймал. Как он здесь оказался - одни Первостихии ведают! Ну так что подать?
  Наемники и ученый переглянулись и единогласно заказали самое не вызывающее сомнений - телятину с картошкой и вино. Хозяин гостиницы собирался было умчаться, когда с улицы раздался вопль, а в следующую секунду в помещение вылетел испуганный паренек лет четырнадцати.
  - Там... там... - от испуга он никак не мог выговорить.
  - Чего там? Опять привидение? Эбт, запри дверь поскорее! - испуганно охнул хозяин. Вышибала незамедлительно выполнил приказ, что, впрочем, не требовалось.
  - А, это он про нашу собачку! - "сообразил" Норид и подошел к людям. - Понимаете, мой друг... - кивок на Вариана, - решил охотиться только на нежить, отрекшись от лживого ордена наемников и поняв благодеяния рыцарей. Поскольку амулетов у него нет, он решил бить проклятущих тварей их же оружием, приручив для этих целей волкодлака обыкновенного - безопаснейшего из нежити! Теперь он уничтожает монстров с помощью своей собачки, названной Мирой. Она на всякий случай носит Ошейник Подчинения - вы же знаете, как он действует на нежить? - и совершенно не опасна...
  По мере рассказа челюсти всей прислуги отвисали все больше, да и товарищи Норида слушали его с интересом и удивлением. Вариан даже хотел возмутиться, почему Норид избрал своей мишенью именно его, а не себя, но его удивление на фоне рассказа выглядело бы странно...
  - Волкыдыка? - испуганно повторил хозяин гостиницы, который явно впервые слышал это слово. Знал бы он, что скрывается под научным названием, еще не так бы испугался... - А это кто такой?
  - Я же говорю - миролюбивейший из нежити! Научная классификация: царство - нежить, класс - условно живая, отряд - хищные, семейство псевдоволчьих, род волкодлаков, вид - волкодлак обыкновенный серый. Отличается от Гончих и волкодов повышенной миролюбивостью и разумностью, способен на осознанные поступки, питается в основном овцами и птицами...
  - Хватит, хватит! - прервал его словоизлияния в конец запутавшийся хозяин гостиницы. - А чего он в клетке, да такой прочной, раз ручной?
  - Эксперимент, - не растерялся полукровка. - Везем на выставку в Цитадель, дабы продемонстрировать тамошней гильдии наемников. А клетка - чтобы ее не украли. Ценность-то какая! Да она на полторы сотни златов тянет, не меньше!
  Мудреные слова сделали свое дело - выгонять их не стали. К тому же люди привыкли доверять словам наемников, которые лгали чрезвычайно редко (правда, не из-за особого заклятия, как полагали наивные сельчане, а потому что надобности не было).
  - За постой вашей "собачки" заплатите отдельно, и лошадей сами отводите! Если она выберется... - он сделал выразительную паузу. - Короче, вы меня поняли.
  - Конечно, поняли! - заверил Норид, поскорее вручил ему два медяка и улизнул на улицу - распрягать Дракона.
  - Складно врет! - шепнул Имирит Вариану, когда вся прислуга удалилась по делам.
  - А он почти не врал, - ответно шепнул наемник, прекращая залечивать порез. От раны не осталось и следа. - Ну, вы и сам знаете... Классификацию перечислил правильно, по поведению оборотень и впрямь едва ли не самый миролюбивый... хотя к нежити, думаю, это слово применять нельзя вообще. Оборотни ведь нападают не сразу, одиночка будет приглядываться к добыче очень долго, а вот стая мало отличается по поведению от волчьей... если это можно считать миролюбием, то правильно. Разве что про меня он нагло брехал, ну да ладно... Эй, уважаемый! - повысив голос, эльф окликнул вышибалу. - Что за привидение-то? Не та ли нежить, о которой вы хотели поговорить?
  - Та, та, - прогудел громила, подходя к ним. Вариан заметил, что глаза у него для столь крупного человека очень умные и хитрые. - Водится тут что-то... непонятное. То ли волк, то ли лиса, то ли волкод... но в привиденистом виде. Появилось аккурат восемь недель назад, как Становление отпраздновали. На следующее утро мальчишка выходит и орет во все горло! Я тогда... гм... ну, не очень соображал чего, напился накануне хорошо... короче, не сразу понял, в чем дело. А через день сам выглядываю, воды набрать - а он стоит! Серый такой, лесок через него видно, глаза красные, единственные настоящие... Я попятился, значит, ведром заслонился, только ведь неглупый, понимаю, что против привидения это не подмога. Распрощался уже с жизнью, да только оно мне ничего не сделало. Постояло, посмотрело, а потом и ушло, будто его ни не было никогда! Я потом даже следов не обнаружил... Вот только появляется оно у нас все чаще и чаще, да все заметней - на этой неделе я его уже восемь раз - за три дня-то! - видел! Не трогает, но пугает сильно. И еще... словно оживает... - мужик поежился. - Можете не верить, но я в последний раз, это только вчера было, следы видел! Легонькие, словно весило оно лишь немногим тяжелее перышка, но все-таки - следы-то были!
  - Спасибо, уважаемый, - прервал его словоизлияния Вариан. - Благодарю... что за оплата? За спасибо мы вкалывать не намерены, уж извольте.
  - Уж ясно это... но про плату вы у хозяина спросите. Мое дело простое - вышибить кого, от разбойников предохранить, служанке помочь...
  Вариан проводил вышибалу задумчивым взглядом.
  - Неплохо тут с нежитью, однако. Да еще с такой... - задумчиво протянул он. - Я с ними только два раза сталкивался, правда, уже с "полными".
  - Вариан, я понимаю, что ты был одним из лучших наемников, пробыл на тракте более ста лет, за это время накопил опыта и знаний на кучу книг - от "Яды, диверсии, убийства и кражи" до "Как прикончить нежить", - возмутился Норид. - Но я-то вышел на тракт лишь пять лет назад! О ком ты говоришь?
  - Да, внук, надо бы заняться твоим образованием... - вздохнул ученый. - Учись, ученик, внимай знаниям! По описанию видно, что мы имеем дело с привидением. Но это скорее вызов духа, причем очень сильно растянутый во времени.
  - Чего?
  - Долго приходится вызывать, вот чего! Зато можно не торопиться, это раз. Два - такой вызов не требует никаких жертв, кроме небольшого количества собственной крови, а людей убивать не обязательно. Три - вызванный дух на редкость трудно изгнать, он имеет определенное тело, которое, однако, не подчиняется обычным законам. Кровь при ранении не потечет, как у той же Миралиды, дышать этому духу не надо, есть-пить - тоже... Но кровь он любит, причем очень сильно, определенные виды даже истлевают, не получив ее... Такие духи называются "призывцами". Чаще всего это человек... или эльф... ну, понятно. Кому и зачем необходимо призывать волкода - не понимаю!
  - Ладно, а что у нас с самим магом? Это ведь маг, верно? - уточнил Норид, тоскливо глядя в сторону кухни. Видимо, еду начали готовить только что, раз ее так долго нет...
  - Маг, - задумчиво кивнул Вариан, что-то подсчитывая на пальцах. - От уровня мага и зависит длительность призыва. Ну, ты знаешь - десять уровней, куча подуровней, все такое... Чем больше уровень, тем меньше время призыва. Маг десятого уровня может призвать духа всего за несколько дней. Этот провозился более восьми недель... Значит, самоучка, даже до первого уровня не дотянет.
  - Маг... - Норид поморщился. - Это плохо. Не люблю я с магами дело иметь. Пока только одного и прикончил, потом несколько дней отлеживался. Без глаза меня едва не оставил, гад...
  - Да? А какого? - заинтересовался Имирит. - А то если кого из моих друзей... Извиняй, внук, но я мстить буду.
  - Не... тоже самоучка, только рангом повыше. На третий бы потянул... Он мирный был, но упертый сильно. Меня ж как раз твой знакомый - Фиял Жмиринский - нанял. Что-то они там не поделили - то ли заклинание кто-то у кого-то своровал, то ли побрякушку какую... Мне особо дело до этого не было. Ну, прибил его. Как водится - издалека, арбалетом. Правда, он две стрелы зачарованные сжег - а они мне в два злата обошлись! Тем более, что этот Фиял мне только злат с половиной заплатил! - с возмущением фыркнул Норид. - А ведь уговаривались на трех!
  - Да, с заказчиками такое бывает, - посочувствовал ему старший наемник. - Правда, после того, как обманувших меня заказчиков, среди которых была и пара-тройка магов, нашли мертвыми... уверяю, более хорошего способа повышать себе гонорар не существует.
  - Э... господа наемники... - неуверенно проблеял хозяин гостиницы, уже некоторое время стоящий рядом и напряженно вслушивающийся в разговор. Похоже, он был впечатлен. - Простите, что отвлекаю... но...
  - Разумеется. Садитесь, - гостеприимно сказал Имирит, кивая на самый старый и наверняка занозистый стул. Хозяин, вынужденный принимать приглашение в собственной гостинице, побагровел, но ссориться не рискнул и послушно сел, предварительно сгрузив на стол тарелки. После этого ему пришлось подождать еще несколько минут, поскольку оголодавшие путники не отвечали на его робкие попытки начать деловой разговор.
  Лишь отодвинув опустевшую тарелку, Вариан первым начал:
  - Итак, про саму нежить мы уже узнали, что нам требуется. Но во сколько нам это обойдется? Включая бесплатное проживание, разумеется.
  - Ну... десять сребряков, - рискнул жмот.
  - Это что, шутка? - "не понял" эльф. - Уважаемый, нам этот дух ничуть не мешает. Мы сейчас поедим, отдохнем - и завтра с утра двинем дальше. Так что долго я торговаться не намерен. Двадцать.
  - Ну... хорошо... - признав аргументы убедительными, кивнул мужичок и побыстрее, пока они не решили вдруг повысить цену, улепетнул на кухню.
  - Чего так мало-то? - возмутился Норид. - Надо было хоть до злата дотянуть!
  - Злат? Не смеши меня. - Вариан с удовлетворенным видом откинулся на спинку стула. - Злат дают за высшую, опаснейшую нежить - оборотня, лешего, водяного... ну, и за убийство не слишком высокопоставленной особы. Смерть герцога стоит тридцать золотых - но это-то герцог! Император, наверное, на триста потянет, но его убивать запрещено. Судья, купец - златов этак на пять-семь, крестьянина вообще за платину берут. Слабый маг - не более пяти, а вот за сильного можно потребовать и все сто. Но это только при заказных убийствах, на которых наглеть не стоит. Если необходимо догнать кого-то и убить за правосудие, то надо брать дешево, занижая цену раза в два... Вот такие расценки. Сам знаешь, золото - металл редкий, благородный. Наемник не должен требовать слишком много, иначе заказ могут снять, благо в каждой приличном городе есть хоть один профессионал, не говоря уж о тех, что проходом. Да и рыцари, чтоб их леший побрал, эти ведь вообще забесплатно работают... Мало тоже нельзя - разоришься. Опять же, предел надо знать, если будешь постоянно убийствами заниматься, то могут на все договоры наплевать...
  - Понял, понял... - пробурчал Норид. - Ну почему так мало-то? Хоть бы до платины дошел! Сам говорил, что слабый маг злат стоит, а нам и нужно его прищучить!
  - Да кого там щучить... Просто гексаграмму призыва найти и стереть, призывец тут же растворится. Маг не рискнет вызывать повторно... Тут, разумеется, повозиться придется, пока найдем... А никого даже прибивать не надо. Такая работа стоит всего двадцать сребряков. А чего, тебе эти десять монеток так важны? Или тяжесть таскать не хочется?
  - Не хочется, - с вызовом подтвердил Норид, машинально оглядывая содержимое собственного кошелька - в основном тонкие платиновые диски, хотя попадались и мелкие медные, и серебряные. А вот золотого не было не одного. - Эх, хорошо тебе - у тебя кошелек ужимающийся, все время одного веса! А у меня-то обыкновенный!
  - Ничего, подкопишь - заведешь себе такой же. Чего до сих пор не купил? Они же на каждом шагу продаются...
  - Да, все не удавалось! То дорогие, то какое-то издевательство с сердечками подсунут. Нет, мне вообще-то на кошель плевать, но такое я в жизнь не куплю. Чего ржете?
  - Ничего, ничего, - успокоил его Имирит, прекращая смеяться. - Ладно, а что делать-то будем?
  - Походим по домам, поспрашиваем. Дело-то - с десяток домов осмотреть! Нас везде впустят.
  - Да ну... - поморщился Вариан. - Не пройдет. Кто поручится, что печать в доме, а не на пустыре? А сбегать не годится, не по чести это. Волкод ведь, как полностью в наше измерение войдет, кровавую баню учинит. Призывец боли не чувствует, он опаснее любой нежити - даже оборотня! - раза в три. Всех порешит, чтоб его...
  - Тогда как? Эх, жаль все-таки, что я не рыцарь... - вздохнул Норид. - Им и почет, и уважение, и кормят бесплатно, и амулеты выдают против нежити... а нашу братию тихо ненавидят и вечно самих прикончить хотят! Честное слово, едва ли не каждый тридцатый трактирщик подсыпает мне в еду отраву, или попросту готовит еду так, что отравишься, а ночью присылает ко мне вышибал с ножичками! Надоело их гонять, посреди ночи вставать, сопровождать пинками... Надоело!
  - Ничего, малыш, привыкнешь. А насчет плана... Слушай, Вариан, нежить ведь чует запах магии и другой нежити?
  - Да, особенно чувствительны оборотни... - на автомате ответил эльф, еще не понимая, к чему клонит ученый. Потом с изумлением уставился на Имирита: - Вы...
  - Я, - невозмутимо кивнул тот. - А чего? Она же в Ошейнике Подчинения, а если мы будем проводить дело днем, то все пройдет просто великолепно!
  - Слушай, Имирит, я понимаю, что ты ученый, я уже привык к твоим странностям. Но использовать оборотня в охоте за нежитью?! Как ты это представляешь? - от изумления Вариан перешел на "ты".
  - А вот так, - старик ядовито усмехнулся, - завтра утром ты возьмешь крепкую цепь и пристегнешь ее к Ошейнику, затем скажешь Миралиде искать. Не беспокойся, побежит, как миленькая, это я тебе как ученый-неестествоиспытатель говорю! И найдет тоже!
  - А может ты? Как ученый и знаток нежити?
  - Нет, - Имирит упрямо мотнул головой. - Я ее не приручал. Она ведь тебя видела каждый день, а не меня. Соответственно, к тебе и привыкла.
  - Я ее не приручал! - возмутился наемник. - Я еще раз говорю, как наемник со столетним стажем: приручить нежить невозможно! Она просто не может ни к кому привыкнуть!
  - А я ученый с трехсотлетним стажем, - ехидно произнес Имирит. - Ну, кто победил? А у тебя есть план лучше, с учетом, что мы торопимся?
  - Нет, - вздохнул Вариан.
  - Тогда поступаем по-моему, - спокойно проронил ученый.
  ***
  - Так, тварь, сиди тихо, - велел Вариан, глядя прямо в глаза оборотнихе. Тварь послушно съежилась и замерла. Но эльф все равно напрягся и был готов в любой момент отскочить, прицепляя к Ошейнику посеребренную цепь. Попутно он не переставал дивиться, сколько же серебряного и посеребренного барахла у Имирита в телеге. Даже с учетом невероятной дешевизны драгоценных металлов в их империи, за исключением разве что золота, по сравнению с другими странами, такая куча серебра стоила немало. А если учесть магические свойства... - Молодец... Хорошая девочка...
  - Ты еще ее погладь, дрессировкой займись. Ну, там, "сидеть", "фу", "фас"... Награда - кусочек сыра. Воспитаешь хорошую милую собачку... - насмешливо посоветовал Норид. Полукровка вновь не отказал себе в удовольствии посмотреть на то, как Вариан управляется с этой тварью. Взглянув повнимательней на оборотниху и особенно на ее клыки, он задумчиво добавил: - Хотя нет, сыр не подходит. Лучше уж мяса... человеческого!
  - Иди ты к лешему, - беззлобно огрызнулся Вариан, продолжая настороженно глядеть на "собачку". Для предстоящей операции он надел легкую кожаную куртку, но на таком расстоянии они не спасут. Клыки по любому опередят меч. - Помог бы лучше... Ладно, Мира, ко мне!
  Мальчишка, который зачем-то высунулся на улицу, ойкнул и вновь спрятался за дверь. Правда, его лицо тут же показалось в оконце. Вариан тихо зашипел, но прогонять его не стал - он и сам понимал, что оборотниха представляет собой колоритное зрелище. Сутулая, покрытая серебристой шерстью, с горящими янтарными глазами... Пусть и послушно следующая за ним, но кто знает, когда чары иссякнет?..
  - О, вы уже готовы? - Имирит вышел через черный ход, держа в руках какие-то флакончики и непонятные штуковины. - Великолепно. Вариан, как она?
  - Пока подчиняется...
  - Вот и хорошо. Я тут вооружился кое чем... Сами понимаете, голыми руками гексаграмму вызова не сотрешь, вот инструменты.
  - У меня тоже есть, - заметил Вариан, который захватил с собой весь стандартный набор наемника, который навьючил на Барга. Конь очень сильно возражал, но кусаться не стал - знал, что не поможет. - Чем твой-то лучше?
  - Ничем, - пожал плечами ученый. - Но мне лучше использовать свой... Извините, но я только печать стирать буду. Сами понимаете, я все-таки не наемник, убивать и вообще драться не умею...
  - Слушай, ты кому лапшу на уши вешаешь? - возмутился Норид. - Я-то знаю, как ты умеешь орудовать своей железякой, да и магий тоже!
  - Но это не значит, что мне это нравится, - пожал плечами старый эльф. - Откуда начнем?
  - Оттуда, где видели следы. Я расспросил помощника нашего работодателя, это вон там. - Вариан вытянул руку в указанном направлении. - Я еду на коне, держа тварь впереди. Ты, Норид, лучше ступай в деревню - может, повезет. Передашь о результате обычным способом. Имирит, идешь за мной, раз коня не хочешь взять. И... на всякий случай, не прячь арбалет далеко...
  "Обычным способом" у наемников именовалась слабая телепатия, которой в гильдии обучали всех без исключения. Любой мало-мальски обученный маг без труда мог "прослушать" передаваемые мысли, заклинание оставляло после себя легкую головную боль, но своей цели служило. Наемники редко сотрудничали, так что им хватало.
  - Слушай, Вариан, ты что, боишься этой твари? Вон какой дерганый, - с легким недоумением сказал Норид. - Мы ж с тобой их сколько порешили, так ты даже не дрогнул, а тут какая-то самка!
  - В том то и дело, что порешили, - мрачно фыркнул Вариан. - Мне ж убивать эту тварь запрещено, помнишь? Клятва, чтоб ее...
  - А-а, понял. Ладно, я поплелся! - Норид, с завистью глядя на недовольно вскидывающего голову Барга, демонстративно поковылял по направлении к деревеньке. Впрочем, его хромота таинственно прошла за воротами, сменившись быстрым шагом.
  Оставшись вдвоем, наемник и ученый одновременно посмотрели на внимательно нюхающую снег Миралиду. Оборотниха шумно сопела, иногда чуть покашливая, но своего занятия не прекращала. Барг еле слышно захрапел, глядя на нее, загарцевал на месте, но убегать не стал.
  Вариан покачал головой, с сомнением смотря на нежить, но все-таки вскочил на коня и направил его к воротам.
  - Пошли, тварь. Ищи следы!
  Оборотниха очень внимательно посмотрела на него, в раскосых глазах отразилась непривычная задумчивость... и она послушно заскользила по тонкому слою снега. Вариан невольно подивился, как это с виду неуклюжее создание умудряется передвигаться так быстро, будучи на привязи, - Барг то и дело порывался перейти на рысь, но эльф неизменно осаживал его.
  - Где эти следы были-то? - Имирит, как Вариан и просил, пошел следом.
  - Да где-то здесь... Ты и сам понимаешь, точно определить нельзя, ориентиров нет. Но направление и расстояние вышибала мне указал, а этого вполне достаточно. Где-то в полукилометре от гостиницы... Сейчас порыщем в округе. Призывец обязан каждую ночь возвращаться к печати, Миралида должна учуять запах нежити. Нюх у оборотней тонкий, а со вчера запах еще не успел пропасть... Ну, чего я тебе, ученому, это рассказываю? Сам небось знаешь...
  - Знаю, но выслушать специалиста никогда не откажусь. Будем надеяться...
  Вышибала не ошибся в направлении, но вот в расстоянии немного переборщил. Они не успели отойти и на четыреста метров, когда Миралида внезапно насторожилась и зарычала. Вариан поспешно спешился с коня и подошел к оборотнихе.
  - Тварь, назад!
  Оборотниха с рычанием отскочила, припав к земле. Вариан увидел следы - совсем легонькие, почти незаметные. Если бы не оборотниха, он бы пропустил их и не заметил. Но это, без сомнений, были следы волкода.
  - Я же говорил, она пригодится, - самодовольно проговорил Имирит, подойдя поближе. - Ладно, следуем туда?
  - Да.
   Теперь Миралида изо всех сил рвалась вперед, стремясь уничтожить волкода. Вариан знал, как сильно разные виды нежити, особенно если они принадлежат к разным семействам, ненавидят драг друга. Оборотни и волкоды принадлежали к одному семейству - псевдоволчьих, - но первые издавна охотились на вторых. Там, где обитали оборотни, можно было не опасаться волкодов. Вот только селяне никогда не соглашались на такой обмен...
  Впрочем, призывец относился совсем к другому даже не семейству - отряду. Бестелесные. Вариан сильно сомневался, что оборотниха может победить кого-то из них... но допускать схватки он не собирался...
  "Вариан, ты что-то нашел?"
  Эльф чуть поморщился, но все-таки ответил на беззвучный вопрос друга:
  "Следы. Леший, эта тварь несется по ним едва ли не галопом! Имирит за нами не успевает, сейчас предупрежу его... Ладно, а у тебя?"
  "Пусто, как в Благословенной Роще. Во всяком случае, в отношении всяких печатей, нежити и прочих темных вещей. Селяне косятся, но против обыска не возражают. Мне про этого призывца столько порассказали! И крылья он имеет, и овец загрызает, и намедни какого-то пьянчужку до смерти заморозил... Думаю, он просто напился и заснул под забором..."
  "Норид, я очень ценю твою помощь, но все-таки, постарайся быть ближе к делу! Между прочим, умение сосредоточиться на цели - одно из главных качеств наемника! Это так, к сведенью"
  "Ладно, понял. Короче, нет ничего. Под полы им, я, ясное дело, не заглядывал, но в людях разбираюсь. Вроде там ничего нет..."
  "Понял. Тогда жди нас у ворот деревни. Нет, лучше возьми у кого-нибудь лошадь и скачи сюда! Следы, небось, найдешь, нагонишь"
  "Ну ладно. Значит, удачного дела!"
  "В сумрак!"
  Обменявшись принятыми в гильдии прощальными словами, наемники одновременно оборвали связь. Вариан вновь поморщился - голова начала болеть, как и всегда после телепатии.
  - Эй, Вариан! Вариан!
  Эльф недоуменно оглянулся на Имирита. Исследователь облегченно вздохнул:
  - Я до тебя уже минуту дозваться не могу! Ты что, заснул?
  - Нет... с Норидом беседовал, - чуть смущенно признался наемник. - Ладно, чего?
  - Я, кажется, понял, куда эти следы ведут. Видишь, там овражек?
  Вариан прищурился и, действительно, увидел вдалеке небольшой овраг. Правда, следы вели не туда, а в сторону, но Имирит был прав: более подходящего места для проведения обряда здесь не было. Не в открытом же поле, где на нее может наткнуться любой путешественник, гексаграмму чертить! Нет, для этого необходимо скрытое место, более-менее защищенное от ветра и снега, не слишком далеко...
  Действительно, идеальное место. Как для обряда, так и для западни.
  - Знаешь, ты езжай по следам, а я пойду туда напрямки. Я ведь не на лошади... заодно и расстояние сокращу.
  Вариан медленно покачал головой:
  - Знаешь, мне не нравится это место. Разделимся - и что? Овраг узкий, там можно хороший отряд спрятать... Лучше ты ко мне на коня садись.
  - Вариан, это в тебе профессиональная настороженность проявляется, - фыркнул старый эльф. - Ничего там нет, кроме печати, разумеется. Да и если есть - я маг! Хоть до наемника по владению мечом и боевым навыкам не дотягиваю, но просто так меня не возьмешь.
  Не слушая Вариана, он быстро пошел к оврагу. Вариан мог последовать за ним... но ему не позволяли четырежды проклятые обычаи эльфов, которые связывали не хуже иных цепей. Эльфы привыкли уважать чужое решение, особенно если это - решение старшего. Лишь в армии следует строжайшая дисциплина, в обычном же путешествии каждый эльф мог поступать по-своему.
  Не раз и не два Вариан проклинал эти обычаи. И кто только придумал их? Кто изобрел эту нелепую традицию, из-за которой он потерял уже несколько товарищей, в том числе - дочь?..
  -Ну что ж, тварь, вперед, - невесело усмехнулся он, пуская Барга галопом. Оборотниха послушно побежала впереди, то и дело опуская голову и принюхиваясь к следам, которые постепенно сворачивали западнее овражка. Тяжелая цепь натянулась, и Вариан на всякий случай намотал ее на руку. Ехать стало неудобно, но оборотниху он не выпустит...
  - Гурдаррраррг! Грррарг! - проворчала оборотниха, в очередной раз обнюхивая отпечатки лап. Скорости она не сбавляла, продолжая мчаться быстрее коня. Вариан начал гадать, на сколько же ее хватит...
  - Чего-чего?..
  - Грраррг!
  - И что это значит? - приподнял бровь эльф, оглянувшись назад. В его планы не входило пасть от удара в спину. - Вон, солнце сияет, может, подтвердишь гипотезу Имирита, в чем бы она не заключалась?
  Оборотниха остановилась так резко, что конь едва успел затормозить, обернулась и слегка склонила голову, изучая своего хозяина. Вариан напрягся было, но внезапно понял, что враждебности в ее взгляде почти не было. Скорее - простое любопытство.
  - Ну, чего встала? Тебя сейчас Барг задавит, так что лучше вперед! Ну, ищи призывца!
  Миралида вздохнула, словно нехотя соглашаясь, и вновь побежала вперед. Правда, на этот раз они шли по следам совсем недолго...
  Он словно соткался из снега. Светло-серый волкод, невероятно крупный, с короткой шерстью и рубиновыми глазами. Вариан отвернулся лишь на секунду, поправить ножны, но он воспользовался этой секундой, чтобы подойти... нет, не к наемнику. К оборотнихе.
   Подошел и встал в двух шагах от нее, с явственной насмешкой наблюдая, как она рвется с цепи, но не может добраться до его горла. На хозяина твари, который вновь поспешно придержал коня, он обращал не больше внимания, чем если бы тот был деревенским мальчишкой с крохотной рогаткой. Вариан выругался - оборотиха тянула его не хуже ломовой лошади. В седле он сидел лишь благодаря наложенной на цепь магии, которая смягчала рывки, но все-таки не могла убрать их полностью и сильно мешала...
  - Так, призывец... Значит, ты воплотился... - пробормотал эльф, доставая короткий и прицеливаясь. Тетива сухо щелкнула, и стрела вонзилась в бок призывцу. Наемник вновь выругался в адрес Миралиды, которая своими рывками сбила прицел... Но слова ругани замерли у него на губах.
  Ошейник сиротливо валялся на снегу, там же лежала и цепь. А по земле, поднимая в воздух снежинки и клочья меха, катался серый клубок, из которого слышалось глуховатое рычание оборотнихи и тонкий, надрывный голос призывца... Барг испуганно заржал, встал на дыбы и двинулся на нежить, видимо, совершенно позабыв о своем всаднике. Вариан же спрыгнул с коня, едва не попав ему под копыта, и поспешно выстрелил, стараясь попасть все-таки в волкода, а не в оборотниху. Раздался негодующий визг призывца, вновь рыкнула оборотниха, и клубок распался. Оба представителя нежити оказались изрядно покусаны, но тяжелых ран не было ни у кого. Впрочем, Вариан это тут же исправил, нанеся резкий рубящий удар... Голова призывца покатилась по земле. Но эльф насторожился. Лишь пошевельнувшаяся Миралида заставила его оторвать изумленно-задумчивый взгляд от трупа мертвой твари и повернуться... тоже к твари, но еще живой.
  Оборотниха с рычанием повернулась к нему и медленно пошла по кругу, держась на расстоянии нескольких шагов. Вариан вновь встал в боевую стойку, готовясь встретить ее в прыжке. Меч начал покачиваться, сбивая тварь с толку...
  Прыжка не последовало. Вариан с изумлением увидел, как оборотниха замерла на месте, сжалась в комок, словно перед прыжком... но не прыгала, уподобившись каменной статуе. Даже глаза закрыла. Эльф озадаченно присвистнул - он никогда не слышал, чтобы оборотни поступали так.
  За спиной застучали копыта. Обернувшись, он увидел Норида верхом на великолепной мышастой кобылке, который мчался прямо на него. Полукровка на ходу спрыгнул с лошади и ловко приземлился рядом с приятелем, в мгновение ока оценив обстановку. Кобылка, увидев оборотниху, захрапела и поскорее отбежала назад.
  - Вариан, это что?.. - очень медленно спросил Норид, доставая меч - тот самый, что купил у товарища.
  - Не знаю... - тихо сказал Вариан и осторожно сделал шаг вперед. Оборотниха резко открыла глаза отползла назад на два шага. Эльф прошел еще вперед - с тем же результатом. На этот раз Миралида не стала закрывать глаза, внимательно следя за каждым его движением.
  - Э, ты ее не отпугивай! - спохватился Норид. - Это она чего? Сумасшедшая какая...
  - Не до болтовни! Давай, ты сзади, не давай ей сбежать!
  - А ты?
  Вариан мрачно ухмыльнулся и показал полукровке уже знакомую ему удавку.
  Кивнув, Норид плавно и неслышно, словно тот призывец, начал обходить оборотниху. Та повернула голову, на секунду оторвав взгляд от Вариана...
  Удавка скользнула по голове, а потом и по шее, словно змея. Вариан затянул ее рукой мастера, который сотни раз повторял это движение. В темных переулочках Карида, в богато расписанных замках Цитадели, в трущобах Виагора... много где. И каждый раз это оканчивалось смертью... Оборотниха вновь не успела даже заскулить.
  - Эх, где нам, полукровкам! - посетовал Норид и наклонился, коснувшись сонной артерии твари. - Жива. Руку эльфа везде видно... Ладно, что теперь-то будем делать? Вижу, с призывцем ты уже расправился...
  - Нет.
  Норид недоуменно открыл рот, но Вариан уже не слушал его. Эльф наклонился к трупу твари и повел рукой по серой шерсти, задумчиво коснулся шеи.
  - Ты не замечаешь ничего странного?
  - Нет. Труп как труп, - пожал плечами полуэльф, садясь рядом. - С волкодами я уже встречался, этот не отличается ничем... кроме размеров.
  - Именно что труп. - Вариан скривился и оглянулся. Угрозы он не заметил, разве что мышастая кобылка отбежала довольно далеко, и поймать ее теперь было сложновато. - Норид, ты подумай. Призывец - дух. Пусть и обретший на некоторое время тело, но дух! Как у него может существовать тело?!
  - Ты хочешь сказать...
  - Да. Это не он. А настоящий призывец бродит где-то поблизости...
  Вариан костерил себя последними словами. Сорок лет практически без работы существенно сказались на его навыках. Кое-что забылось, кое-что потерялось... и это уже нельзя вернуть. В гильдию его никто больше не примет.
  - Тогда поскорее поскакали к овражку, - беспокойство Вариана передалось и Нориду. - Ведь дед сейчас там?
  - Да. - Выпрямившись, Вариан подошел к Баргу и подвел его к неподвижному телу оборотнихи. - Ошейник теперь не восстановишь...
  - Давай помогу. - Норид понял товарища на полуслове и помог ему погрузить Миралиду на коня. Барг захрапел, но присутствие хозяина успокаивало коня, и он стоял неподвижно. Полукровка даже пошутил: - Если что, то добычу им мы всяко предъявим! Кстати, она надолго без сознания-то?
  - Не меньше, чем на час. Я ее хорошо придушил, человек бы несколько часов валялся. Но она живучая как не знаю кто, быстро очухается...
  - Ладно... Эй, а лошадь моя где?
  Пока Норид ловил кобылу, Вариан продолжал размышлять, вглядываясь в труп волкода. Что-то не сходилось...
  - Кажется, мои подозрения были не беспочвенны... - пробормотал он, когда подошел приятель, ведя на поводу храпящую лошадку. - Все, поскакали! Как можно быстрее!
  Запрыгнув на коня, он сразу перевел его к оврагу, наплевав на следы. Главное - успеть. Хотя Вариан не до конца понимал, что именно должно было случиться, он чувствовал, что что-то происходит. И он должен помешать этому...
  Просто если хочет выжить.
  Они достигли овражка всего за несколько минут, выжав из коней все соки. Уже издалека Вариан увидел неправильные, красные склоны оврага. При виде же огромной пентаграммы - пять, а не шесть лучей, как они предполагали! - части мозаики начали складываться в единое целое. И это целое эльфу очень не понравилось...
  Барг свернул так резко, что Вариан не удержался в седле. Впрочем, он и так не собирался в нем оставаться, так что маневр коня лишь ускорил его планы. Эльф прыгнул прямо в овраг, пролетев почти пять метров, прежде чем ударил о землю. Он успел сгруппироваться, но от удара о землю все равно потемнело в глазах. На краткое мгновение. А уже в следующий миг эльф перекатился, увертываясь от магической молнии. Нож серебристой птицей скользнул к магу, но упал, отбитый защитой. Краем глаза Вариан заметил неподвижное тело Имирита, и его захлестнула волна лютой злобы.
  Сколько еще товарищей он потеряет из-за глупых традиций, из-за эльфийского самолюбия и отваги?!
  Неизвестный маг не стал ждать. За первой молнией последовала вторая, третья... огненный всплеск ожег спину, Вариан упал на землю. К счастью для эльфа, в овражке было множество уступов. Жаль только, каждое укрытие годилось лишь на один раз. Хотя эльф и не желал долго прятаться.
  - Давай поиграем по твоим правилам... - процедил он. - Dvbeas kasd!
  Маг едва успел уклониться от огненного шара, но все-таки успел. Но свою функцию шар все-таки выполнил - отвлек внимание, прикрыв еще один нож. Вариан не промахнулся. Клинок вонзился точно в сердце колдуну. Но наемник не расслаблялся - чтобы прикончить мага четвертого уровня, ножа мало. Поэтому он ринулся вперед, в сумасшедшем прыжке преодолев метра четыре. Мышцы рвануло резкой болью, Вариан не успел сгруппироваться и неуклюже приземлился, почти наверняка вывернув ногу. Маг повернулся к нему, шепча заклинание... и упал.
  - Знал же, что болтик пригодится! - самодовольно заключил Норид, опуская арбалет. - Точно в голову! Вариан, ты как? Живой?
  Эльф не ответил. Впрочем, Норид спрашивал чисто для проформы - то, что приятель жив и относительно цел, он видел и сам. Заметив неподвижного Имирита, полукровка грязно выругался и поспешно спустился по обрыву. Вариан, тяжело хромая, подошел к телу ученого первым.
  - Живой, - с облегчением выдохнул он. - Хорошо. Оттащи его вон туда...
  - А помочь не хочешь? - возмутился полукровка.
  - Нет.
  - Почему?
  - Потому что, - Вариан подошел к пентаграмме, аккуратно пересек наполненные пропитанные алым канавки и внезапно с размаху вонзил двуручник в землю. Точно в центр пятилучевой звезды. Эльф оскалился, глядя в изумленное лицо товарища: - Потому что сейчас нас будут убивать.
  Он покрепче сжал рукоять двуручника. Тяжелый меч извивался и дергался, словно живой, лезвие, а за ним и рукоять начали нагреваться... Вариан, не обращая внимания на боль, продолжал до судороги стискивать оголовье меча и отстранился, уйдя в другой мир, именуемый Изнанкой.
  ...Он успел вовремя. Твари, привлеченные испускающей призыв пентаграммой, не успели еще напасть на две беззащитные души. Хотя нет, совсем не беззащитные! Вариан сосредоточился и призвал меч привычным движением, как делал десятки раз до этого. В руке возник стальной луч, плавно перетекший в изящный меч с чуть загнутым лезвием...
  Его окружало дрожащее багровое марево, сквозь которое невозможно было различить совершенно ничего. Вариан закрыл глаза - здесь они больше мешали, сбивая с толку невероятными картинами Изнанки. Здесь должны работать совсем иные чувства...
   Удар пришел из ниоткуда, но Вариан смог не только отразить его, но и ответить. Меч рассек марево, откуда-то пришел вопль - беззвучный, слышный лишь душе. А дальше атаки шли непрекращающимся потоком...
  Вариан не пытался ни вертеться, ни уходить от атак. Он застыл, двигалась лишь одна рука с сжатым в ней мечом. А сознанием эльф скользил по Изнанке, отыскивая напавших и безжалостно разрывая их в клочья. А в настоящем мире его тело скорчилось, сжигаемое огнем...
  "Чужшшой! Враг!"
  Вариан рванулся на шипящий голос, клинок взметнулся... и остановился, зажатый невидимыми клещами. И точно так застыла душа Вариана перед гораздо более могучей силой.
  "Еда!"
  - Освободи... - Вариан не удержался от стона. Боль тела он бы вытерпел, не впервой, но здесь... здесь тела нет, и удар принимает сама душа.
  "Нет..."
  Невидимые щупальца начали рвать его. Вариан отчаянно забился, клинок медленно пошел вниз, но медленно, слишком медленно!
  Его отбросило назад, на поверхность, заменявшую землю. Вариан с изумлением увидел быструю тень, слабый отпечаток сознания, который скользил меж ментальных щупалец, ловко уворачиваясь от них и не забывая отвечать собственными ударами. Только теперь эльф увидел того, кого так неосторожно призвал погибший маг. Больше всего это создание походило на огромного спрута с бездонными пропастями вместо глаз... А спаситель Вариана выглядел как...
  Оборотень. Волк. Девушка. Картины сменяли друг друга, перетекали одна в другую. Вариан вновь отвел глаза, не в силах рассматривать это порождение Изнанки. Он разберется с этим позже, когда у него будет время. Теперь же нужно оборвать связь спрута с пентаграммой...
  Вариан наткнулся на связь почти случайно, бестолково шаря по Изнанке. Открыв глаза, он невольно усмехнулся: выглядела эта привязка как обычная веревка. Что ж, если это веревка, то меч ее перережет! Клинок плавно коснулся нити и скользнул, перерезая волокна. Спрут завыл совершенно человеческим голосом и все-таки ударил, буквально вышвыривая Вариана из Изнанки. А потом медленно растворился, уйдя в недоступные жителям материального мира дали...
  Третий участник этой схватки с тоской посмотрел вверх, на пронзительно голубое небо, показавшееся за облаками цвета крови. Такое близкое и такое недоступное... Пока что... она почти по-человечески застонала и начала терпеливо ожидать возвращения...
  ...Первое, что он почувствовал - запах горелого мяса. Слух и зрение запаздывали. Вариан внезапно понял, что уже долго стоит на коленях, стискивая рукоять меча, которая ужасно раскалилась. От обретших чувствительность рук хлынули такие потоки боли, что он не смог даже вскрикнуть.
   - Вариан! Ты как? - кто-то силой оторвал его пальцы от оголовья и потащил по земле, заботливо не касаясь обожженных рук. Зрение вернулось последним, и Вариан увидел лишь мутные очертания предметов. Кажется, это все тот же овраг. Да, точно. Вот только пентаграмма, прежде бывшая такой яркой, потускнела, а красная земля посерела, став цвета пепла.
  - Выпей! - Норид заставил его сделать несколько глотков какой-то остро пахнущей жидкости. Вариан закашлялся, но послушно глотнул. По всему телу пронесся огонь, ладони обожгло болью, но зато тело окончательно подчинилось хозяину.
  - Привязка... оборвана?.. - прошептал он, стараясь приподняться. Норид пресек его попытки резким тычком в грудь.
  - Да. Надо же, какой исполнительный нашелся! Только о работе и думаешь! - невесело рассмеялся полукровка. - А вот ты лежи, воин бывалый. Тебя Изнанка едва не прикончила. Хотя нет, вру, не прикончила бы в любом случае, но все-таки ослабила сильно. Ты ведь в нее погружался, да?
  - Да... - Вариан некстати вспомнил, что наемников первого круга о существовании Изнанки не просвещают. Откуда же Норид узнал это? - Все в порядке? Кто напал?
  - Да такие твари, на волкодов похожие. Серебру поддавались, так что проблем не возникло. Ты спи пока...
  Вариан попытался было возразить, но не получилось. Последнее, что он услышал - голос Норида накладывающий исцеляющее заклинание...
  Он смутно помнил, как они добрались до гостиницы. Кажется, Норид с кем-то ругался, рядом слышалось одобрительное ворчание Имирита... и мягкая пелена, захватывающая разум...
  - Клятвы исполняются всегда... Нарушить клятву невозможно по определению - судьба все равно повернет все по-своему...
  - Я могу поклясться выиграть бой против тысячи, но силы мне это не прибавит, да умения тоже. Клятвы нарушаются так же легко, как и обещания.
  - Нет, Вариан. Ты все равно выиграешь бой. С судьбой. Со своим страхом. Поверь, такие бои гораздо труднее, чем простая схватка. Даже против тысячи. К тому же... кто сказал, что ты не выиграешь? Для этого все-то надо, что горный обвал, или хорошее заклинание, или... Вариантов много, и каждый из них осуществим. Ты можешь поклясться вывести отряд в безопасное место, но нарушишь клятву и приведешь их к врагам. Но судьба бросит тебе под ноги маленький камушек, от которого начнется горный обвал... Он и сметет всю армию, а ты будешь раздавлен камнем, как клятвопреступник. Или ты будешь думать, что нарушил клятву, бросив товарищей в лесу, но они пойдут за тобой... и ты выведешь-таки их в безопасное место, пусть и против своей воли.
  - Не буду с вами спорить, мастер Шиетт.
  - Но ты все равно не согласен со мной, верно? Не притворяйся, я-то знаю. Все вы, наемники, такие. Вы можете незамеченными проникнуть во дворец, наполненный стражей. Можете схватиться с драконом и победить, но при этом отказываетесь замечать очевидные вещи... Но ты поймешь, я обещаю тебе.
  - Что-то мне не верится в это.
  - Я не верю. Я знаю...
  ***
  Вариан спустился в трапезную уже к вечеру. Хозяин гостиницы метнул на него виноватый взгляд, что-то буркнул мальчишке, который тут же умчался на кухню. Норид, сидящий за столиком рядом с Имиритом, окликнул его:
  - Привет, Вариан! Иди сюда!
  - Добрый... ну, полагаю, уже вечер, - поздоровался наемник, подсаживаясь к ним. - Все в порядке?
  - Да. Я с хозяина дополнительную плату стянул... пять платинок! - похвастался Норид. - Руки не болят?
  - Нет. - Это Вариан проверил, как только проснулся. Слишком велик был страх остаться немощным калекой, утратить свою суть... Ему повезло. Ладони лишь слегка побаливали, но насчет этого эльф не беспокоился...
  - Вот и хорошо. А теперь, может, ты объяснишь до конца, что все-таки произошло, а?! Мы охотились на призывца и слабого мага, а встретили четвертый уровень и какого-то спрута с Изнанки! По-моему, на призывца это не слишком похоже... - возмутился полукровка.
   Имирит чуть поморщился, коснувшись головы, и добавил:
  - Маг хороший был... узкая специальность, правда. Молнии у него сильные, меня уже второй оглушил...
  - Не то чтобы маг... - Вариан пошевелил пальцами, стараясь ухватить ускользающую мысль. - Он Силой почти не обладал... заклинания знал, умел их выговорить, но вот Сила... ее он черпал от этой твари. Поэтому-то мне и удалось так легко порвать связь - спрут был повязан на мага, связь все равно со временем растворилась бы...
  - Отлученный? Или Бывший? - перебил его Норид. Вариан лишь пожал плечами.
  - Не знаю. Думаю, все-таки Бывший. На наемника он не тянул...
  Бывшими в империи именовали магов, по той или иной причине утративших Дар. Такие могли еще призывать тварей Изнанки, платя за это годами жизни, но настоящими магами не являлись. Как и наемники, выгнанные из гильдии, не были настоящими наемниками, хотя и сохраняли часть умений. Именно выгнанные - Вариан, ушедший по доброй воле, Отлученным не считался.
  - Насколько я понимаю, призывец был всего лишь приманкой, - заметил Имирит, негромко постукивая по столешнице. - Бывшему необходимо было совершить жертвоприношение, чтобы закрепить связь с тварью навечно. Но местных было трогать нельзя - сколько тут местных, пропажу сильного, здорового человека обязательно бы заметили и обратились бы к наемникам уже с серьезным заказом. А так, создав иллюзию призывца, он расставил ловушку - наемники шли расслабленными, поскольку не воплотившегося призывца всерьез воспринимать сложно - чего там, гексаграмму стереть, особенно если маг такой слабый! Да мы и сами попались на удочку... Меня оглушили, приняв за наемника, и были готовы уже принести в жертву, но тут явился Вариан. Вот это-то и стало для мага сюрпризом. Он-то думал, что эльф уже мертв. Ошейник-то Миралиде волкод - кстати говоря, настоящий! - не зря порвал... Вариан должен был погибнуть или хотя бы серьезно пострадать. Но тут план мага дал осечку, даже два раза. Первое - Вариан отнюдь не неопытный юнец, за которого его приняли, а опытный наемник, прослуживший более века. Пасть от укуса оборотня он не может по определению...
  - Спасибо, - сухо поблагодарил эльф.
  - Не за что, - отмахнулся ученый и тут же ехидно добавил: - Скорее уж, тебя тихо-мирно повесят в каком-нибудь городке. Но ни в этом дело. Вторая же промашка мага заключалась в выборе времени. Солнечный свет как-то влияет на высшую нежить, и она становится гораздо миролюбивей и разумней. Миралида не стала нападать на Вариана. В результате вы прибыли как раз вовремя, чтобы прикончить мага и прогнать эту тварь.
  - Отличный план, - заметил Вариан. - Повезло, что здесь проехали именно мы. Другой бы вляпался в это и не выбрался.
  - А кто маг-то? Откуда он тут взялся? Я ведь проверял дома, там ни одного мага нет! - возмутился Норид. Полукровка был искренне оскорблен. Его умения наемника подвергались сомнению! - Жаль, этот труп сгорел так быстро, я рассмотреть не успел...
  - Не беспокойся, в деревне его не было, - успокоил его Вариан. - Ты не замечаешь здесь ничего непривычного?
  - А чего там привыкать, мы тут всего два дня... - тем не менее, Норид добросовестно покрутил головой. - Ну, хозяин вон там, за стойкой. Мальчишка с кухаркой на кухне. Они что, до скончания зимы будут готовить?! Вышибала... вышибала... а вышибала где?
  - Остался в овраге, я полагаю. - Имирит одобрительно похлопал внука по плечу. - Молодец, что заметил...
  - Интересно, как он лишился Дара, - задумчиво пробормотал Вариан. - Такое бывает не часто, а ведь он не только выжил, но и сохранил минимальные возможности!
  - Полагаю, все так же, как и другие. Баловался с Изнанкой, не учитывая, как жадно она пьет Силу... - пожал плечами ученый. - Умения у него неплохие. Пока ты был в отключке, я съездил в овраг, затер пентаграмму, заодно за Изнанку заглянул. Сильную тварь призвал, явно не в первый раз!
  Больше о маге-вышибале они не говорили. Все было ясно и без этого. Кроме одного - откуда он здесь взялся?..
  Когда официантка наконец принесла еду, Имирит произнес, пододвигая к себе тарелку:
  - Ну что же...сейчас поедим и поедем дальше?
  - Немедленно.
  ***
  Норид похлопал кобылку по шее и повернулся к ее хозяину - плюгавому мужичку с лицом бывалого скотокрада.
  - Ну, сколько эта красавица стоит?
  - Ну... пять золотых! - рискнул мужичок.
  - Сколько-сколько? - Норид недоуменно приподнял брови. - Уважаемый, вам не кажется, что это дороговато? Для нее и полтора будет многовато...
  - Четыре и восемь платиновых! - снизил цену скотокрад.
  - Все равно дорого... Три.
  - Но это слишком мало, - возмутился хозяин кобылки. В глубине души Вариан с ним согласился: кобылка заслуживала пяти золотых. Но не говорить же ему это? - Это великолепная кобыла из самого Карида! Через полматерика вез, лучшим сеном кормил, а вы мне - три! Четыре и шесть!
  - Три, уважаемый, три, - Норид взял кобылу под уздцы, ласково потрепал ее по храпу и вновь повернулся к скотокраду: - А откуда здесь, в захудалой деревушке, эта кобылка из Каридая, явный выходец из императорских конюшен? Откуда, если на то пошло, остальные пять лошадей, которых я заметил у вас?
  Мужичок явственно испугался, но испуг лишь прибавил ему наглости:
  - Не твое дело, наемник паршивый! Уходите отсюда, не то людей кликну!
  - Ой, мы так испугались... Мужик, ты выгляни на дорогу, взгляни, кто у нас в клетке сидит!
  Скотокрад боязливо покосился на Норида, словно опасался, что тот сейчас вскочит на лошадь и уедет, но справедливо рассудил, что телегу он вряд ли бросит, и выглянул из конюшни. Вариан, прислонившийся к дощатой стене клетки, с нескрываемым удовольствием наблюдал, как лицо конокрада посерело, а сам он как-то очень быстро переместился к самым дальним стойлам.
  - Ну что, уважаемый? - Норид с почти искренним участием взглянул ему в лицо. - Согласен на три... нет, два злата?
  - Д-да...
  - Вот и хорошо. Крепись, молодец, тебе еще за лошадями ухаживать. - Наемник одобрительно похлопал его по плечу, сунул в руку монеты и поскорее вскочил на кобылку. Вообще-то, седло, потник и уздечка в стоимость лошади не входили, но оба - и человек, и полуэльф - решили, что на такие мелочи не стоит обращать внимания...
  Когда путники уже ускакали, плюгавый разжал руку, взглянул на две сиротливо поблескивающие монеты и с облегчением выдохнул:
  - Уф, дешево еще отделался! Спасибо великим Первостихиям за их великую милость!!
  ***
  - Серой назову, - решил между тем временем Норид, нагнав телегу. Вариан покосился на кобылку и усмехнулся:
  - Миралидой надо было. Перепутали мы клички...
  - Ничего, и так неплохо! - махнул рукой молодой наемник. - Хорошая кобылка, и такая дешевая!
  - Надо же, ограбил честного человека и ничуть этого не стыдится, - неодобрительно покачал головой Имирит. - Эх, внук, тебе уже за сотню перевалило, а все мальчишку из себя корчишь...
  - Честного? - от души расхохотался Норид. - Честного?! Да это конокрад! У него в стойлах такие лошади, я аж обзавидовался! Ты думаешь, это он сам племенным разведением занимается?!
  - Нет, конечно, но все-таки, - не мог не согласиться с ним исследователь. - Вариан, наемник может грабить людей?
  - Смотря какой наемник и какой человек, - пожал плечами эльф. - Опять же, некоторые заказы предусматривают похищение тех или иных предметов... Между прочим, я и сам пару раз неплохо зарабатывал на этом...
  - Да? И что же украл?
  - Ну... тот меч, что у Норида к седлу приторочен... - Вариан поудобней устроился на телеге и начал загибать пальцы. - Амулет Воздуха, у самого императора украл... меня гильдия потом еле защитила, пришлось столько "благодарностей" выслушать! Зато внимание на себя обратил... Мешок с какой-то дрянью, я не разбирался, что это...
  - Понял, понял... - Имирит, который исполнял обязанности возничего, фыркнул и подстегнул коня. - Короче, ничему хорошему ты моего внука обучить не можешь... Боги, с кем я связался? С кровожадными наемниками, один из которых - мой внук, а другой в свое время был лучшим наемником, да и сейчас мало кому проиграет?!
  - Ничего, дед, - утешил его Норид, присоединяясь к остальным спутникам. Конь мертвый, свезет любую тяжесть и не запыхается. Серая, привязанная длинной веревкой, тут же перебежала на другую сторону, где шел Барг, и кони начали заинтересованно перефыркиваться. - Зато благодаря этим наемникам ты везешь редчайшую добычу - настоящего оборотня! Лучше об этом подумай!
  Миралида заворчала, словно услышав, что речь идет о ней. Один тихий звук резко пресек разговор, и дальше они ехали тихо. Лишь один раз Вариан резко обернулся, всмотрелся вдаль, но ничего подозрительного не заметил...
  ***
  Пустоземье и Цитадель разделяло больше двух месяцев неспешной езды. Крайний север и северо-восток материка... Эти территории никак не могли похвастаться хорошей погодой, хотя с Пустоземьем не могло сравниться ничто. Хорошо хоть, нежить тоже предпочитала более населенные территории, благоразумно обходя заледеневшие поля и мрачные горы и оставляя их сбреднувшим с ума путникам. Именно об этом размышлял Вариан, в очередной раз помогая толкать телегу...
  Они были в пути уже более шести недель. За это время не происходило почти ничего интересного, и Норид начал уже ворчать - мол, чего-то мало тут дикой нежити, неужто их оборотниха отпугивает? На эти утверждения Имирит лишь усмехался и обещал, что приключений его внуку хватит по самое горло...
  - Через неделю будем уже в Цитадели! - жизнерадостно сказал Норид, рассматривая карту. - Надеюсь, стражники предупреждены о нашем грузе?
  - Ну... - ученый замялся и помимо воли оглянулся на тихо посапывающий "груз". - Не то чтобы предупреждены... В конце концов, деньги открывают любые ворота...
  - Только не в Цитадели, - скривился Вариан. - Там со стражи по десятку шкур дерут, чтобы стояла насмерть. Стражников можно хоть по уши золотом засыпать - не подкупишь.
  - Зато можно этим самым золотом по голове дать... Слитки тяжеленные, можно вместо кистеня использовать! - уверенно сказал полукровка. Помолчал и с сомнением добавил: - Правда, я не уверен, что этот кистень не срежут на лету... среди нашей братии такие умельцы попадаются, что только держись! Верно, Вариан?
  - Я не умею воровать, если ты об этом, - сухо сообщил эльф. - Только по сокровищницам, по замкам всяким. Но вытащить что-то из кармана... это я оставляю другим. И вообще, хватит с постоянными намеками на мое прошлое! Достало!
  Норид с недоумением посмотрел на отвернувшегося в сторону наемника, но начинать разговор не стал. Он знал, что Вариан все равно не ответит.
  В последнее время с Варианом творилось что-то неладное. Эльф постоянно беспокоился, срывался по малейшему поводу и все чаще проводил время вот так - ни с кем не разговаривая, уставившись в пространство и почти не моргая. Время от времени Имирит крайне осторожно интересовался, в чем дело, но получал лишь неразборчивый ответ...
  - Дед, помоги, а? - попросил наемник, в очередной раз вглядываясь в карту. - Никак не могу здесь разобраться... Боги прокляни этого картографа, который, видимо, рисовал по пьяни, раз карта настолько не сходится с дорогой!
  - Норид, этой карте уже более двадцати лет, - укоризненно покачал головой исследователь, забирая у него потрепанный пергамент. - Дороги в горах частенько меняются из-за обвалов. К тому же ты не туда смотришь. Мы вот здесь, видишь? Ну... в этом районе точно... в западной части Поясного хребта... м-да, не слишком точная...
  - Великолепно! Вот только Поясной хребет, он длинный! - фыркнул Норид. - Может, мы где-то у Трещины, а сами это не знаем? Или у моря?
  - Ну, точно не у Трещины, там склоны сплошь гранитные, - не согласился с ним ученый, в свое время изъездивший материк вдоль и поперек. - Если бы не высокая опасность, давно бы разрабатывали, а так лишь понемногу, по чуть-чуть... А у моря горы гораздо ниже. К тому же мы сейчас по дороге движемся, это старый тракт, он раньше из Цитадели в Пустоземье проходил, но лет сто-сто пятьдесят назад тут огромная стая оборотней хозяйничала, потом химар гнездо свил... Тракт забросили.
  - Огромная? Это сколько? - не понял Норид. Он знал, что оборотни редко сбиваются в стаи больше тридцати особей, а это огромным числом не назовешь...
  - Сотня, не меньше... а то и больше, - огорошил его Имирит. - Тут надо химару сказать спасибо, он около половины разорвал, а остальные ушли. Наемники даже предлагали с ним договориться, да рыцари, чтоб их Демон взял...
  - Вариан, а ты видел этого химара? Ты ведь тогда уже был наемником? - обратился к эльфу молодой наемник, не слишком надеясь на ответ. Тем сильнее было его удивление, когда Вариан неохотно разлепил губы:
  - Да. Это было где-то на сороковой год на тракте... Крупный самец, лишь немногим меньше дракона. Хитрый. Умный. Умел вести разговоры. Как ни странно, но он никогда не охотился на разумных созданий. Я не только видел его, а даже разговаривал с ним. Я-то и был тем, кто первым высказался за союз. Потом мне пришлось бежать, когда рыцари взяли дело в свои руки. Какой-то идиот попытался "открыть мне глаза", потом несколько месяцев небось провалялся в постели...
  - Сам ты идиот, - грубовато сказал Имирит. - Рыцари, как и наемники, не забывают обид даже спустя сто лет. Там ведь тоже есть эльфы... Тогда гильдия тебя защитила, а теперь, когда ты лишен ее покровительства?
  - Переживу. - Вариан рывком соскочил с телеги и пошел рядом, разминая затекшие ноги. - Не впервой...
  ***
  На привал остановились необычайно рано для путешественников - часов в шесть. Сначала Имирит настаивал, чтобы они двигались только ночью, но тут уже возмутились Вариан с Норидом - к чему морозить ноги ночью и пережигать напрасно факелы? После нескольких часов споров они сошлись на компромиссе - останавливаться рано, но и собираться рано. Что послужило причиной такому необычному решению ученого, наемникам оставалось только догадываться...
  - Говорите, тут химар хозяйничал? - пробормотал Норид, глядя на гору с такой плоской вершиной, что ее можно было принять за вулкан. - Охотно верю...
  - Ты не туда смотришь, - одернул его Имирит. - Лучше взгляни вон туда...
  Норид послушно взглянул и увидел нечто темное, цвета скалы. Наемник быстро вскочил на Серую и подъехал поближе, стараясь рассмотреть этот предмет получше...
  Это оказалась огромная статуя химара. Даже не статуя - окаменевшее тело в том положении, в котором химар погиб. Одно перепончатое крыло неловка вывернуто, другое навеки придавлено обрушившейся скалой, скорее волчьи, чем драконьи лапы неестественно вытянуты, загораживая проход телеге. Он лежал на боку, открыв разорванный живот. Но не эта рана стала причиной гибели создания, о чем свидетельствовал меч, застрявший под нижней челюстью. Вытащить его из камня рыцарю не удалось...
  - Ничего себе! - присвистнул Норид, оценив размеры чудища. - Хорошая добыча, знатная... Мне бы такого прибить...
  Подъехала телега с остальными. Услышав последние слова внука, Имирит насмешливо покачал головой:
  - Ты не смог бы прикончить химара, Норид. Не надо давиться такой добычей. Химары разумны, их почти невозможно обмануть, так что...
  - А просто, в честном бою? Я все-таки наемник, а не рядовой воин!.. - обиделся было полукровка, но тут же осекся, взглянув на мертвого химара. Да уж... прикончить такого, не прибегая к хитростям, почти не возможно.
  - Устроим лагерь здесь. - Вариан без малейшего почтения вскарабкался по окаменевшей чешуе и с высоты нескольких метров обозрел окрестности. Окрестностей было мало - они находились в ущелье, и с двух сторон примыкали отвесные стены. - Хорошее место, к тому же запах химара сохраняется очень долго, он должен отпугнуть нежить, если таковая есть...
  - Хорошее место! Всегда мечтал заглянуть дракону в пасть! Ну, или хотя бы химару... - хмыкнул Норид и тут же, едва расседлав лошадь, подбежал к полузмеиной-полуволчьей голове и полез в приоткрытую пасть, стараясь не поцарапаться о клыки. Полностью он туда не пролез, но впечатлений все равно осталось много...
  Вариан не стал сдерживать улыбки, глядя на приятеля, который веселился, как мальчишка. Имирит тоже фыркнул и начал обычные приготовления, которые заключались в расседлывании и кормлении лошадей, разжигании костра и стряпании ужина.
  - Принеси дров, Вариан, - попросил он, насыпая Дракону зерна. Мертвец не мертвец, а есть коню было необходимо, иначе со временем он начинал попахивать и разлагаться, как самый обычный труп.
  Эльф согласно кивнул и, захватив с собой топор, пошел к выходу из ущелья. Меч он тоже прихватил. Имирит проводил его долгим задумчивым взглядом и подошел к клетке с Миралидой. В руках у него возникла сложная конструкция из множества Нитей Сил, которую ученый начал все усложнять и доплетать, внимательно глядя на оборотниху...
  Ущелье кончилось резко, словно кто-то стер часть скалы. Вполне возможно, что так и было - Вариан слышал, что около пятисот лет назад здесь располагалась школа чародеев. Сильному магу ничего не стоит разнести скалу в пыль.
  Вариан на мгновение ослеп, так резок был переход из тени в свет. Проморгавшись, эльф увидел вполне мирный склон, поросший мхами и лишайниками. Деревья встречались, но выглядели, словно вот-вот упадут. Хмыкнув, он вытащил топорик и повалил ближайший сушняк. Дров требовалось немного, и Вариан вполне удовлетворился этим деревцем...
  Он уже собирался уходить, когда услышал плеск воды. Вариан покосился на пустую фляжку и пошел к воде, на всякий случай оставив дрова около входа в ущелье. Горы - беспокойное место, здесь встречаются самые разные существа, по большей части враждебные разумным созданиям. К тому же тащить с собой тяжелые дрова просто глупо...
   У воды - это оказалась небольшая речка, - было спокойно. Вариан подозрительно принюхался к воде, которая имела неправильный коричневый оттенок, но ничего подозрительного не заметил. Скорее всего, подземные воды задевали какую-то жилу, окрашиваясь в коричневый. Эльф пожал плечами, наполнил фляжку...
  ...и резко вскочил, блеснув метательным ножом. Прямо на него из темноты смотрели серовато-желтые, остекленевшие глаза. Но их обладатель не был мертв в полном смысле этого слова - он двигался, челюсти с остатками кожи сухо щелкнули, полусгнивший нос настороженно втянул воздух, костлявые лапы, на которых мышцы повисли бесформенными и ненужными кусками мяса, шевелились, как и голый костяк хвоста. От живого существа в нем остались лишь важнейшие органы - мозг, сердце, легкие - а все остальное давно истлело, обнажив костяк. Любое нормальное разумное существо, не привыкшее к таким зрелищам, имело все шансы упасть в обморок. Вариан же стоял спокойно, безбоязненно рассматривая голый череп чудища с непропорционально увеличившейся верхней челюстью. Но он не спешил переходить к атаке.
  Нежить еще немного постояла в сорока-пятидесяти метрах от Вариана, потом развернулась и неспешно, с сознанием собственной безопасности, пошла прочь. Эльф скверно выругался: нежить была права. Он не станет метать стальной нож, который не причинит ей ровно никакого вреда, а от бегущего эльфа, да и от коня, она с легкостью ускользнет, да еще и поиздевается. Вариан вполне мог некоторое время бежать наравне с галопирующим конем, но догнать зарыгу у него не получалось никогда.
  - Надеюсь, она там только одна... - пробормотал он, возвращая нож на место. Но Вариан не пытался обмануть себя. Он знал, что зарыги, такие слабые в бою, никогда не ходят в одиночку.
  ***
  - Где ты был? - недовольно спросил Норид, когда Вариан вернулся обратно. - Мы уж думали, на охоту пошел...
  - Да уж, на охоту, - фыркнул эльф, сваливая дрова в кучу. - Зарыгу видел... что-то везет нам в последнее время на нежить... Мертвую.
  - Зарыга... плохо. Неужели опять с каким-нибудь магом драться придется? - Норид поморщился. Магов он не любил именно по причине их трудноубиваемости. Впрочем, за это их недолюбливали все наемники империи Харр.
  - Вряд ли. Но я видел только одну, вполне возможно, что она просто отстала от стаи, - предположил Вариан и начал складывать полешки шалашиком. - К тому же тут магам делать нечего, да и собак нет...
  В отличие от волкодов и оборотней, чье происхождение оставалось неясным (Имирит постоянно делал кое-какие намеки, из чего Вариан заключил, что тот подозревает, но рассказывать о своих догадках ученый не спешил), происхождение их отдаленных родственников было известно. Зарыги большей своей частью принадлежали к классу "поднятых", и являлись упырями... но несколько необычными. Как и зомби, и упырей, зарыг поднимали некроманты, но использовали для этого крыс. Достаточно было создать одну-единственную зарыгу, чтобы через несколько дней их количество возросло до многих десятков - эти твари обладали способностью "заражать" как живых (этих-то и относили к "условно живым"), так и мертвых собратьев. Если же учитывать привычку крыс селиться колониями...
  - Все равно плохо, - поморщился Имирит. - Ну, сюда-то они не сунутся, тут ущелье и труп химара, но вот на равнине, когда с гор спустимся...
  - Будем надеяться, что они отстанут...
  - Эх, жаль, времени нет, - посетовал Имирит. - Я бы им такой подарочек приготовил! Да что там рассусоливать, выберемся на равнину, там посмотрим...
  Ночь они провели относительно спокойно, сменяя друг друга на часах. Зарыги, если они и были, не спешили нападать. Но Вариан все равно был настороже и постоянно ожидал услышать вой, означающий крупную стаю. И наконец дождался. Странный скулеж вперемежку с щелканьем, писком и рычанием проник в ущелье, породив эхо... и оборвался, спугнутый другим воем - громким, тоскливым, но все же грозным.
  Это выла оборотниха.
  ***
  На этот раз они не рискнули выходить ночью, опасаясь быть просто сметенными со склона стаей зарыг, в существовании которой были уверенны. Но стоило рассвету коснуться гор, товарищи тронулись в путь...
  Как оказалось, выбраться на равнину было нелегким делом. Поясной хребет напоминал линейку, поставленную на ребро - так же длинен, относительно невысок, узок и крут. В тот день Вариан не раз возблагодарил строителей тракта, который выполнили свою работу на совесть. Дорога была усыпана скалами и проборождена трещинами, ее преграждали речки, а скалы угрожали обрушиться на голову любителям риска (химар отнюдь не испытывал восторг от большого количества всевозможных гуманоидов и постарался сделать проход невозможным), но она все-таки была и медленно вела их прямо на восток...
  Когда они наконец выехали на равнину (Поясной хребет практически не имел предгорий, и за скалами сразу же начиналась равнина, на которой даже холмы и леса встречались редко), все трое были вымотаны до предела, да и лошади не выказывали восторга от стези горных козлов. Но мало было просто спуститься - спутникам было необходимо до темноты достичь какого-нибудь естественного укрытия, где можно держать оборону. На равнине их сметут и не заметят.
  - Нет, может, их тут совсем мало, но рисковать не стоит. Я слышал, большая стая зарыг может опустошить целый город, так что лучше нам поторопиться. Интересно, оборотниха их отпугнет? - рассуждал Норид, впрягая в телегу упиравшуюся Серую. Недовольный Барг уже стоял по другую стороны от Дракона, сердито раздувая ноздри. Боевому коню не хотелось примерять на себя роль деревенской клячи, особенно если учитывать, что лишней упряжи у Имирита не было. В результате пришлось пользоваться тем, что есть - всевозможными цепочками и веревками, предназначенными для ловли и удержания оборотнихи. Посеребренными и неизменно тяжелыми, что сказалось на настроении лошадей. К тому же непривычная к запаху мертвичины Серая то и дело стремилась убежать как можно дальше от невозмутимого Дракона, но Имирит неизменно ее осаживал.
  - Уж извини, дружок, - сказал Вариан, похлопывая Барга по шее. - Ты ведь не хочешь, чтобы нас съели зарыги?
  Конь фыркнул, явно выражая свое мнение об этой нежити, которую он мог раздавить одним копытом.
  - Фыркай, фыркай, а делать нечего. Тяните побыстрее, помогайте мертвяку. Ничего, вон доберемся до ближайшего леска, я тебя отпущу. Имирит, что там?
  - Пусто, - разочарованно заключил Имирит, который последние несколько минут пытался обнаружить магию в округе. - Тут ведь школа была, оборотни, химар опять же - сугубо магическое существо. Столько Сил намешано... Ясно только, что тут повышенный некромантский фон, но вот где его сосредоточие... леший его знает!
  - А хотя бы в какой стороне? Можно поскорее свернуть, или вообще остаться здесь, в предгорьях... - предложил Норид, который, как и Вариан, шел рядом с телегой.
  - Где? Ты видишь тут подходящую пещеру, какой-нибудь закуток, хоть что-нибудь? Нет, зато здесь нас могут прижать к скале, а то и попрыгать на головы. Лучше всего наткнуться на какую-нибудь деревеньку, да где ж ее взять...
  Вариан сумрачно кивнул. Деревни они за все время встречали лишь пять-шесть раз - северные провинции империи никак не могли похвастаться большим населением. Запасы как раз подошли к концу, но охотиться они не решились, так что следующие несколько дней придется провести вполголодь...
  - Так, Миралида, посмотри сюда, - пробормотал Имирит, направляя оборотнихе прямо в глаза луч света. Тварь немедленно проснулась, но даже не зарычала - смирилась. Теперь Миралида проводила почти все время молча, глядя в даль, и даже не отвечала на тычки, лишь слабо огрызаясь. Наступило полнолуние, но она этого словно и не заметила...
  - Что делаешь? - заинтересовался Вариан, глядя на сложное плетение Нитей, которое старый эльф держал в правой руке. Это явно не боевое заклинание из тех, что доступны наемникам, - те, по сути, представляют собой простой толчок Силой. Нет, это было даже не заклинание, а что-то вроде артефакта. Точно определить предназначение этих Нитей он не мог, но вроде что-то из заклятий против нежити. Только для них характерны такие изгибы Нитей...
  Нормальным зрением это плетение виделось как простой серебряный амулет с одной-единственной руной. "Оборотень".
  - Да вот, кое-какие догадки подтверждаю, - рассеянно ответил ученый, поправляя какой-то узелок. - Если получится, премия мне обеспечена...
  - Слушай, дед, прекращай уже юлить! - в открытую возмутился Норид. - Достали твои "догадки"! Ты по нормальному объяснить можешь?
  - Нет. Слишком уж это невероятно, - покачал головой ученый, придирчиво рассматривая амулет. - Слушай, Вариан, ты можешь надеть это на нее?
  Эльф только сейчас заметил, что амулет висел на крепкой стальной цепочке, а не на обычном кожаном шнурке. Да и длина этой цепочки превышает обычную...
  - Если ее придушить - да.
  - Нет, важно, чтобы она была в сознании.
  - Ну... - Вариан задумался, покосился на спящую Миралиду. - Могу придушить так, чтобы она потеряла сознание на пару секунд... или просто задохнулась, но в сознании осталась. Идет?
  - Да. Ты меня просто спасешь этим, - благодарно кивнул ученый.
  - Что спасу - не сомневаюсь. Насколько я тебя знаю, ты бы полез туда сам... а это чревато гибелью, - мрачно пошутил Вариан. - Обязательно сейчас?
  - Да. Желательно...
  - Только расскажи, зачем это тебе. Я не собираюсь рисковать собственной шкурой ради какой-то блохогонки, - велел эльф, между делом доставая из мешка тонкую веревку и делая петлю.
  - Какая блохогонка? - обиделся Имирит. - И вообще, у оборотней не бывает блох. Во-первых, мех очень густой, во-вторых, кровь оборотней всевозможным кровососам не нравится. Полагаю, она содержит какие-то вещества, своего рода естественная защита...
  - Дед, ты нам зубы не заговаривай! - прервав Норид, знавший, что о своих предположений ученый может рассуждать до бесконечности, все дальше уходя от первоначальной темы.
  - Ну... считайте это амулетом против оборотней. Любопытно, как он на нее подействует. - По голосу Имирита можно было понять, что на самом деле все гораздо сложнее, но расспрашивать его дальше наемники не стали.
  Надеть амулет оказалось на редкость легко. Вариан осторожно накинул удавку оборотнихе на шею, быстро затянул ее и так же быстро подволок полузадушенную тварь к прутьям, просто ухватив ее за загривок. Редкие прутья и небольшие размеры клетки вполне позволяли это.
  - Давай сюда свой талисман, - процедил эльф Имириту. Исследователь кивнул и протянул ему цепочку. Вариан резко выхватил ее так же быстро застегнул ее на шее Миралиды. Небольшой кружок мгновенно утонул в густой шерсти. Но вот дальше...
  Действовал он и впрямь необычно. По всей шерсти оборотнихи пробежали белые молнии, тело изогнулось в жестокой судороге. Тварь не могла даже скулить от боли, молча царапая выпущенными когтями доски.
  Наконец все прошло. Миралида замерла, вытянувшись во всю длину. Незрячие глаза смотрели Вариану прямо в лицо, эльф невольно отшатнулся...
  - Мертва? - после долгого молчания спросил Норид, наблюдавший за всем этим процессом.
  - Нет... - Вариан коснулся шеи оборотнихи и почувствовал слабое биение сонной артерии. - Жива.
  - Должна очнуться к ночи, - несколько неуверенно сказал Имирит. - Наверное... Если честно, я сам не ожидал такой бурной реакции.
  - Хорошо, - резко оборвал его Вариан. - А теперь, не пора ли нам поспешить, а? Я понимаю, что оборотниха - интересная тварь, но возможно, что скоро ей будут интересоваться только вороны...
  Солнце медленно, но неумолимо клонилось к закату, а они еще не прошли и половины пути...
  - Стоп. - Вариан посмотрел на небо и подал знак Имириту остановить лошадей. - Все равно уже не успеем... Имирит, ты можешь применить какие-нибудь чары?
  - Рад бы, но телепортировать не могу, - развел руками ученый. - Круг против нежити поставлю, защиту тоже, но крупную стаю она не сдержит... Сам знаешь, зарыги в этом отношении на редкость неуязвимы.
  - Может, она и не крупная, а мы переживаем, - фыркнул Норид. - Ты что предлагаешь-то, Вариан?
  - Остановимся здесь. Если продолжать путь, то нас все равно настигнут, а мы так устанем, что не сможем защититься. Сейчас отдохнем, а потом встретим их... мечом и огнем... - он ухмыльнулся. - Насколько я знаю зарыг, то расстояние, которое мы успеем пройти, нас не спасет. Так что лучше не изматывать лошадей.
  - А если оставить телегу и поскакать самим? - предложил Норид.
  - Не получится. - Вариан с сожалением покачал головой и пресек возмущенные слова Имирита. - Кони устали, долгой скачки не выдержат. Мой Барг еще куда не шло, Серая тоже, а вот Дракон... мертвяки не могут быстро двигаться. Опять же, оборотниху бросать не годится - так у нас шансы отбиться и сохранить добычу довольно велики, а если бросим - то зачем мы ее ловили?
  - Оборотниха может напасть на зарыг, - заметил Имирит, вновь ища проявления нежити. - Она стоит одного наемника... не обижайся, Вариан, но это так.
  - Какие же тут обиды? - усмехнулся наемник, поглядывая на возмущенного Норида. - Но это только разъяренный оборотень, перед которым возникла серьезнейшая угроза для жизни. Пока же он только загоняет добычу, волкодлак будет вести себя расслабленно... чем пользуются охотники... Думаю, даже если она очнется, то толку от нее будет мало. Зато потом я не хочу иметь дело еще и с оборотнем.
  - Как хочешь, - пожал плечами ученый и спрыгнул с телеги. В этот момент прозрачный шар в его руке вспыхнул и засветился тревожным грязно-фиолетовым цветом. - Что тут у нас... Вот Демон! - В голосе ученого прозвучала нешуточная тревога.
  - Чего там? - Вариан покосился на артефакт.
  - Нежить... много. Очень много, явно больше сотни. Откуда они здесь вообще взялись?! Тут же крупных городов никаких нет...
  - Зато относительно неподалеку есть один разрушенный. - Вариан невольно поморщился, вспомнив, при каких обстоятельствах этот город и превратился в руины. Этому немало поспособствовал некий эльф-наемник... - Там сейчас жителей почти нет, а вот для крыс - просто идеально, как и для зарыг. Куча падали, остатки былой роскоши... Ну, что дальше?!
  - Ничего хорошего, - мрачно сообщил Имирит, до боли в глазах вглядываясь в шар. - Мы сейчас в самом низу дуги. С трех сторон - зарыги, когда перекроют четвертую - только вопрос времени. Сейчас их не видно, они не нападут до заката. Можно попробовать расчистить дорогу магией...
  - Не получится, - поразмыслив, отверг это предложение Вариан. - Жаль, конечно...
  - Ну ладно, - не стал настаивать Имирит. - Тогда ждем заката... а дальше как получится.
  - Слушай, дед, а может, сейчас расскажешь, в чем эта твоя гипотеза? - вновь вернулся к старому вопросу Норид. - Чтобы великие догадки ученого не пропали, пожранные ненасытными пастями беспощадных зарыг?
  Вариан усмехнулся - к концу этой фразы молодой наемник довольно правдоподобно завыл, подражая зарыге.
  - Не каркай, дурак! - старый ученый отвесил внуку шутливый подзатыльник. - Нет уж... лучше я вам результат продемонстрирую... Пусть это будет моим залогом безопасности!
  Разговаривая, они не забывали о деле. Вариан аккуратно разложил все серебряное, что у них было, кругом, в самом центре которого стояла телега, и поставил несколько капканов. Хоть какая-то защита... Но надеяться на то, что зарыги не сунутся, он не стал. Имирит достал из сумки какие-то порошки и склянки и приготовил какую-то бурду, которая при попадании на землю оставляла выжженные пятна. Это зелье старый эльф разлил тоже кругом, но этот получился гораздо больше серебряного, да еще осталось.
  - Подарочек для жданных гостей, - пояснил он, небрежно плеская остатками за пределами круга. На выжженную полоску земли он предусмотрительно не наступал. - Огненный такой, красивый...
  После этого маг очистил территорию внутри круга от зарыг, не желая, чтобы твари полезли прямо из-под ног. Проделать это было довольно легко - зарыги принадлежали к низшей нежити, и их брали простейшие заклинания, не оставляя никаких шансов. Жаль только, рассчитывались они обычно на десяток-другой...
  Лошадей загодя оседлали и привязали к телеге. Если понадобится спешно уматывать, то их не придется искать по всей равнине... Но все трое надеялись, что бежать не потребуется и подготавливали оружие.
  Когда Имирит достал свой меч, Вариан едва сдержал насмешливую ухмылку. Изящный тонкий клинок с богато изукрашенной рукоятью и франтовскими ножнами великолепно смотрелся бы на королевском приеме, но вот против нежити... Чтобы разрубить прочный костяк тех же зарыг, необходим был тяжелый меч вроде фальчиона или клеймора, а лучше - бердыш с посеребренным лезвием. А более легкие мечи могут поразить зарыгу разве что в голову...
  Видимо, те же мысли пронеслись в голове Имирита, потому что ученый почти виновато объяснил:
  - Редко охотился на нежить... Да и живых убивать не слишком люблю. Но владею я этой железкой вполне прилично, да и магией тоже, так что можешь не беспокоиться.
  - Дед, может, ты мой клеймор возьмешь? - с беспокойством спросил Норид, так же метнув взгляд на меч ученого.
  - Нет, не надо, - отказался старый эльф и достал точильный камень. - Честно говоря, я не слишком понимаю, как вы умудряетесь размахивать этими железками. Ты, Норид, еще ладно, в отца-человека пошел, а вот Вариан...
  - Справляемся, - пожал плечами наемник и показательно взмахнул клинком. Двуручник порхал в его руках, словно вообще не имел веса.
  Солнце коснулось земли.
  ***
  Едва наступили сумерки, раздался вой зарыг. На этот раз он был гораздо ближе - всего в нескольких метрах. Прищурившись, Вариан увидел, как вспучилась земля, и из нее полезла первая зарыга. Полуразложившаяся крыса размером со среднюю собаку устремила на них мертвый взгляд и словно ухмыльнулась. Оголившиеся кости двигались неслышно, позволяя твари скользить по земле без малейшего шума. Но она не спешила нападать, остановившись невдалеке. А вокруг нее уже вздымались другие бугорки...
  Путники стояли кругом, в центре которого ярко горел магический костер, освещая гораздо больше обычного. Телега с клеткой и лошадьми превратились в дополнительную стену защиты, за которой в случае чего можно спрятаться...
  Очень ненадежная защита.
  Вариан не спешил нападать. Эльф не подымал меча, держа его острием вниз и казался совершенно спокойным. Но это впечатление было обманчиво. Вариан ждал, готовясь в любую минуту сорваться с места и завертеть смертельную круговерть.
  А вот Имирит не стал ждать, начав атаку сразу же, как только число зарыг превысило три десятка. От ладоней ученого оторвался слепящий красный шар, врезался в наибольшее скопление тварей и расплескался во все стороны жидким огнем. Более десятка зарыг погибли мгновенно, а остальные получили серьезные ожоги.
  Жаль только, этими зарыгами дело не ограничилось...
  Вариан впервые видел такое количество зарыг. Пока они не нападали, что было верным признаком неполной стаи, но их количество и так превысило две сотни! Равнина словно вскипела, а из-под земли лезли все новые и новые твари...
  - Кто додумался... какой идиот?! - простонал Норид, глядя на тварей. Те окружили товарищей широким кругом, предусмотрительно не касаясь выжженной земли...
  Взрыв. Какая-то зарыга вспыхнула слепящим желтым пламенем, еще несколько с писком покатились по земле. Нежить забеспокоилась, начала метаться. Раздался новый взрыв...
  - Что, не ждали? - осклабился Имирит. - Хороший подарочек, не правда ли?
  Вариан промолчал, глядя на море костей, на шевелящиеся хвосты монстров, на их пустые мертвые глаза. В воздухе распространился нещадный запах мертвечины. Лошади дико заржали на два голоса, заплясали на месте. Но если Барг не собирался убегать, то Серая была близка к панике. Дракон остался невозмутим.
  Зарыги не нападали. Их время еще не наступило, ночь не началась. Они мялись перед кругами, опасливо глядя на серебро. Норид, прищурившись, два раза выстрелил из арбалета. На землю упали четыре зарыги - выстрелы были столь мощны, что пробили насквозь сразу двух тварей.
  Наконец, когда количество зарыг удвоилось, а то и утроилось, они решились. Первая зарыга сжалась в комок и прыгнула, стараясь перескочить через серебро... Она тут же сгорела, запорошив пеплом металл, но за первой последовала вторая, третья...
  Вариан резко рубанул, какая-то неосторожная тварь упала замертво. Тяжелое лезвие рассекло ее надвое. На эльфа ринулось сразу несколько тварей, и он шагнул вперед, тем самым разрушая треугольник. Двуручник засвистел в воздухе, точными скупыми движениями поражая монстров. Серебро уже не могло сдержать их лавину, втоптанное в землю сотнями лапок...
  Вариан выкладывался на полную, напоминая больше тень - такую же неуязвимую и незаметную. Лишь меч свистел в воздухе, каждый раз переламывая позвоночник зарыге. Но на смену одной приходило три, а то и четыре монстра...
  Гортанный вскрик Норида заставил его обернуться. Вариан резко отшатнулся, и крупная зарыга, решившая перепрыгнуть костер, нелепо покатилась по земле, охваченная огнем. Эльф вновь завертелся, с каждым шагом все больше отдаляясь от товарищей.
  Первоначально они собирались держать плотный строй (если это применимо к трем бойцам), но этому мешало много причин - в том числе и то, что управляться с двуручником в строю почти невозможно, да и магия требовала пространства. Именно поэтому Вариан медленно отдалился от товарищей и тут уже начал выкладываться на полную...
  Норид сражался более яростно, в кратких перерывах между атаками успевая метать ножи и звездочки. Увы, их запас слишком быстро иссяк без ощутимого результата, и наемник последовал примеру своего друга, отдалившись от костра. Имирит единственный остался на месте, прикрывая их и себя магией. Бесполезный меч он бросил уже давно...
  Они трое стоили доброй полсотни обычных воинов. Но зарыги словно даже не замечали смерти других, все так же идя вперед, заваливая их трупами...
  Вариан оглянулся назад. Он слишком отдалился, бросил товарищей в беде. На теле уже остались рваные раны, клинок весь почернел от той вязкой жидкости, что заменяла зарыгам кровь... А бой все шел. Даже не бой - отчаянная схватка. Трое против сотен...
  Когда он понял это, все словно изменилось. Вариан начал пятиться, осторожно, шаг за шагом, возвращаясь к костру. Внезапно под ноги метнулось гибкое тело, и земля встретила его кровью и грязью. На тело сразу же набросились твари, Вариан, откашливаясь, попытался встать. В шею вцепились острые зубки, но, по счастью, соскользнули по кольчуге. Он уже не пытался взять меч, пытаясь нащупать хоть что-нибудь, хоть какой-то камень. А зарыги кидались на него, оставляя кровоточащие раны...
  Ему повезло. Рука сомкнулась на рукояти меча, и Вариан рывком встал, опираясь на двуручник. Раздался протестующий визг, по спине скользнуло чье-то тело. Но эльф встал, и бой продолжился.
  "Не победить..."
  Норид не стал отдаляться далеко. Он стоял на месте, очертив резкую границу, за которой зарыги уже падали мертвыми. Но он уже начал выдыхаться, а ночь едва расправила свои крылья над равниной...
  - Надо... бежать! - прохрипел Имирит.
  - Как?!
  Норид был прав. Лошадей уже не было - лишь Дракон неподвижно стоял, из перекушенного горла медленно капала кровь. Остальные неподвижно лежали на земле, скрывшись под полчищами тварей.
  Имирит забормотал новое заклинание, в центре ладоней засветились огнем пятна... и ученый упал. Колено пронзила острая боль, он неверяще посмотрел на хлеставшую кровь. В следующее мгновение Имирит потерял сознание. Острые зубы зарыги перекусили ему артерию. А потом пасть сомкнулась на горле ученого...
  - Дед! - рявкнул Норид, ринувшись к нему. Поздно.
  Вариан видел, как ученый упал, но ничего не смог сделать. Зарыги теснили его к огню, к телеге. Наконец эльф остановился. Больше некуда было идти. Шаг - и он упадет в костер...
  Костер служил слабой защитой от атак. Зарыги больше не осмеливались прыгать через магическое пламя, как непременно сделали бы в случае с обычным огнем, но и Вариану приходилось опасаться жгучего пламени. К тому же после гибели Имирита оно начало гаснуть, лишая их последнего шанса на защиту.
  "Откуда их столько взялось? - неожиданно подумалось Вариану. - Ведь даже идиот поймет. Кто такие зарыги... Как можно уничтожить такую пропасть?"
  Несмотря на эти мысли, он продолжал драться, тело двигалось без помощи сознания. Но все медленнее и медленнее...
  "Выпусти меня"
  Вариан оглянулся. Прямо на него смотрела оборотниха, из-за поднятой дыбом шерсти казавшаяся в полтора раза больше. Зарыги не могли проникнуть сквозь решетку, хоть и очень старались, как и она сама старалась добраться до них. Она не произнесла ни слова, но каким-то чувством эльф понял ее.
  "Выпусти меня"
  Времени рассуждать не было. Вариан резко рванулся к клетке и рубанул по дверце. Засов не выдержал и сломался... Серый вихрь вырвался из клетки и бросился на зарыг. Громкий вой оборотня заставил тварей попятиться... но уже через миг они удвоили атаку...
  Вариан устал. Тяжелый меч еле двигался, уже не представляя опасности для нежити. Было лишь вопросом времени, когда одна из них нанесет смертельную рану. Он оглянулся, но нигде не заметил высокой фигуры Норида или серой шерсти оборотнихи. Лишь зарыги, неисчислимое количество зарыг... Трупы мешали им атаковать так резко, но они с непонятным упорством рвались вперед.
  Рукоять меча, скользкая от крови и пота, выскользнула из рук эльфа. Вариан выхватил кинжал, резко обернулся, пропустив мимо зарыгу... раздался вой оборотнихи. Совсем рядом, прямо за спиной. Что-то тяжелое обрушилось ему на спину...
  Клыки сомкнулись на шее, и сознание резко погасло.
  ***
  Красное марево. Недоступное небо. Почему нельзя уйти, почему?! Нечестно... Тоскливый вой, напрасно потонувший в тумане. Так же, как и десятки лет до этого... лишь отчаяние, боль и пустота. Больше ничего...
  Новая вспышка уже привычной боли... и пробуждение.
  Твари, бесчисленное множество тварей. Но это тот мир, настоящий, реальный. Не то марево, окружавшее все это время. Прутья. И темные силуэты, вертящие тяжелыми мечами как игрушками.
  Амулет на шее, от которого исходит непонятная сила, успокаивающая, внушающая надежду.
  Вернулась.
  ***
  Он застонал и открыл глаза. Серый камень возник прямо перед его глазами. Когда он попытался сфокусировать на нем взгляд, скала начала кружиться...
  Как он оказался здесь? Что произошло?
  - Живой?
  Вариан попытался повернуться на звук, но не смог. В руки впился широкий ремень, мешая движениям. К тому же при малейшей попытке пошевелиться по телу прокатилась такая боль, что Вариан не смог даже закричать - из легких словно выдавили весь воздух. Из прокушенной губы закапала кровь.
  - Не надо шевелиться. Я постаралась залечить раны, но получилось плохо. Я и раньше-то не умела, а теперь...
  - Где...
  - И говорить не надо. - Неизвестная пресекла его попытки очень грубо - просто заткнула Вариану рот, при этом держась так, чтобы он не смог ее увидеть ее. - Ты в небольшой пещерке в нескольких километрах от того места, где вы встретились с зарыгами. Надо было идти вперед - здесь, похоже, заклинания против них. Третьего я спасти не могла, хоть и старалась. Все-таки ему я обязана больше, чем вам двоим вместе взятым.
  "Третьего?"
  Похоже, она читала его мысли.
  - Да. Твой приятель... кажется, его зовут Норид?.. он жив. Хорошо, что конь был мертвым - смог свезти двоих и не испугался меня. Даже ночью... А вот другой... как его, Имирит, да?.. он погиб раньше, чем я смогла вмешаться. А теперь спи. Как вы двое живы, не могу понять. Разве что живучесть наемников...
  Вариан попытался спорить, но не смог. Его просто оглушили резким ударом по голове.
  ***
  Когда он очнулся во второй раз, раны уже начали заживать. Во всяком случае, он смог не только открыть глаза, но и повернуть голову. Вариан находился в небольшой пещерке, даже, скорее, норе - свет пробивался сверху. У противоположной стены лежал Норид. Больше никого не было.
  Вариан еле слышно выругался и попытался хотя бы приподняться. Как ни странно, ему это удалось. Эльф с трудом сел - руки были свободны - и вяло осмотрелся. У дальнего края стены находились сваленные кучей вещи наемников, среди которых Вариан узнал свой меч. Все - грязное, испачканное в крови, но более или менее целое.
  Вариан принялся за дело первостепенной важности - осмотр ран. Их оказалось столько, что он мог лишь подивиться своей живучести. Особо глубокие отметины были на ногах и руках. Лицо покрывала корка запекшейся крови, щеку сильно саднило. Вариан не сомневался, что скоро там будет новый шрам. На шее обнаружились следы зубов. Не зарыжьих. Никаких бинтов не было и в помине - грубая ткань одежды прилипла к запекшейся крови и грозила сорвать корку. Да и от самой одежды осталось не слишком много. Неведомая спасительница, кем бы она не была, явно не слишком заботилась о здоровье своих "гостей"...
  Внезапно эльф услышал тихое бормотание. Прислушавшись, Вариан слабо ухмыльнулся - таких грязных ругательств он еще не слышал. А ругался, без сомнений, Норид.
  - Норид, ты как? - тихо окликнул его Вариан.
  - Цвету и пахну, чтоб тебя! - огрызнулся полукровка и повернул голову, обмотанную какой-то грязной тряпкой. - Мы где?
  - Без понятия, - Вариан скривился от боли, попытавшись пожать плечами. - Зарыги хорошо потрудились...
  - Дед?..
  - Мертв.
  Они помолчали. Внезапно Норид хохотнул и произнес:
  - А он так и не объяснил, в чем состоит его гипотеза...
  - Ну и леший с ней, - с чувством ругнулся Вариан. - Ладно, надо думать, что с нами. Я-то жив и умирать пока не хочу! А эта... - он запнулся, не зная, как назвать неведомую спасительницу. - Ну, которая нас сюда притащила, она-то где?
  - Она? - удивился Норид. - ты хочешь сказать, что какая-то женщина умудрилась пробиться через море зарыг и спасти нас? Кто, интересно? У меня таких знакомых нет...
  - Не знаю. - Пещера вновь начала крутиться перед глазами, и Вариан решил не откладывать лечение. Эльф торопливо забормотал исцеляющее заклинание и скривился - раны начали заживать, взамен одаривая его резкими вспышками боли. Рядом раздалось бормотание Норида.
  Через несколько минут эльф устало откинулся на стену пещеры и прикрыл глаза. Он истратил весь свой магический запас и неимоверно устал, но скоропостижная кончина ему не грозила. Ради одного этого стоило потерпеть.
  - Жаль деда, - вздохнул Норид, - ну да ладно. Типа негласный кодекс наемников не одобряет долгих воплей "нет" и прочее. Да я и сам это не люблю. Вариан, ты как, идти сможешь?
  Эльф с сомнением передернул плечами. Раны поджили, покрылись корочкой крови, а заклинание успешно сдерживало боль... но это в идеале. А на самом деле он ощущал себя неимоверно усталым и больным...
  Видимо, Норид испытывал схожие чувства, поэтому остаться здесь они решили единогласно. Тем более, что обоим хотелось узнать, кто и какого лешего их спас. Про благородство и любовь к ближним у обоих наемников не было никаких иллюзий. Наемников не любили нигде, и раненого наемника, скорее всего, просто убьют. Надо сказать, не без оснований. Среди наемников иногда попадались честные, благородные... но только иногда. В основном же это был сброд, готовый пойти на все ради денег, что от них и требовалось.
  Жаль только, обычные жители не тратят время, чтобы узнать твой характер. Они убивают сразу. Никто же не станет ждать, что у наемного убийцы, готового вырезать хоть тысячу человек, будут совесть?..
  - Вернусь в гильдию, начищу репу главным, - угрюмо пообещал Норид. - И рыцарям. И магам. Как, интересно, они умудрились прошляпить такую стаю?
  - Не знаю, - так же угрюмо скривился Вариан. - Кому надо начистить репу, так это рыцарям. Они такие благородные, такие великие, такие скромные, их так боится нежить! А на самом деле...
  - Ладно, прекрати... - поморщился приятель. - Интересно, с чего это зарыги не стали нас преследовать? Если бы стали, то от нас с тобой и косточек не осталось бы...
  - Да, мне это тоже интересно, - согласился с ним незнакомый голос. Теперь Вариан смог разобрать его. Несомненно женский, даже, скорее, голос девушки, но странно рычащий...
  Тварь вошла в пещеру незаметно, вышла из другой, примыкающей к этой - эльф только сейчас заметил довольно широкую трещину. Как раз, чтобы через нее мог пройти взрослый человек... или оборотниха.
  Она доставила себе удовольствие полюбоваться их изумленными лицами и насмешливо зарычала. Оборотниха стояла почти прямо, лишь самую малость наклонившись вперед. Вариан увидел на ней одежду. Явно вытащенную из походного мешка кого-то из путников - жилетку, скрепленную шнуром, и короткие рваные штаны. На шее у нее болталась стальная цепочка с амулетом Имирита.
  - Миралида? - изумленно спросил Норид. Оборотниха заинтересованно наклонила голову и спросила на чистом имперском:
  - Как-как? Что-то знакомое...
  - Но ты же оборотень! - вырвалось у Вариана. - Нежить!
  - А я не знала! - насмешливо фыркнула тварь. - Спасибо, что просветил... Понимаю ваше удивление, я и сама была удивлена не меньше, когда очнулась на восходе солнца со стаей зарыг на хвосте, чьим-то полутрупом в зубах и другим полутрупом на коне у меня за спиной!
  - Постой, - дошло до Вариана. - Это ты нас спасла? Интересно, зачем?
  - Хотела бы и я понять... - проворчала тварь, усаживаясь на землю около груды оружия, на приличном расстоянии от обоих наемников. - У меня, как очнулась, все в голове перемешано так, что только Демон и разберет. Но вроде как я вам обязана. Если бы вы меня не поймали, если бы не оставили в живых, если бы не договорились с этим... опять имя забыла... ну, если бы не это, я бы все еще бегала по лесам тупой тварью днем и ночью. А так... так хоть как-то... - она коснулась амулета на груди. Вариан заметил, как когти на ее пальцах втянулись, оставив снаружи крохотные, в четверть сантиметра, кончики. - Теперь я могу контролировать себя... Значит, я должна вам, а долги надо возвращать. Даже такие... сомнительные.
  - А эта теория, о которой Имирит все время рассуждал... - Вариан начал догадываться, но кое-чего он никак не мог понять...
  - Теория? О чем?
  - Ну, о происхождении оборотней, - объяснил Норид.
  - Да уж... наверное, он все-таки правильно догадался, раз я очнулась, - оборотниха усмехнулась, показав длинные острые клыки. - Предупреждаю - если попробуете напасть, я вас убью. Я сильнее сейчас вас обоих, и я уже не дикий зверь, как когда-то. Я легко прикончу вас.
  Вариан кивнул. Он прекрасно понимал это и сам, и именно поэтому не спешил нападать. Он успеет. Если захочет.
  - Ну? - поторопил оборотниху Норид, щупая повязку на голове. - А, леший! И в чем эта гипотеза?
  Оборотниха помолчала и тихо, через силу, начала:
  - Мы... оборотни... справедливо называются нежитью. Кто создал первого оборотня, я не знаю, но зато знаю, как им стала я. Меня убили... разорвали в клочья... все те же оборотни. Я помню, как умирала... а потом я долгое время, очень долгое, была между миром живых и мертвых... Изнанка. Вечная боль и ощущение, что твое тело где-то там, что оно в настоящем мире...
  - Погоди, - ошеломленно прервал ее Вариан. - Ты хочешь сказать, что когда-то была живой? Человеком? Или эльфом?
  - Эльфийкой. Но я плохо помню, что было до смерти... - оборотниха говорила очень тихо, буквально выдавливая из себя слова. - Кажется, я была... нет, не помню. Меня что-то задержало здесь... тонкая преграда, которая заключила меня в это тело. Клятва... Но это не ваше дело. Ученый смог вернуть мою душу в этот мир, но тело... Оно погибло больше ста лет назад...
  Вариан прокрутил в голове все, что она только что сказала. Клятва... Внезапно эльфа пронзила невероятная, невозможная мысль. Вариан постарался не поверил в нее, но... Он предельно спокойно спросил:
  - А ты помнишь, в чем поклялась? Где умерла?
  - А тебе какое дело? - ощерилась оборотниха.
  - Просто так. Интересно.
  - Не помню. Я помню очень мало... - она потерла лоб. - Я была магичкой, это точно. Я и сейчас колдовать могу, но гораздо слабее... - в подтверждение своих слов оборотниха зажгла синий огонек у себя на ладони. Тот продержался всего несколько секунд. - Нет. А клятва... какая может быть клятва? Их не так уж и много на свете... Может, что выживу? Не знаю... Место... горы, кажется. Камни и скалы я помню очень хорошо. А то, что было дальше - как в тумане. Только отрывки - моя поимка, наступление зимы... Днем я более или менее соображала, но днем я спала.
  - Солнечный свет как-то влияет на нежить, - процитировал Вариан слова погибшего ученого.
  - Да. Как-то... Тогда я могла худо-бедно контролировать себя. Поэтому-то и не напала на тебя, а потом, в Изнанке, когда меня отключили, спасла. Я... - она запнулась. - Нет... не помню...
  Повисла долгая напряженная тишина. Наконец Норид кашлянул и произнес:
  - Ну, это-то мы узнали. А что дальше делать?
  - Вы можете убираться на все четыре стороны, мне все равно, - пожала плечами оборотниха. - Долг вам я отплатила, остальное меня не волнует. А что буду делать я - не ваше дело. Грызть людям глотки не буду, если вас это утешит.
  - А зарыги...
  - Разбежались. Вы преподали хороший урок, а я магией добавила кое-чего. Забавно, но магия против нежити у меня только усилилась...
  - Мда, оборотниха - магичка, - фыркнул Норид. - Только рыцаря-упыря не хватает!
  - Как есть, - пожала плечами оборотниха. - Но это только днем. Ночью я соображаю плоховато, звериное накатывает, тупая совсем... но это вас не касается.
  Вариан остро почувствовал фальшь. Нет, не все так просто, как она пытается им представить... Интересно, что же творится на самом деле?
  - Кстати, оборотниха, у тебя имя есть?
  - Рилиза.
  Вариан вздрогнул. Теперь он уже не сомневался.
  "Клятвы исполняются всегда... Оказывается, ты был прав, Мастер. Оказывается, клятва имеет силу, достаточную... Но зачем, зачем их давать?!"
  Клятва исполнилась. Но Вариан не испытывал от этого ничего. Он устал, выгорел за прошедший век. Он просто смотрел в янтарные глаза оборотнихи, назвавшейся именем его дочери.
  И молчал.
  ***
  Он проснулся от лучей солнца, светившего прямо в глаза. Вариан поморщился, сел и оглянулся. Норид валялся на земле, тихо похрапывая. Оборотниха...
  - Знаешь, странно узнавать себя со стороны, - произнесла Рилиза. Вариан со смешанным чувством досады и жалости увидел, что она держит в руках его медальон и пристально вглядывается в картинку. - Это... больно. Здесь я красивая эльфийка, живая, настоящая... А сейчас...
   - Ты догадалась, - устало сказал Вариан. Он не спрашивал, а утверждал.
  - Да. Догадалась, - оборотниха нервно хохотнула. - Догадалась... Трудно было не догадаться, когда видишь свое собственное лицо, когда понимаешь, что тебе знакомо это... Да и память... тоже. Я ведь помнила тебя... отец.
   Вариан промолчал, глядя на оборотниху. Та неожиданно бросила медальон на пол встала.
  - Извини, Вариан, но больше я не могу называть тебя отцом. Слишком много прошло времени, слишком сильно я изменилась. Клятва исполнилась, значит, я могу уйти.
  - Куда ты пойдешь?
  - Не знаю. Я буду искать способы... вернуться. Ведь не зря меня прозвали оборотнем, верно? Я должна уметь оборачиваться... Должна!
  Рилиза подошла к входу и принюхалась. Напружинилась, готовясь к прыжку...
  - Погоди.
  Она оглянулась. Вариан долго смотрел на ее янтарные глаза, на серебристый мех, переливающийся на солнце, на когти. Оборотниха. Эльфийка.
  - Что?
  - Поклянись, что ты вернешься.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"