Зимакова Элина Витальевна: другие произведения.

Трудно быть демоном-2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 7.74*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Летняя практика - нелегкое испытание для студента-боевика Адской Академии Огня. Борьба с пережитком некромантского нашествия - стаями дикой нежити, обитающей в непроходимых болотах, - откроет новые скрытые доселе возможности юного полудемона. Но не успеет наш герой немного отдышаться после практики, как начнется новый учебный год, который Лиранден должен провести в чужом мире, обучаясь у демона-наставника в совершенстве владеть своей буйной огненной стихией. Какие приключения и опасности ждут его там, и к каким неожиданным результатам приведет его овладение силой огня, покажет время...

    КНИГА ПИШЕТСЯ. ЧЕРНОВИК! ПРОДА ДУБЛИРУЕТСЯ В КОММАХ.


    Поделиться с друзьями



  Часть 1. Тяжелые будни практиканта
  
  Глава 1
  
  Когда я перешагнул границу портала, то первым делом огляделся вокруг. Увиденное не вселяло оптимизма.
  Наша боевая группа стояла у самой границы топей. За спиной насколько хватало взгляда простиралась унылая степь с уже выжженной жарким летним солнцем травой. Впереди - бескрайнее болото, поросшее кривыми деревцами, постепенно переходящими в почти непроходимые заросли, и покрытое матово поблескивающими лужами вонючей жижи, готовой за минуту поглотить неосторожно наступившего в нее путника. Кваканье лягушек и зудение мошкары были той единственной "музыкой", которой был достоин сей шедевральный пейзаж. Для полноты представшей нам картины стоит добавить еще и жуткие ядовитые испарения, заставившие нас дружно заткнуть носовыми платками носы.
  Ребята растерянно озирались, маги мрачно оглядывали окрестности, словно готовились ударить по нежити уже в следующую секунду. Риа с испуганным видом тесно прижалась к моему боку, и я защищающим и ободряющим жестом крепко обнял ее за плечи. Последним из октограммы портала шагнул наш руководитель практики и по совместительству куратор нашего курса магистр Фирмен. Окинув окрестности, а затем и сбившихся в тесную кучку подопечных, мрачным взглядом, он резко и отрывисто, словно отдавая приказы, произнес:
  - Так, студенты, друг от друга не отходим, идем следом за магами, я и лорд Журмен замыкаем! Будьте предельно внимательны: нежить зевать не будет, а мне не хотелось бы отчитываться перед лордом ректором за ваши утопшие в болоте задницы! К девушкам особая просьба - при виде нежити не кричать, не визжать и не разводить панику. Всем собраться и быть готовыми спокойно отразить нападение! Все понятно?
  Мы растерянно молчали. Вернее, я растерян вовсе не был. Воспитанный на рассказах мамы и отцов-драконов о битвах с некромантами и порожденными их больным воображением чудовищах, я прекрасно понимал всю степень опасности, которая поджидала нас за зыбкой границей, отделяющей сушу от болотистой топи. И тем большее раздражение на лорда ректора поднималось в моей душе: зачем он послал сюда девчонок?! Разве им здесь место? Нам же придется постоянно отвлекаться еще и на их защиту, ведь ни один из присутствующих здесь магов-демонов и студентов не сможет равнодушно отвернуться, если какой-то из юных демонесс будет угрожать опасность!
  Кроме Риаланы, в нашу боевую группу определили еще двух девушек-отличниц с пятого курса и одну с шестого. Я заметил, как маги обреченно вздохнули, бросив на них сочувствующий взгляд. Присутствие дам их, однозначно, не радовало. К слову, магов-боевиков было шесть штук, не считая магистра Фирмена. И если прибавить еще пятерых студентов-парней четвертого-шестого курсов и двух моих друзей Тирмена и Дорвена, то у нас получился довольно большой отряд. И самым трудным моментом в выполнении поставленной перед нами задачи была полная несработанность между собой членов группы. И если взрослые маги все, как один, не раз принимали участие в боевых операциях, то студенты даже не представляли всю степень ответственности и дисциплины, которая необходима в бою. Да-а, практика обещала быть весьма непростой во всех отношениях.
  Магистр Фирмен молча махнул рукой, указывая направление движения, и наш отряд в определенном командиром (а им явно был назначен наш куратор) порядке двинулся к едва видневшейся тропке, виляющей от кочки к кочке. Все угрюмо месили хлюпающую под сапогами жижу, постепенно продвигаясь в глубь болот. Чтобы не травиться ядовитыми болотными газами, мы закрыли лица выданными каждому масками. Девушек разместили в середине нашей растянувшейся цепочки. последней из них шла Риа, ее со спины прикрывала наша дружная троица - Тир, Дор и я. А позади меня уже вышагивали, напряженно озираясь, магистр Фирмен и лорд Журмен - немолодой маг с мрачным и жестким выражением лица, "украшенного" косым шрамом от левого виска до середины скулы. Такой неизлечимый "подарочек" могло оставить только особо зачарованное серебряное оружие, и оставалось только догадываться, где маг мог найти противника, столь подготовленного к убийству представителей великолепно регенерирующих рас.
   Спустя три часа хлюпания по болоту, мы вышли к довольно обширному сухому островку, и магистр Фирмен объявил привал. Как-то само-собой получилось, что куратор выбрал меня в качестве главного над студенческой частью нашего отряда и все свои приказы отдавал мне, а я уже распределял обязанности между товарищами. Старшекурсники, в том числе и девушки, поначалу кривились, недовольные необходимостью подчиняться младшему по возрасту. Но, задавленные жесткой командной манерой и внутренней силой, которых я нахватался в свое время у папочек-драконов во время наших частых поездок по приграничным крепостям, быстро успокоились и занялись делом. Случайно взглянув на магистра Фирмена после очередной отповеди ворчавшему студенту, я поймал его довольную усмешку - командир явно был доволен своим выбором помощника.
  Наскоро перекусив и отдохнув с полчаса, мы двинулись дальше, упорно продвигаясь вглубь топей к неизвестному нам ориентиру, следуя указаниям командира, постоянно сверяющегося с картой. До самого вечера никакой нежити нам так и не встретилось, и наш отряд благополучно устроился на ночлег набредя на очередной подходящий бугорок. И вот тут пришло время всем удивиться, когда я, не говоря ни слова, вытащил из рюкзака и воткнул в землю, активируя, амулет воздушно-земляного щита. Когда, накрывая наш лагерь, над нами засиял голубыми сполохами щит, маги сперва дернулись, в доли секунды формируя на ладонях боевые и защитные заклинания, затем, успокоившись, начали между собой обсуждать неожиданное явление. В конце концов, я оказался в центре всеобщего внимания и вынужден был объяснять суть и структуру этого сложного драконьего щита, добавив, что этот амулет - мамочкина разработка. Будучи не в курсе моего происхождения, маги подивились странному смешению стихий, порадовавшись неожиданной защите, а магистр Фирмен многозначительно протянул:
  - Ну, для нее это неудивительно... - Но углубляться в подробности не стал.
  Ночь прошла на удивление спокойно, и утром мы снова тронулись в путь.К обеду нам уже настолько осточертело это бесконечное болото, что во время недолгого привала все мрачно помалкивали, даже девчонки только изредка бросали фразочки исключительно по делу. Мы уже начинали сомневаться, а есть ли тут, вообще, хоть какая-то нежить или это жители окрестных деревень баек насочиняли, сидя в кабаке длинными зимними вечерами?
  Тихое блуждание подобных мыслей в наших головах прервалось резким женским криком ужаса, от которого волосы зашевелились на голове. Дружно вскочив на ноги, в сторону берега островка, служившего нам пристанищем, откуда донесся крик, рванула вся без исключения мужская часть нашего отряда. Мигом окинув взглядом лагерь, убедился, что Риалана сидит у костра, и облегченно вздохнул - кричала не она. Когда я добрался до места, увидел рыдающую на груди магистра Фирмена четверокурсницу и трех магов, пристально всматривающихся в вонючую жижу болота. Немного отдышавшись, девушка поведала нам, что, когда она сидела у кромки воды, застирывая испачкавшуюся сумку, в паре метров от нее, распространяя по воде круги, поднялось чудовище (ну, вернее, маленькое такое чудовищце), уставившееся на девушку желтым немигающим взглядом выпуклых глаз на чешуйчатой безобразной голове. Стоило ей закричать, как существо снова ушло под воду и больше не появлялось.
  - Ну вот, начинается! - обреченно махнул рукой лорд Журмен, и остальные маги многозначительно закивали головами, соглашаясь с коллегой.
  Полюбовавшись еще несколько минут на болотную поверхность и не заметив ничего подозрительного, мы дружной толпой вернулись к костру. Внутреннее напряжение у всех резко скакнуло вверх, выражаясь в срочно начавшейся проверке и так десять раз перепроверенных амулетов и оружия - в ближнем бою иной раз было безопаснее драться мечами, снося головы, чем пытаться бить магией, рискуя задеть товарищей. Не избежал и я подобной участи, срочно ощупав все места, где под одеждой прятались мои серебряные стилеты, метательные ножи и короткий немного изогнутый эльфийский меч, зачарованный на меткий удар, - подарок лорда Раллена. Товарищи по Академии откровенно пялились на мое экзотическое оружие, а Тир с Дором так вообще попросили подержать меч в руках. Магистр Фирмен только довольно хмыкнул и занялся собственным арсеналом.
  Дальнейший путь проходил в состоянии крайнего напряжения. Маги и студенты непрерывно всматривались в окружающее нас болото, на поверхности которого то тут, то там расплывались подозрительные круги, и все чаще слышались заставляющие всех дружно дергаться всплески. Но явных нападений нежити пока не было, хотя никто из нас на этот счет не обольщался: некоторые виды нежити некроманты создавали из разумных существ, сохранивших после превращения некоторую способность мыслить.
  На ночь я снова накрыл наш лагерь воздушно-земляным щитом, но парочку дозорных мы все равно поставили. Ночью нас разбудил леденящий душу вой. Девчонки спросонья завизжали, заставив мужчин недовольно поморщиться и лишний раз послать в адрес нашего ректора недобрые пожелания. Но магистр Фирмен прикрикнул на них, и девушки смолкли, подобравшись и сосредоточившись на отражении возможной опасности.
  Меж тем, вой становился все ближе и громче и уже окружал наш лагерь со всех сторон. Вдруг мерцающий голубыми сполохами купол загудел от обрушившегося на него удара, затем еще, и еще раз. Удары сыпались с разных сторон. Мужчины рассредоточились по периметру островка и приготовили боевые заклинания, огненными искрами заскользившие по их ладоням. Я же был предельно спокоен, в свое время на опыте не раз убедившись в полной непробиваемости маминого щита, но с любопытством пытаясь разглядеть тварей, посмевших так нагло потревожить наш сон. В темноте это оказалось сделать непросто, поэтому я не выдержал и зажег на ладони довольно мощный факел, осветивший пространство не только нашего островка, но и его окрестности. В свете огня заметались жуткие твари мелкого и среднего размера, покрытые чешуей, серой складчатой кожей или слипшейся и торчащей клочками шерстью, с безобразными мордами, уродливыми лапами с длинными острыми когтями, и все, как один, с острыми торчащими из пастей зубами. Твари недовольно шипели, свистели, плевались ядом, но к щиту приближаться пока боялись, стараясь скрыться в темноте.
  - Что ты делаешь?! - зашипели на меня маги со всех сторон. - Ты же сейчас нежить со всего болота сюда привлечешь! И как мы будем отбиваться? Щенок малолетний!
  - Купол - непробиваемый, - спокойно парировал я. - И под землей под него не подкопаешься - многократно проверено. А нежить... Пусть собирается: посмотрим, кто здесь водится и в каком количестве. Врага надо знать в лицо. Кстати, совершенно безопасный способ разом уничтожить большое количество тварей существует, но, боюсь, на этом островке не наберется достаточно стройматериала для этого.
  Маги посмотрели на меня, как на идиота, кто-то даже пальцем у виска покрутил, мол, неплохо бы парню мозги поправить. И только магистр Фирмен совершенно серьезно поинтересовался:
  - Лир, какой способ?
  - Помните ту балладу о Лариане, где она защитила обоз, спалив отряд некромантов? Она тогда использовала такой же щит. Расплела на его верхушке дыру, забралась на баррикаду из телег и поливала все вокруг огнем и другими заклинаниями. Но у нас здесь нет даже деревьев или бревен, чтобы лестницу соорудить...
  - И откуда же такому щенку известно, что и когда делала Лариана Прекрасная, и какими щитами она пользовалась? Совсем зарвался мальчишка! Многие из нас участвовали в Последней битве с некрами, когда ты еще пешком под стол ходил! - маги уже откровенно были злы.
  Я только закатил глаза и покачал головой: что я им мог ответить? А магистр Фирмен только развел руками. Потом, ненадолго задумавшись, негромко произнес:
  - Лир, а нельзя как-то уменьшить диаметр охранного контура? Ведь тогда и высота купола уменьшится, и у нас, возможно, получится добраться до его вершины.
  - Это надо делать при активации, иначе щит может ослабнуть, и твари прорвут его. А вот если взять второй амулет...
  Я тут же рванул к своему рюкзаку. У меня по выработанной мамой привычке всегда имелся запасной экземпляр самых необходимых магических штучек. Достав второй амулет с воздушно-земляным щитом, я попросил магистра Фирмена приказать всем членам отряда собраться в центре островка вместе с вещами. Меня, ясное дело, никто бы слушать не стал. Недовольные маги, ворча и поругиваясь, потянулись от границы защитного круга к середине островка. Студенты сделали то же самое, но молча. Вскоре вокруг светящегося зеленоватым светом воткнутого в земля амулета собрались все присутствующие. Мы с магистром Фирменом обосновались в самом центре, окруженные любопытными, заинтересованными и недовольными взглядами товарищей.
  Прикинув необходимое количество силы, которое требуется для создания щита небольшого радиуса, осторожно активировал амулет. Всю нашу группу накрыл второй купол - гораздо меньшего размера. Несколько раз включая и отключая амулет, добился оптимального варианта. А затем начал бережно распутывать плетение в самой верхней точке купола. И скоро прямо над нашими головами зияла дыра, способная пропустить взрослого мужчину. Единственной проблемой было то, что отверстие располагалось слишком высоко, но магистр Фирмен предложил самым сильным физически магам держать на плечах того, кто будет убивать нежить в данный момент. В любом случае, подставку делать было не из чего.
  Скепсиса на лицах опытных боевиков не убавилось, но глаза уже загорелись любопытством: с таким странным способом ведения боя они еще не встречались. Тем временем твари пришли в себя и начали с еще большим упорством пытаться пробить нашу защиту, а кое-кто и подкопаться. Самый мощный из мужиков усадил себе на плечи одного из магов, и я отключил внешний щит.
  Не успевшие вовремя отскочить твари кувырком покатились по траве островка. Опомниться им не дали в уродливые тела тут же полетели всевозможные огненные заклинания - маг испытывал, что лучше всего действует против нежити. Я с поистине исследовательским интересом наблюдал за работой профессионала, а у самого уже вовсю руки чесались ввязаться в бой. Приходилось делать над собой невероятное усилие, чтобы не лезть вперед взрослых магов.
  Мы стояли довольно тесной кучкой, и нежить билась о защитный контур буквально у наших ног, попутно давая нам возможность как следует ее разглядеть. Зрелище было, откровенно говоря, не для слабонервных. Более уродливых созданий я даже на картинках в книгах ужасов не видел. Надо иметь поистине больное воображение, чтобы создать такое. Я невольно передернулся от отвращения, когда очередная тварюшка оскалила свои клыки длиной в ширину ладони прямо перед моим носом.
  Маги, опустошая резерв, сменяли один другого, а зверушек меньше почему-то не становилось. Мы с отвращением наблюдали, как вновь вылезшие из трясины твари тут же набрасывались на тела своих раненых и убитых сородичей, разрывая их на куски и заляпывая все вокруг мерзкой черной жижей, заменяющей им кровь, и какой-то отвратительной слизью. Девчонки уже давно сидели, спрятав лица, в самом центре нашей группы, стараясь ни в коем случае не увидеть происходящее вокруг и усердно сдерживая рвотные позывы. Окружающее нас зрелище было точно не для слабонервных.
  Уже три часа маги пытались избавиться от нашествия нежити, но особых результатов заметно не было. Нет, вокруг уже валялись целые горы мертвых тварей, но прямо по ним к нашему убежищу продолжали прибывать все новые и новые уродцы. Мы все жутко устали, маги выдохлись, в том числе и студенты старшекурсники. Дошла очередь и о Тира с Дором, которые с невероятной гордостью считали убиваемых ими тварей. Я упорно держался в стороне от боевых действий, дабы случайно не выдать размеры своей силы и резерва. Командир изредка бросал на меня взгляды, но помалкивал.
  Но, в конце концов, дошла очередь и до меня, и было уже не отвертеться. Магистр Фирмен успел шепнуть мне на ухо:
  - Не выпускай всю силу, держи ее под контролем!
  Я согласно кивнул и уселся на плечи присевшего на корточки мага с прямо-таки атлетическим телосложением. Демон поднялся на ноги, и верхняя половина моей тушки оказалась... чуть не сказал 'на свежем воздухе'. Воздух был каким угодно, но только не свежим. Вонь от разорванных туш тварей, горелой плоти и смрадного дыхания болот заставила меня с трудом сдержать тошноту. А твари, воспользовавшись нашей заминкой с заменой боевика, уже тесным кольцом снова облепили наш купол. Я спокойно осматривался, давая гадам возможность в как можно большем количестве оказаться поблизости от меня. Снизу послышались раздраженные донельзя возгласы усталых магов:
  - Да бей ты уже, чего ждешь?! Или с перепуга все заклинания позабыл? Вот послали же каких-то недорослей!
  - Лир, ты как? Все в порядке? - услышал я озабоченный голос куратора.
  - Все нормально, магистр. Пусть их побольше соберется.
  Маги уже ругались, забыв про всякого рода цензуру и наличие юных леди в нашей компании. Кто-то даже предложил державшему магу скинуть уже меня с плеч и освободить место для более смелого бойца. Я тяжело вздохнул, оглядел поле предстоящего боя еще раз, развел руки в стороны, чтобы охватить как можно большую площадь, и просто отпустил свой огонь.
  Я не плел никаких заклинаний, просто наслаждался текущей через мои руки сырой стихией. Огонь ровным полотном скользнул по куполу, стекая вниз и заставив испуганно ахнуть и шарахнуться к центру всех, кто находился под куполом. Пламя, меж тем, уже активно пожирало дико визжавших в предсмертных муках тварей. Я добавил немного силы, и огонь потек дальше, все больше приближаясь к самой кромке болотной воды и выжигая все на своем пути.
  - Лир, у нас становится слишком жарко! - услышал я взволнованный голос магистра Фирмена.
  Убрав с одной руки огонь, я опустил ее в дыру и стряхнул внутрь ледяное заклинание из арсенала драконов. Правда, слегка перестарался: посылать два заклинания разной силы одновременно было невозможно. В результате вся внутренняя поверхность купола покрылась толстым слоем инея, полностью отгородившего членов нашего отряда от созерцания красот окружающего побоища. Я вмиг сообразил, какие преимущества мне это дает, и гораздо сильнее отпустил свой огонь, благо заметить этого никто не мог. Вой вокруг усилился в разы, а болотная вода на расстоянии нескольких метров от островка буквально вскипела, сварив заодно всех находящихся в ней тварей. Едва я заметил, как растопленный иней стекает по стенкам купола, я тут же втянул часть силы, полил еще немного все вокруг огнем для верности и, не заметив новых порывов злобной нежити напасть, спокойно соскользнул по спине державшего меня мага на землю. Заметив пристальный взгляд магистра Фирмена, опомнился и изобразил на лице тяжелую степень усталости, даже слегка покачнулся для верности. Куратор едва заметно удовлетворенно кивнул и похлопал меня по плечу:
  - Присядь, Лир! Ты едва на ногах держишься.
  От заботливых ноток в его голосе я буквально оторопел. Если бы я впервые столкнулся с этим преподом, по-садистски натаскивавшим меня перед межмирным турниром, я может и поверил бы в его искренность. Сейчас же только подивился его актерскому таланту. Да-а, много потерял Императорский театр Ада, лишившись возможности заиметь такого талантливого актера. Однако, маги дружно поверили его игре, а студентам вообще было не до меня - уж они-то точно вымотались по полной программе.
  Я пробрался в центр круга и, найдя Риалану, присел около нее, притянув за плечи к себе.
  - Уже все хорошо, Риа. Все хорошо!
  
  Глава 2
  
  Когда, выждав некоторое время, чтобы убедиться в отсутствии поблизости нежити, я снял с лагеря щит, то все дружно стали затыкать носы и доставать защитные маски - дышать было невозможно. Казалось, вонь горелой плоти за секунды насквозь пропитала одежду и даже кожу. Стало совершенно ясно: сегодня поспать нам уже не удастся, да и небо над нашими головами заметно посветлело. Однако, завтракать в подобной обстановке ни у кого желания не возникло. Даже изрядно уставшие маги горели желанием поскорее покинуть вонючий островок.
  Тут возникла небольшая проблема: девчонки никак не могли пересилить отвращение и начать шагать по трупам уже активно разлагающейся нежити. Я долго раздумывать не стал: подхватил Риалану на руки и, осторожно переступая препятствия, направился в нужном направлении. Немного помявшись, парни-старшекурсники подхватили остальных девушек и последовали за мной.
  До подходящего для привала островка мы топали не меньше часа. Небо за это время окончательно посветлело, и маги притушили освещавшие нам дорогу светлячки. Вымотанные, усталые, грязные, мы являли весьма печальную картину. Несмотря на то, что ночь уже кончилась, я рисковать не стал и активировал над лагерем купол щита, причем сразу растянул его так, чтобы он захватывал полоску воды у берега: нам всем стоило хорошенько умыться и постирать одежду.
  Народ был дружно хмур и молчалив. Глаза закрывались буквально на ходу. Поэтому, быстро разведя костер, заварив травяной чай и настрогав по-быстрому бутербродов, мы уже в полусонном состоянии пожевали и завалились спать. В дозоре оставили двух девушек-старшекурсниц, которые не участвовали в боевых действиях и оттого не были столь усталыми, а вот отмыться и постираться в отсутствие мужских глаз были очень даже рады.
  Проснулись мы далеко за полдень от жуткой жары. Солнце палило немилосердно - самый расцвет лета как-никак. Болотные испарения создавали такую влажность, что рубашки можно было выжимать. Ладно хоть мошкары под куполом было немного, но вот за его пределами... В общем, команда командира продолжить путь вызвала у всех без исключения членов отряда дружный стон. Но деваться некуда: чем быстрее мы прочешем болота и очистим их от кровожадных тварей, тем скорее окажемся в почти родных и как никогда желанных стенах Академии.
  И мы пошли. Вернее, поползли, с трудом вытягивая сапоги из болотной жижи и все сильнее проваливаясь в ямы. Чем глубже мы продвигались внутрь болот, тем все хуже становилась уже почти неразличимая тропа под ногами, и все труднее было ее отыскать. На наше счастье, нежить нас больше не беспокоила: либо ночью сбежалась к нам со всех окрестностей и теперь вокруг ее просто не было, либо твари дожидались благословенной для них ночи, чтобы напасть на незадачливых путников в нашем лице с новыми силами.
  Следующей ночью вся история повторилась почти до мелочей, за исключением того, что наши девчонки к этому моменту злы, как Дагирские ведьмы - изолированно существующая община колдуний в одном из дальних миров, в которой царили матриархат, ненависть ко всему окружающему миру и весьма агрессивные настроения. Поэтому все, как одна, в самых первых рядах вызвались пошвыряться в мерзких тварей боевыми заклинаниями. Поскольку мы находились на практике, а значит, должны были практиковаться в реальных боевых действиях, то никто им препятствовать не стал. Даже наоборот, маги начали подшучивать над девушками и спорить между собой, кому из них держать барышень на своих плечах. Последнего, кстати, желали все представители мужской части нашего отряда. Риалану, ясное дело, я ни в чьи чужие руки отдавать даже не думал - прикасаться к моей невесте я мог позволить только себе. Попытавшиеся оспорить мое решение студенты получили в ответ от меня склоненную на бок голову, ухмылку и встречный вопрос:
  - Кто-то желает обрести это право в честном бою?
  Желающих не нашлось - слишком свежи у ребят были воспоминания о том, что им довелось видеть на турнирах в Академии, и слухи о происходившем на межмирном турнире. Стать самоубийцами никто из них не спешил. Взрослые маги явно озадачились такой дружной реакцией юных демонов, но на все расспросы они получили только весьма расплывчатые ответы, типа:
  - Видели бы вы его в бою...
  Подробнее описать свои впечатления от созерцания моих боевых навыков они так и не смогли в силу бьющих через край эмоций. Но с этого момента демоны стали гораздо серьезнее относиться ко мне и уже не называли 'щенком' и не насмехались. А уж когда узнали, кто мой отец... Если бы была возможность, то они с радостью отказались бы от моего присутствия в отряде, но только недоумевали: как лорд ректор мог послать в такое гиблое место единственного наследника самого Главного Советника императора?
  В конечном итоге Риалана сидела на моих плечах и забрасывала нежить всеми изученными огненными заклинаниями. Устав, она сползла на землю разлохмаченная, слегка закопченная, но невероятно довольная. Я аж умилился и, не удержавшись, чмокнул ее в чумазый нос. Мужики вокруг недовольно заворчали, мол, 'разводит тут мелкота розовые сопли', но мне на их мнение было глубоко плевать.
  Закончилось все так же, как и накануне: я допалил все, что не удалось остальным, и мы мирно рухнули спать вповалку, уже совершенно не обращая внимания на окружающий вонючий пейзаж. В эту ночь Риалана впервые в открытую спала в моих объятиях, и никому до этого не было абсолютно никакого дела.
  
   ***
  
  Целую неделю мы продвигались вглубь болот, по дороге уничтожая попадавшуюся все чаще нежить. Причем в последние пару дней тварюшки не боялись вылезать на поверхность и нападать даже днем. Обнаглевшие монстры вызывали у всех членов нашего отряда только глухую злобу и мрачную решимость идти в порученной нам миссии до победного конца. Куда мы и топали с упорством зомби, почуявших свежую кровь.
  К слову сказать, вся встреченная нами до сих пор нежить была создана некромантами исключительно из животных. Бывших некогда представителями разумных рас зомбиков и прочих монстров нам не попадалось. У ребят даже шевельнулась робкая надежда, что таковые в здешних болотах не обитают. Было страшно даже подумать, каких тварей могли создать безумные маги из демонов. О том, кем становились, побывав на некромантском алтаре, например, волки-оборотни, я был весьма наслышан от мамы и папы Ардара.
  Когда очередным днем мы набрели на весьма обширный и подходящий для отдыха остров, магистр Фирмен скомандовал привал на ближайшую ночь, хотя солнце стояло еще достаточно высоко. По отряду пронесся дружный вздох облегчения, и дежурные рванули быстро разводить костер и готовить горячий ужин.
  Дабы не терять напрасно времени, командир приказал разбиться остальным на группы по три человека - один маг и два студента - и разойтись в разные стороны недалеко от стоянки, чтобы поохотиться на нежить. Я, взяв в компанию Риалану, от сопровождения мага отказался, вызвав у всех дружное недоумение и недовольство. Однако, магистр Фирмен препятствовать мне не стал, справедливо полагаясь на мои одному ему известные боевые навыки. В результате мы целый час обшаривали окрестности, уничтожив не один десяток разномастных тварей.
  Когда же за полчаса блужданий мы не встретили ни одного мало-мальски опасного существа, то немного расслабились и, выбравшись на небольшой поросший густым кустарником островок, устало рухнули на траву. Естественно, долго лежать неподвижными трупиками мы не смогли - за все время нашей практики нам ни разу не удалось побыть наедине. И, улучив такой подходящий момент, мы полностью отдались ласкам, которые довольно быстро переросли в нечто более серьезное и максимально приятное. Больше всего меня удивило, как раскрепощенно и страстно вела себя Риалана, до недавнего времени все еще продолжавшая немного смущаться моих откровенных действий. Сейчас же, словно какая-то хрупкая стена между нами рухнула окончательно, моя любимая ласкала меня столь активно, что, чувствуя ее желание, долго сдерживаться я не стал.
  Насладившись друг другом по полной программе, мы, расслабленные и довольные лежали и наблюдали, как сумерки все больше сгущаются вокруг, а на небе одна за другой зажигаются звезды. Возвращаться в лагерь мы не торопились. Заблудиться в болотах нам не грозило: на лагерь командир навесил мощный маяк, на который должны были ориентироваться все ушедшие группы. На мне были надеты одни штаны, девушка же натянула всю свою одежду, начав подмерзать.
  Мы с Риаланой тихо переговаривались, наслаждаясь редкими минутами тишины и покоя, когда наше внимание привлек недалекий всплеск. Затем еще один, и еще. Мы тут же вскочили. Риа настороженно озиралась по сторонам, ожидая нападения и готовя заклинания, а я создал на ладони факел, осветивший большое пространство вокруг. От увиденного даже у меня кровь застыла в жилах, а Риалана испуганно всхлипнула и побледнела так, что я побоялся узреть ее в ближайшее время в обмороке.
  На берег, медленно поднимаясь из воды, выбирались монстры. И мы бы не испугались, но эти твари явно прежде были демонами. Мокрые, слипшиеся разноцветные пряди волос падали на уродливо искаженные, зачастую полуразложившиеся тела зомби, некоторые представители которых являли нашим взорам только кости скелетов.
  - Некры поднимали всех, кто когда-либо утоп в этих болотах! - ошарашенно озвучил я свою догадку. Риа икнула и ничего не ответила.
  А зомби, тем временем дружной толпой подбирались к нам. Места для маневра на островке не было совершенно, что создавало для нас большие трудности. Поставить воздушно-земляной щит времени не было, поэтому я велел девушке активировать огненный щит, а сам, насколько смог, растянул огненно-водный драконий.
  Зомби рванули к нам резко и неожиданно. Я пустил широкую струю огня, дотла сжигая передние ряды, но тварей было слишком много, и задние активно напирали на передних. 'Откуда они взялись в таком количестве?' - мельком удивился я. - 'И почему выглядят как строго организованный отряд?' Но времени на раздумья мне зомби не оставили.
  Риа била всем, чем могла. Но тварям ее потуги были, что мертвому припарки. Надежда оставалась только на мощь моего источника, но и я развернуться как следует не мог, боясь жаром своего огня навредить Риалане. Ситуация складывалась патовая, и я, как обычно со мной бывало, когда меня загоняли в угол, дико разозлился.
  - Риа, закройся от меня самым мощным щитом! - завопил я, уже едва удерживая рвущуюся на свободу стихию, грозящую уничтожить все на милю вокруг.
  Я успел только, оглянувшись на миг, увидеть расширенные от ужаса глаза любимой девушки, и в ту же секунду вокруг меня сформировался кокон из свивающихся по спирали потоков огненной магии. Я чувствовал, как магическая энергия распирает меня изнутри, и продолжал отпускать ее медленно и осторожно, как тренировал меня лорд Раманден. И в какой-то момент вдруг почувствовал - да, вот оно! На меня нахлынуло невероятное чувство силы и свободы. Мне показалось, будто я воспарил над землей - такая легкость вдруг возникла в теле...
  И я ударил. Мощный поток огня растекся во все стороны, сметая на своем пути все живое и мертвое. Вода закипела, исторгнув жаркие клубы пара, зомби осыпались пеплом, едва оказавшись на суше. А я продолжал изливать потоки пламени, и в душе растекалось какое-то невероятное чувство счастья. В какой-то момент мне даже показалось, что я смотрю на всех этих монстров сверху, откуда и низвергал на них свой огонь.
  Сколько прошло времени, я не знал. Остановился только тогда, когда обнаружил перед собой пустое пространство, которое больше не заполняли мерзкие твари. С наслаждением втянув в себя остатки огня, я потянулся, расправляя плечи, и, широко улыбаясь, повернулся к Риалане. Моя улыбка стала еще шире, когда я заметил свою невесту, целую и невредимую, стоящую позади меня. Я радостно шагнул, протягивая к ней руки:
  - Вот и все, мы снова победили!
  Но девушка вдруг с ужасом на лице отшатнулась от меня, будто я был тем самым зомби, которых мы только что уничтожали. Моя улыбка померкла.
  - Риа, не бойся, все закончилось! - попытался я достучаться до девушки, но она вдруг резко вскрикнула:
  - Не приближайся! Стой, где стоишь! Кто ты такой?!
  Меня прошибло, словно разряд электрического пульсара получил.
  - Риа, это я, Лир. Что с тобой?
  - Ты не Лир! Лир - полудемон, а ты... ты...
  Она была близка к истерике. 'Ну вот, лорд ректор, Вы и получили, чего хотели. Если моя невеста повредится умом из-за нервного напряжения и ужаса, которое тут испытает, я сам спалю Вас, дорогой наставничек! Говорил же, нечего здесь девушкам делать!' - с досадой подумал я.
  Неожиданно выражение лица Риаланы изменилось. На нем появилось настороженное внимание, она словно разглядывала мое лицо, пытаясь выискать на нем знакомые черты. Это меня немного успокоило. Я начал говорить девушке ласковые слова, успокаивать, убеждать, и постепенно Риа расслабилась и позволила мне приблизиться. Когда же я осторожно обнял ее, притянув к своей груди, она вдруг тесно прижалась ко мне и всхлипнула. Пока напряжение девушки изливалось рыданиями, я стоял и гладил ее по волосам, по спине и продолжал тихо шептать ласковые слова. Наконец, Риалана немного успокоилась и отстранилась, пристально вглядываясь в мои глаза.
  - Лир, я так испугалась.
  - Да, моя хорошая, я понимаю, - мягко улыбнулся ей. - Демоны-зомби - зрелище уж точно не для нежных девичьих глазок.
  - Нет, Лир, ты не понял - я испугалась за тебя.
  - Риа, ты же знаешь, что я очень силен. Не стоит за меня бояться.
  - Лир, ты летал...
  - Что? - кажется, я ослышался.
  - Ты летал, Лир. У тебя за спиной были огромные огненные крылья, и ты парил над землей, посылая на зомби огонь. А твоя кожа сверкала, будто отлитая из золота. Я испугалась, что ты никогда не станешь прежним, что ты стал другим...
  Риалана снова всхлипнула и крепко обняв меня, прижалась всем телом. Я ошарашенно молчал. О чем она говорит? Неужели и правда ее рассудок повредился? Но откуда же у меня тогда было то чувство невероятного полета? И вид сверху на толпу зомби, который я сейчас так хорошо вспомнил? Теперь испугался уже я. Но решив пока задвинуть неудобные вопросы подальше до более подходящих времен, я успокоился и решил жить, как прежде. Возможно, лорд Раманден сможет объяснить, что со мной произошло на самом деле. А пока...
  - Пошли, Риа, нам надо возвращаться, - позвал я подругу, отстраняясь и облачаясь в оставшуюся одежду и сапоги.
  И мы, ведомые маяком и освещая себе дорогу магическими светлячками, потопали обратно к лагерю.
  
   ***
  
  Еще целую неделю мы блуждали по Нарданским топям, методично продвигаясь к центру болотистой местности. Чем дальше мы шли, тем больше нежити нам встречалось - не всегда организованной, но всегда агрессивной. И постоянное столкновение с организованными, кажущимися разумными тварями наводило на отнюдь не радостные размышления. У всех сложилось четкое мнение, что нежитью кто-то управляет, и от этого возникало еще больше вопросов. Обосновался ли в непроходимых болотах недобитый некромант? Сохранила ли остатки разума какая-то тварь, и если да, то насколько она умна и сообразительна? Какие проблемы из-за этого ждут нас? Ответов на эти вопросы не было, что заставляло нас изрядно напрягаться и все больше нервничать.
  Кроме того, все без исключения члены нашего отряда уже были сыты по горло блужданиями по болотам и связанными с ними неудобствами. Девчонки стонали в голос, парни и мужики угрюмо ворчали. Но магистр Фирмен был непреклонен:
  - Перед нами поставлена задача, и мы не покинем топи, пока полностью не очистим их от нежити. Иначе твари снова размножатся, нападая на животных и демонов из окрестных сел.
  - Но, может быть, стоит немного передохнуть в каком-нибудь близлежащем селе? - робко предложил кто-то из студентов.
  - И помыться... - тихо добавила одна из девушек.
  Магистр Фирмен тяжело вздохнул и, достав из-за пазухи, развернул карту. Поразглядывав ее несколько минут, в течение которых мы все замерли, ожидая высочайшего решения, и дружно облегченно выдохнули, когда командир наконец произнес:
  - Ладно, пойдем отдохнуть в ближайшую деревню. Правда, придется свернуть с намеченного маршрута... - Он недовольно поморщился. - И потерять время. Если бы не девушки, я бы даже слушать вас не стал. Но поскольку в нашем отряде есть слабый пол...
  Договаривать он не стал, но все и так поняли - девушки неожиданно явились нашими спасительницами.
  Сменив курс, мы направились к довольно большой деревне, которая находилась недалеко от границы болота и ближе всего к нашему нынешнему местоположению. Поход в этом направлении, к всеобщему прискорбию, продлился целых четыре дня, в течение которых мы продолжали методично уничтожать нежить. Поэтому, когда мы наконец-то вышли на твердую землю и узрели неподалеку столь желанные демонские жилища, то дружно завопили от радости.
  Вообще, с каждым днем отношения между взрослыми магами и студентами все более сглаживались, и к данному моменту мы все общались абсолютно на равных. Тяготы болотного путешествия незаметно стерли все различия в происхождении, магических способностях и опыте, и теперь каждый вечер все дружно собирались вокруг костра, чтобы потравить байки, попеть песни и баллады (я, к слову, пользовался неизменной популярностью как знаток и исполнитель всех известных баллад о Прекрасной Лариане, что и не удивительно, если учесть, сколько раз мне пела их мама в качестве колыбельных).
  Вот и сейчас наш вопль радости был абсолютно единодушным. Сдержать наш порыв к цивилизации никто был не в силах, поэтому мы буквально бегом помчались к заветным домикам. Однако, нашу тягу к прекрасному довольно резко обломали местные жители, встретившие нас у самой околицы с вилами, топорами, косами и прочими подручными средствами в руках.
  Впереди толпы выступал с надменным видом маг, на ладонях которого уже играли языки огненной стихии. Стоило нам приблизиться, как прозвучал его надменный голос:
  - Кто вы и откуда? Что вам надо в Болотных Выселках?
  Вперед выступил магистр Фирмен.
  - Мы маги, присланы из столицы для очистки Нарданских топей от нежити. Нам нужно передохнуть у вас пару дней.
  - И с чего вы взяли, что мы вам поверим? - он холодно усмехнулся. - Глядя на вас, скорее, подумаешь, что вы толпа болотных зомби. - Маг продолжал поигрывать огнем на своих ладонях.
  - У вас что, разумные и говорящие зомби здесь водятся? - искренне удивился наш командир.
  - О, кого у нас тут только не водится! - вновь усмехнулся деревенский маг. - И разумные, и говорящие, и совершенно дикие и безумные... Проваливайте-ка отсюда подальше, пока я не отправил вас в Адову Бездну.
  - Потише, парень! - магистр Фирмен даже не напрягся. - Моим ребятам нужно только немного отдохнуть. Мы почти три недели месили ваши болота, воюя с нежитью. И предстоит воевать еще долго, судя по количеству размножившихся тварей. И не советую нападать на нас. Здесь присутствуют одни из сильнейших магов Ада и студенты Адской Академии Огня, так что шансов у вас нет. Пропустите нас и предоставьте все необходимое. Все будет оплачено.
  Последняя фраза заставила селян зашевелиться и начать перешептываться. Видно было, что крестьяне уже почти согласились. Но маг, вместо ответа вдруг швырнул в нашу сторону два весьма сомнительных с моей точки зрения файербола. Реакция нашей команды была на редкость единодушной. Щиты вспыхнули в долю секунды - файерболы не успели преодолеть даже половины расстояния. А вот деревенский маг закрыться не успел, когда в него полетел мой 'воздушный кулак'. Да-а, красиво так полетел... маг. Смачно шлепнулся на землю прямо под ноги удивленно его разглядывавших местных жителей и отключился. Магистр Фирмен довольно хмыкнул и направился прямиком к воротам.
  - Не беспокойтесь, мирно настроенным гражданам ничего не грозит. Расселите моих людей по домам, дайте возможность помыться и накормите. Все расходы записывайте - вам возместят.
  Народ радостно загудел, и нас нарасхват стали приглашать в гости. Девушек поселили отдельно, а я закономерно оказался в компании Тира и Дора. Через несколько часов, выпаренный и несколько раз отмытый в жарко истопленной бане, сытый после простого, но вкусного и горячего ужина, я лежал, закинув руки за голову на застеленной ковром широкой скамье и невольно улыбался, радуясь элементарному комфорту. Кажется, жизнь не так уж и плоха, как казалось еще сегодняшним утром!
  
  
  
  
  
  Глава 3
  В деревне со столь оптимистичным названием Болотные Выселки мы невольно задержались. Во-первых, возвращаться снова в болота никому из нашего отряда никак не хотелось, зато тепло, чистота и сытость нравились абсолютно всем. Во-вторых, почуяв возможность поживиться за госсчет, селяне старались ублажить нас по максимуму, явно записывая в счета суммы, значительно превышавшие реальные расходы. Приветливые, вечно улыбающиеся нам жители деревни всеми силами удерживали нас от попыток (надо сказать, весьма вялых) покинуть их гостеприимные дома. В результате вместо запланированных двух дней мы пробыли там все пять.
  Утром шестого дня уже изрядно напряженный из-за отставания от графика боевых работ магистр Фирмен чуть ли не пинками и подзатыльниками (а также пульсарами и файерболами) согнал всех студентов на сельскую площадь. Угрюмые маги, хоть и весьма неохотно, но подтянулись сами. На шеях двоих из них при этом висели пышные крестьянки, голосившие на всю округу что-то типа:
  - На кого ж ты меня, касатик покидаешь? Как же я без тебя жить-то буду-у-у?
  Маги смущались и краснели, пытаясь оторвать от себя прилипчивых баб, но преуспели в этом только с помощью более удачливо погулявших товарищей, в сторону которых были заметны только томные взгляды и мечтательные вздохи, но открыто никто на шею не бросался.
  Надо отметить, что местный маг-неудачник за все проведенное нами в деревне время ни разу не появился в поле нашего зрения и провожать тоже не вышел. Оно и правильно: вдруг бы еще какую глупость сморозил, тогда мог и гораздо серьезнее покалечиться.
  Поблагодарив приютивших нас крестьян за гостеприимство и клятвенно заверив, что родина их не забудет, магистр Фирмен махнул рукой, и мы хмуро побрели навстречу новым испытаниям. Снова очутиться в болотах никто не торопился, и вскоре наш командир, пылая праведным гневом, уже вовсю орал, что применит огненный кнут, если мы дружно не поторопимся. Угроза, как ни странно, подействовала, и вскоре мы, кривясь и дружно выражаясь (я так на всех известных мне языках, начиная от драконьего и заканчивая гоблинским и орочьим), вступили в болотную жижу.
  И все началось заново: вонь, мошкара, хлюпанье под сапогами, грязь и мокрота. А еще нежить, которой с каждым пройденным вглубь болот километром становилось все больше, а твари попадались все более агрессивные. Такого поведения нежити мы понять никак не могли, ведь всего несколько дней назад они старательно прятались и нападали чаще ночью и большими группами, зачастую явно организованными. Сейчас же они лезли на нас без разбора времени суток и их единовременного количества.
  Это заставляло нас быть постоянно начеку, пристально вглядываясь в окружающее пространство и держа наготове боевые заклинания. Это, ясное дело, выматывало и злило нас еще больше. В результате к вечеру, когда набрели-таки на подходящий для ночлега остров, мы вполне могли сравниться по степени агрессивности и жажде крови с теми самыми тварями, которых были призваны уничтожать.
  
   ***
  
  И потянулись суровые будни. Еще через две недели все члены нашего отряда дружно взвыли, требуя у командира законной передышки. Магистр Фирмен был с нами, как никогда, солидарен. Случайно или специально (и скорее, последнее), но к этому моменту он привел нас практически на границу болота к расположенной неподалеку очередной деревушке.
  Здешний маг оказался более сообразительным и покладистым и швыряться в нас заклинаниями не стал. Напротив, чуть ли не хлеб-соль вынес нам навстречу, а позади него стояли празднично разодетые крестьяне, все, как один, сияющие широкими улыбками. Такое нестандартное поведение объяснилось довольно быстро: до местных жителей родственники из Болотных Выселок уже донесли вдвойне радостную весть: 'Нас не только от болотного ужаса избавляют, но и готовы втридорога заплатить за постой. А уж какие горячие мужчины эти маги!..'
  В общем, здесь нас отпускать тоже не хотели, но тут уже взбунтовались мы и умчались чуть ли не бегом в ставшие почти родными топи. А все потому, что местные бабы решили не ограничиваться взрослыми магами, а юные селянки во что бы то ни стало старались захомутать лишивших их невинности (и кто бы им поверил?) молодых и весьма перспективных студентов.
  Пытались подкатить и деревенские парни к нашим девушкам, но мы так недвусмысленно поиграли перед их мордами файерболами, что желающих как-то резко поубавилось. Я же от Риаланы не отходил ни на шаг и, вопреки всем правилам и убеждениям магистра Фирмена, заставил поселить ее вместе с собой.
  В общем, в этот раз мы рвались в болота, как изгнанник на родину. Мы обошли уже почти все топи по периметру и значительно почистили от нежити середину болот. Оставалось прочесать только самый центр гиблых земель, и, считай, наша практика подойдет к логическому концу. Это, однозначно, придавало всей нашей боевой группе оптимизма и надежд на светлое будущее. Поэтому мы сосредоточенно и бодро рванули прямо в самое сердце Нарданских топей - добивать последних врагов.
  Враги добивались, но уменьшения их количества почему-то не наблюдалось. Напротив, чем больше мы продвигались вглубь болот, тем нежити становилось в разы больше. Если учесть, что все края мы подчистили, то само собой напрашивалось предположение, что оставшаяся нежить в страхе (или ведомая высшим разумом) специально сконцентрировалась вокруг своего идейного вождя. И всем нам было очень интересно, что же это за разумная тварь, способная одновременно держать под контролем и управлять таким огромным количеством существ? Возможные ответы заставляли бежать по спине мурашки, а волосы встать дыбом.
  Но приказ есть приказ, и мы продолжали упорно брести к намеченной цели. В последние два дня мы почти не спали, позволяя себе лишь пару часов отдохнуть по очереди. А все потому, что нападавшая нежить просто не давала нам передышки. Мы все чувствовали, что развязка уже совсем близко, что мы почти приблизились к логову того, кто планомерно отравлял нам жизнь в последние полтора месяца блужданий по болотам. И этот враг должен быть уничтожен. О том, что уничтоженными можем оказаться мы, все предпочитали не думать. В последнюю ночь мне пришлось активировать сразу два амулета-щита вплотную друг к другу, чтобы усилить защитное магическое поле. Нежить билась о купол непрерывно, волна за волной. Купол гудел непрестанно, не давая возможность заснуть. К утру мы были в состоянии не лучшем, чем зомби, приветственно воющие за пределами магического круга. В общем жизнь казалась отнюдь не прекрасной и вовсе не удивительной.
  Спалив все на несколько десятков метров вокруг, я привычно сполз с плеч мага и тут же уселся на землю.
  - Ребят, если и дальше так дело пойдет, у нас никаких магических, и тем более физических сил не хватит, чтобы уничтожить всю эту нежить, а тем более их главаря. Надо придумать что-то более кардинальное, - провозгласил я, устало опустив голову на руки.
  Мои магические возможности, конечно, почти безграничны (по сравнению с другими магами), но вот физически я себя чувствовал, как много раз прополосканная и отжатая тряпочка, несмотря на мощную военную подготовку. Что уж тогда говорить про остальных наших студентов, а особенно девушек, которые едва на ногах держались от усталости.
  И мы стали думать. Потом пообедали и снова продолжили думать. Думали до вечера, но ничего путного в головы нам так и не пришло. Была у меня одна мыслишка - попробовать реализовать драконий огонь, совместив демонскую и драконью магии, как некогда в Норторне мама уничтожила большой отряд некров, напавших на королевский дворец. Но то была мама - к тому времени опытный боевой маг. Я же знал и имел навыков гораздо меньше, чем моя родительница, хотя научила она меня много чему.
  И все-таки при случае мне хотелось попробовать создать то плетение. Но рисковать жизнями и здоровьем своих товарищей, если что-то пойдет не так, я не имел ни малейшего права. Поэтому по большей части сидел, слушал, думал, но высказываться не спешил. Магистр Фирмен бросал на меня испытующие взгляды, но на моем участии в обсуждении не настаивал.
  Поскольку маги так ни к какому решению и не пришли, то я сделал вывод: придется снова мне палить все простым огнем, только отпускать его буду в гораздо большей степени, чтобы и эффект был значительнее. Таким образом я смогу буквально вскипятить топи, уничтожив нежить не только на суше, но и сразу в воде на несколько сот метров вокруг. Полностью отпускать свою магическую энергию, как на том островке, где оказался вдвоем с Риаланой, я, естественно, не собирался - являть всем свои способности было еще не время.
  Своими мыслями я поделился с командиром, отведя его в сторонку. Магистр Фирмен тяжело вздохнул и согласился:
  - Я тоже пока не вижу иного выхода. Ладно, посмотрим, что даст нам завтрашний день.
  Ночь мы провели за двойным щитом, закрывшись от рычащих и воющих за внешним контуром тварей еще и звукоизолирующим заклинанием. Как следствие, в эту ночь мы выспались просто великолепно, восполнив недосып последних нескольких суток. И с утра все члены нашего отряда, бодрые и готовые идти в бой, выстроились перед командиром.
  Магистр Фирмен быстренько ввел всех в курс дела, маги поворчали что-то про невесть откуда взявшуюся талантливую молодежь (в моем лице), и началась подготовка к бою. Я привычно расплел сначала макушку одного купола, затем другого, из нескольких небольших деревьев, росших на этом островке соорудили нечто вроде стремянки, и я полез наверх. Маги дружными стараниями покрыли купол изнутри толстым слоем льда, и я отпустил свою магию.
  Ближайшие к щиту твари взвыли сразу, сжигаемые безжалостным огнем дотла. Я продолжал осторожно отпускать стихию, и огонь огромными волнами расходился все дальше и дальше, заставляя кипеть воду до самого дна. Но я чувствовал, что запас у меня еще есть, и продолжал наращивать мощь огня.
  Ужасающий вой гибнущей нежити заставлял моих товарищей зажимать уши, я же был лишен такой возможности, рискуя оглохнуть еще до конца боя. Огонь пожирал все на своем пути. Пеплом осыпались чахлые деревца, совершенно черная земля теперь покрывала еще недавно зеленые островки. А я все продолжал жечь окрестности, уничтожая мерзкую угрозу всему живому.
  Наконец, я дошел до предела, за которым начался бы бесконтрольный выплеск магической энергии, и замер. Я еще некоторое время держал свою огненную стихию на максимуме, добивая продолжающих стягиваться к нашему островку тварей. И вдруг в какой-то момент я осознал, что вокруг царит абсолютная тишина, нарушаемая лишь гулом пламени. Я озадаченно замер, невольно уменьшив давление огня. Неужели мне удалось спалить всех оставшихся тварей? Верилось в это с трудом, потому я и не убирал огонь полностью.
  Над болотом витали плотные клубы пара от продолжавшей активно испаряться воды и гарь от сожженных деревьев и плоти нежити, так что разглядеть что-либо вокруг было почти невозможно. И вдруг воздух сотряс громовой рев, от которого кровь буквально застыла в жилах. Это был рев тяжело страдающего животного, но почему-то мне слышалось нечто знакомое и разумное в издаваемых им звуках. Я усиленно прислушался, но разобрать, что пытался выразить в рычании какой-то огромный зверь, так и не смог. Неожиданно меня чуть не сшибло резкой волной раскаленного воздуха, затем пошла вторая волна, и третья, и я услышал такой до боли знакомый с раннего детства звук хлопающих гигантских крыльев, что, растерявшись, резко оборвал поток огня. Дракон? Откуда здесь взяться дракону? Ведь не может же быть, чтобы...
  Додумать пришедшую в голову мысль мне не удалось. Наш лагерь накрыла огромная тень, летящая над нами тварь издала еще несколько жутких воплей и, рассекая крыльями воздух, понеслась прочь. Мы завороженно замерли.
  Еще несколько минут все хранили молчание, пытаясь переварить происшедшее. Затем гул голосов снизу стал нарастать, перейдя постепенно в шумный гомон. Эмоции у всех просто зашкаливали. Я в последний раз окинул взглядом окрестности, убеждаясь, что нежить больше не стремится добраться до нас, и начал спускаться вниз. Оказавшись под куполом я, никем не замеченный - обсуждение последних событий так захватило всех, что ребята не замечали ничего вокруг, - отошел подальше в сторонку и уселся на берегу. Устало потер ладонями лицо и глубоко задумался, уставившись в воду. И мысли мои были отнюдь не радостными.
  Из задумчивости меня вывели тихие шаги, а через пару секунд рядом со мной приземлился магистр Фирмен.
  - Что, Лир, устал? - с искренним беспокойством в голосе поинтересовался мой куратор. Я аж удивился - раньше подобной заботы о себе я за ним не наблюдал.
  - Да нет, я в норме. - Помолчал. - Вы знаете, какую тварь мы отсюда спугнули?
  - У меня есть, конечно, мысли на этот счет, но они совершенно неправдоподобные, - осторожно ответил магистр.
  - Это был дракон. Разумный дракон, измененный некромантским ритуалом.
  От осознания этой истины у меня волосы на голове встали дыбом, и я, застонав, схватился за голову.
  - Мы можем ошибаться. Не стоит сразу делать такие серьезные выводы, - командир говорил осторожно, тщательно подбирая слова.
  - Мы не ошибаемся. Я все не мог понять, что мне напоминает его рык. Он говорил. Но, видимо, изуродованный ритуалом, он лишился возможности внятно выражать свои мысли. А то, что он мыслит, совершенно очевидно: только дракон может держать в ментальном подчинении такое количество существ - очень сильный дракон. Это он управлял всей нежитью на этих болотах, это он руководил появлением новых тварей. А лишившись всего своего 'войска', обезумел окончательно, и если бы мог нас видеть сквозь весь этот дым и пар, то постарался бы уничтожить на месте.
  - Лир, мне кажется, ты преувеличиваешь. Не стоит делать поспешных выводов.
  - Я слышал от мамы, что некроманты воровали детенышей драконов и превращали их в полубезумные военные машины. Она с дядей Глэром даже спасла однажды такого драконенка от охотников. Это не вымысел.
  - Тогда у нас возникла серьезная проблема - где искать теперь этого дракона? Его, однозначно, требуется уничтожить.
  - Я вырос среди драконов. Вы даже представить себе не можете, что для меня значит подобная фраза - 'убить дракона'. У меня все существо восстает против этого. А найти его надо как можно быстрее, он может много бед натворить в близлежащих деревнях. Но никто из демонов Ада не сможет убить дракона. Демонский огонь их не берет, их чешуя надежно защищена. На их теле есть совсем немного уязвимых мест, и вряд ли демоны их знают. Надежно убить дракона можно только драконьим же огнем.
  - Вот это действительно проблема, - магистр Фирмен аж присвистнул. - И ведь времени на вызов драконов из Иного мира у нас совершенно нет.
  - То-то и оно! Магистр Фирмен, а Вы можете открывать порталы?
  - Я умею их открывать, но - увы! - на очень небольшие расстояния. На пару километров, не больше.
  - А если Вы вычертите нужную октограмму, а напитаю магией ее я?
  Командир надолго задумался. Я не мешал, все больше утверждаясь в мысли, что с драконом придется драться мне, и останусь ли я в живых после этого, большой вопрос. А помирать в столь юном возрасте у меня не было ни малейшего желания.
  - Ладно, можно попробовать открыть портал, - наконец неохотно выдал магистр. - Куда направимся?
  - В ту сторону, куда дракон полетел. Какие там поблизости есть деревни? Эта тварь и так нас уже изрядно опередила, надо поторопиться.
  Командир расстелил прямо на траве карту, и мы принялись ее рассматривать. В той стороне, куда направился дракон, было только одно большое село - Степные Курмыши, причем расположено оно было на некотором расстоянии от границы топей. Ну вот, с направлением определились, теперь за дело!
  Выбрав более-менее ровную площадку, магистр Фирмен начал вычерчивать портальную октограмму. Работал он медленно, постоянно сверяясь с выполняемыми тут же палочкой на земле какими-то расчетами. Наконец, он критически оглядел свое творение и пробормотал:
  - Ну, кажется, все правильно. - И обратившись ко мне: - Давай, Лир, активируй, только медленно и аккуратно. Я буду направлять.
  Вся наша команда в полном сборе, переминаясь, уже стояла рядом. Я привычно начал наполнять энергией расчерченные на земле символы. Позади меня послышался сначала шепот, потом нарастающий гул голосов.
  - Он что, активирует портал? Студент третьего курса? Это невероятно!! Далеко не все опытные маги могут это делать.
  Я чуть обернулся к ним, не прерывая своих действий, и откликнулся:
  - Я часто активирую межмирные порталы для мамы: у нее для этого не хватает энергии огня. А вот рассчитывать и вычерчивать их пока не умею - только наполнять силой.
  Наступила гробовая тишина. Я решил, что вопрос исчерпан, и снова обратил все свое внимание на портал. Контуры октограммы уже мерцали красными сполохами. Я стал пускать силу медленнее, чтобы не промахнуться: дам больше - улетим в далекую степь, и гадай потом, где находимся и как оттуда выбраться. Вдруг среди тишины раздался задумчивый голос одного из взрослых магов:
  - Межмирные порталы, говоришь, активируешь?
  Я уже успел позабыть о разговоре, поэтому отреагировал не сразу:
  - Ну да. А что здесь такого.
  - Угу, ничего. Совсем ничего... Обычного. Ты вообще кто, парень?
  Внутри у меня начало нарастать глухое раздражение: за время практики он прозвучал уже второй раз.
  - Демон я, полукровка! - огрызнулся через плечо.
  - А какая у тебя вторая половина сущности? - голос мага был тихий и вкрадчивый.
  - Человек! - напряжение внутри меня нарастало, вызывая усиление потока огненной магии, который становилось все труднее сдерживать.
  - Этого не может быть! Откуда у тебя столько силы?
  - Папочкино наследство.
  Наш диалог прервал вскрик магистра Фирмена:
  - Стоп, Лир! Хватит!
  Я резко прервал поток огня. Перед нами переливался языками пламени огненный портал, полностью готовый для нашего перемещения.
  - Я и еще два мага идем первыми, Лир - за нами, следом студенты, оставшиеся маги замыкают, - четко отдавал приказы командир. Все выстроились в нужном порядке и друг за другом начали вступать у октограмму, тут же исчезая из видимости товарищей.
  Магистр Фирмен все рассчитал очень точно - мы вышли из портала неподалеку от большого села с каменными добротными домами, некоторые из которых были даже двухэтажными. Когда последний маг перешагнул огненную линию, я привычным жестом, даже не задумываясь развеял портал, получив при этом пристальные напряженные взгляды магов. Недоуменно вскинул брови:
  - Что не так? Мне не нужно, чтобы портал тянул из меня силы, - пояснил, оправдываясь.
  - Но как ты это сделал! Легко, непринужденно, будто каждый день этим занимаешься. Да еще и полностью развеял, так что даже магического следа не оставил. Где ты этому научился?
  - У мамы, - устало пожал я плечами и, отвернувшись, потопал в сторону села.
  И что они ко мне привязались? Ведь это все так просто, само собой разумеется... Похоже, маги думали иначе. Я буквально спиной чувствовал их настороженные взгляды.
  - И кто у нас мама? - спустя несколько минут, в течение которых маги усиленно переваривали полученную информацию, послышался бас очередного мага.
  - О, она совершенно замечательная женщина! Просто необыкновенная! - восторженный голосок Риаланы согрел теплом мою душу, и я невольно улыбнулся.
  - Прекратить все разговоры! - прервал ставшую уже опасной беседу командир. - Нам предстоит сейчас очень трудная задача - уничтожить ставшего нежитью дракона. Надо продумать, как это сделать.
  - Во-первых, дракон - не нежить, а нечисть: он живой, только изуродованный некромантским ритуалом, - подал голос я. - Во-вторых, у вас всех единственная задача - спрятаться в домах и закрыться как можно лучше, а также загнать в дома и велеть не высовываться всем сельчанам. Никого не должно быть на улице, иначе мне придется очень туго.
  Мне и так придется хуже не куда, и отвлекающие моменты вовсе ни к чему.
  - Лир, ты всерьез думаешь, что мы тебя оставим одного с этим обезумевшим чудовищем?! - магистр Фирмен аж остановился, изумленно вскинув брови.
  - У вас нет выбора: мне никто не сможет помочь. Если бы здесь были мои отцы... Но их нет, и времени на их вызов тоже. Поэтому я попробую разобраться сам. Не знаю, что получится, но я должен попытаться.
  - А если что-то пойдет не так? Если ты погибнешь? С меня же твои родители живьем шкуру сдерут! Да я и сам никогда себе этого не прощу.
  - Я боевой маг, а не девица на выданье! - рычал я уже не хуже того некродракона. - У нас задача - уничтожить нежить и защитить местных жителей. Вот ее и надо выполнять! Все остальное - второстепенно.
  Я ощутил, как огненная стихия снова начинает скручиваться спиралью вокруг меня. Усилием воли заставил себя сделать несколько глубоких вдохов, успокаиваясь.
  - Командир, что происходит? Мы чего-то не знаем? - это маги.
  Магистр Фирмен с какой-то тоской посмотрел на меня и махнул рукой:
  - Ладно, действуй!
  Магам он так и не ответил, резко развернулся и почти бегом направился к околице, до которой уже оставалось совсем близко. Путь до села мы провели в напряженном молчании. Я мысленно прокручивал все возможные способы уничтожения дракона... Или не уничтожения, это уж как карта ляжет. В последнем случае возможны два варианта развития событий: либо дракон убивает меня, и тогда последствия непредсказуемы, либо я смогу спасти дракона, и такой вариант нравился мне больше всего. Но насколько возможно последнее, я не представлял.
  Наш отряд под настороженными взглядами местных жителей проследовал до сельской площади. Магистр Фирмен, магически усилив голос, на все село прогрохотал:
  - Мы маги Его Императорского Величества, прибыли для защиты местных жителей от болотной нежити. Всем жителям села срочно войти в ближайшие дома, закрыть ставни и забаррикадировать двери. Надвигается смертельная опасность. Повторяю...
  Пару секунд народ переваривал новую информацию, затем дружно заметался в поисках убежища, словно муравьи в разворошенном муравейнике. Кругом слышался топот, гомон, крики. Наш командир недолго понаблюдал эту картину и, отведя меня в сторонку, очень озабоченно спросил:
  - Лир, ты уверен? Может, все-таки оставить магов тебе в поддержку?
  - Никто не должен видеть, что и как я буду делать. Вы же сами понимаете...
  На самом деле, магистр Фирмен не мог в полной мере знать, что я буду вытворять, поскольку был не в курсе моих новых возможностей. Тем более я не мог позволить, чтобы кто-то увидел меня во всей красе.
  Магистр страдальчески поморщился, с трудом принимая подобное решение, затем резко развернулся к терпеливо ожидавшим нас среди всеобщей суеты членам отряда.
  - Все - в ближайшие дома и забаррикадироваться! - махнул им рукой командир. - И носа не высовывать, пока все не кончится!
  Дважды говорить нашим ребятам не потребовалось. Быстро разделившись по четыре-пять человек, они рванули к ближайшим домам, к слову, самым добротным и крепким в селе. Командир, бросив на меня последний взгляд, последовал за ними. А я... Я сделал несколько шагов вперед и крепко прижал к груди свою невесту, зарывшись носом в ее волосы. Как мне не хотелось выпускать ее из рук, кто бы знал! Но времени оставалось катастрофически мало. Я резко отодвинул девушку от себя, впился взглядом в ее лицо, запоминая каждую черточку (кто знает, может, мне больше никогда ее не увидеть?), а потом, невзирая на окружающую нас толпу прижался к ее губам, даря самый сладкий поцелуй, на какой был способен. Пусть в ее памяти останется именно он, если меня не станет... Да-а, слишком велика была такая вероятность - гораздо выше, чем возможность остаться в живых.
  - Лир, что происходит? - едва я оторвался от ее губ, произнесла Риалана. Ее замутненный взгляд заставил мое сердце болезненно сжаться: увижу ли я еще когда-нибудь такое желание в ее глазах?
  - Все хорошо, Риа. Я люблю тебя. Иди, надо быстрее прятаться.
  Я подтолкнул девушку в сторону Тира и Дора, нетерпеливо переминавшихся в сторонке в ожидании окончания нашего прощания.
  - А как же ты? Куда ты пойдешь? - волнение в голосе девушки снова заставило заныть сердце.
  - Я буду позже. Надо кое-что сделать.
  Я кивнул друзьям, и они, подхватив Риалану с двух сторон под локотки, поволокли ее прочь. А я развернулся и потопал в противоположную сторону, мысленно сосредотачиваясь на том, что мне предстояло сделать в ближайшее время.
  Когда я добрался до околицы, шум за моей спиной почти стих, возвещая, что народ благополучно попрятался. Ну что ж, это значительно облегчает мою задачу. Я продолжал путь в сторону болот, стараясь выбрать площадку для боя подальше от демонского жилья.
  Я преодолел уже половину расстояния до болот, когда заметил на небе быстро увеличивающуюся темную точку, движущуюся со стороны топей. Скоро уже не осталось сомнений - ко мне приближался дракон, мерно машущий огромными крыльями. Когда ящер подлетел совсем близко, я смог рассмотреть его темно-зеленую, почти черную чешую, перепончатые крылья, на которых красовалось гораздо больше шипов, чем обычно. Из распахнутой пасти торчали огромные клыки, вся морда, шея и спина дракона были покрыты огромным количеством уродливых шипов. Глаза зверя отливали красным цветом безумия.
  Не дожидаясь, пока дракон пролетит мимо, я выпустил в небо сигнальную струю огня, привлекая к себе внимание. Дракон заметил и, издав жуткий вопль, изменил курс, направив свой полет в мою сторону. Не торопясь спускаться, ящер сделал вокруг меня круг, разглядывая добычу, и вдруг резко выпустил в меня струю огня. Я в долю секунды выставил самый мощный драконий щит, на который был способен. Сотканный с помощью плетений драконьей магии, этот щит единственный мог защитить от всепожирающего драконьего огня. Иной защиты попросту не существовало.
  Пламя растеклось по куполу, которым я накрыл себя, и ушло в землю, не причинив мне вреда. Дракон сделал надо мной еще пару кругов и снова плюнул пламенем. Результат был прежним. Зверь явно начал раздражаться, рычать какие-то слова, которые из его изуродованной пасти вырывались совершенно неразборчивыми. Но он пытался говорить! Это означало только одно - дракон был не просто разумным, он был оборотнем. У этого чудовища должна быть человеческая ипостась, ибо простые разумные драконы могли общаться только ментально.
  И я решил с ним поговорить. Надежды на понимание было предельно мало, но я должен был попытаться. Усилив магией голос, я рыкнул на драконьем:
  - Кто ты? Назови свое имя!
  Дракон явно растерялся. Видимо, он ожидал от меня чего угодно, но только не громогласной драконьей речи. Спустя несколько долгих секунд он попытался что-то прорычать, но получилось как-то не очень. Это разозлило зверя, и он попытался повторить громче и четче, хотя множество клыков в пасти явно не способствовало разборчивости его речи. Но я понял.
  - Тебя зовут Доррат? Я Лиранден. Приятно познакомиться.
  - Кто ты, Лиранден, и зачем ищешь смерти?
  Речь дракона с каждым словом становилась все более четкой. Похоже, ему просто долгие годы было не с кем общаться, кроме как мысленно с нежитью, вот и немного разучился. Но сейчас легко восстанавливал прежние навыки.
  - Я не ищу смерти. Я хочу тебе помочь.
  Дракон затрясся от смеха. Он опустился на землю передо мной и с любопытством уставился, как на мелкую букашку, раздумывая, сразу меня прихлопнуть или немного развлечься? Убирать щит я не торопился.
  - Что ты можешь, демон? То, что сделали со мной исправить невозможно. - Из его глотки вырвался злобный рык, а из ноздрей повалил дым.
  - Этого никто не знает. Но раз ты сохранил разум, то вполне можно попытаться все исправить.
  Я старался говорить твердо и уверенно, но, на самом деле, ни твердости, ни уверенности у меня не было.
  - Кто ты, демон, чтобы предлагать помощь дракону?! Ты для меня пустое место, существо, которое я в миг могу превратить в пыль.
  - Ты в этом уверен? - усмехнулся я. - Тогда почему же я до сих пор стою тут живой и невредимый?
  Провоцировать некродракона было верхом неразумия, но мне надо было хоть как-то протянуть время, чтобы сообразить, как справиться с этим существом. Убийство я оставил на самый крайний, совершенно безвыходный случай.
  Дракон снова дыхнул на меня пламенем, но мой щит без труда его выдержал.
  - Ты используешь драконью магию. Как такое возможно? - зарычал зверь.
  - Я вырос среди драконов, и меня воспитывали драконьи принцы. Я считаю их своими отцами.
  - Ты лжешь демон! В этом мире нет драконов. - Он снова начал злиться.
  - А кто тебе сказал, что я из этого мира? Я почти всю жизнь провел в прекрасной драконьей империи, под крылом императорской семьи. И во мне течет кровь драконьих принцев, принявших меня как сына.
  - Это ничего не меняет, демон. Я все равно уничтожу тебя.
  - Попробуй. Но что если тебе не удастся убить меня? Ведь я тоже могу уничтожить тебя.
  - Ты? Меня? Уничтожить?!
  Раздавшийся громовой хохот едва не оглушил меня. Дракон смеялся долго и от души.
  - Я избавился от подчиняющего ошейника, когда некроманты погибли. Теперь мой разум полностью в моей власти, и это дает мне огромные возможности. Ты червяк по сравнению со мной, и смеешь мне угрожать?! - В его глазах плескалось безумие.
  Кого я пытаюсь обмануть? Разве можно спасти существо, которое для себя все решило? Которое признает только доводы силы, но не разума? Последняя мысль заставила меня замереть. А что если...
  - Ты силен, никто не спорит. Но я тоже не слабак. - Дракон пренебрежительно фыркнул. - Давай заключим магический договор. Если победишь ты, то, например, тебе до самой смерти будут принадлежать все Нарданские топи. А если победа будет за мной, то ты безропотно последуешь за мной куда бы я тебя ни повел, и будешь делать все, что я велю.
  - Нарданские топи, говоришь? И никто меня тревожить не будет?
  - Абсолютно никто.
  - Хм, звучит заманчиво. Второй вариант я даже не рассматриваю. - Дракон хохотнул. - Договорились! Заключаем магический договор, и, считай, топи мои.
  Я осторожно приблизился к дракону. Похоже, он меня как угрозу совсем не воспринимал. И это мне было только на руку. Аккуратно приоткрыв щит, я протянул руку и положил ее на драконью лапу, как и все тело, покрытую уродливыми шипами, и начал читать формулу магической клятвы. Помня урок, который преподнес моей матери лорд Сарден, формулировал клятву бессрочную и защищенную, да еще и добавил фразу о непричинении вреда любому разумному существу. Причем защищенную формулу я произнес только в отношении себя, и любой причиненный дракону телесный вред на мне никак не отражался. Таким образом, я, однозначно, защитил свою жизнь, практически сводя возможность победы дракона надо мной к нулю.
  Огненное сияние охватило наши соединенные конечности и рассыпалось золотыми искрами.
  - Готово! Можно начинать бой, - спокойно сообщил я. - Только сразу предупреждаю: убить ты меня не можешь, иначе погибнешь сам, и вообще, любая причиненная мне рана сразу становится твоей.
  - Это что еще за колдовство?! Ты вздумал обмануть меня, червяк?! - рычание дракона напоминало, скорее, гром среди ясного неба, разносящийся на много километров вокруг, чем разборчивую речь.
  - Все честно. Это условие заключенной между нами магической клятвы, не более того, - я был предельно спокоен. - Ну так что, драться будем?
  - Еще как будем! Я предпочитаю убедиться в этом на практике.
  Стало ясно, что драки не избежать. Против дракона в его животной ипостаси можно бороться только драконьим огнем, и сейчас мне впервые придется опробовать его создание на практике. Сильно навредить дракону я не хотел. У меня была надежда, что я смогу его переправить в Подлунный мир к своим родственничкам, и пусть они сами его там расколдовывают и перевоспитывают, благо есть кому.
  Дракон ударил первым, дыхнув огнем. Пламя снова растеклось по щиту, не навредив мне, но я предпочел отбежать подальше.
  - Что, бежишь, трус? - пророкотал дракон.
  А я уже концентрировал вокруг себя огненный кокон. Дракон, резко оттолкнувшись от земли и чуть не сбив меня воздушной волной, взмыл вверх, чтобы тут же спикировать на меня, не переставая поливая белым драконьим огнем - самым мощным видом магического пламени, против которого было практически невозможно устоять. Но у меня было для него 'противоядие' - драконьи же заклинания и щиты. Эта струя рассыпалась искрами, вмиг остуженная облаком мельчайших льдинок, тут же превратившихся в пар. Я постепенно отпускал свою огненную стихию, дабы не выгореть магически, и мне все еще требовалось время для достижения нужного уровня.
  Но дракон не собирался давать мне передышки. Рванув вниз, он попытался рубануть меня когтями, но наткнулся все на тот же сине-красный щит, усиленный изнутри ледяным плетением. Я фантазировал на ходу, сплетая совершенно немыслимые формы заклинаний в точности, как в одном из боев межмирного турнира. Удар откинул дракона и заставил его перекувыркнуться, ударившись со всего размаха о землю. А огненная стихия вокруг меня все разрасталась, превращая ледяную корку щита в потоки воды, а затем и в пар. Дракон, очухиваясь от удара, помотал головой и в очередной раз взмыл в небо, чтобы спикировать на по-прежнему не желающую уничтожаться добычу. И когда его оскаленная пасть была от меня буквально в паре метров, за моей спиной, разрывая огненный кокон, распахнулись огненные крылья.
  
  Глава 4
  
  Ослепленный внезапной огненной вспышкой прямо перед своим носом, дракон неловко шарахнулся в сторону и завалился набок. Я едва успел взмахнуть крыльями и взметнуться вверх от грозящего смести меня драконьего крыла. Дракон кое-как поднялся и, приволакивая крыло, на которое пришелся удар, развернулся мордой ко мне, задрал голову и, окончательно разъяренный, начал поливать меня струями огня. Но, благодаря крыльям, я стал гораздо маневреннее, и большая часть его 'выстрелов' просто пролетела мимо, а остальные благополучно растеклись по моему щиту.
  Наконец, дракону удалось кое-как взлететь, и началась игра в догонялки. Я был гораздо более вертким и мобильным, чем тяжелый неповоротливый дракон, и даже некоторое время эта игра доставляла мне удовольствие. Но, в конце концов, часами уворачиваться от драконьего огня вовсе не входило в мои планы, и я решил опробовать-таки создание драконьего огня силами одного полудемона-недоучки. На автомате ускользая из-под летящих в меня огненных потоков, я сосредоточился на сложном плетении. Соединить два разных вида магии в работе с одной стихией - та еще задачка. Ничем подобным я до сих пор не занимался. Тем интереснее был мой исследовательский процесс. Оставалось надеяться только на то, что я в результате не спалю сам себя. Но ведь у мамы же в свое время получилось, причем интуитивно, практически на инстинктах. Значит у меня тоже есть надежда на достойный результат.
  Мда-а, не знаю к какой категории можно отнести мой результат - скорее всего, к сомнительной. Слишком углубившись в процесс слияния двух магий в одном плетении, я чуть не пропустил очередную огненную струю, выпущенную в меня драконом. Едва успев увернуться, я в панике швырнул в летевшего за мной ящера... ну, то, что получилось. В порыве эмоций в мое заклинание как-то вплелась еще какая-то составляющая из человеческой магии (знать бы еще какая!), и по морде дракона, его шее, а затем и по спине до самого кончика хвоста прокатилась волна бело-голубого пламени.
  'Ну, все!' - обреченно подумал я. - 'Вот взял и убил дракона, вместо того, чтобы спасти. И кто я после этого?'
  Однако, вопреки моим ожиданиям, дракон не рухнул на землю, сгорая заживо в охватившем его пламени. Он забавно отряхнулся прямо в воздухе, словно мокрая собака, отчего в стороны полетели какие-то горелые ошметки, и... Интересная картина предстала моему неискушенному взору.
  Вроде бы дракон остался тем же, но вот абсолютно все шипы и костяные наросты на его теле бесследно исчезли, словно растворившись от моего заклинания. И теперь дракон выглядел каким-то лысым и совершенно безобидным, вызывая у меня, скорее, жалость и сочувствие, чем насмешку. Это как же я такое сотворил, а? Конечно, намного безопаснее от этого ящер не стал, но и столь агрессивного отношения, как прежде, у меня к нему не было.
  Дракон не сразу сообразил, что что-то изменилось и еще некоторое время пытался гоняться за мной. Но резко полегчавшим телом он не смог овладеть сразу и начал выдавать такие невероятные кульбиты, что сам, похоже, обалдел. Наконец мне надоела вся эта игра в догонялки, я резко взмыл вверх и рванул прямиком к дракону, самым наглым образом приземлившись на его спину. Увы, держаться на этой спине было не за что - все шипы я благополучно уничтожил, - и мне пришлось виртуозно управлять своими крыльями, чтобы просто-напросто не свалиться. Прокрутив за несколько секунд разные способы закрепить свое положение на драконьей спине, я выбрал воздушный аркан и, быстренько сотворив его, накинул на шею дракона. Затянувшаяся петля туго сжала горло ящера, заставив его захрипеть, задыхаясь.
  - Что ты сделал, червяк? Как ты посмел сесть на меня?! Драконы позволяют подобное только своим единственным!
  Да-а, долго же до него доходило, что происходит. Я натянул аркан посильнее и приказал дракону:
  - Спускайся и садись на землю!
  Тот злобно зарычал, даже попытался, извернув шею, плюнуть в меня огнем, но перетянутая глотка позволила только жалкой струйке вылететь из его пасти, зато невыпущенный огонь начал жутко жечь дракона изнутри, заставив его надрывно кашлять. Зверь закувыркался в воздухе, грозя рухнуть на землю и разбиться в лепешку. Едва удерживаясь на его спине, я еще сильнее натянул 'поводок' и рыкнул:
  - А ну прекрати! Приди в себя, если не хочешь сдохнуть, как плюхнувшаяся на камни лягушка!
  Лягушкой дракон выглядеть не хотел, поэтому хоть и с трудом, но сумел выровнять полет, когда падение, казалось, было уже неизбежным. Еще пометавшись некоторое время в попытках скинуть с моей спины и быстро слабея от нехватки воздуха, дракон наконец приземлился, хрипя и тяжело дыша.
  - Ну что, парень, признаешь мою победу? - задал я вопрос, затягивая петлю на его шее еще сильнее (упасть и расшибиться мне уже не грозило).
  Сопротивлялся дракон недолго. Да и кто смог бы сопротивляться, когда сознание мутится от недостатка воздуха, а сдохнуть от удушья нет никакого желания? В общем, ящер едва прохрипел:
  - Ты победил, признаю.
  - Значит, ты теперь находишься в полном моем распоряжении, - констатировал я свершившийся факт.
  Вокруг нас на пару мгновений вспыхнуло огненное сияние, возвещая о том, что условия магической клятвы выполнены. Дракон обреченно вздохнул и грустно опустил голову на землю.
  - Вреда я тебе не причиню, боли тоже. Хотелось бы подружиться, но это уже как получится. Ты можешь обернуться человеком?
  Дракон скосил на меня золотой глаз.
  - Не знаю. Много лет не мог - некромантский ритуал перекрыл такую возможность.
  - Попробуй. Если уж не получится, будем транспортировать тебя в таком виде, хотя это будет во много раз тяжелее.
  - А куда ты меня отправишь? В цирк, демонов развлекать?
  Дракон был такой грустный, а в его глазах плескалась такая тоска, что мне невольно захотелось погладить по морде. Я соскользнул с его спины на землю, лишь немного ослабив аркан - полного доверия к ящеру я пока не испытывал, - и встал перед его мордой.
  - Я отправлю тебя к моим родственникам в Драконью империю Подлунного мира. Мои родители - очень сильные маги, надеюсь, они смогут тебе помочь разрушить последствия некромантского ритуала, и ты станешь прежним, сможешь обращаться в человека.
  Дракон недоверчиво посмотрел на меня, приподняв морду.
  - Я не шучу, - уверил я своего подопечного. - Ты сам-то, вообще, откуда? Из какого мира?
  - Я не помню, - глухо пророкотал ящер. - После ритуала ничего не помню, кроме своего имени. Ни кто я, ни откуда...
  Он снова грустно опустил голову на землю и устало прикрыл глаза.
  - Ладно, будешь послушным, место тебе найдется. А сейчас я сниму аркан и ты попробуешь обернуться.
  Обернуться дракон не смог. Почесав в затылке и поняв, что самому с таким гигантским порталом, в который должен поместиться дракон, тем более в Иной мир, мне не справиться, я велел Доррату ждать и отправился за магистром Фирменом.
  К моему величайшему изумлению, искать магистра мне не пришлось - он ждал меня у околицы, и на его лице застыло выражение благоговейного ужаса. Стоило мне приблизиться, как демон опустился передо мной на одно колено и опустил голову.
  - Магистр, что с Вами? Вам плохо? - испугался я.
  - Мессир, - как-то странно обратился ко мне маг, подняв голову и преданно глядя в глаза, - Я приношу Вам клятву верности. Клянусь служить Вам преданно и беззаветно до последнего вздоха!
  Магистр Фирмен прижал кулак правой руки к сердцу, а затем сделал какой-то жест, и на его протянутой ко мне ладони заиграл язычок пламени.
  - Примите мою клятву, мессир.
  Я в полном ступоре от происходящего автоматически протянул руку и огонек перетек на мою ладонь, тут же в нее впитавшись.
  - Я жду ваших приказаний, мессир, - произнес мой куратор, а в глазах такая преданность и обожание...
  - Э-э-э... - многозначительно протянул я.
  И замолчал. Надолго. Это что сейчас было? Магистр где-то сильно головой приложился? Или от пережитого за меня волнения совсем разумом тронулся? И вообще, почему он находится здесь, когда должен до сих пор прятаться в одном из домов вместе с остальными членами нашего отряда? Последний вопрос я и озвучил как наиболее ясный.
  - Я не мог Вас оставить одного, мессир. Поэтому не стал прятаться, а скрылся здесь у околицы, чтобы в случае необходимости помочь Вам.
  Ну, с этим все ясно. Но...
  - Магистр Фирмен, я не знаю, что с Вами произошло, но, пожалуйста, не называйте меня мессиром. - Говорил я тихо и доброжелательно, боясь, что, разнервничавшись, магистр окончательно слетит с катушек, и тогда неизвестно, чего от него ждать.
  - Как прикажете, мессир, - 'утешил' меня понятливостью маг. - Как мне следует к Вам обращаться?
  - Как прежде, 'Лир'. И на 'ты', пожалуйста.
  - Как скажете, мессир.
  Я схватился за голову и застонал. Вот только сумасшедшего командира нам и не хватало для полного счастья!
  - Вам плохо, мессир? Вы ранены? - тут же обеспокоился магистр.
  - Нет со мной все в порядке, все в полном порядке, - обреченно отмахнулся я. - Магистр, никто не должен знать, что я мессир. Вы меня поняли? Вы должны это тщательно скрывать от всех, никто не должен догадаться.
  - Да, я понял,.. Лир.
  Я облегченно вздохнул. Кажется, у меня неплохо получается общаться с умалишенными. Может, бросить Академию и податься в лекари душ? В свете последних событий, весьма заманчивая перспектива. Но тут во мне взыграло природное любопытство.
  - Магистр Фирмен, а почему Вы называете меня 'мессиром'?
  - Ваши крылья... - он опять споткнулся, но все же добавил: - Лир. Вы никогда не слышали о касте высших демонов?
  - Нет, не слышал, - удивленно вскинул я брови.
  - Это неудивительно: высшие демоны обитали в нашем мире так давно, что память о них давно превратилась в легенду, практически сказку, о которой никто даже не вспоминает. Только в древнейших манускриптах можно найти сведения о крылатых демонах, некогда правящих Адом.
  Я молчал, внимая рассказу магистра, и он продолжил.
  - Высшие демоны владели такой магической силой, какая была неподвластна простым демонам. Они составляли отдельный клан, правящий во всем Огненном мире, и к их представителям все должны были обращаться только этим званием - 'мессир'. Только у высших демонов за спиной раскрывались огненные крылья, только они могли открывать порталы между мирами. Их сила и магические способности передавались только по наследству или при заключении браков - через слияние аур. Они правили жестко, но мудро и справедливо. Но всегда найдутся недовольные и желающие власти. Против власти мессиров было поднято восстание. Высшие демоны могли легко уничтожить всех противников, но не желали уничтожать столь большое количество простых демонов, на которых взирали, как на несмысленных детей, возомнивших себя взрослыми. Поэтому мессиры просто ушли, открыли порталы и покинули этот мир. Куда они отправились - со всеми семьями и детьми, - никто до сих пор не знает. Но нашим детям няни до сих пор рассказывают сказки о невероятных крылатых демонах, властью которых когда-то держался весь наш мир.
  - Красивая сказка, - задумчиво резюмировал я. - Но причем здесь я?
  - Крылья, Лир, твои крылья - знак твоей принадлежности к высшим демонам.
  - Но Вы же сказали, что эта магия передается только по наследству, или...
  - Это означает только одно: твой отец - Главный Советник императора Ада лорд Сарден аид Тантрос - потомок мессиров. Теперь становится понятным, как ему удается уже почти тысячелетие сохранять свою должность, и почему он практически единственный во всем нашем мире, кто может открывать межмирные порталы. Ты такой же, как твой отец, Лир - играючи открываешь порталы и летаешь.
  - Но моего отца летающим никто никогда не видел - у него нет никаких крыльев.
  - Этого никто не знает. Лорд Главный Советник слишком умен и осторожен, чтобы открывать свою силу всем подряд. - Он усмехнулся: - А мы-то все считали, что он просто родился с особой силой и талантами. Никто даже не заподозрил в нем мессира.
  - Так, - подвел я итог нашему разговору, - сейчас времени обсуждать все это нет. Поэтому, магистр Фирмен, Вы быстренько забываете все, что увидели и узнали - и обо мне, и о моем отце. Ведете себя со мной так же, как со всеми прочими студентами. И мы живем так же, как жили прежде - ничего не изменилось. А сейчас нам надо как-то переправить дракона в Подлунный мир...
  - В Подлунный мир?! Но как?!
  - Вы посылаете заклинанием 'магический вестник' сообщение моему отцу, чтобы он немедленно прибыл сюда. Я сам ему все объясню.
  - Послать лорду Главному Советнику сообщение? Лир, ты шутишь?! - И вдруг резко переменившись в лице сказал: - Конечно, мессир, я все сделаю, как Вы велите.
  Я закатил глаза. Кажется, магистр безнадежен. А древние легенды о высших демонах было бы интересно почитать. Как только вернемся, поищу что-нибудь на эту тему в библиотеке отца или Академии. А пока...
  Пока мой куратор магичил, отправляя послание, я вернулся к дракону. Тот вяло скосил на меня золотистый глаз с вертикальным зрачком и снова прикрыл его, будто дремал.
  - Доррат, просыпайся! Скоро сюда прибудет мой отец, и мы отправим тебя в Подлунный мир.
  - И что мне с того? - не открывая глаз прошипел ящер. - Я там буду один, среди чужаков. Зачем мне это? Я прекрасно жил много лет на этом болоте...
  - Еще скажи: 'Никого не трогал...' - фыркнул я. - Тебя расколдуют, я уверен. Будешь жить в императорской семье драконов, они найдут тебе какое-нибудь занятие.
  - В императорской семье?! - Доррат чуть не подскочил, подняв облако пыли вокруг себя. - Да ты шутишь!
  - Нет, не шучу. Мои отцы - принцы Драконьей империи.
  - Парень, у тебя с головой все в порядке? - в голосе ящера слышалось неприкрытое сомнение. - Демон не может быть принцем драконов. И почему ты сказал 'отцы'?
  - Принцы - мои приемные отцы, - устало пояснил я. Как же надоело всем объяснять сложности моей родословной! - Тебе все объяснят.
  Наш разговор прервался легким гулом мощного огненного портала. Обернувшись, я увидел отца, напряженно о чем-то разговаривающего с магистром Фирменом. К моему великому удивлению, следом за отцом из портала следом за отцом шагнула мама и тут же начала беспокойно оглядываться.
  - Ну вот, подкрепление прибыло, - облегченно вздохнул я и направился к магам.
  Отец, выслушав мою просьбу, с сомнением оглядел дракона. Тот с плохо скрываемым любопытством поглядывал на лорда Сардена из-под полуприкрытых век. Мы решили сначала перекинуть ящера в имение отца, а оттуда уже в Подлунный мир, поскольку все расчеты для этого уже были сделаны. Мама тут же начала на драконьем знакомиться с ящером. Дракон от удивления даже оживился, с интересом разглядывая свою будущую госпожу и принцессу. Ему даже в голову не пришло, что она человек, - настолько ярко сияла ее аура золотыми звездами.
  Отец прикинул размеры нашего путешественника и скривился, но начал тщательно вычерчивать гигантскую октограмму. Возился он долго, временами что-то недовольно бурча про доставших его уже до самых печенок драконов. Мама вовсю болтала с ящером, и тот, что невероятно, активно участвовал в беседе, заметно оживившись. Наконец, отец отряхнул руки от пыли и сказал:
  - Готово! - и сам, не задумываясь, активировал портал.
  Глаза у магистра Фирмена от увиденного полезли на лоб, а в следующую секунду он уже во второй раз за сегодняшний день рухнул на одно колено, теперь уже перед Главным Советником. Отец от такого зрелища вытаращил глаза, совершенно не понимая причин подобного поведения магистра, а тот добил его:
  - Мессир, позвольте выразить Вам мое почтение и всецелую преданность.
  Отец пару секунд соображал, потом его глаза недобро сощурились, и он очень тихо, но так, что даже у меня мурашки побежали по спине от ледяного холода, произнес:
  - Магистр Фирмен, откуда у Вас столь странная информация?
  И самое главное, лорд Сарден сразу все понял и совсем не удивился столь странному к себе обращению. 'Он знал!' - вдруг дошло до меня. - 'Он все знал, но ни разу даже не намекнул мне!' Раздражение глухой волной поднялось у меня в душе.
  - Мессир Лиранден... Я видел его крылья, - меж тем, ответил магистр.
  Отец злобно посмотрел уже на меня.
  - Ты что, совсем не соображаешь?! Как ты мог обращаться при свидетелях?! - прошипел он.
  Теперь уже разозлился я.
  - Во-первых, я велел всем спрятаться. Магистр не послушал меня! А во-вторых, ты мог бы заранее мне все рассказать, ведь сам же явно был в курсе происходящего со мной.
  Мы начали переругиваться, распаляясь все больше. В какой-то момент отец вдруг скинул с себя камзол и рубашку, а я и так был в одних штанах, и вокруг нас завихрилась огненная магия. Отец ругал меня все сильнее, я злился, заставляя огненную спираль вокруг меня набирать обороты, затем практически инстинктивно, когда удержать стихию уже было невозможно, осторожно отпустил ее и, распахнув сияющие крылья, взмыл в воздух.
  И вдруг услышал совершенно радостный и открытый смех своего отца. Мой огненный кокон окончательно рассыпался искрами, и я увидел невероятно счастливое лицо отца... прямо напротив моего. А за спиной красноволосого демона со словно отлитым из золота телом плавно двигались сотканные из чистой огненной стихии огромные крылья. Я замолк на полуслове.
  У меня был полный шок. Зрелище было настолько прекрасным и завораживающим, что я забыл обо всем на свете. Я словно самого себя видел в зеркале, впервые наблюдая все это со стороны. Из любопытства облетел отца, внимательно разглядывая его со всех сторон. Он не препятствовал, только продолжал широко улыбаться. Наконец, дав мне налюбоваться, произнес:
  - Ну, как тебе ощущения?
  - Потрясающе, - откровенно признался я. - В первый раз был, конечно, в шоке и даже не понял, что произошло.
  Отец резко посерьезнел.
  - Кто еще тебя видел?
  - Только Риалана, но она будет молчать.
  - Нам нельзя рисковать. Никто не должен знать, кто мы на самом деле. Ты же уже в курсе?
  - Магистр Фирмен просветил, - усмехнулся я. - И дал мне клятву верности.
  - Да ты что?! - откровенно удивился отец. - Это очень даже неплохо. Но все равно я поставлю на них обоих печать о неразглашении.
  Еще полетав пару минут, мы спустились и втянули свой огонь, снова превратившись в простых полуголых демонов. Внизу нас ждали магистр Фирмен с выражением благоговения на лице и мама в состоянии полной прострации. Она явно не верила своим глазам, даже протерла их. Наконец, она смогла выдавить:
  - Что это сейчас было?
  - Дорогая, я тебе дома все объясню, - мягко, как ребенку, ответил отец. - А сейчас нам надо убрать отсюда дракона, и портал уже активирован. Ты же не думаешь, что я его буду питать до завтра?
  - А, да, конечно... - очнулась мама и сразу засуетилась.
  Она первой шагнула в огонь, следом мы отправили дракона, а затем, подхватив скинутую одежду, туда же отправился и отец, мимоходом кинув в магистра Фирмена печать о неразглашении - тот даже дернуться не успел. Мы решили, что сил мамы и отца хватит, чтобы перекинуть ящера в Драконью империю, и что мама пойдет с ним, чтобы объяснить все своим мужьям. Но в соответствии с договором затем снова вернется в Ад - сейчас было время ее пребывания в Огненном мире.
  Я же, одевшись, вместе с куратором отправился в село выпускать на волю наш отряд и местных жителей.
  
   ***
  
  Из Степных Курмышей наш отряд направился прямиком в Академию. Грязные, провонявшие насквозь болотными запахами, мы представляли собой весьма жалкое зрелище. И не скажешь даже, что это сильные маги - победители болотной нежити и нечисти.
  Поэтому первым делом все студенты-практиканты быстренько рассосались по своим комнатам и залезли отмокать в ванны. У меня с Тиром и Дором с этим возникли серьезные проблемы, так как нас было трое, а ванная всего одна. Я сообразил это быстро, еще на подходе к комнате, поэтому, не тормозя, сразу рванул в заветное помещение и закрыл дверь, навесив на нее для надежности запирающее заклинание. С другой стороны послышались такие стоны и вой, что я невольно подумал, не завелась ли тут в наше отсутствие какая-нибудь нежить. А может, мои друзья во время практики настолько наслушались подобных воплей, что уже без труда могли сами их воспроизвести?
  Как бы то ни было, я четно отлежал свой час в горячей воде с ароматной пеной. Мыл волосы и натирался мочалкой три раза, пока не удовлетворился степенью достигнутой чистоты. С совершенно блаженным видом я выплыл из ванны с одним полотенцем на бедрах. В комнате меня встретили два вонючих зомби, злобно рычащих и со зверским оскалом на перемазанных лицах. Я поспешил освободить им путь к заветной цели, и парни вдвоем рванули в наше маленькое царство чистоты и свежих ароматов. Еще долго слышались их возня и ругань: никто из них не желал уступить право первым воспользоваться ванной.
  Когда же наконец наступила подозрительная тишина, я решил глянуть одним глазком, не переубивали ли ребята друг друга в борьбе за чистоту. Моему взору предстала неожиданная картина: Тир и Дор, одинаково подтянув колени к груди, оба сидели в ванной и практически дремали, откинув головы на бортик и блаженно улыбаясь. Я тихо хмыкнул и, не желая мешать их идиллии, осторожно ретировался, прекрыв дверь. Вот теперь можно со спокойной душой рухнуть на мягкую (после болотных кочек, ага), застеленную чистой постелью кровать и расслабиться. И не было ничего удивительного в том, что уже через минуту я полностью отрубился.
  
  Глава 5
  
  Проснулся я только на следующее утро бодрым, отдохнувшим и полным сил. Тир с Дором еще сладко посапывали в постелях, а я уже мчался по коридорам Академии в тренировочный зал. Только сейчас я понял, как соскучился по привычному, хоть и весьма напряженному, графику своей студенческой жизни. Всю тренировку улыбка не уходила с моего лица. Я ощущал себя бабочкой, порхающей над лугом, с наслаждением швыряясь заклинаниями в мишени, а не в мерзких тварей.
  Когда я, взмыленный, возвращался к себе в комнату, над всей Академией раздался голос лорда ректора:
  - Всем вернувшимся вчера с практики студентам после завтрака собраться в большом холле. Повторяю...
  До боли знакомый голос звучал для меня прекрасной музыкой. О, лорд ректор, кажется, я готов признаться Вам в любви уже только за то, что существует наша Академия, и что Вы так мудро и разумно ей руководите! Я поймал последнюю мысль, и до меня дошло, что я нахожусь в состоянии эйфории и неконтролируемого восторга. Мда-а, похоже, длительное пребывание в болотах с жуткими тварями все-таки сказалось на моем душевном здоровье. Я попытался призвать свой разум к порядку, но мне это не особо удалось: безудержная радость так и перла из меня во все стороны.
  В комнате я обнаружил сладко потягивающихся друзей, на лицах которых сияли почти безумные улыбки. Видно, не одного меня так накрыло. А после завтрака, когда весь наш болотный отряд, за исключением взрослых магов, собрался в большом холле, где нас уже ждали лорд Раманден и магистр Фирмен. Оглядев команду, с которой провел последние полтора месяца, я пришел к неутешительному выводу - 'крыша' поехала у всех. Дружные идиотские улыбочки ребята даже не пытались убрать с лиц, а на лорда ректора все взирали с таким обожанием, что становилось просто не по себе.
  Когда Глава Академии оглядел выстроившуюся перед ним компанию, то на его лице появилось непередаваемое выражение. Он никак не мог понять, кто подменил его студентов, которые всегда взирали на него настороженно и с боязливым почтением. 'Болота, лорд ректор. Болота и некротвари сотворили это с Вашими подопечными', - мысленно ответил я на невысказанный вопрос, читающийся на лице лорда Рамандена.
  Но пожилой демон, в отличие от нас, сумел-таки взять себя в руки, и обратился к нам официальным тоном:
  - Студенты! Поздравляю вас всех с успешным прохождением летней практики. Судя по докладу вашего куратора, все проявили должное владение боевой магией огня, мужество и терпение в достижении поставленной цели и завершили практику полным поражением и уничтожением нежити, населявшей Нарданские топи. Учитывая важность поставленной перед вами задачи для демонов Ада и блестящее ее выполнение, император вчера собственноручно подписал приказ о награждении всех вас медалями 'За отвагу'.
  Лорд ректор сделал паузу, давая нам возможность усвоить информацию. Глаза у студентов стали, как блюдца - такого точно никто не ожидал. А лорд ректор, меж тем, продолжил:
  - Всех, кроме Лирандена аид Тантроса.
  Студенты дружно повернули головы в мою сторону. Я же искренне озадачился: чем я мог не угодить императору, или что я такого натворил во время практики, что меня лишили награды? В голову ничего подходящего не приходило.
  - Студент Лиранден аид Тантрос, - как-то торжественно произнес лорд Раманден, - за проявленное исключительное мужество, позволившее сохранить жизни и здоровье как магов, так и местных жителей, награждается орденом 'Боевой славы' и двумя сотнями золотых монет. Поздравляю, Лир! - И лорд Раманден так широко улыбнулся мне, что я сразу расслабился.
  Народ дружно зааплодировал, засвистел, загомонил, а лорд ректор даже не пытался никого призвать к порядку, только стоял и улыбался, с гордостью взирая на своих воспитанников. Когда же все немного успокоились, лорд ректор объявил, что сегодня состоится праздничный обед в честь нашего весьма успешного завершения практики, чем вызвал новый виток ажиотажа.
  Когда же мы стали расходиться, ко мне подскочила Риалана и, никого не стесняясь, открыто повисла на моей шее, впившись в губы поцелуем. Я, естественно, отказываться от такого подарка не стал и ответил ей, быстренько взяв руководство процессом на себя. В результате мы на некоторое время полностью выпали из реальности, и нас не смущали ни смешки, ни добродушные подколки наших боевых товарищей, которые, совершенно не обращая внимания на мою занятость, поздравляли меня и хлопали по спине и плечам.
  До обеда оставалось еще много времени, и я желал провести его в нежных объятиях моей невесты. Риалана, недолго думая, потянула меня в свою комнату, пустовавшую в данный момент, тем самым избавив Тира и Дора от необходимости несколько часов бродить по коридорам Академии или играть в бильярд.
  Оказавшись в ее комнате, я сразу запер магией дверь, навесил на нее заглушающее заклинание и впился в губы своей подружки так, словно не целовал ее несколько месяцев. Я слишком истосковался по ее ласкам, нежному гладкому телу, губам, что едва мог сдерживаться. Однако, Риалана сдерживаться даже не пыталась. И вскоре мы уже, как безумные, предавались самому приятному занятию из всех, какие я знал. В постели мы провели все время до обеда, пытаясь хоть немного утолить жажду любви, возникшую у нас за время практики, когда оказаться вдвоем представился только единственный случай. Постепенно наши ласки становились нежнее и спокойнее, но сам процесс доставлял ничуть не меньше удовольствия. И только когда мы услышали едва пробившийся через мою защиту голос лорда ректора, приглашающий всех, находящихся сейчас в Академии, в столовую на праздничный обед, нехотя вылезли из постели, быстро приняли вместе душ и отправились в столовую, влившись по пути в поток спешащих туда же студентов и преподавателей.
  Банкет, устроенный в нашу честь лордом ректором, проходил в узком кругу. Из студентов в Академии в данный момент находились только члены нашего практикантского отряда, и нашу компанию дополнили все преподаватели, которых оказалось даже больше, чем студентов. Поэтому новых героев Ада дружно решили приравнять к взрослым, и преподы, ничуть не стесняясь, выставили на стол вина и прочие гораздо более крепкие спиртные напитки.
  Как вскоре выяснилось, веселиться наши наставники умели, и даже круче, чем студенты. Стены устояли только благодаря мощной защите, которую я и лорд Раманден, будучи оба в изрядном подпитии, громко споря, наперебой накидали на стены. В результате наши плетения накладывались друг на друга, изрядно искря и создавая практически эффект фейерверка, что привело весьма разогретую алкоголем публику в неописуемый восторг. Были и буйные танцы, и даже попытки провести магические дуэли из-за того, что кто-то кого-то 'не уважает'. В общем, повеселились мы от души.
  Утро встретило нас гораздо менее радужным настроением, раскалывающимися от головной боли головами и жутким похмельем. Я долго рылся у себя в сумке, под кроватью, наконец в шкафу, но откопал-таки последнюю заныканную на такой вот 'черный' день бутылочку эльфийского вина, любовно чмокнул ее в зеленый стеклянный бок и, не утруждая себя поисками кружки, выхлебал сразу полбутылки прямо из горла. Подумав немного, употребил еще немного.
  Жить стало лучше, жить стало веселее. Одна проблема - моим соседям по комнате ничего не досталось: оставшуюся треть волшебного по своим целительным свойствам напитка я приберег для Риаланы, которая по неизвестной мне причине оказалась спящей в моей постели. Как сие произошло, я не помнил совершенно, но представшая по пробуждении взору картина тесно прижавшейся к моему телу полуобнаженной девушки, сладко сопящей мне ухо, невероятно умилила.
  Похмелившись, я почувствовал, что наконец-то смог расслабиться после полной физического и психического напряжения практики. Захотелось хоть ненадолго сохранить это блаженное чувство. Я понял: надо срочно возвращаться в Подлунный мир и зависнуть на несколько деньков в любимом 'Шипастом Хвосте', благо там для меня всегда был готов 'и стол, и дом', ну, и прочие радости жизни. В последний раз бросив нежный взгляд на спящую невесту, я решительно направился в кабинет к лорду ректору.
  Глава Академии уже был на месте, что не удивительно: бар там внушительный. Лорд Раманден встретил меня сидящим в кресле у камина с расслабленной улыбкой на лице. Отсалютовав мне наполненным кубком, он отпил несколько глотков, блаженно зажмурился, наслаждаясь напитком (ну, или результатом, который этот напиток сотворил) и предложил:
  - Выпьешь?
  - Не, я уже, - неуверенно ответил я.
  - Да ладно, не стесняйся! - ответил мой наставник и налил вина во второй кубок до краев. - За вашу победу надо обязательно выпить.
  - Да мы как бы уже вчера... - промямлил я, но послушно опустился во второе кресло и пригубил вино: выпить за победу - это святое, от таких тостов не отказываются.
  Не торопясь, мы молча и с наслаждением потягивали крепкое дорогое вино. Когда же мой кубок опустел, я решился заговорить.
  - Я вот чего хотел-то... - Язык изрядно заплетался. - Мне бы домой... съездить... то есть сходить... ну, спорталиться... - Так и не поняв, как мне выразить поточнее свою мысль, добавил: - В общем, попасть.
  - Ну так попади! - благодушно отозвался лорд ректор.
  - Можно, да? - с надеждой в голосе уточнил я.
  - Да вали уже! - вяло махнул рукой изрядно разомлевший от вина наставник. - Отдохни - заслужил! Но... За это надо выпить! - И снова потянулся к бутылке.
  Я глухо застонал, но начальству ведь не отказывают, нет? Вот и я не смог. А потом еще раз не смог, и еще раз... После чего мое замутненное алкоголем сознание все-таки собралось немного в кучу и выдало:
  - Мне надо в Подлунный мир... ик! Меня там дракон ждет...ик!
  - Какой такой дракон, Лир! Ты герой дня, давай за это выпьем!
  - А как же дракон?.. ик! Его надо расколдовать... ик!
  - Так мы сейчас выпьем и расколдуем! Всех драконов расколдуем! Чтобы над головами не летали...
  Лорд Раманден, похоже, запьянел ничуть не меньше меня. Вот ведь, расслабился ректор на радостях!
  - А знаешь что, Лир? - спросил он после того, как мы все-таки выпили. - Я с тобой пойду. Точно, пойдем вместе расколдовывать драконов.
  - Так там же Драконья империя! Драконов слишком много, мы со всеми не управимся, - с сомнением сообщил я.
  - Ничего, мы только особо вредных расколдовывать будем.
  - Ну, если только вредных... - задумчиво протянул я. - Но надо идти прямо сейчас. Я так чувствую: промедление смерти подобно.
  Лорд Раманден встал, оперся, приобняв, на мое плечо, и мы, пошатываясь, направились прямиком к портальной комнате.
  Стоило нам переступить огненную линию портала в доме моего отца, как по всему особняку разнесся мелодичный звон, возвещающий о прибытии гостей. Встречаться с отцом в таком состоянии у меня не было ни малейшего желания, поэтому я сразу потащил лорда Рамандена к другому порталу, отличающемуся особыми, отличными от других находящихся в комнате порталов символами. Непринужденным жестом (ну, это мне так казалось) я швырнул в него изрядную порцию огненной магии. Портал вспыхнул стеной пламени, заставив меня от удивления поднять брови - кажется, слегка перестарался.
  - Красиво горит! - заплетающимся языком похвалил мой спутник.
  Полный гордости за свое детище, я потянул демона в октограмму, и через несколько долгих секунд, за которые даже мой привычный к межмирным перемещениям желудок свернулся в жалкий комочек, грозясь вывернуться наизнанку, мы оказались в портальной комнате замка Каррад.
  - Добро пожаловать в Драконью империю! - пафосно произнес я и уже не столь пафосно икнул.
  Лорд ректор многозначительно промолчал. Оглянувшись на своего гостя, я заметил нездоровый зеленоватый оттенок на его смуглом лице.
  - Не волнуйтесь, лорд ректор, это обычное явление. Скоро пройдет, надо только выпить... ик! - поспешил успокоить я его.
  - Да, пожалуй, выпить не помешает, - согласился мой спутник, и мы нетвердой походкой, поддерживая друг друга, направились исследовать замок на предмет выпивки.
  Собственно, нам надо было всего лишь добраться до моей комнаты, а уж там у меня всегда был хороший запас знаменитого драконьего вина с южных виноградников. На мое счастье, в коридорах нам никто не встретился, даже слуг не было видно. И вскоре я уже разливал темно-бордовый тягучий напиток по серебряным кубкам.
  - За успешное расколдовывание драконов! - поднял я тост, вспомнив вдруг о причине нашего здесь пребывания.
  По столь важной причине мы выпили до дна. Напиток лорда Рамандена впечатлил, и я, гордый за родную страну, снова наполнил кубки, чтобы выпить за лучшие в империи виноградники. Когда мы допивали по третьему кубку, уже за здоровье императора Драконов, столь мудро управляющего империей, в которой растут такие замечательные виноградники, с улицы раздались какие-то крики и гомон. Выглянув в окно, я узрел прелюбопытнейшую картину.
  Посреди моей любимой большой лужайки в заросшей части сада, которая хорошо просматривалась из моего окна, сидел лысый некродракон, поворачивая морду на длинной шее из стороны в сторону. Вокруг него, похожие на мелких букашек, сновали какие-то люди (а скорее всего, драконы), которые что-то друг другу кричали, махали руками и всячески суетились. Картинка была столь забавной, что я невольно рассмеялся.
  - И что тут у нас смешного? - поинтересовался мой собутыльник и, заметно качаясь, приблизился к окну. - Ну-ка, ну-ка! О, дракон! Надо его расколдовать.
  - Точно, надо, - согласился я. - А как будем расколдовывать?
  - Ммм, надо подумать. Давай выпьем и подумаем.
  И мы выпили и подумали, а потом еще выпили и еще подумали, а когда еще раз выпили, то думать почему-то не очень получилось, так как мысли разбегались подобно испуганным тараканам. Поэтому, наполнив в последний раз кубки и выпив 'за успех дела', решили уже идти и думать, как расколдовать дракона, прямо на месте, так сказать, в полевых условиях.
  - И на свежем воздухе всегда лучше думается, - подвел итог рассуждениям лорд ректор.
  Я согласно кинул, и мы пошли. Правда, я не забыл прихватить с собой только что открытую бутылку, типа чтобы жажда от праведных трудов по расколдовыванию дракона не замучила. Пока добирались до заветной поляны, успели сосчитать большинство деревьев, которые по неизвестной нам причине предпочитали расти исключительно посреди дорожки. Когда же мы, едва не рухнув, споткнувшись об очередной корень, вывалились на поляну, ругаясь на всех известных нам языках на свихнувшиеся деревья, вокруг вдруг повисла мертвая тишина. Весь толпившийся вокруг народ дружно уставился на нас.
  - Ничего-ничего, продолжайте! - милостиво махнул им рукой лорд Раманден. - Мы пока должны немного подумать.
  Он начал оглядываться в поисках подходящего для сидения корня, ну, или хотя бы на крайний случай скамейки, и, не обнаружив таковых, просто опустился на зеленую травку. Я собрался было присоединиться к нему - подумать, а заодно и сообразить на двоих, но тут подал голос дракон.
  - О, демоны! - И тут же разъяренно зарычал: - Лир, ты куда меня отправил?! Ты обещал мне сильных и опытных магов, а здесь собрались одни недотепы, которые даже не догадываются с какого бока начинать! Я уже битый час сижу тут и любуюсь на их суету, а они даже ни разу магичить не попытались.
  В голосе дракона слышалась искренняя обида.
  - Привет, Доррат! Не хнычь! Я привел о-о-очень сильного мага, и сейчас мы тебя вмиг расколдуем. Вот сейчас выпьем, подумаем и расколдуем... ик!
  Столь длинная тирада далась мне с большим трудом - язык уже едва ворочался.
  - Пить он собрался! - возмутился дракон. - Вот расколдуй начала, а потом вместе и выпьем. Я, может, уже двадцать лет вина не пил!
  - О! - искренне посочувствовал я Доррату. - Не повезло тебе, парень! А у меня тут великолепное драконье вино есть. Хочешь?
  - Хочу! - рыкнул мой собеседник. - Но не могу. И пока не смогу, ты тоже пить не будешь. Иначе я спалю здесь все к демоновой прабабушке!
  Наш междусобойчик неожиданно был нарушен.
  - Лир, ты здесь откуда?! - послышался удивленный голос матушки, вынырнувшей из-за спин мрачно наблюдавших за нашей беседой драконьих магов.
  'Сейчас начнется!' - обреченно подумал я, предусмотрительно пряча бутылку за спину. - 'И надо же было нарваться именно на мамулю, нет чтобы на кого-нибудь из отцов!'
  Похоже, накаркал. Следом за мамой шли оба драконьих принца с весьма многообещающими одинаковыми выражениями на лицах.
  - Мама, папы! - расплылся я в 'счастливой' улыбке (надеюсь, она не особо смахивала на оскал). - Рад вас видеть! А мы тут мимо проходили, смотрим - дракон, решили посмотреть.
  - На дракона в Драконьей империи? - искренне удивилась мама.
  - Ну, это же особый дракон. Можно даже сказать, уникальный. Мы никак не могли пройти мимо.
  - А кто это 'мы'? - подозрение в голосе мамы усилилось.
  - О, леди Лариана, почту за честь гостить в Вашем доме! - Лорд ректор с трудом поднялся с уютной мягкой травки и едва не рухнул, пытаясь изобразить элегантный поклон.
  - Лорд Раманден?! - глаза мамули недобро сощурились и оскалилась. - Я доверила Вам своего сына, а Вы с ним на пару напиваться изволили?! Как вы оба тут вообще оказались?
  - Мы пришли дракона расколдовывать, - сдал нас с потрохами мой наставник.
  Я смущенно потупил глазки и попытался прикинуться деревом. Не прокатило.
  - И что, простите, в подобном состоянии вы можете наколдовать? В лягушку его превратить, чтоб меньше места занимал?
  - А это мысль, - повернулся ко мне лорд ректор. - Лир, а давай сделаем из него лягушку. Возьмем в Академию в живой уголок в качестве образца магического воздействия...
  - Я тебе такой сейчас образец покажу - родная мать не узнает! Если, вообще, будет, что узнавать! - Доррат уже едва не плевался пламенем. - А ну быстро расколдовывайте меня, демоны недоделанные!
  - Это почему же мы недоделанные? - обиделся я и тут же осекся: чья бы корова мычала, а моя бы... хм.
  - Я с тобой позже поговорю! - недобро рыкнул на меня папа Ардар, а папа Даргнар многозначительно поиграл бровями и высокомерно отвернулся - как-никак кронпринц. Но то, что мне и от него достанется по первое число, не вызывало ни малейших сомнений.
  Все маги, следуя примеру принцев, снова дружно повернулись к объекту расколдовывания. Избавившись от ненужного внимания, я тут же приложился к бутылке, которую все еще продолжал прятать за спиной, - надо же немного нервы успокоить! Лорд Раманден тут же протянул руку и, выхватив у меня заветный сосуд, ополовинил остаток. Затем плотно забил пробку в горлышко и сообщил:
  - Так, пока не расколдуем этого чешуйчатого, пить больше не будем! И не спорь!
  Я тяжело вздохнул, с тоской посмотрев на бутылку, скрывшуюся в глубоком кармане камзола лорда ректора, и опустился на травку - надо было подумать. Мой наставник приземлился рядышком. Минут пятнадцать мы наблюдали, как маги с опаской пытаются применить (к слову сказать, безуспешно) какие-то заклинания, чтобы разрушить некромантские плетения, опутывавшие зеленую тушу дракона, но не проникающие под шкуру. Затем нам это дружно надоело, и мы с лордом Раманденом в очередной раз сцепились в спорах о том, как и что лучше применить в данном случае, и какие стихии и магии смешивать.
  На базе наших споров можно было уже научную диссертацию защитить, а может, и не одну, но мы-таки пришли к некоторому консенсусу. Поколдовав немного над совместным плетением, мы отпустили его в сторону тоскливо взирающего на мир некродракона. Но то ли мы что-то не рассчитали, то ли наше плетение столкнулось с теми, что драконьи маги пытались наложить, но эффект оказался неожиданным. Весь дракон с головы до кончика шипастого хвоста покрылся ядовито-голубыми пятнами. Мы с лордом Раманденом дружно ойкнули и вернулись к теоретическим рассуждениям.
  Доррат, узрев сотворенное с ним, взвыл не хуже некрооборотня. Драконьи маги дружно выставили самые мощные щиты. А наша парочка, не обращая ни на кого ни малейшего внимания и активно жестикулируя, продолжала обсуждение. Страсти между мной и моим наставником накалялись, договориться никак не удавалось. И в конце концов, мы вскочили, пытаясь на пределе громкости доказать друг другу свою правоту.
  Дабы не быть голословным, я, недолго думая, с размаху швырнул в дракона очередной свой магический шедевр, в котором с трудом можно было вычленить какую-либо стихию. По своей красоте эффект превзошел все ожидания. Бывшие прежде голубыми пятнами начали переливаться всеми цветами радуги, а некромантское плетение стало видимым обычным зрением и теперь оплетало тело дракона серебряными нитями.
  Маги ахнули, Доррат, оглядев себя, едва не заплакал:
  - Лир, ты что, издеваешься?! Я как в таком виде ходить буду?
  - Не волнуйся, сейчас все исправим! - с твердой уверенностью в голосе ответил я (еще бы иметь эту уверенность). - А вообще-то, красиво получилось. И экзотично. Такого наряда точно ни у одного дракона во всем Иномирье не найдется.
  - А мне и не надо уникальности и эксклюзивности наряда. Лир, ну пожалуйста, сделай меня нормальным обычным драконом, а? - бедный Доррат уже просто умолял.
  Я снова сел и глубоко задумался. Затем незаметно потянулся к карману камзола лорда Рамандена и ловко выудил оттуда свою бутылочку. Пока демон не опомнился, зубами выдернул пробку и опрокинул содержимое себе в глотку - ну, пересохло у меня она от долгих обсуждений. Спохватившись, лорд ректор выхватил у меня из рук бутыль, но было уже поздно - ему достались только капельки. Глаза демона зло сузились.
  - Не волнуйтесь, лорд ректор, у меня еще несколько бутылочек припрятано, - поспешил успокоить наставника.
  И тут, видимо, с перепугу, меня осенило.
  - Ребята, мы все - полные идиоты! - хлопнул я себя по лбу, вскакивая.
  Маги с сомнением покосились на меня, мол, 'за себя говори!'. А я продолжил рассуждать вслух, дабы не потерять нить рассуждения - мысли уже изрядно путались, как, впрочем, и язык.
  - Некроманты что сотворили с драконом? А? Я вас спрашиваю, что?!
  - Что-что, заколдовали, - буркнул кто-то из магов.
  - А каким способом они тебя заколдовали, Доррат?
  - На алтаре какой-то ритуал проводили, - дракон с грустью вспомнил о пережитом.
  - Вот именно - ри-ту-ал! А мы пытаемся снять заклятие так, будто в него простое плетение швырнули. Ну, пусть не простое и не обычное, но все же плетение без ритуала. А это означает только одно: чтобы его расколдовать, надо провести противоположный по действию ритуал!
  Я гордо вскинул подбородок, донельзя довольный собой.
  - И какой же ритуал ты предлагаешь? - папа Даргнар совершенно серьезно принял мое предложение.
  - Ну, я так понимаю, что раз заколдовывали с помощью магии и ритуала смерти, то расколдовывать надо жизнью.
  - Для магии жизни эльфы нужны, - презрительно хмыкнул кто-то из магов. - Драконы ей не владеют.
  - Ну так сейчас с гоняем в эльфийский Лес и притащим эльфа! - не задумываясь о словах, выдал я. - Мам, давая лорда Раллена позовем - он сильный маг жизни.
  - А если его нет на месте? - мама, похоже, тоже заинтересовалась этой идеей - ее исследовательский инстинкт сделал стойку.
  - Ну, эльфийского короля попросишь - он кого-нибудь выделит. Он тебе точно не откажет.
  - Лир, ты гений! - мама аж запрыгала и захлопала в ладоши от избытка чувств.
  - Есть в кого, - самодовольно ухмыльнулся я.
  - А сколько вы планируете до эльфийского леса добираться? - прозвучало язвительное со стороны магов. - Пару месяцев? Три?
  - Несколько секунд, - прикинув время в голове, ответил я.
  Послышались издевательские смешки, а кто-то, видимо, особо бесстрашный, пробормотал:
  - Совсем парень допился: последний разум потерял.
  От подобного оскорбления моя огненная магия резко выплеснулась, создавая вокруг меня кокон из пламени. Еще чуть-чуть, и я бы не смог ее удержать, и последствия были бы непредсказуемыми. Благо лорд ректор оказался рядом и сумел до меня достучаться. С трудом успокоившись, я попросил маму:
  - Черти октограмму!
  - Лир, ты сможешь ее активировать? В таком-то состоянии...
  - Черти! - с нажимом повторил я. И презрительно бросил: - Еще не хватало, чтобы эти маги-недоучки усомнились в моих возможностях!
  Переместившись на выжженную мной еще в давние времена площадку с краю поляны, мама начала создавать портальную схему. Все напряженно наблюдали за ее действиями. Когда же она отряхнула от пыли руки, я спокойно подошел (правда, спотыкаясь о каждую кочку, но кто видел?) и небрежным жестом направил огненную магию на октограмму. Портал вспыхнул пламенем, драконьи маги начали удивленно перешептываться.
  - Красиво горит! - умиленно прокомментировал лорд Раманден, продолжавший, покачиваясь, сидеть на травке.
  Мама кинула на него уничтожающий взгляд и обратилась ко мне:
  - Лир, тебе придется идти со мной - открывать обратный портал. - И тяжело вздохнула: - И как ты собираешься перед Ралленом появиться в таком виде? Позорище...
  Обреченно махнула рукой и шагнула в портал, тут же исчезнув из виду. Я, гордо задрав подбородок, последовал за ней.
  
  Глава 6
  
  Следующий шаг привел меня на полянку у кромки леса. Оглядевшись, заметил в отдалении городскую стену прекрасной эльфийской столицы. Мама стояла рядышком, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу.
  - Давай, соберись в кучу! Нам еще до города топать.
  Я тяжело вздохнул - топать не хотелось. Хотелось прилечь под во-о-он тем раскидистым ясенем на мягкую травку и вздремнуть часок-другой. Но мама нервно потянула меня за рукав, направляя в нужную сторону.
  Минут через десять я не выдержал и простонал:
  - Мам, а давай портал прямо в дом к лорду Раллену откроем, а?
  - Нельзя! Столица накрыта куполом магической защиты. Стоит нам выйти внутри стен из портала, как нас без рассуждений расстреляют из луков. А я так рано умирать не собираюсь.
  - Ну, хотя бы поближе к стене вышли бы, - уныло продолжал бормотать я.
  - Эффект будет почти тот же, разве что не убьют сразу, а в темницу посадят 'до выяснения обстоятельств', а мне туда тоже не хочется, да и времени нет там отсиживаться. И вообще, нам стоит поторопиться, а то скоро на место открытия нашего портала примчится магический патруль.
  Мысленно ругая на чем свет стоит всех эльфов с их хронической паранойей, я таки доплелся до городских ворот. Очередь, к счастью, оказалась небольшой, и вскоре уже перед нами стоял эльф-охранник, выясняя кто мы и откуда. Услышав мамин псевдоним ('Лариана Прекрасная', как же!), эльф почтительно поклонился и сказал, что счастлив приветствовать ее в эльфийской столице. А при взгляде на меня его лицо тут же превратилось в холодную непроницаемую маску.
  - Мы не можем пропустить в город вашего спутника, леди Лариана: демоны могут здесь бывать только с дипломатической миссией. У вас есть дипломатический допуск? - это уже мне.
  - Это мой сын, - отрезала мама. - И он житель Драконьей империи. У вас нет оснований задерживать его здесь!
  - Я только выполняю приказы. Можете разбираться с моим начальством.
  Мама закатила глаза, немного подумала и предложила:
  - Нам, собственно, не обязательно входить в город. Не могли бы вы послать сообщение графу Раллендиниэлю ален Мелиндейлу, чтобы он срочно прибыл сюда, и что его жду я.
  - Хорошо, леди Лариана, только из уважения к Вам, - коротко поклонился стражник и пошел отправлять послание.
  А мы отошли немного в сторонку, и я с наслаждением растянулся на густой мягкой траве. Я даже не заметил, как заснул. Разбудил меня конский топот, раздавшийся почти над самой головой. Как выяснилось, едва я успел открыть глаза, это прибыл лорд Раллен, который уже стоял рядом, крепко прижимая к себе мою мамочку. В душе у меня зашевелилось глухое недовольство: я, конечно, все понимаю - старый друг, но при моих отцах он бы никогда не позволил себе подобного.
  К счастью, мама решила сразу перейти к делу. Услышав нашу интересную историю, лорд Раллен ненадолго задумался, а затем ответил:
  - А что, дел особых у меня сейчас нет, вполне могу прогуляться в Драконью империю. И знаешь, я бы прихватил с собой одного моего знакомого. Этот эльф - такой же фанатичный исследователь, как и ты, Лари. Его помощь в столь необычном деле может быть очень кстати.
  - Эльфом больше, эльфом меньше... - задумчиво протянул я. - Пусть идет, я не против.
  Лорд Раллен с удивлением воззрился на меня:
  - Лир, а ты здесь откуда?
  "Кажется, я сегодня это уже слышал", - невольно озадачился я.
  - Доброго денечка, лорд Раллен! - поприветствовал я старого знакомого, поднимаясь с земли. - Давно не виделись!
  После раскланиваний эльф развернул своего коня и направил его обратно в город. Подождать у него в доме, пока ее давний друг соберется, мама отказалась, сославшись на нежелание оставлять меня одного за воротами - мало ли чего натворю. Изобразив на лице оскорбленную невинность, я снова рухнул на самой природой созданное душистое ложе и благополучно отправился в мир снов.
  Когда меня разбудили во второй раз, я был уже гораздо бодрее и трезвее, чем прибыв в Древний Лес. Рядом с вернувшимся лордом Ралленом топтался довольно щупленький и невысокий эльф, поразивший бы мое воображение своей короткой растрепанной шевелюрой, если бы я не знал своего дядю Глэра, всегда предпочитавшего стрижку сложнопутанным эльфийским косам.
  - Познакомьтесь, виконт Савиэль, сильный маг жизни и неутомимый исследователь. Все, как вам требуется, - с улыбкой представил это недоразумение лорд Раллен. - Я вкратце рассказал ему, что нам предстоит.
  После чего наша маленькая компания дружно потопала в то самое место, в которое нас выплюнул портал. Мама привычно вычертила необходимые символы, я бросил в них сгусток огня, вызвав восхищенные возгласы у парочки эльфов, и через несколько секунд мы уже стояли перед жертвой наших магических экспериментов.
  Доррат грузной пятнисто-переливающейся тушей лежал на той же полянке, где мы его оставили и, похоже, дремал, спрятав морду под перепончатое крыло. Оглядев окрестности, я обнаружил драконьих магов, кучками рассредоточенных по поляне, и лорда ректора, сидевшего все на той же травке. К моему величайшему удивлению, он там был не один: справа и слева от него так же по-простецки устроились на земле мои драконьи папочки, которые что-то бурно обсуждали с моим наставником. Я сразу внутренне напрягся: кто знает, что придет в голову троим спевшимся и имеющим возможность воздействовать на меня магам?
  При нашем появлении народ оживился, папочки вскочили с изрядно помятой травки и рванули к нам. После дружеских обнималок и представлений эльфов, папа Ар сразу повернулся ко мне и неожиданно смачно шарахнул меня по плечу. Учитывая его комплекцию, я едва не улетел в ближайшие кусты, благо стоящий рядом папа Дарг успел поддержать.
  - Ну, Лир, молодец! Прямо герой! Не ожидал! - восторгу папы Ара не было пределов. - Получить боевой орден по приказу самого императора Ада - это надо было постараться! Поздравляю, сын, очень рад за тебя!
  - Да, сынок, порадовал ты нас, ничего не скажешь! - поддержал младшего брата папа Дарг. - Наконец-то твоя безудержная энергия пошла на доброе дело. Такая победа! Лорд Раманден нам все рассказал. - И добавил поистине сакраментальную фразу: - За это надо выпить.
  С последним утверждением я был полностью согласен. Но весь мой душевный порыв он тут же жестоко обломал:
  - Но сначала закончим с драконом. Раллен, у тебя есть какие-нибудь идеи на этот счет?
  И понеслось! Крики, споры, ругань, опять споры. Особенно бурно, но весьма конструктивно, обсуждали проблему расколдовывания одного отдельно взятого дракона моя мама и виконт Савиэль. Эти двое вообще отошли в сторонку и заговорщически о чем-то шептались. Поскольку я магией жизни не владел и совершенно в ней не разбирался, то предпочел постоять в сторонке, потом посидеть, потом понял, что дико проголодался... и выпить тоже хочется. Дурное состояние с похмельем на подходе меня абсолютно не устраивало. Вспомнил я и о лорде Рамандене, который тоже со вчерашнего вечера ничего, кроме слабенькой закуски под вино ничего не ел.
  В общем, подхватив своего наставника под локоток, я под шумок направил наши стопы обратно в замок, а если быть точным, то прямиком на кухню. А уж там чего только не было! Повара получили указание наготовить еды на всю ту орду магов, что сейчас топталась вокруг некродракона, и теперь по кухне витали поистине умопомрачительные и слюноотделительные ароматы.
  - А мне здесь нравится, - послышался голос лорда ректора. - Лир, а давай больше никуда ходить не будем!
  Но на кухне царила такая суета, столько поваров и поварят носилось туда-сюда, что я счел более комфортным перебраться обратно в мою комнату. Раздав соответствующие указания слугам, я потянул демона за собой. Тот тяжело вздохнул, проводил тоскливым взглядом блюдо с жареной индейкой, которое один из поварят тащил на выход, чтобы отнести в большой обеденный зал, и уныло потопал за мной.
  Но тосковал лорд ректор недолго. Не успели мы добраться до моего обиталища, как слуги стройной цепочкой потянулись в мою гостиную, и вскоре стол был полностью уставлен всевозможными яствами. Водрузив очередную бутылку Драконьего на почетное место в центре стола, я поднял свой кубок:
  - Ну, 'за успех дела'!
  - Да, 'за успех'! - поддержал мой тост лорд Раманден.
  А потом мы дружно набросились на еду, абсолютно забыв и о драконе, и о магах, и вообще, зачем мы сюда прибыли.
  Из блаженного состояния сытости и легкого опьянения нас вывели крики и яркие вспышки за окном, которые были особенно заметны на фоне темнеющего по причине наступления вечера неба. Мы с лордом ректором рванули к окну, и на наших лицах появилось одинаковое выражение недоумения: 'Это что, они там фейерверк решили устроить?'
  Поляна, на которой все еще обретался дракон, сверкала и искрилась сполохами всех цветов радуги. Крик и ор магов был просто оглушающим, так что даже нам был хорошо слышен. Разобрать, что творилось на поляне было совершенно невозможно, и мы, переглянувшись, опрокинули в себя еще по полному кубку вина, прихватили початую бутылку, а заодно и закупоренную, благо карманов в камзоле у моего наставника было два (в мой карман я сумел запихнуть только один кубок), и быстренько помчались смотреть, по какому поводу такая иллюминация.
  Добравшись до заветной поляны, мы застыли, как вкопанные, не в силах отвести глаз от представшего зрелища. Вокруг некродракона была вычерчена сложная схема из арсенала магов жизни, которая сияла мягким изумрудным светом (в отличие от блекло-зеленого некромантского). С двух сторон расположились эльфийские маги и медленно наполняли схему потоками магической энергии, бормоча при этом какие-то заклинания. Схема сияла все ярче и ярче, приятно освещая поляну, погруженную в предвечерние сумерки.
  В центре этого изумрудного кокона восседал наш дракон, от которого во все стороны разлетались разноцветные искры, причем настолько интенсивно, что это на самом деле напоминало фейерверк. Чем сильнее сверкал цветными сполохами дракон, тем бледнее становились радужные пятна на его шкуре, появившиеся там с моей легкой руки. Мне даже на секунду стало обидно: такую красоту испортили! Но тут же мое внимание переключилось на новое видение.
  Видимо, магия жизни все-таки начала разрушать некромантское заклятие, поскольку серебристые нити, опутывавшие Доррата с головы до кончика хвоста, начали мерцать, а затем и расплываться, образуя прорехи в этой магической сети. Выглядело это просто потрясающе, я аж поймал себя на том, что пялюсь на развертывающееся передо мной зрелище с отвисшей челюстью. Как приятно смотреть на работу профессионалов! А эльфийские маги выдавали истинно высший пилотаж.
  В конце концов, дракон вспыхнул, как новогодняя пальма, украшенная разноцветными магическими светляками, взвыл от боли, когда его тело начало корежить, выгибая немыслимым образом... И вдруг все резко прекратилось. Последние магические искры осыпались, окончательно растаяв, и в последних лучах заходящего солнца мы увидели лежащее на земле посреди поляны человеческое тело.
  Все настороженно замерли, наступила гробовая тишина. Эльфы втянули остатки своей магии, и ритуальная схема потухла. Несколько секунд ничего не происходило, а потом к лежащему без сознания мужчине рванула моя мама. Упав на колени около бывшего некродракона, она пыталась привести его в чувство. Следом за мамой к своему подопытному побежали эльфы, начали что-то магичить по-своему, и человек застонал и пошевелился.
  По поляне прокатился дружный вздох облегчения. Как оказалось, все маги даже забыли дышать от напряжения. Не стал исключением и я. Отмерев, я поторопился присоединиться к спасителям дракона: как-никак он здесь оказался из-за меня. Не мешая целителям, я с интересом стал разглядывать своего знакомца.
  Парень на вид был немногим старше меня - лет двадцати пяти по человеческим меркам. Простое лицо с немного резковатыми чертами, крепкое по-драконьи телосложение... И совершенно лысая голова. Догадавшись, что в последнем виноват исключительно я и моя дикая смесь магий и стихий, которою я швырнул в некродракона на поле боя, я осторожно подергал за рукав лорда Раллена, отзывая его в сторонку. Выслушав меня, маг скривился и неодобрительно покачал головой. Мне почти стало стыдно. Тяжело вздохнув эльф вернулся к своему пациенту, что-то бормотнул коротковолосому товарищу и направил поток магии на все еще лежащего без чувств парня.
  Спустя некоторое время я с непередаваемым чувством наблюдал, как прямо на глазах у Доррата начали отрастать волосы, медленно, но верно. Когда на голове подопечного образовался короткий ежик, лорд Раллен решил, что этого вполне достаточно, чтобы очнувшийся дракон не прибил меня за нанесенное оскорбление, стряхнул остатки магии с рук, отошел в сторонку и устало опустился на землю. Второй эльф все еще продолжал вливать в бессознательную тушку целительную магию.
  Полюбовавшись на работу мага жизни еще немного, я подошел к лорду ректору, не говоря ни слова, выудил из его кармана початую бутылку и вернулся к лорду Раллену. Так же молча налил и протянул ему полный кубок. Эльф принял его, принюхался к напитку и залпом опрокинул его в себя. Затем, не выпуская кубок из рук, протянул его для следующей порции вина. Я повторил. В этот раз лорд Раллен пил вино медленно, смакуя густой аромат южных драконьих виноградников и явно наслаждаясь процессом. Тут к своему собрату присоединился второй эльф, который не стал дожидаться, пока кубок освободится, и надолго приник прямо к горлышку бутылки. Облегченно вздохнув, парень вернул мне совершенно пустую тару и счастливо разулыбался. Затем хлопнул меня по плечу и радостно заявил:
  - Победа, Лир! У нас получилось!
  - За это надо выпить! - провозгласил невесть как оказавшийся рядом лорд Раманден, откупоривая вторую бутыль.
  - Вам бы только пить, алкоголики! - недовольно фыркнула мама, все еще находившаяся около болезного.
  Дружно оглянувшись, мы узрели весьма порадовавшую всех картину. На зеленой травке сидел очнувшийся Доррат, поддерживаемый за плечи моей матушкой, и ошалело крутил во все стороны головой, пытаясь сообразить, кто он и где он. Я тут же подскочил к нему и присел на корточки.
  - Ну, как ты, Доррат? Как себя чувствуешь?
  - Еще не понял, - озадаченно ответил парень.
  - Видишь, мы тебя расколдовали, как я тебе и обещал. Ты теперь можешь менять ипостась.
  Доррат оторопело начал разглядывать свои руки, ноги, тело, затем рассмеялся совершенно счастливым смехом, восторженно взирая на меня.
  - Лир, я никак не могу поверить, что это свершилось, что я наконец-то избавился от этого жуткого проклятья. Спасибо, друг, я твой вечный должник!
  Он вскочил, продолжая смеяться, а за моей спиной прозвучало магическое:
  - За это точно надо выпить! - И Доррату был протянут наполненный до краев кубок с вином.
  Дракон осторожно попробовал напиток, сделал пару небольших глотков и блаженно закатил глаза.
  - Божественно! Никогда не пил ничего подобного!
  - Наслаждайся брат! - хлопнул я его по плечу. - У нас полные подвалы этого божественного нектара - на всех хватит. Истосковался небось за двадцать-то лет...
  Последняя фраза словно послужила толчком к действию, и вся поляна огласилась радостными криками и гомоном. Перекрывая общий ор, кронпринц Даргнар оглушающе рыкнул:
  - Вот теперь можно отпраздновать это событие. Приглашаю всех проследовать в замок.
  Народ рванул чуть ли не бегом. За целый день топтания и поляне маги неслабо проголодались. А учитывая, что все они были драконами, то и аппетит у них был, соответственно, драконий. Я быстренько подхватил растерявшегося Доррата под локоток и потащил его к замку самой короткой дорогой.
  И начался пир! Столы ломились от яств, вино лилось рекой. Гомон, песни, танцы - все смешалось в моем сознании, как стекляшки в калейдоскопе. В какой момент мое сознание окончательно отключилось, я уже не помнил. Очнулся поздним утром в своей комнате. На моей широкой кровати поперек меня сладко похрапывал Доррат, даже не раздевшийся. В гостиной на диване я обнаружил спящего лорда Раллена, трепетно прижимавшего к своей щеке пустую бутылку. В остальном обстановка комнат была, к моему несказанному облегчению, не нарушена.
  Чего нельзя сказать о большом пиршественном зале. Спустившись на первый этаж, я обнаружил снующих туда-сюда слуг, которые выносили на улицу поломанные стулья и скамьи, мешки с битым стеклом (бутылки? посуда?) и какие-то обгорелые тряпки. Заглянув в зал, обнаружил весьма удручающую картину полного разгрома: пьяные драконьи маги, собранные в таком количестве на малой площади - самая разрушительная из всех встретившихся мне в жизни сил. Покачав головой, я отправился на улицу, а затем прямиком на вчерашнюю поляну: тело требовало привычной тренировки.
  Приведя себя в приемлемое состояние, я вернулся в свои комнаты и застал премилую картину. Доррат и лорд ректор сидели на диване в совершенно одинаковых позах - клонившись к коленям и схватившись за голову. Изредка кто-то из них издавал глухой стон.
  - Бодрого утречка! - с улыбкой поприветствовал я товарищей.
  Они подарили мне одинаково ненавидящие взгляды.
  - Лир, ты вот мне скажи: ты демон или кто? - вопросил лорд Раманден. - Как у тебя хватает совести быть таким свеженьким, когда твои друзья умирают в страшных муках? Нет чтобы полечить, так ты еще и издеваешься!
  О, лорд ректор назвал меня другом? Это что-то новенькое! Ладно бы собутыльником, но другом?! Это дорогого стоит.
  - Как у любого порядочного демона советь у меня... хм... Ну, там, где ей положено быть, - ответствовал я. - А по поводу вашего лечения у меня есть предложение. Неподалеку есть замечательное местечко, где можно хорошо отдохнуть, поправить здоровье, ну, и всячески поразвлечься. Отдельные комнаты в наличии.
  - Надеюсь, ты нас не в бордель приглашаешь? - с сомнением уточнил лорд ректор. - А то как-то состояние не очень располагает.
  - Нет, там вполне приличное место, трактир. Но если захочется женского внимания, то и это имеется, причем девочки - что надо!
  - А знаешь, я даже против девочек ничего не имею, - откликнулся Доррат. - У меня почти двадцать лет женщины не было.
  И в голосе така-а-ая тоска!
  - О, тогда нам стоит поторопиться! Выходите, я велю седлать коней. В трактире и позавтракаем.
  При напоминании о еде мужчины резко позеленели и дружно застонали. А я побежал давать конюхам указания.
  Не прошло и получаса, как мы соскочили на землю у крыльца моего любимого 'Шипастого Хвоста'. Привычно взбежав по ступенькам, я с порога заорал:
  - Лирршан, я приехал! Быстро накрывай на стол!
  Из двери за стойкой, как ошпаренный, выскочил хозяин и, узрев меня, едва на колени не рухнул и затараторил:
  - Милорд Лиранден! Какая радость, благодетель Вы наш! Уж как мы Вас ждали, как ждали! - И, обернувшись в сторону кухни, рявкнул: - А ну быстро все самое лучшее для милорда Лирандена!
  Из кухни тут же одна за другой начали выскакивать подавальщицы с блюдами и тарелками и резво расставлять все это на самом большом столе. Узрев преданно ожидавшего моего внимания мальчонку-посыльного, я кинул ему серебряную монетку, которую он с невероятной ловкостью поймал.
  - Гони за Гринтаром, знаешь куда! - подмигнул я парнишке, и того словно ветром сдуло.
  Тут в двери трактира ввалились мои товарищи. Хозяин, пристально следивший за своими работницами, чтобы все было устроено для меня на высшем уровне, заметив вставших чуть позади меня новых посетителей, с настороженным любопытством оглядывавших помещение, тут же залебезил:
  - Так вы с друзьями, милорд? Как же замечательно! - И в сторону кухни: - Несите еще несколько приборов!
  Я довольно усмехнулся и кинул хозяину полный кошель серебра, чтобы потом не забивать себе голову расплачиванием. Поймав тяжелый мешочек, приятно звякнувший содержимым, хозяин буквально растаял, как мороженое на солнце и едва не стек к моим ногам:
  - Благодетель Вы наш! - и едва не со слезами умиления на глазах удалился распоряжаться на кухне.
  На наш стол тут же выставили несколько бутылок драгоценного эльфийского. Мои друзья заметно оживились и, следуя моему приглашающему жесту, уселись за стол. И пошла гулянка на полную катушку! Откуда ни возьмись появились музыканты, заигравшие веселенькую заводную музыку (явно хозяин трактира подсуетился), вскоре к нам присоединился мой лучший друг, набежали красавицы-девицы. В общем, было весело.
  Очнулся я на следующее утро в одной из комнат на втором этаже в компании двух обнаженных девиц, которые, почувствовав мое шевеление, тут же вцепились в меня своими ласковыми, но весьма цепкими лапками, так что уйти сразу мне не удалось. Слабо шевельнулась мысль о Риалане, но тут же растаяла под лавиной наслаждения, которое дарили мне опытные красотки. Когда же я наконец спустился вниз в трапезный зал, вид привычно встречавшего меня хозяина заведения с подносом, на котором красовался полный бокал эльфийского вина, в руках, я едва не прослезился от умиления. Как все же приятно оказаться в столь привычной обстановке и забыть об Академии, боях, нежити...
  И я снова забылся. Как, впрочем, и мои друзья. Лорд ректор, после того, как мы с ним не один раз выпили на брудершафт, потребовал, чтобы я обращался к нему исключительно 'Рам', ну, кроме как в стенах Академии при посторонних. Было ощущение, что этот уже немолодой демон помолодел лет этак на несколько тысяч, и теперь развлекался вместе с нами на равных.
  Доррат вообще был на седьмом небе от счастья. С его лица не сходила блаженная улыбка, и он периодически клялся мне в вечной любви за спасение от некромантского заклятия. А когда он в красках рассказывал тесно окружившим его девицам о том, как в образе некродракона почти двадцать лет управлял болотной нежитью, те ахали, охали и торопились подарить столько лет пробывшему в одиночестве несчастному дракончику всю свою нежность.
  Моим друзьям так понравилось в 'Шипастом Хвосте', что зависли мы там на целую неделю. Когда же я начал подумывать, что пора бы нам возвращаться в замок, то на пороге трактира появился папа Ардар, и его гневно сверкающий взор не предвещал мне ничего хорошего.
  - Лиррранден! - прорычал мой драконий папочка так, что стекла в окнах зазвенели. - Сворррачивай свою гулянку и быстррро домой!
  В этот момент я расслаблено сидел в пустом зале. Было чудесное солнечное утро, я только что употребил свой дежурный бокал эльфийского, на моих коленях восседала юная красотка и что-то нежно щебетала мне на ушко. В общем, жизнь была прекрасна и удивительна. Поэтому рык любимого папочки не вызвал во мне никаких отрицательных эмоций: не в первой, в конце-то концов. Просто папа Ардар первым не выдержал моей попойки, и я еще не успел покинуть столь приятное заведение.
  - Пап, да ты успокойся! Присядь, отдохни, выпей бокальчик эльфийского. Такое чудесное сегодня утро... - предложил я родителю.
  - Я не пью с утррра! - рявкнул драконий принц. И обратив внимание на прижавшуюся ко мне от страха девушку добавил: - У тебя невеста есть, Лиррр! А ты тут вздумал ррразвлекаться?!
  - Пап, я демон, и у меня нет такой привязки к своей возлюбленной, как у драконов к Единственной. Я жутко устал за время практики, да и за весь этот учебный год, и имею право наконец-то отдохнуть и хоть немного расслабиться, - совершенно не обращая внимания на его рык, спокойно ответил я. Даже настроение у меня ни на каплю не ухудшилось.
  - Немного?! Ты называешь это 'немного ррраслабиться'?!! Мать уже нерррвничает, места себе не находит, а ты тут рррасслабляешься?!!!
  На мое счастье в этот момент в зал по лестнице спустился лорд Раманден, и я поспешил переключить внимание недовольного папочки на более сильного, чем я, противника.
  - Пап, я здесь не один, а под присмотром личного наставника. Доброго утречка, лорд ректор!
  Явно удивившийся такому официальному обращению, Рам сразу напрягся:
  - Что случилось, Лир!
  Но услышал вовсе не мой ответ:
  - Лорд Ррраманден, как Вы допустили такое?!
  На грозный рык драконьего принца мой наставник, а теперь почти брат, лишь удивленно вскинул бровь.
  - Приветствую Вас, лорд Ардар! Что-то случилось? Какие-то неприятности?
  - Я лишь хочу знать, почему Лир уже целую неделю зависает в этом трактире в обществе девиц легкого поведения? - почти ласково поинтересовался папочка.
  - Лир - уже взрослый мужчина и вправе сам решать, что ему делать. Он сильный маг, отмеченный боевой наградой, и я могу ему указывать, что делать, только в рамках учебы в Академии. В остальное время он сам себе хозяин. Конечно же, если бы ему грозила опасность или неприятности, я оказал бы ему полную защиту и поддержку. Но, как Вы можете наблюдать, парень жив, здоров и пребывает в прекрасном настроении. Так что я не вижу причин для беспокойства.
  После чего Рам опрокинул в себя услужливо поднесенный ему хозяином бокал эльфийского и благодушно улыбнулся моему недовольному папочке. Отвечать папа ему ничего не стал, только сделал какой-то жест хозяину, и на подносе тут же, как по волшебству, появился налитый до краев бокал с вином, который драконий принц сразу выпил до дна, велев хозяину повторить. После второго бокала папа Ардар расслабился, опустился на ближайшую лавку и проворчал:
  - Сопьешься тут с вами - нервы одни!
  Но я и так прекрасно понимал, что наша гулянка несколько затянулась и пора собираться домой. Доррата мы совместными усилиями еле вытянули из объятий трех знойных красавиц: парень желал поселиться здесь на всю оставшуюся жизнь. Успокоив товарища тем, что у него будет возможность побывать в этом милом заведении еще не раз, поскольку жить он останется в замке Каррад, нам удалось уговорить дракона покинуть своих ночных подружек. И вскоре наш маленький отряд отбыл в замок.
  В замке нас встретила горячо любимая мамочка, едва не испускающая искры от гнева. Но ее злость быстро рассыпалась о наше общее благодушное настроение. Погостив у нас еще денек и выслушав нотацию от моей мамы о дурном примере, который подает мне наставник, лорд Раманден отбыл в Ад, не забыв перед уходом напомнить мне, что меня ждет веселенький год в Иномирье, и что мне следует вовремя прибыть в Академию. Пожелав всего доброго лорду ректору, я остался до начала учебного года дома, наслаждаясь отдыхом и спокойствием и возобновив привычные тренировки.
  Доррата мои папочки решили отдать в обучение, чтобы он стал их помощником. Парень хоть ничего и не помнил, но оказался весьма сообразительным и схватывал все буквально на лету. Видимо где-то в подсознании еще хранились его знания и навыки, и сейчас новая информация легко ложилась на ту, что была глубоко спрятана в памяти.
  За пару дней до отбытия в Академию я начал сборы. Если честно, я все же немного волновался: необходимость отбывать в одиночку в Иной мир на целый год несколько напрягала. Но деваться было некуда - учиться достойно управлять своей неуемной стихией мне было жизненно необходимо. Поэтому, скрепя сердце, я собрал немаленькую сумку с вещами, не забыв захватить бутылочку драконьего вина, и за пару дней до отбытия в Иной мир ушел через портал в Академию - пообщаться напоследок с товарищами и лордом Раманденом. Кроме того, я помнил обещание своего будущего наставника похлопотать о наставнице для Риаланы, поэтому стоило заранее предупредить девушку о необходимых сборах.
  И вот завтра наступал тот знаменательный день, когда мне придется покинуть родной мир на целый год. Что ждет меня на новом месте, я не мог даже представить. Оставалось надеяться, что только хорошее.
  
  Часть 2.
  
  Глава 1
  
  Я сидел на чемоданах и ждал. Я нервничал, хотя причин для этого и не было. Но расстаться со всем привычным неожиданно оказалось для меня очень трудным. Рядом на моей кровати сидела Риалана, нервно теребя подол платья. Вот еще неизвестно, смогу ли я взять ее в Иномирье, или на целый год нам придется расстаться? А за год много чего может произойти. Вдруг она найдет кого-нибудь другого и решит расторгнуть помолвку? Правда, ее отец вряд ли откажется от такого выгодно-почетного родства, как с семьей Тантрос, но мало ли что?
  То, что я действительно безумно люблю эту демонессу, я убедился окончательно, когда вернулся после каникул в Академию. В родном доме я развлекся по полной программе, но за все дни этого буйного разгула ни одна из побывавших в моей постели красоток ни капли не тронула струны моей души - только тело расслабилось и отдохнуло.
  А вот при виде Риаланы мое сердце неизменно сжималось в радостном предвкушении, и теплая улыбка сама наползала на губы. Моя невеста была совершенно очаровательной. И дело даже не в ее красоте, а в том блеске глаз и нежностью во взоре, которыми она неизменно встречала меня, в ее ласковых неопытных руках, робких пока еще губках, целующих меня так, будто Риа растворялась во мне полностью. А уж о том удовольствии, которое мне дарило ее мягкое податливое тело, никогда не принадлежавшее другому, я вообще молчу, потому что словами это выразить невозможно.
  В общем, в ее объятиях я забывал обо всем и был абсолютно счастлив. И даже сама мысль, что я целый год буду лишен возможности быть с моей невестой, вызывала во мне буйный протест. Но, свято следуя принципу: 'Расстраиваться нужно по факту', - я не торопился впадать в уныние. Вот прибудет за мной мой наставник, тогда все и выяснится.
  Мои терзания прервал разнесшийся по замку Академии голос лорда ректора, ставший за последний месяц почти родным:
  - Студент Лиранден аид Тантрос, срочно зайдите в кабинет ректора! Повторяю...
  Я подорвался, словно меня в пятую точку иголкой кольнули: напряжение было уже невыносимым. Дверь ректорского кабинета при моем приближении сама приветственно распахнулась и с хлопком закрылась за моей спиной. Оглядевшись, я с облегчением заметил крановолосого демона, долженствующего стать моим наставником и мучителем на ближайший год. 'Значит, уже прибыл. И, судя по ополовиненной бутылке бордового демонского вина, он сидит тут не менее получаса.
  - Проходи, Лир! - Рам указал мне на стул, придвинутый к столику с бутылкой и закусками. - Выпьешь? - и, не дожидаясь ответа, протянул мне полный кубок.
  Я сидел немного напряженный и настороженный, не зная, как себя вести со своим уже другом в присутствии постороннего демона. Заметив это, Рам хлопнул меня по плечу и с улыбкой произнес:
  - Расслабься, здесь все свои! Можешь обращаться ко мне на 'ты'. - И, словно оправдываясь, пояснил лорду Ялирдену: - Так иногда надоедает весь этот официоз, хоть вой! Да ты и сам не хуже меня знаешь...
  - Да уж, и не говори! - усмехнулся красноволосый. Улыбка у него была жесткая, не подразумевающая и капли веселья. - Не зря я давно слинял из своей академии: студенты достали до печенок!
  - Ну, теперь тебе придется вспомнить все свои педагогические навыки. Лир у нас особенный, герой! За это надо выпить!
  Я закатил глаза:
  - Рам, ну сколько можно за это пить?! Найди какой-нибудь иной повод для тоста, а? А то из-за одной моей победы можно спиться, и тогда других уже не будет.
  - Ничего, дружище, трудности закаляют! - поднял бокал лорд ректор.
  Лорд Ялирден удивленно взирал на нашу перепалку, вскинув брови. Однако, мы все же выпили, прежде чем разговор продолжился.
  - Мне хотелось бы узнать во всех подробностях, что произошло за то недолгое время, пока мы не виделись, - обратился ко мне мой будущий наставник. - Я должен знать абсолютно все, чтобы правильно направлять твой процесс освоения магией огня.
  - О, произошло столько всего, что остатков вина в этой бутылке явно будет недостаточно, - с сожалением взирая на почти пустую бутылку, ответил Рам, и, тяжело вздохнув, с ностальгией в голосе протянул: - Вот бы сюда сейчас того драконьего... Демонское за столько тысячелетий уже изрядно надоело и совсем не радует.
  - Давай сгоняю к себе домой, - предложил я. - У моих слуг есть четкое указание, чтобы мой бар всегда был полон. Так что никаких проблем!
  - Это куда же ты собрался, Лир? - поинтересовался лорд Ялирден. - Я не собирался тут застревать надолго.
  - Да нет, минут через десять вернусь, - махнул я рукой. - В Подлунный мир сейчас по-быстрому сгоняю и вернусь.
  Лицо у демона вытянулось. Он как-то странно взглянул на меня, затем его глаза прищурились, и он с каким-то предвкушением в голосе произнес:
  - А давай я с тобой прогуляюсь! Я еще ни разу не был в Подлунном мире. Надеюсь, тамошний магический патруль нас не выкинет обратно.
  - Обижаете, лорд Ялирден! Я к себе домой иду, там у нас настроенный на Ад портал есть. Только сначала в имение отца заскочим.
  Удивление демона можно было черпать ложкой. А я уже поднялся и направился к выходу. Любопытный демон последовал за мной.
  - Только не задерживайтесь! - услышал я напутствие лорда ректора, брошенное мне в спину.
  В портальной комнате Академии мой новый наставник молча пронаблюдал, как я активирую портал, и вскоре вышел вслед за мной в аналогичной комнате имения герцога Сардена аид Тантроса. И тут в памяти всплыл мой последний разговор с отцом, состоявшийся перед моим отбытием в Академию.
  Я решил тогда провести здесь пару последних дней и выяснить у отца все, что ему известно о древней касте высших демонов. Мы сидели у камина за привычной бутылочкой вина из императорских погребов, и я задал столь интересующий меня вопрос.
  '- Ты, возможно, заметил, Лир, что в Аду не встречаются демоны с красными волосами. Ну, кроме нас с тобой, разумеется.
  Я удивленно вскинул брови: как-то не задумывался раньше об этом вопросе.
  - Так вот, Лир, - продолжил отец, - мы с тобой единственные такие. И все потому, что красный цвет в волосах - отличительная черта высших демонов. Именно этим мессиры сразу выделялись из общей массы.
  У меня тут же назрел новый вопрос, который следовало бы давно прояснить, но все как-то дело не доходило.
  - Пап, ты никогда не рассказывал о своих родителях. Кто они и где, мои бабушка и дедушка?
  - Я этого не знаю, сын. Знаю только одно: я не из этого мира.
  У меня глаза на лоб полезли.
  - Как не из этого?
  - А вот так. Меня маленьким ребенком обнаружил в императорском саду магический патруль, примчавшийся на мощный энергетический всплеск. Никакой опасности они не нашли, зато подобрали маленького красноволосого демоненка, плачущего и испуганного. Кто, из какого мира и почему решил забросить меня порталом в Ад, я не в курсе. Не исключено, что меня таким образом спасали от опасности. Не знаю, почему так распорядился наш император, возможно, что-то знал о таких, как я, но он приказал меня поселить во дворце и воспитывать вместе со своими детьми. Я получил великолепное образование, проявил себя сильным магом, умным и хитрым интриганом и, в конце концов, получил место самого приближенного к императору демона. Наш Владыка доверяет мне чуть ли не больше, чем членам своей семьи. Когда во мне во всей мощи начала просыпаться магия огня, я перерыл всю императорскую библиотеку в попытках справиться со своей силой. Я много тайно тренировался, запираясь на императорском полигоне, там же впервые раскрылись мои крылья. Мне было тогда около пятисот лет. Вот так.
  Я задумчиво крутил в пальцах бокал, переваривая полученную информацию.
  - Значит, где-то в Иномирье еще есть высшие демоны? - резюмировал я.
  - Возможно. Даже наверняка. Но где, я не знаю. Одно время я интересовался этой темой, а потом государственные дела затянули, и я бросил свои бесплодные попытки отыскать мессиров на просторах Иномирья. По крайней мере, в тех мирах, где я за все эти тысячелетия побывал, я не нашел никаких упоминаний о них.
  - Но я видел еще одного красноволосого демона. Даже знаком с ним, - задумчиво протянул я.
  - Где? Когда? - отец подался вперед, впившись в меня глазами, в которых заиграли красные искры.
  - Мой будущий наставник, лорд Ялирден. Я даже не знаю из какого он мира. Знаю, что из какого-то очень далекого.
  - Лир, пока будешь у него учиться, постарайся выяснить все, что сможешь, о мессирах. Все-таки не очень приятно ощущать себя единственным во вселенной высшим демоном. Я бы хотел познакомиться и пообщаться с кем-нибудь еще.
  - Ладно, пап, постараюсь, - пообещал я.'
  И вот теперь вдруг представилась возможность познакомить отца с еще одним братом по магии. И такой случай я не мог упустить.
  Поймав первого попавшегося слугу, выяснил, что отец дома, работает в своем кабинете. Я несказанно обрадовался и быстро потопал на второй этаж, сопровождаемый лордом Ялирденом. Постучав, сунул нос в приоткрытую дверь:
  - Пап, привет! А у нас гость.
  Отец сначала удивленно вскинул брови, затем настороженно прищурил глаза.
  - Только не говори, что вы пить будете! Мама мне рассказала, как вы на пару с Раманденом в Драконьей империи оторвались.
  - Нет, вы с нашим гостем, конечно, можете выпить, но вообще-то время у нас ограничено. Я просто хотел тебя кое с кем познакомить.
  Распахнув дверь, я жестом пригласил моего наставника в кабинет. Когда отец разглядел, кого я привел, то на его лице заиграла такая гамма эмоций, подобную которой я видел у него всего один раз - когда мама впервые привела меня в Ад. Удивление, растерянность, непонимание, надежда, жадный интерес - все это вперемешку являлось моему взору. Отец буквально впился взглядом в посетителя, лорд же Ялирден взирал на Главного Советника с неприкрытым любопытством.
  - Пап, познакомься - лорд Ялирден, мой наставник в магии огня на ближайший год. Лорд Ялирден, это мой отец, Главный Советник императора Ада лорд Сарден аид Тантрос.
  - Присаживайтесь, лорд Ялирден, - отец приглашающим жестом указал на мягкое кресло напротив его стола. - Лир, это то, о чем я думаю?
  - Да, пап, - понял я его с полуслова. - Вы тут минут пять пообщайтесь, а я пока забегу в свою комнату.
  Пока я собирал в шкатулку некоторые амулеты, которые решил взять с собой в Иной мир, отец коротко о чем-то договорился с моим наставником, и, когда я вернулся в кабинет, два красноволосых демона уже прощались. Вникать в подробности их короткой беседы времени не было - нас ждали запасы драконьего вина. Поэтому я быстро потащил лорда Ялирдена обратно в портальную комнату, и через несколько долгих секунд нас уже встречал мой гостеприимный дом.
  - А ты неплохо справляешься с открытием межмирных порталов, - хмыкнул демон. - Где так натренировался?
  - Ой, да где только не тренировался! Я потом Вам все расскажу: нам надо быстрее возвращаться, а то лорд ректор начнет нервничать: решит, что я опять здесь завис.
  Лорд Ялирден никак не прокомментировал мой ответ. А я, сгрузив все содержимое своего бара в сумку, показал демону прекрасный вид на морской берег и пляж из моего окна - когда он еще сможет здесь побывать? - и мы тем же путем через дом отца вернулись в Академию.
  Рам и правда уже начал нервничать из-за нашей задержки. Но узрев водруженную мной на стол бутылку заветного Драконьего, расплылся в счастливой улыбке:
  - Лир, ты настоящий друг!
  В ближайшие три часа наша тесная компания оказалась потерянной для общества. Лорд Ялирден из первых уст услышал историю моей героической победы над несчастным зачарованным драконом, очень серьезно внимал рассказу о первом раскрытии моих крыльев, задавая много интересующих его вопросов. В общем, беседа затянулась, тем более что она активно поддерживалась регулярным опустошением бокалов с вином. Знаменитое Драконье красноволосый демон оценил, так что несколько бутылок я демонстративно спрятал в сумке, дабы захватить их с собой в Иномирье. Когда же мы наконец собрались отбывать, я вдруг вспомнил о Риалане.
  - Лорд Ялирден, мы с вами разговаривали о наставнице для моей девушки, - напомнил я о данном мне обещании. - Вы что-нибудь узнали?
  - А, да, Лир, совсем забыл! Бери свою подружку, я нашел ей наставницу.
  Я расплылся от счастья.
  - Вообще-то, она уже моя невеста.
  - Тем лучше: мне выгодно, чтобы у тебя была постоянная женщина, чтобы ты не начал бегать в поисках развлечений.
  Риалану я нашел едва ли не в слезах. За своей мужской болтовней я совсем забыл о том, что она с нетерпением ожидала вердикта моего наставника. Узнав же, что едет со мной, Риа с радостным визгом повисла у меня на шее, так что я еле отцепил ее, коварно отвлекая девушку сладким поцелуем. Подхватив свои сумки и чемоданы, воспользовавшись для этого помощью моих друзей, мы потопали к портальной комнате. Лорд Ялирден уже заканчивал вычерчивать необходимую для нашего перемещения октограмму, затем напитал ее огненной магией, и мы по очереди шагнули в новый мир, о котором пока совершенно ничего не знали.
  
   ***
  
  Выйдя из портала и проследовав за лордом Ялирденом по его замку, я едва не скривился. Новый мир, говорите? Новые жители, традиции, обычаи? Забудьте! Демоны - они везде остаются все теми же демонами. Мне казалось, что я попал лишь в слегка измененный интерьер отцовского особняка. Та же черно-красная цветовая гамма отделки и обстановки, очень похожая планировка комнат. Если и снаружи дом моего наставника окажется украшен той же лепниной и орнаментом, то я тихо завою. Хотя это вряд ли: жилище лорда Ялирдена - самый настоящий замок, типа драконьего Каррада. Тем еще более странными казались внутренние совпадения с домом лорда Сардена.
  Показав отведенные мне комнаты, наставник произнес:
  - Обживайся, Лир! Это твое постоянное обиталище на ближайший год. - И, обернувшись к Риалане, продолжил: - А ты, девочка, побудь пока здесь же. Я сейчас свяжусь с демоницей, которая согласилась заняться тобой, и она тебя заберет в свой дом. Это моя очень близкая... - демон слегка замялся, - знакомая. У вас с Лиром будет возможность видеться регулярно.
  То, как он произнес это 'знакомая', заставило меня усомниться в правильности подобного определения. Может, он хотел сказать 'любовница'? Что ж, скоро узнаем. А вот последняя фраза нас с Риаланой успокоила: взять сюда невесту и не видеться месяцами вовсе не входило в мои планы.
  Когда мы остались с моей демонессочкой одни, я начал привычно (уже в который раз за последний год) раскладывать свои вещи по шкафам и комодам, осматриваться и привыкать к новому жилищу. Риа наблюдала за моими действиями, изредка что-нибудь спрашивая или подсказывая, куда лучше пристроить какую-нибудь вещь. Когда же все мои пожитки были благополучно пристроены, я просто взял, повалил свою невесту на постель и начал ее целовать и ласкать, прекрасно понимая, что следующая наша встреча будет неизвестно когда. К великому прискорбию обоих, дальше простых ласк мы зайти не решились: наши наставники могли заявиться в любой момент.
  И действительно, как следует насладиться обществом друг друга нам с Риаланой не дали. Очень скоро дверь в гостиную распахнулась, я моментально скатился с кровати в спальне и, наскоро одернув одежду и пригладив на ходу волосы, вышел к посетителям, давая девушке возможность привести себя в порядок.
  В гостиной нас ждали лорд Ялирден и обещанная демоница. Я не сдержался и совершенно неприлично вытаращил глаза на женщину. Первое, что бросилось мне в глаза, - она была красноволосой. Демонов-мужчин с красными прядями в волосах я знал уже троих, включая себя, а вот подобную женщину из высших демонов видел впервые. Демоница оказалась поистине роскошной: густая грива великолепных волос рассыпалась по плечам, довольно высокий рост, фигура - просто мечта: пышная грудь, широкие округлые бедра и тонкая талия. Тело плотно обтягивало темно-синее платье из неизвестной мне тонкой струящейся и переливающейся бликами ткани. Фасон платья тоже значительно отличался от всех виденных мною. В общем, я был сражен наповал. Дама это заметила и благосклонно мне улыбнулась. А вот лорд Ялирден, напротив, недовольно нахмурил брови. Не желая ненужных конфликтов с наставником, я тут же перевел взгляд на него, ожидая указаний.
  - Дорогая, познакомься, мой личный ученик на ближайший год Лиранден аид Тантрос. Лир, это мессиара Тамиллана энт Сомерон, наставница Риаланы.
  Я сотворил элегантный поклон:
  - Рад знакомству, мессиара. - А мысленно отметил для себя: 'Вот, значит, как обращаются к женщине из высших!'
  - Я тоже, дитя высших, - ответила демоница странной формулировкой.
  К счастью, в этот момент из спальни показалась Риалана
  , избавив меня от необходимости вести светские беседы. Девушка была также представлена гостье, затем я подхватил сумки своей невесты и под предводительством хозяина дома мы всей честной компанией отправились в портальную комнату. Там я с тоской в последний раз посмотрел на любимую, шагнувшую в огненную октограмму вслед за своей наставницей, и, не сдержав вздоха, обратился к лорду Ялирдену:
  - А далеко отсюда живет мессиара Тамиллана?
  Демон понимающе усмехнулся:
  - Что-то около двухсот километров. Но ты не волнуйся: это прямой портал в ее дом, так что проблем со встречами у вас с подружкой не будет. - Он пошел к выходу, продолжая вещать: - Я с Тами встречаюсь два раза в седмицу - во второй и пятый день. Также мы часто видимся во дворце Великого Мессира (короля по-вашему) на всевозможных приемах. Ты же будешь видеться со своей невестой раз в седмицу в пятый день. Вся вторая половина этого дня будет безраздельно принадлежать вам, меня здесь не будет. Также я буду иногда брать тебя на приемы во дворец, и Тами Риалану тоже. Тебе необходимо осваиваться среди высших, Лир, ведь ты один из нас.
  Он говорил все это просто, как само собой разумеющееся, а у меня в душе все замирало от невероятного чувства. Я буду общаться с другими мессирами! Меня примут те, кто в Аду давно считаются просто легендой! Но примут ли? Ведь я всего лишь полукровка. Кто знает, какие у этих высших порядки? Свои сомнения я и озвучил наставнику.
  - Лир, - лорд Ялирден снисходительно улыбнулся, - ты родился в законном браке, когда ауры твоих родителей были слиты в одно целое. У высших демонов не бывает полукровок, все наши дети получают магию мессиров в полной мере, наследуя самую главную нашу особенность - огненные крылья. Если у тебя есть крылья (а у тебя они есть), то ты совершенно полноценный высший демон, и никто никогда не будет относиться к тебе иначе.
  Я успокоился. Раз мой наставник так говорит, значит, так все и обстоит, и волноваться у меня нет никаких причин. К тому же мы не завтра во дворец отправляемся, у меня еще будет достаточно времени, чтобы освоиться в этом мире. С такими мыслями я и отправился обживать свои комнаты, получив указание от хозяина замка явиться к ужину, на который меня проводит слуга.
  Весь следующий день мой наставник посвятил моему знакомству с его имением - замком и окрестными территориями. Замок находился в живописной зеленой долине, защищенной от холодных ветров со всех сторон неприступными горами. Пейзажи вокруг были просто пасторальными: ровная сочная зеленая травка, несколько бродящих по лугам отар овец с пастухами, поросшие снизу густыми лесами высоченные горы со снежными шапками на вершинах. В общем, красота и умиротворение.
  Попасть в долину и из нее в более населенные части материка можно было только с помощью порталов, никаких иных путей через горы не существовало. Как я понял из скупых фраз своего наставника, он некогда преподавал в местной Академии Мессиров. Но суета академической жизни и шумные студенты давно уже надоели жаждущему тишины и уединения архимагу Ялирдену, а в финансах он вовсе не был ограничен - имение приносило весьма неплохой доход, да и богатства, доставшиеся ему от предков, плюс немалые денежные вознаграждения от Великого Мессира за разные заслуги перед короной сделали моего наставника одним из богатейших демонов Таллирена - государства высших этого мира.
  Свой мир мессиры так и называли - мир Высших, просто и безыскусно, совершенно не обращая внимания, что, кроме них, в этом мире обитали представители и других рас. Три материка, примерно одинаковые по площади и разбросанные по планете на значительном расстоянии один от другого, были заселены каждый своим народом. Таллирен занимал полностью один материк с тем же названием, и в нем обитали высшие демоны и прислуживающие им представители других рас - орки-охранники и гоблины-хозяйственные работники и садовники. Ни эльфов, ни драконов, ни людей на этом материке не было.
  Второй материк принадлежал эльфам, а третий - какой-то странной местной расе то ли людей-недоростков, то ли гномов-переростков. Последние были весьма воинственным и неплохо развитым народом, начисто лишенным магии, что заставляло их усиленно изобретать всевозможную технику и механические приспособления, примерно, как в Железном мире. Эльфы же, напротив, были весьма сильными магами и, соответственно, защищали свои территории и устраивали быт посредством магии.
  Войны и раздел территорий в мире Высших были давно прекращены, даже воинственные недочеловеки уже не рисковали соваться ни к эльфам, ни тем более к высшим демонам. Самая же сильная из обитающих в этом мире демонская раса вовсе не горела желанием мирового господства, хотя заграбастать в свои огненные лапки все три материка высшим демонам ничего не стоило. Но ведь ими еще надо управлять, заботиться о народе, который разбросан был бы по всему миру. А тут еще и дети у демонов рождаются не так уж и часто...
  В общем, в этом мире всех все устраивало. И несмотря на это, в воздухе постоянно витала идея: 'Хочешь мира, готовься к войне'. Поэтому боевая магия в Таллирене изучалась, преподавалась и ее элементы активно использовались в хозяйстве у высших демонов.
  И вот в таком вполне благополучном мире мне предстояло прожить ближайший год. Ну, что ж, для начала вполне неплохо!
  Да, я совсем забыл рассказать еще об одном удивительном народце, который в изобилии обретался в Таллирене, да, думаю, и у эльфов. Его представительницы - а это были исключительно женщины - нечасто являлись остальным жителям этого мира, по крайней мере явно и средь бела дня. Я говорю о дриадах, обитавших практически во всех мало-мальски обширных лесах, а изредка встречавшихся и в не больших, но древних рощах. Эти удивительно красивые и нежные создания для продолжения рода использовали мужчин из любых других рас, но рождались у них исключительно девочки-дриады.
  Дриады могли существовать как в форме древесных духов, так и во вполне себе материальных оболочках. Последнее было просто необходимо им для продолжения рода. Родив же себе приемницу, дриада снова возвращалась в призрачную форму. Раньше с дриадами я никогда не сталкивался, тем сильнее меня интересовал этот странный женский народ.
  Честно говоря, меня настолько мучало любопытство по поводу прекрасных девушек-духов, что я поставил себе целью обязательно наведаться в ближайший лес, в котором, по словам лорда Ялирдена, обитала большая община дриад. Он сразу предупредил меня, чтобы я ни при каких условиях не соглашался вступать с ними в какие бы то ни было отношения, потому как милые девицы-красавицы, если вдруг западали на какого-нибудь представителя мужского пола, то отделаться от их навязчивой любви бедняге было крайне сложно, можно даже сказать, почти невозможно. И если такая беда случалась с женатым мужчиной, то это вызывало неизбежные проблемы в семье. Дриад же подобные мелочи совершенно не волновали. В ответ на попытки законных жен что-то объяснить любвеобильным дамам, те бесхитростно заявляли: 'Я его люблю, поэтому он мой!' И никакие разумные доводы в борьбе с навязчивыми духами не помогали.
  К счастью, все мужчины этого мира были в курсе подобных затей древесных духов и старались всячески избегать встреч с ними. А уж если случайно натыкались на бесплотных (или очень даже телесных) девиц, то тут же бежали без оглядки куда подальше.
  Я все это внимательно выслушал, но когда меня пугали трудности? Увы, я слишком легкомысленно отнесся к словам своего наставника, велевшего мне держаться подальше от предгорных лесов, и это привело меня к очень большим неприятностям.
  Но все это будет гораздо позже. А сейчас я осваивался в новых условиях, обживался, и готовился на следующее утро уже приступить к занятиям со своим наставником: лорд Ялирден не желал терять время и собирался сразу загрузить меня по полной программе. Я не был против, собственно, именно за этим я и прибыл в этот весьма далекий мир...
  И только тут до меня дошло, что лорд Ялирден открыл портал сюда напрямую из Ада. А ведь мир Высших находился где-то чуть ли не на окраине Иномирья, то есть так далеко от Ада, что привычным мне способом перемещения надо было очень долго и утомительно скакать по мирам. И, естественно, потратить для этого огромное количество магической энергии. А мой наставник сотворил у меня на глазах настоящее чудо. Интересно, и какой же магической силой надо обладать, чтобы осуществить такой прямой переход? От попытки это представить у меня глаза полезли на лоб, а челюсть звучно шмякнулась об пол, но и тогда я так и не смог в полной мере осознать, с кем свела меня судьба. Понял я только одно: мне несказанно повезло заполучить столь необычного наставника, и я сделаю все, чтобы получить от него максимум знаний и умений и ни в коем случае не разочаровать этого архимага высших демонов.
  
  Глава 3
  
  Следующее утро началось у меня с привычной тренировки. Я заранее обговорил режим своих занятий с лордом Ялирденом, который одобрил продолжать заниматься и другими видами магии, а не только огненной. Он даже пришел понаблюдать за тем, что я вытворяю со стихиями и разными видами магии, и по окончании тренировки вид у него был о-о-очень задумчивый.
  После завтрака я получил первые уроки высшего демона по особой концентрации, которая позволяла лучше держать в узде и управляться с огнем. Поскольку мое владение огненной стихией было уже значительно лучше, чем при моем первом посещении Ада, особых трудностей освоение подобных техник не составило. А вот сил забирало пока очень много, поскольку если что и получалось у меня, то только при огромном напряжении.
  Мой наставник оказался действительно очень опытным преподавателем, умным, великолепно знающим предмет, но жутко требовательным и строгим. Ни на какие поблажки я мог не рассчитывать - лорд Ялирден меня сразу об этом предупредил. Правда, после той памятной подготовки к межмирному турниру меня, кажется, уже ничем невозможно было испугать. Я привычно смирился с неизбежным и полностью погрузился в процесс.
  Прибыли в мир Высших мы во второй день седмицы, и поэтому лорд Ялирден не отправился привычно в гости к своей пассии. А вот в пятый день седмицы он пропускать свидание не захотел и после обеда благополучно отбыл порталом в столицу. А через несколько минут ко мне в объятия рухнула до нельзя счастливая Риалана.
  - Лир, как я соскучилась! Ты даже представить себе не можешь, насколько неуютно я себя чувствую в этом мире, среди совершенно чужих демонов! Я там совершенно одна, даже парой слов могу перекинуться только со своей служанкой.
  Девушка едва не скуксилась. Я невольно тоже расстроился, ведь в том, что она оказалась в подобной ситуации виноват только я со своим собственническим инстинктом и ревностью.
  - Риа, если тебе так плохо, я могу попросить лорда Ялирдена отправить тебя домой, - усилием воли заглушив вопли эгоизма, предложил я.
  - Нет-нет, что ты! Я без тебя никуда не пойду. И потом, мессиара Тамиллана очень хорошо ко мне отнеслась: учит меня, водит гулять по столице... Я не могу отказаться, это будет просто некрасиво. Да и мне, если честно, очень нравятся ее уроки. Она очень умна и совершенно ненавязчива, строит уроки так, что хочется самой узнать еще больше. Но самое главное, ты здесь, Лир. И мне уже этого одного достаточно, чтобы не желать возвращаться в Академию. Я там без тебя с ума сойду!
  Ее слова теплом растеклись у меня в груди. Моя Риалана! Всего два слова, а как сладко слышать и произносить их! Нет, ни за что с ней не расстанусь! Моя!!!
  Последняя мысль едва не заставила меня вздрогнуть. Это что, я о Риалане думаю, как дракон о своей Единственной?! И как определить: это воспитание среди чешуйчатых так повлияло на мое отношение к любимой женщине, или у демонов тоже бывают подобные проявления? Я едва тыковку не почесал - так озадачился.
  Но Риа долго размышлять мне не дала - взяла и сладко так поцеловала. Я, естественно, ответил. И только через несколько минут до меня дошло, что мы все еще топчемся в портальной комнате. С трудом заставив себя оторваться от губ невесты, я подхватил девушку на руки и почти бегом направился в свои апартаменты. А уж там, заперев магией дверь, я быстренько уложил ее на свою широкую постель.
  А когда, скинув рубашку, сам стал утраиваться рядом, то меня посетила неожиданная мысль: интересно, лорд Ялирден специально поселил меня в комнаты, где кровать занимает едва не половину спальни? С дальним прицелом, так сказать? Заботливый, однако! Тесниться нам с Риаланой на таком ложе точно не придется. Не потеряться бы, мда...
  И в течение следующих трех часов меня вообще никакие мысли не посещали - не до них как-то было. Зная, что не увижу невесту еще целую неделю, я старался насладиться ее любовью по максимуму. Демонессочка в моих руках буквально плавилась и растворялась от наслаждения, а я, как самый махровый собственник, довольно улыбался и... Да, соврал, одна-единственная мыслишка все-таки билась у меня в голове: 'Моя, только моя!!!' И когда Риа смотрела на меня затуманенным после очередного акта любви глазами и счастливо улыбалась, я ощущал себя самым счастливым демоном во всем Иномирье.
  Золотой шар местного солнца уже начал клониться к горизонту, когда, нанежась по полной программе, мы-таки решили выбраться из кровати. Погода была просто чудесная, в этом мире царила весна во всей своей красе - с цветущими ароматными деревьями и кустарниками, сочной, свежей изумрудной зеленью и радостным стрекотом пробудившихся после зимы букашек. И я решил пригласить Риалану прогуляться по саду.
  Сад у лорда Ялирдена был великолепный, ухоженный, необычной планировки, с несколькими лабиринтами из кустарника и с пересекающимися в странном порядке посыпанными гравием дорожками. В глубине сада мы даже обнаружили круглый фонтан со статуей наяды в центре. Сюда я еще не забредал, да мне и некогда пока было разгуливать по паркам.
  Набегавшись, набрызгавшись водой из фонтана и вдоволь насмеявшись, мы рухнули на густую мягкую траву в самом дальнем уголке сада, скрытом каким-то цветущим кустарником с розовыми маленькими цветочками, и я снова не удержался и добрался до нежного тела своей невесты. Ну, не смог удержаться! Риа была такая веселая, разгоряченная после нашего забега по саду, а вокруг так чудесно пахло весной...
  В общем, через пару минут девушка, уже полностью обнаженная, тихо постанывала, отвечая на мои действия совершенно определенного порядка. А когда я взмыл на вершину блаженства, в голове прозвучал буквально драконий рык: 'Моя!!!' И, кажется, я уже смирился с такой своей реакцией на любимую.
  
   ***
  
  И потекли обычные учебные будни. Только в последний день седмицы наставник давал мне полный выходной, когда я мог гулять, развлекаться, как хотел (вернее, как мог в закрытом от общества имении). Пару раз в такие дни лорд Ялирден к вечеру отбывал во дворец Великого Мессира на балы и приемы, и тогда я, полностью лишенный контроля, мог полностью расслабиться.
  Я уже успел обследовать все уголки сада, прогуляться по окрестным полям. У хозяина имения была великолепная конюшня, и он выделил мне послушного породистого жеребца для конных прогулок. В общем, жилось и училось мне очень даже неплохо. И все чаще в качестве сравнения вспоминались месяцы подготовки к межмирному турниру, когда я от усталости еле доползал до кровати. Мой наставник был строг, требователен и заставлял заниматься очень много, но вовсе не пытался выжать из меня последние соки.
  И вот в один такой чудный выходной день, когда лорд Ялирден едва ли не с утра отправился во дворец на весь день, я велел седлать моего коня и, выехав за ворота замка, огляделся, раздумывая, куда бы направиться. Мой взгляд упорно приковывал дальний лес, темневший у самого подножья гор и взбиравшийся почти до середины довольно крутых склонов.
  Решив, что сегодня вследствие отсутствия наставника весь день принадлежит мне лично, я пустил коня рысью и уверенно направился через ярко зеленеющие луга к заветному лесу. Или к запретному лесу, как следовало из полученного мной предупреждения. Но когда меня чьи-то советы останавливали? Любопытство слишком перевешивало все разумные доводы. К тому же, лесные девицы в качестве любовниц меня совершенно не интересовали: я заметил, что, кроме Риаланы, ни на каких женщин не могу смотреть с подобным интересом - все мне казались некрасивыми, неинтересными и уж точно не желанными. А если я их не захочу, то и они мне ничем навредить не смогут.
  У кромки леса я притормозил и уже шагом повел коня под кроны деревьев. Лес оказался на удивление светлым, сквозь листву легко проникали яркие солнечные лучи, но было заметно прохладнее и влажнее, чем на открытых лугах. Я, не торопясь, пробирался между деревьев, постепенно поднимаясь в гору, а когда уклон стал слишком крут, то спрыгнул на землю и повел коня под уздцы.
  Прогулка доставляла мне истинное удовольствие, и я был несказанно рад, что пренебрег всеми страшилками, которыми меня усердно запугивал наставник, и выбрался-таки погулять по этому чудесному лесу. Я полной грудью вдыхал густые запахи свежести и прелой листвы, подставлял лицо радостным солнечным бликам, рассеянным светом проникавшим под сень леса, и невольно улыбался, наслаждаясь жизнью.
  Примерно через полчаса блужданий по лесу и постепенно взбираясь в гору, я вышел на небольшую круглую полянку, сплошь покрытую яркими луговыми цветочками. Цветочный аромат я учуял еще на подходе к поляне, а уж когда вышел на нее, то у меня от его густой тягучести даже голова закружилась. Пройдя к середине лужайки, я кинул свой камзол на сочную траву и плюхнулся на него, растянувшись на спине и закинув руки за голову. Я долго любовался плывущими по зеленоватому небу легкими облачками, потом глаза как-то сами собой закрылись, и я, разморенный теплом и лесными ароматами, задремал.
  Проснулся я оттого, что на мое лицо упала чья-то тень. Проморгавшись со сна, я с удивлением обнаружил склонившуюся надо мной симпатичную совсем юную девушку, с искренним любопытством разглядывающую меня. Я, не успев еще привести мысли в порядок, уставился на неожиданную гостью.
  Овальное белокожее личико с мягкими округлыми чертами, красиво изогнутые рыжеватые бровки, большие зеленые глаза с кошачьим разрезом, немного вздернутый забавный носик, четко очерченные немного пухлые яркие губки и русо-рыжеватая роскошная грива волнистых волос. На голове милашки красовался большой венок из тех самых цветов, что росли тут, на полянке.
  Окончательно проснувшись, я сел. Девушка ничуть не испугалась и продолжала молча меня разглядывать.
  - Привет! - улыбнулся я ей. - Откуда ты здесь?
  Мой вопрос, похоже, вызвал у девчонки удивление.
  - Я здесь живу, - озадаченно протянула она, а затем ее глаза просияли, и она расплылась в широкой улыбке. - Я Оли, а как тебя зовут?
  - Я Лир. Живу в имении лорда Ялирдена.
  Девчонка недовольно сморщилась:
  - А, это тот вечно мрачный и недовольный хозяин замка! - И фыркнула: - Не повезло тебе. Надеюсь, ты не такой зануда, как он.
  - А вы с ним знакомы?
  - Я лично - нет. А вот мои родственницы не раз с ним сталкивались. Говорили, он очень неприятный тип, даже обидел кого-то из них.
  Представить наставника, обижающего столь юных и прелестных созданий мне было трудно: все-таки лорд Ялирден - истинный аристократ и никогда не опустится до оскорбления женщины. Видимо, эти сомнения отразились на моем лице, потому что девчонка поспешила перевести тему:
  - А что ты тут делаешь?
  - Гуляю, пожал я плечами.
  - И совсем не боишься? - недоверчиво спросила она. - Совсем-совсем?
  - Почему я должен бояться? Здесь что, дикие звери водятся? Так я достаточно сильный маг, чтобы их не опасаться.
  Оли сразу расслабилась и облегченно рассмеялась:
  - А давай тогда вместе гулять! Вдвоем веселее. Попробуй, поймай меня!
  Она вскочила и легко побежала босыми стройными ножками по поляне, призывно оглядываясь и смеясь. Меня удивило ее платье: простое, длиной всего лишь немного ниже колен, из тонкой светлой ткани, украшенное только небольшими полосками вышивки по краю длинных узких рукавов и низкого круглого выреза, подчеркивающего небольшую крепкую грудь. Девушка буквально порхала над полянкой, едва касаясь травы. Наблюдать за ней было невероятно приятно, настолько Оли была живой, юной и непосредственной.
  Я засмеялся в ответ и рванул вперед, пытаясь догнать плутовку. Но она в последний момент словно выскользнула из моих рук и отбежала, помахав ладошкой и приглашая продолжить игру. Не знаю, сколько времени мы так носились по поляне, но явно довольно долго, потому что я даже немного запыхался, несмотря на всю мою тренированность. В последний момент Оли неожиданно позволила себя поймать, а затем как-то ловко повалила меня на траву, усевшись сверху. Ее мягкие губы со сладким ароматом лесной малины вдруг накрыли мои, и ее поцелуй был настолько сладким, что я невольно ответил на него, невольно застонав от резко пронзившего меня желания. Я был словно в состоянии какого-то сладкого дурмана, с трудом соображая, что происходит. И только когда девушка начала расстегивать ремень моих брюк, я пришел в себя. Моя рубашка была расстегнута и нежные губки Оли скользили по моей обнаженной груди.
  Я резко сел, с трудом стряхивая наваждение. Девчонка с затуманенным взглядом продолжала мягко улыбаться мне.
  - Нет, Оли, мы так не договаривались! - немного резко произнес я. - Мне пора возвращаться.
  Я попытался встать, но девчонка неожиданно сильно толкнула меня в грудь, заставив снова рухнуть на спину.
  - Лир, куда тебе спешить? И зачем? Ведь здесь так хорошо. Мне нравится быть рядом с тобой, и тебе тоже приятно, я вижу. Так зачем нам расставаться? Побудь со мной до вечера.
  И голосок такой ласковый, журчащий, как лесной ручеек... Мои мысли снова затуманились. Но когда ее губы снова коснулись моих, я колоссальным усилием воли все-таки сумел взять себя в руки и твердо ответил:
  - Нет, Оли, мне надо идти. Скоро вернется лорд Ялирден и будет очень недоволен моим отсутствием.
  - Подумаешь, недовольство этого зануды! - фыркнула дриада: я уже давно догадался о том, кем на самом деле является эта девчонка. - Какая тебе разница, что он там скажет, ведь нам будет так хорошо вместе?
  Я вскочил, буквально стряхнув девушку с себя, потому что ее нежные ручки снова потянулись к моему ремню.
  - Пока, Оли! Думаю, ты и без меня можешь хорошо развлечься, - ответил я, свистнул, подзывая коня, вскочил в седло и поспешил покинуть лужайку, опасаясь, что прилипчивая девчонка последует за мной в лес.
  Уже оказавшись под сенью деревьев, я услышал прошелестевший за спиной нежный голосок дриады:
  - Как мне может быть весело без тебя? Ты мой, я тебя выбрала. И никуда ты теперь от меня не денешься, Лир...
  Прогоняя магический дурман, которым начал окутываться, слушая этот завораживающий голос, я пришпорил коня и, с угрозой навернуться с горы, пустил коня рысью, благо лес был для этого достаточно редким, без подлеска.
  Добравшись до замка, я залез в ванну и долго приходил в себя. Приключение было, конечно, познавательное - в том смысле, что я встретился с настоящей дриадой, - но продолжать знакомство с лесной девушкой совершенно не был настроен. Если бы у меня не было Риаланы, то, возможно, я бы с удовольствием развлекся со столь экзотическим для меня существом. Но одна мысль о моей невесте сразу выгнала все посторонние чувства из моей души.
  'Моя Риалана!' - эти слова невероятно грели сердце и заставляли кровь приливать к самой чувствительной части моего тела. Я любил только ее, желал только ее и собирался ласкать и нежиться только с ней. А дриада пусть поищет себе другую жертву для плотских утех!
  Под эти мысли я полностью успокоился, выкинул из головы прилипчивую девчонку и пришел в мирное и спокойное расположение духа, посчитав происшедшее забавным приключением, не больше. Как же я был наивен, предполагая, что этим все и закончится!
  Лорд Ялирден вернулся поздно, я с ним в этот вечер так и не встретился. Почитав перед сном весьма нестандартную художественную книжку про высших демонов-боевиков, я благополучно погрузился в глубокий сон.
  Однако, сны мне снились весьма своеобразные. Давненько у меня не было таких эротических переживаний. И, самое главное, мне никак не удавалось понять, с кем же я так круто развлекаюсь. Черты девушки из сна словно расплывались, едва я пытался сфокусировать на ней взгляд. Но все ощущения были невероятно яркие и реальные, как будто это происходило наяву.
  Я проснулся, весь в поту и тяжело дыша. В открытое окно заглядывала меньшая из двух лун этого мира - голубая Вилора, освещая комнату приглушенным таинственным светом. Я подошел к окну, вдыхая свежий ночной воздух, пропитанный ароматом цветущих деревьев и кустарников. Сделав несколько глубоких вдохов, начал успокаиваться, и когда буйные гормоны перестали танцевать бурный танец Галорских дикарей, вернулся в постель и попытался заснуть. И уже на грани сна и яви мне почудился нежный голос, ласково вещавший прямо у меня в голове: 'Ты мой... Ты мой... Иди ко мне...'
  Я подскочил, как ужаленный гадюкой. Прислушался - тишина, абсолютная. Снова прилег и опять прислушался - ничего, только легкий ветерок колышет тонкий тюль на окне. Попытался заснуть, и снова, едва успев задремать, услышал зовущий меня голосок, такой ласковый, манящий, настойчивый.
  Почти до самого утра я так и не смог заснуть. Отключился, когда уже начало светать. В результате проспал время своей утренней тренировки и выполз к завтраку мрачный и задумчивый. В ответ на беспокойство моим состоянием лорда Ялирдена сообщил лишь, что мне не спалось. Об истинной причине моей бессонницы я предпочел по известным причинам умолчать.
  День прошел, как обычно - в труде и учебе. Все было спокойно, и я списал свои ночные кошмары на впечатления от встречи с дриадой. Но ночью все в точности повторилось. За исключением того, что мое возбужденное тело никак не желало успокаиваться. В конечном итоге я почти до наступления рассвета занимался активной физической подготовкой: бегал на месте, приседал, отжимался, растягивался, в общем, выполнял все, какие смог вспомнить, упражнения. Увы, это не особо сильно мне помогло. И весь следующий день я ловил недовольные взгляды и получал выговоры за рассеянность от наставника.
  Ближе к вечеру лорд Ялирден отправился расслабляться со своей подружкой, поскольку это был второй день седмицы. Встреча с Риаланой грозила мне только через трое суток, а тело все больше требовало расслабления. Измученный бессонницей двух предыдущих ночей, я лег рано и мгновенно отключился.
  И снова сон, реальный до безобразия и сладкий до умопомрачения. Я стонал и выгибался, готовый уже дойти до конца, когда начал медленно просыпаться. И самое невероятное, что обнаружил по пробуждении, - я был в постели не один. Мягкие, нежные женские ручки, без малейшего стеснения бродили по всему моему телу, лаская, дразня, безумно возбуждая. И не успел я еще сообразить, что к чему, как ощутил верхом на себе легкое женское тело. И такое наслаждение разлилось по всем нервам, что я застонал и подался навстречу удовольствию. Я уже не мог думать ни о чем, кроме сладких волн, все сильнее захлестывающих и тело, и сознание. До тех пор, пока не взорвался фейерверком на вершине блаженства.
  Я еще лежал несколько минут, успокаивая дыхание, пытаясь собрать в кучу разбегавшиеся, словно тараканы, мысли и растрепанные в хлам чувства. И когда я наконец смог немного отдышаться, первая же четко оформившаяся у меня в голове мысль повергла меня в шок: 'А с кем я, собственно, только что развлекался?' То, что сам я к себе в постель никого не приглашал, я помнил совершенно точно. Но кто тогда? Как? И почему?
  Поморгав несколько раз, чтобы разогнать мутную пелену перед глазами, я попытался осторожно разглядеть в темноте свою ночную гостью. Одновременно я посильнее прижал лежащую у меня под боком девушку к своему телу, заранее пресекая ее возможную попытку сбежать. Однако моя ночная подружка никуда бежать, похоже, не собиралась. Напротив, сама плотнее прижалась к моему бедру и довольно замурлыкала, потеревшись щекой о мою грудь.
  Судя по тому, что ощущала моя ладонь, скользящая по обнаженной девичьей спине, ночная гостья была хрупкой и невысокой, почти худой, но все-таки с заметными округлостями в нужных местах. Кожа нежная, мягкая, без малейших изъянов. Я пошевелился. Потревоженная девушка подняла голову от моей груди, и наши глаза встретились.
  - Ты?! - единственное, что я смог выдавить из себя, находясь в состоянии шока.
  - Я, - с улыбкой согласилась дриада.
  - Ты как здесь оказалась?! - моему возмущению не было предела.
  - Через черный ход проскользнула, - ничуть не смущаясь, ответила Оли, продолжая улыбаться светло и радостно.
  - А как мою комнату нашла?
  - Так я на тебя свой маячок навесила. Теперь где угодно найду.
  Я начал судорожно себя сканировать, пытаясь обнаружить дриадскую метку с твердым намерением ее тут же уничтожить. Понаблюдав с минуту за моими бесплодными потугами, Оли открыто рассмеялась:
  - Можешь не стараться! Мы ставим свои метки прямо на ауру, так что никто сам снять ее не может, а если у какого-нибудь сильного мага и получится, то только с большими потерями для здоровья помеченного.
  - Я согласен на любые потери, только сними с меня свой маяк!
  - Э, нет! Я с тебя его ни за что не сниму. Я тебя выбрала, и теперь ты мой до конца своих дней, - и девчонка совершенно счастливо рассмеялась. - Тебе ведь было очень хорошо со мной, я видела. Зачем же нам расставаться?
  - Затем, что у меня уже есть невеста, и она меня со всех сторон устраивает, чего нельзя сказать о тебе!
  - Ничего, ты ко мне привыкнешь, и все будет хорошо, - беспечно махнула хрупкой ручкой дриада. - А невесту подвинуть - не проблема!
  - Но я не хочу этого!
  - Зато я хочу. И сделаю все, чтобы ты тоже захотел. О-о-очень захотел.
  Ее шаловливые ручки тут же потянулись к моей наиболее ценной (после головы, конечно) и, определенно, самой чувствительной части тела. Я почти слетел с кровати, попутно скинув с себя привязчивую дриаду.
  - Ну уж нет! Я с тобой ни о чем не договаривался! Не знаю, что ты там себе надумала, но я бы посоветовал тебе побыстрее убраться отсюда. А то, неровен час, я могу взорваться огнем и не будет больше в природе этого мира маленькой дриады по имени Оли. У меня, знаешь ли, огненная магия очень нестабильна!
  Ядом в моем голосе можно было запросто отравиться. Оли обиженно поджала губки, но одеваться не торопилась, демонстрируя в свете загоревшегося на моих ладонях пламени все свои прелести. Хм, а прелести-то очень даже ничего... Вполне себе прелестные... И притягательные... И возбуждающие... Ощутив, как кровь начала приливать к низу живота, вызывая заметное томление в том самом, особо чувствительном месте, я резко тряхнул головой, скидывая навеваемый дриадой морок вожделения и превратил небольшое пламя на ладонях практически уже в приличный костерок.
  - Ну же, поторопись, Оли! И больше не возвращайся! А то я могу за компанию к одной особо навязчивой дриаде и весь предгорный лес спалить, чтобы не повадно было твоим сестрам к приличным демонам в постели залазить.
  Девушку наконец проняло. Перспектива поставить под огненный удар родной лес ее явно не устраивала. Состроив совершенно несчастную мордашку, Оли натянула свое короткое платьице, тяжело вздохнула, в последний раз взглянув на меня, и направилась... прямиком к открытому окну, в которое тут же и выпрыгнула. Я даже ничего сообразить не успел. Рванул к тому месту, где она секунду назад стояла и испуганно высунулся наружу, ожидая узреть внизу поломанное тельце. Однако, увидел я Оли, целую, невредимую и довольно улыбающуюся во весь свой очаровательный ротик.
  - А я все-таки получила от тебя, что хотела! - Она, по-детски дразняще, показала мне язычок. - У меня теперь родится дочка, маленькая дриадочка, такая же красивая и сильная, как ее папочка-демон.
  Последние слова она буквально пропела и понеслась бегом к ограде замка, легко перемахнула ее с помощью какой-то своей магии и напоследок помахала мне ручкой.
  - Я не прощаюсь, - крикнула дриада. - Я еще вернусь к тебе, мой демон.
  Звуки ее голоса еще звенели в воздухе, а я все никак не мог отойти от шока. Что такое сказала дриада? Какая дочка? Причем здесь я? Мы-то и были с ней вместе всего один раз. От такого дети обычно не родятся. Ну, как правило... 'А распространяется ли это правило на дриад?' - шепнул мне услужливый мысленный голос.
  Я едва не завыл в голос. Да во что же такое я вляпался?! Нет, вот говорил же мне наставник: 'В лес не ходи! С дриадами не общайся!' А я что? Как последний наивный младенец поперся на свою пятую точку приключений искать. Нашел! Прямо с ходу и нашел! Погубит меня мое любопытство, ох, погубит!
  Я схватился за голову и застонал, садясь на кровать. Что мне теперь делать? Как из всего этого выкручиваться? Ответов я мог ждать только от своего наставника. Но одна мысль о том, что придется ему рассказать о моем провале, приводила меня в ужас. Ну что ж, попробую сам бороться с наглой дриадой, почему-то возомнившей, что я принадлежу ей. Мы еще посмотрим, на чьей стороне будет победа!
  Приняв наконец решение, я тяжело вздохнул и улегся в постель, не забыв на всякий случай наложить мощные щиты на окно и дверь. Поворочавшись и повздыхав о своей бесконечной глупости, я все-таки заснул. Каково же было удивление прислуги, которая, пожелав меня с утра разбудить, наткнулась на переливающийся всеми цветами радуги неведомой конструкции щит, надежно отсекающий меня от всех, кто пожелал бы позариться на покой моей многострадальной тушки.
  
  Глава 3
  
  Проснулся я, к счастью, не поздно, даже на завтрак не опоздал. Тренировка, естественно, улетела коту под хвост, но небольшую зарядочку я все-таки сделал прямо в своей комнате - надо же было хоть немного взбодриться. Убирать магически темные круги под глазами я, увы, не умел - ну, ни разу я не лекарь! Поэтому лорд Ялирден как-то странно косился на меня во время завтрака, хотя я усердно изображал из себя бодрого и выспавшегося демона, готового к любым магическим нагрузкам.
  Вопросов мой наставник мне не задавал, и весь день прошел спокойно и весьма продуктивно в смысле моих успехов в освоении магии высших демонов. В последней, как оказалось, было много всевозможных секретов и особенностей, отчего учится было очень интересно. Несмотря на большие нагрузки, которые, ничуть меня не жалея, давал мне наставник, я занимался с большим удовольствием. Лорд Ялирден, видя мое искреннее усердие и заметные результаты, даже сподобился скупо похвалить меня в конце дня.
  В общем, вполне довольный жизнью, я вечером, захватив из библиотеки очередную книжку, отправился спать. Полежал в кровати, почитал, а когда ближе к полуночи все обитатели замка вообще и мой наставник в частности погрузились в крепкий сон, я прямо из своей спальни над всем замком вплоть до ограды растянул воздушно-земляной щит. Возить с собой везде и всюду парочку амулетов с этим щитом уже вошло у меня в неискоренимую привычку, и это сослужило мне сейчас хорошую услугу. Я мог спать совершенно спокойно, а амулет поддерживал щит без использования моего внутреннего источника.
  Ночью меня никто не потревожил, в результате я проснулся еще до рассвета совершенно выспавшимся и полным сил. Быстренько сняв щит, пока его никто не заметил, я поспешил на большую лужайку в саду и самозабвенно тренировался почти до самого завтрака. Мой бодрый вид вызвал у наставника улыбку, и до самого вечера все шло прекрасно. Поздно вечером я снова выставил над замком щит и спокойно заснул.
  Разбудил меня странный гул, который волнами прокатывался по всему окружающему пространству. С просонья я не сразу сообразил, что к чему, а когда до меня дошло, было уже поздно: в мою дверь требовательно стучал лорд Ялирден. Я глухо застонал, закрыв лицо руками и поплелся открывать наставнику. Убирать щит уже не имело смысла: наставник явно успел его увидеть. И теперь мне предстоял допрос с пристрастием.
  - Лир, - вкрадчиво и очень недобро поинтересовался у меня лорд Ялирден, когда я впустил его к себе, - не объяснишь ли ты мне, что здесь происходит? Какого лешего ты выставил щит над замком, и кто его столь усердно пытается пробить?
  Я обреченно вздохнул, рукой указал наставнику на диван, приглашая присесть для долгой беседы, так же молча проследовал в спальню и принес прихваченную из дома бутылочку крепкого Драконьего вина, разлил по бокалам и отхлебнул сразу половину - для храбрости. И начал свой покаянный рассказ.
  Лорд Ялирден слушал молча, не перебивая, только все сильнее стискивал зубы, и к концу моего рассказа на его щеках уже ходили желваки. Я думал, что он меня просто уничтожит на месте, настолько злым он выглядел. Но наставник меня приятно удивил. Он всего лишь добрые полчаса метался по комнате, орал, шипел и сверкал огненными сполохами, но моей несчастной тушке не вредил - уже хлеб!
  Когда же запал моего наставника иссяк, он плюхнулся обратно на диван, налил себе полный бокал вина, залпом его выпил и перешел к конструктивному решению моей проблемы.
  - Лир, тебе нужна дриада в качестве жены? - задал он неожиданный вопрос.
  - Нет, конечно! - испугался я.
  - А в качестве любовницы?
  - Тоже нет. У меня прекрасная невеста, и я не собираюсь изменять ей, когда она станет моей женой.
  - Тогда ты должен принять решение: ты полностью отказываешься от дриады и своего ребенка от нее. Ты никогда не должен будешь видеться с этой дриадой и никогда больше не попрешься в этот лес!
  - Никогда и ни за что! - клятвенно заверил я.
  - Через год, когда родится твоя дочь, тебя здесь уже не будет, и проблема рассосется сама собой. Но на этот год я должен буду поставить щит на ту часть леса, где обитает твоя подружка. Дриады, естественно будут возмущаться, но это будут уже их проблемы. Я вижу, у тебя хорошие щиты получаются, надежные. Значит, в наказание за непослушание ставить и поддерживать щит над дриадами будешь ты.
  - Я на все согласен. Вину полностью признаю и готов сделать все, что необходимо. - И тут меня осенило: - Наставник, а Вы не отпустите меня на денек-другой домой, в Драконью империю. У меня мама - артефактор, она сможет сделать нужный амулет с таким щитом, чтобы источник щита находился не в центре, а в стороне. Только мне завтра надо будет прикинуть, на какое расстояние рассчитывать его действие. - И испуганно добавил, узрев недобро сузившиеся глаза лорда Ялирдена: - В лес я не пойду, со стороны прикину!
  - Ладно, завтра, вернее, уже сегодня, вместе пойдем. А то опять натворишь чего-нибудь...
  Под мирную беседу мы с наставником благополучно допили мое винишко, благо моему собеседнику оно пришлось очень даже по вкусу, и разошлись по постелям досыпать. Вино и обещание помощи от лорда Ялирдена благотворно повлияли на мое моральное состояние, и я быстро отключился.
  А утром, сразу после завтрака, мы вдвоем с наставником верхом отправились к лесу, где я повстречался с Оли. Оценив масштабы для щита, вернулись в замок, и я порталами поскакал искать мамочку. Разговор с любимой родительницей мне предстоял нелегкий, поскольку я, прекрасно зная ее характер, был уверен: пока она не вызнает все подробности, помогать мне не станет. Кроме того, сегодня был пятый день седмицы, и вечером ко мне должна была прибыть Риалана. Значит, мне надо к этому времени успеть вернуться, а на ночь не забыть поставить купол над замком. Маме потребуется некоторое время для изготовления амулета, и до тех пор, пока лес не будет отсечен от окружающего мира, мне придется беспокоится о безопасности замка и терпеть бессонные ночи, если Оли будет пытаться пробиться ко мне. И это еще если мамочка не пошлет меня куда подальше самому разбираться с созданными по глупости проблемами, в назидание, так сказать.
  Маму я нашел в саду замка Каррад читающей книгу младшим детям. Узрев меня, любимая родительница сперва обрадовалась, но почти сразу нахмурилась, заподозрив, что я не просто так явился аж с другого конца Иномирья.
  - Дети, идите поиграйте, мы попозже еще почитаем! - отослала она малышню к нянькам и гувернанткам. - Ну, Лир, выкладывай, что опять натворил.
  Внимательно выслушав мою виноватую речь, мама влепила мне крепкий подзатыльник.
  - Вот скажи мне, Лир, почему ты не можешь спокойно сидеть на месте, учиться, наслаждаться жизнью, не встревая в неприятности?!
  М-да, по-моему, это риторический вопрос.
  - Может быть, потому что я пошел характером в тебя? - осторожно предположил я, одновременно отсаживаясь подальше на скамейке.
  И, как оказалось, не зря. Моя интуиция (или жизненный опыт?) не подвела: мне едва удалось избежать второго подзатыльника. Рядом с мамой я ощущал себя не взрослым самостоятельным демоном, а маленьким нашкодившим мальчишкой. Каковым, по мнению мамы, и являлся в данный момент.
  - И что ты теперь от меня хочешь? - поинтересовалась расстроенная мама, сразу сообразив, что я не просто так искал именно ее.
  - Мне нужен амулет с воздушно-земляным щитом, - признался я. - Сделаешь?
  Мама тяжело вздохнула, махнула рукой и обреченно согласилась:
  - Давай все параметры.
  В следующие полчаса мы обсуждали необходимые характеристики будущего щита, после чего благодарно обняв маму и пообещав вернуться за амулетом через пару дней, я благополучно отбыл в мир высших демонов. Переходы через межмирные порталы настолько вымотали меня, что я до самого прихода Риаланы отлеживался в постели с книгой в руках, прерываясь только на обед и ужин.
  А когда прибыла моя невеста, я активировал заранее установленный в одной из пустующих комнат амулет со щитом. Дабы ночью жителей замка никто не потревожил, я поставил внутри первого купола второй, поменьше, со звукоизоляцией. И почему эта мысль мне не пришла в голову в прошлые разы? Все-таки до звания опытного мага мне еще очень и очень далеко. Но в результате ночь мы с Риаланой провели весьма приятно и плодотворно, и никто нас не потревожил.
  В последний день седмицы я прямо с утра смотался в Подлунный мир за амулетом. Мама с жутко недовольным видом вручила его мне, дала кучу ценных указаний, как лучше его установить, пригрозила, чтобы я не смел больше никого пускать в свою постель и со слезами на глазах проводила до портала в Ад: скучает по мне, когда еще увидимся? Лорд Ялирден уже дожидался меня, и мы сразу направились к интересующему нас участку леса. Нашли наилучшее место для размещения амулета на поле недалеко от кромки леса (в этот лес меня теперь медовыми пряниками не заманишь, да и ни в какой другой в этом мире), я воткнул ножку, на которой покоился кристалл, в вырытую ямку и активировал щит. Огромную площадь леса тут же накрыл переливающийся голубыми искрами купол, и я облегченно вздохнул. Прикрыл артефакт дерном так, чтобы никто не мог заметить, навесив предварительно маячок, чтобы и самому не потерять, и выжидательно уставился на наставника.
  - Ну что ж, дело сделано, - поморщившись выдал лорд Ялирден. - Теперь остается только все время слушать гудение купола, когда дриады начнут пытаться его пробить. Ладно хоть замок отсюда далеко, а то звуки по долине разлетаются - оглохнуть можно!
  Вернувшись, мы пообедали, и наставник отправился на очередной королевский прием в столицу, а я засел за домашнее задание, которое в наказание за мой проступок он наложил на меня. Но я не был в обиде. Честно говоря, я думал, что лорд Ялирден меня в порошок сотрет за подобные выкрутасы. Ан нет! Всего лишь велел медитировать четыре часа кряду. В конце занятия я уже не был так уверен, что быть стертым в порошок намного хуже, чем несколько часов просидеть, как пень, на одном месте и бесконечно сосредотачиваться на своем внутреннем источнике. Донельзя нудное занятие.
  Следующий месяц пролетел так быстро, что я его почти не заметил. Дни походили один на другой, занятия с наставником постепенно усложнялись и требовали все большей отдачи сил, и я погрузился в процесс обучения с головой. Только редкие встречи с Риаланой немного разбавляли однообразие будней.
  Но однажды лорд Ялирден неожиданно заявил:
  - Подготовься, Лир! Завтра ты вместе со мной отправишься на прием к Владыке Высших. Он требует, чтобы я представил тебя ко двору.
  Верховный Владыка требует меня?! Да быть того не может! Зачем я ему сдался - какой-то полукровка из невероятно далекого мира?
  - Зачем - не знаю, Владыка мне не докладывался, - наставник правильно интерпретировал выражение моего лица.
  Я почему-то занервничал. Мне резко захотелось засесть в своей комнате за учебниками и никуда пару дней не вылезать. Но я прекрасно понимал, что этот номер не прокатит. Поэтому, выяснив у наставника, в какую форму одежды лучше обрядиться, пошел подбирать соответствующий случаю наряд.
  А следующим вечером, едва стало смеркаться, мы с лордом Ялирденом при полном параде шагнули в один из стационарных порталов в соответствующей комнате замка.
  Дворец встретил нас золотом и огнями. Сверкало все: золоченая лепнина на карнизах, опоясывающих все комнаты и коридоры, по которым мы проходили, хрустальные гигантские люстры, серебряная посуда и даже начищенный до блеска паркет. Дворец Владыки Высших являл полный контраст резиденции императора Ада и заранее создавал невероятно радужное и приподнятое настроение. Мне сразу здесь понравилось.
  Привычное объявление наших имен распорядителем, и вот мы уже вышагиваем по алой дорожке, протянувшейся от дверей к трону Владыки. Все время, пока мы шли, я разглядывал эту во всех смыслах величественную персону. Владыка был высок, очень высок, невероятно широк в плечах, и при этом худощав. Его длинные волосы практически полностью оказались алыми, и лишь несколько смоляных прядей мелькало в его огненной шевелюре.
  А еще от правителя высших исходила такая мощная волна силы, что у меня невольно возникло желание склониться как можно ниже и выполнить все, что Владыка ни пожелает. Казалось, что передо мной восседает один из древних воинов-демонов, сошедший с гравюр из летописей Ада. Да почему казалось? Он таковым и являлся, ведь в этих летописях отражались времена правления мессиров. Высшие демоны и изображались очевидцами при написании истории.
  Положенные низкие поклоны, милостивое и в то же время небрежное движение руки Владыки, и мы стоим, ожидая, скажет ли нам что-либо Повелитель?
  Сказал. Уж лучше бы промолчал. Потому что его вопрос вызвал у меня полный шок:
  - Герцог Лиранден аид Тантрос, как Вы смотрите на то, чтобы стать правителем Ада?
  Я едва не отшатнулся, с трудом удержав челюсть на положенном месте. О чем говорит Владыка? Это что, такая извращенная шутка? Но смотрит пристально, серьезно, ожидая ответа, хотя уголки губ Высшего среди демонов вздернуты в легкой улыбке. Нет, явно не шутит. И - вот Адово пламя! - надо что-то отвечать.
  - Мне кажется, нынешний император прекрасно справляется с управлением миром, - осторожно начал я.
  Но Владыка, небрежно махнув рукой, не согласился:
  - У меня иные сведения на этот счет. Я желал бы немного позже побеседовать с Вами, лорд аид Тантрос, на эту тему поподробнее. А пока развлекайтесь, знакомьтесь с гостями...
  Мы с наставником склонили головы и отошли к столикам с выпивкой и закусками. У меня в мыслях и чувствах был полный кавардак. Лорд Ялирден, судя по его глубокой задумчивости, тоже был явно озадачен. Наконец, когда мы в полном молчании выпили по бокалу вина, наставник произнес:
  - Надеюсь, Лиранден, ты понял, что Владыка вовсе не шутил. Он, вообще, не склонен шутить, а уж о подобных вещах... - демон покачал головой. - Ладно, пока расслабься и получай удовольствие от приема. Узнаем, чего хочет от тебя Глава высших, тогда будем думать, что и как делать.
  - Да уж, расслабишься после такого! - недовольно буркнул я, закусывая очередной глоток вина маленьким бутербродом с очень нежным паштетом.
  Тут к лорду Ялирдену подошли какие-то знакомые, началось обычное представление, разговоры о политике и финансах, и я потихоньку расслабился. Выпитое легкое вино тоже благоприятно сказалось на моем моральном состоянии, и я даже начал с интересом разглядывать продолжающих прибывать гостей. Хочу напомнить, что такого количества высших демонов и демонесс я никогда не видел, и теперь очень удивлялся, наблюдая вокруг исключительно красно-черные гривы, хвосты, косы и сложные прически. Ни одного представителя других рас или простых демонов на приеме не было.
  Начались танцы, и у меня сразу возникло чувство дежавю: точно так же я всего лишь чуть больше года назад наблюдал за танцующими парами на своем первом балу у императора Ада, стараясь запомнить незнакомые движения, прислушиваясь к новым ритмам и мелодиям. Естественно, танцевать я не спешил, потихоньку потягивал вино, закусывал деликатесами и, можно сказать, почти наслаждался долгожданным отдыхом от магических занятий и смены обстановки. Единственное, чего - а точнее, кого - мне катастрофически не хватало для полного счастья, так это Риаланы. Мою невесту Владыка для знакомства не призывал, как меня, поэтому девушка осталась дома готовиться к завтрашним занятиям. Ее наставница, а по совместительству любовница лорда Ялирдена, мессиара Тамиллана уже давно была здесь и в данный момент с лукавой улыбкой на устах танцевала с моим наставником, который не сводил со своей партнерши горящего взгляда. Танцевали, кстати, они великолепно, я аж залюбовался. Сразу видно, делают они это уже не в первую сотню раз.
  Неожиданно приятное зрелище было загорожено появившимися прямо передо мной двумя фигурами. Переключившись на желающих моего общества, с удивлением узрел двух весьма красивых дам - мать и дочь, судя по разнице в возрасте и внешнему сходству.
  - Милорд, как приятно видеть новое лицо в нашем высшем обществе! - глубоким грудным голосом произнесла старшая из дам. - Позвольте представиться: я - графиня Вирлеана меар Гриссан, а это моя дочь мессиара Триллеана.
  Дамы присели в реверансах, я же изобразил положенный поклон:
  - Герцог Лиранден аид Тантрос, к Вашим услугам, леди, - и выжидательно уставился на новых знакомых.
  Матушка не заставила меня долго ждать. Начала расспрашивать о том, кто я, да откуда. Поахала по поводу моего иномирного происхождения, схватилась за сердце, узнав о том, кем является моя мамочка - баллады о ее похождениях, как оказалось, докатились и до этого окраинного мира. Юная демонесса скромно помалкивала, но по мере моего рассказа глаза у нее все больше загорались интересом. Я же не чаял, когда эта парочка наконец отчалит от меня и я смогу продолжить изучать местные танцы: наверняка же придется танцевать с Риаланой.
  Однако, назойливая парочка не спешила покинуть мое общество. Поэтому дамы из рода Гриссан были все еще рядом, когда ко мне подошли лорд Ялирден и мессиара Тамиллана, улыбающиеся и раскрасневшиеся от быстрого танца. Поприветствовав моих собеседниц, наставник отвел меня в сторону 'на минуточку', оставив свою возлюбленную с дамами.
  - Лир, - делая вид, будто болтает со мной о чем-то незначительном, обратился ко мне наставник. Однако, его взгляд был предельно серьезным. - Будь осторожен! Графиня меар Гриссан - известная интриганка, и она одержима мечтой выдать свою дочь замуж за как можно более высокопоставленного демона. Похоже, мессиара Вирлеана уже присматривается к тебе как к вероятному будущему зятю. Старайся по возможности не оставаться с этой парочкой, и уж тем более с младшей из дам, наедине. Графиня может подстроить очень неприятную ситуацию, которая вынудит тебя жениться.
  - Да сжалятся надо мной демиурги этого мира! - делая совершенно беззаботный вид отозвался я. - Меня эти дамы ни с какого боку не интересуют. Но спасибо за предупреждение, я буду внимателен с ними.
  - Да уж, постарайся! Надеюсь, тебе хватило истории с дриадой, чтобы начать прислушиваться к моим словам, - съехидничал лорд Ялирден.
  - Вполне хватило! Мне нужна только Риалана, местные невесты меня не интересуют независимо от их внешности и богатства. Кстати, лорд Ялирден, а не могли бы Вы нам с невестой предоставить возможность поучиться вашим танцам? Вдруг Великий пожелает пригласить ее на прием? Не можем же мы каждый раз стоять весь вечер у стеночки!
  - Хм, ты прав, надо будет подумать.
  Мы уже собрались вернуться к дамам, но в этот момент к нам подошел один из слуг и, поклонившись, сообщил:
  - Его Величество Владыка Высших ждет вас двоих для беседы. Следуйте за мной, мессиры!
  Меня начало изнутри потряхивать. И чего, спрашивается, я так разволновался? Не в первый же раз мне предстоит с императором беседовать! Мой дед-дракон - император, мамин дядя - тоже. Так, несколько глубоких вдохов-выдохов, пока направляемся вслед за слугой, и перед нужной дверью я уже почти совсем спокоен.
  Слуга распахнул перед нами дверь, мы вошли и сразу склонились в поклонах.
  - Оставьте церемонии, - махнул нам рукой Владыка и открыто улыбнулся. - Мы сейчас не на приеме.
  Похоже, махать рукой по любому поводу - излюбленный жест местного правителя. Я незаметно огляделся. Мы находились в небольшой гостиной. Владыка расположился в глубоком кресле, обтянутом алым бархатом с изогнутыми деревянными ножками и подлокотниками. Перед ним находился небольшой столик с вином и закусками.
  - Присаживайтесь, нам есть о чем поговорить! - Он указал на большой диван по другую сторону столика.
  Слуга ловко разлил вино по серебряным кубкам, мы выпили, закусили в полном молчании, и только после этого красноволосый император обратился ко мне:
  - Лиранден, когда я задавал свой вопрос, то не шутил. Поясню сразу. Когда я узнал, что у лорда Ялирдена появился ученик из юных высших демонов, причем из какого-то далекого мира, то велел все о тебе разузнать. Тебе, наверное, известно, что ты и твой отец - единственные высшие демоны на весь Ад? - скорее, утверждал, чем спрашивал Владыка Высших. Я согласно кивнул. - В Аду сейчас очень неспокойно. Против нынешней императорской семьи готовится заговор с целью смены правящей династии. Было совершено уже несколько покушений на членов императорской семьи. Наследник престола всего один, и если погибнет он, то нынешняя династия прервется. Император не сможет править долго, он уже достаточно стар. Лучше, чем мессиры, демонским народом никто управлять не может. Ты понимаешь, о чем я?
  Владыка пристально посмотрел мне в глаза, я взгляда не отвел.
  - Конечно, Ваше Величество, я понимаю. Вы желали бы видеть на престоле Ада либо меня, либо моего отца, поскольку, кроме нас, в Аду высших демонов нет. Но...
  - Никаких 'но', мой мальчик! Императором Ада должен стать ты. А твой отец, уже не одно столетие являющийся Главным Советником, прекрасно послужит интересам высших в своей нынешней должности. Он будет учить и направлять тебя. Ты молод, весьма силен даже по меркам высших - да, я достаточно знаю о тебе, Лиранден, - и весьма перспективен. Поэтому с завтрашнего дня в программу твоего обучения твой наставник внесет еще несколько предметов - законодательство высших, экономика, политическое устройство...
  - Простите, Ваше Величество, часть этих предметов я знаю в совершенстве, - ответил я и пояснил: - Я воспитывался в императорской семье драконов в Подлунном мире, поэтому все эти предметы я изучал с детства.
  - Даже так? - удивленно вздернул брови император. - Это значительно упрощает нашу задачу. А твой отец, как мне доложили, самый сильный интриган Ада. Думаю, он с радостью поможет своему сыну взойти на престол.
  Представив мысленно своего отца, я понял, что это действительно так. Отец ради такой цели использует все свои многочисленные таланты. Я согласно кивнул, но не мог не высказаться:
  - Мне бы очень не хотелось участвовать в устранении семьи императора. Он прекрасный правитель, и я испытываю к нему искреннее уважение.
  - Не волнуйся, мой мальчик! - очередной взмах рукой. - К тому времени, как ты закончишь здесь обучение, с этим прекрасно справятся те, кто затеял всю эту возню. Скорее всего, нам даже не придется им помогать. Но вот этих самых заговорщиков я не желаю видеть правителями демонов, хоть и не высших. Только мы - мессиры - должны править демонами Иномирья! Ты согласен со мной?
  Естественно, я был согласен - Владыке Высших не откажешь! Но, если честно, быть правителем никогда не было моей заветной мечтой. В этом я больше походил на мать, чем на отца. Но сейчас я оказался в такой ситуации, в которой мое мнение мало кого интересовало. Владыка уже все решил, все продумал, и мне остается только занять определенное место в его планах. Я мысленно вздохнул, согласно кивая императору головой. Радовало во всей этой ситуации только одно: со мной будет отец, а в его компетенции в вопросах управления Адом я был полностью уверен, второго такого демона не было во всем Огненном мире.
  - Ну что ж, раз мы все обсудили, стоит выпить за будущего императора Ада, - Владыка широко улыбнулся мне, а у меня почему-то от этой его улыбки мурашки побежали по спине.
  Я сразу вспомнил известную истину: 'Старайся никогда не привлекать внимания сильных мира сего и проживешь долго и счастливо'. Но раз уж мне не посчастливилось попасть в зону интересов правителя высших демонов, то метаться поздно. Придется выполнять все, что он потребует. Надеюсь, он не строит планов сделать меня своей марионеткой, потому что с моим папочкой этот номер не пройдет. И Владыка Высших достаточно умен, чтобы понимать это.
  Выпив за мое здоровье, мы с лордом Ялирденом откланялись и вернулись в бальный зал. Но мне было уже совсем не до веселья и развлечений. Красноволосый император поставил передо мной такую задачку, от которой голова шла кругом. Смогу ли? Справлюсь ли? Да зачем мне все это надо?!
  Заметив мое напряженное состояние, мой наставник ободряюще похлопал меня по плечу.
  - Не волнуйся, Лир! Владыка никогда не ставит невыполнимых задач. Мы тебе будем во всем помогать, пока ты сам крепко не встанешь на ноги.
  Я только тяжело вздохнул. Мне бы его уверенность! Тут к нам подплыла мессиара Тамиллана, посетовавшая на наше отсутствие, и увлекла своего возлюбленного в очередной танец. Я же присел на свободный диванчик в уголке и весь оставшийся вечер тихо просидел, погрузившись в свои невеселые думы, потягивая вино и закусывая кулинарными шедеврами, вкус которых почти не замечал. Когда Владыка, давно уже вернувшийся на свой трон, встал и попрощался, заканчивая прием, я облегченно вздохнул. Я чувствовал дикую усталость от нервного напряжения, в котором пробыл в последний час, и даже выпитое вино не смогло меня достаточно расслабить.
  Поэтому я с удовольствие шагнул в портал, возвращаясь со своим наставником в ставший уже почти родным замок. И только небольшая медитация перед тем, как лечь в постель, помогла мне быстро заснуть.
  
  Глава 4
  
  На следующий день я ощутил все прелести императорской 'милости'. Оказывается, Владыка Высших с утра уже успел прислать лорду Ялирдену список и программы предметов, которые я теперь должен был углубленно изучать помимо обычных магических тренировок. Мой наставник был весьма недоволен свалившейся на него нагрузке и долго ворчал себе под нос, что он ни за что и никогда больше не согласится нянчится с демонами-недоделками, вроде меня, и как это его угораздило вляпаться в такую переделку. Не желая еще сильнее раздражать своего учителя, я тихонько помалкивал и старался быть как можно более незаметным.
  В конечном итоге, лорд Ялирден решил сильно не заморачиваться и пригласить для меня преподавателей из Высшей Магической Академии, чтобы они обучали меня в его замке или - что еще лучше для него - я бы приходил к ним. У моего наставника сохранилось много связей еще с тех времен, когда он сам преподавал в Академии, и для него не составило труда попросить трех старых знакомых позаниматься со мной. За очень отдельную плату, разумеется. Правильно, кому я там был нужен? Правда, упомянутая вскользь моим наставником личная заинтересованность самого Владыки в моем образовании на самом высшем уровне тоже сыграла не последнюю роль. Потому что при нашем первом знакомстве эти преподы пожирали меня такими плотоядными взглядами, что я понял - хана мне! Чтобы выслужиться перед императором, эти демоны с меня три шкуры сдерут, причем каждый.
  Если учесть, что лорд Ялирден тоже значительно увеличил мою нагрузку по освоению магии высших демонов, то становится понятным, почему уже через неделю подобных издевательств я готов был выть на обе луны разом, как голодный оборотень морозной зимней ночью. Хотя, надо признать, воспоминания о том времени, когда лорд Раманден гонял меня перед межмирным турниром, несколько успокаивали и заставляли осознать - все могло быть гораздо хуже.
  По пятницам я продолжал встречаться с Риаланой. Невеста очень переживала по поводу моего осунувшегося лица, усталого и потрепанного вида, чем грела мою душу. Приятно ведь, когда о тебе беспокоится и заботится самая любимая демонесса на свете, я бы даже сказал - Единственная. Да, я уже успел в полной мере осознать, что драконья кровь моих приемных папочек сделала свое дело - Риалана воспринималась как некая часть меня, неотделимая и крайне ценная. Девушку мои собственнические порывы совершенно не напрягали, даже наоборот, мое пристальное внимание очень грело ей душу. И я радовался - хоть с этой стороны у меня есть утешение, и немалое.
  На императорские приемы меня больше не приглашали, и я было уже успокоился и вошел в новый ритм жизни, когда лорд Ялирден примерно через четыре седмицы после того памятного разговора с Владыкой заявил мне:
  - В последний день этой седмицы Владыка снова ждет тебя для беседы. Его интересует, как продвигается твое обучение. Поэтому готовься, мы опять отправимся на прием.
  Я едва не застонал. Эта седмица выдалась весьма нелегкой и сверхнасыщенной новой информацией, от которой моя голова готова была взорваться, и это при том, что мою память тренировали с детства. И, опять же, быть на приеме снова без Риаланы у меня не было ни малейшего желания. Поэтому я озвучил свой вопрос:
  - А Риалану никак нельзя взять с собой?
  - Увы, приглашения уже разосланы, и про твою невесту я ничего не слышал. К тому же... - наставник неожиданно замялся, чем вызвал у меня искреннее удивление. - Риалана, несомненно, девушка красивая и знатного происхождения, но она из простых демонов, не из высших. Боюсь, что Владыка не одобрит ее кандидатуру в качестве твоей будущей императрицы. Возможно, он даже сам предложит кого-то на эту роль: родовитых юных мессиар у нас достаточно, можно выбрать, какая понравится...
  Лорд Ялирден говорил, а у меня внутри медленно, но верно разгоралось пламя возмущения. Это что же, они реально думают, что я из-за императорского титула откажусь от той, кого давно уже люблю? Да они спятили все вместе и по отдельности, включая Владыку! Я с большим удовольствием пошлю все их планы по моему воцарению на престоле Ада в самую мрачную бездну, но от Риаланы ни за что не откажусь. Именно эту мысль я и озвучил.
  Демон резко спал с лица.
  - Ты только не вздумай заявить нечто подобное Владыке! - ответил он мне. - Попытайся ему объяснить свою позицию как-нибудь потактичней и только тогда, когда он сам об этом заговорит.
  - Не волнуйтесь, наставник, у меня и родной отец, и один из приемных - межмирные дипломаты. Я умею себя вести в подобных ситуациях.
  Не уверен, что мои слова сильно успокоили лорда Ялирдена, но ничего больше сделать он не мог. Поэтому он просто молча развернулся и уже через полчаса благополучно отбыл к своей подружке, и почти сразу в моих объятиях оказалась единственная женщина, которая имела для меня значение, которую я желал бы увидеть своей супругой как можно скорее - моя Риалана.
  А в последний день седмицы мы с моим наставником снова шагали через малый бальный зал к трону Повелителя высших демонов. Сегодня провокационных вопросов Владыка не задавал, по крайней мере пока. Я был уверен, что все еще впереди, ведь не просто же так он вспомнил обо мне и пригласил на прием.
  И мои ожидания оправдались в полной мере. Примерно в середине вечера очередной слуга пригласил нас на беседу с Владыкой Высших, и через пару минут мы оказались все в той же небольшой гостиной, где встречались в прошлый раз.
  - Ну что ж, юный демон, - без предисловий начал красноволосый правитель, - я внимательно слежу за твоими успехами в обучении. И, надо отдать тебе должное, ты проявляешь похвальное усердие.
  Ну правильно, а чего я ожидал? Совершенно естественно, что Владыка должен точно знать, что представляет из себя его ставленник на роль императора аж целого мира. Однако, столь пристальное внимание к моей жизни несколько покоробило. А демон, меж тем, продолжал:
  - Мне хотелось бы выяснить еще один вопрос. Правителю обязательно требуется наследник, и дать его может только законная супруга. Ты еще не женат, и это дает нам возможность подобрать тебе наиболее подходящую супругу.
  Вот и началось. Хорошо, что мы с лордом Ялирденом успели перекинуться мнениями на этот счет, иначе я и правда мог не сдержаться. Сейчас же у меня был заранее заготовленный корректный ответ.
  - Видите ли, Ваше Величество, у меня уже есть невеста, и она меня полностью устраивает.
  - Неужели? - алые брови Повелителя удивленно взметнулись вверх. - И кто она? Ты выбрал кого-то из наших юных демонесс? Но почему мне об этом ничего не известно?
  - Нет, моя невеста происходит из Ада. Она не из высших, - ответил я и напрягся: сейчас точно последует отповедь.
  - Лиранден, ты ведь умный мальчик, - снисходительно улыбнулся Владыка, но его взгляд оставался по-прежнему жестким. - Императрица должна в полной мере соответствовать своему императору. По всем статьям. А всем известно, что простые демоны во много раз слабее любого из высших. И потом, императрица должна рожать наследников, это ее главная задача. А любить можно кого угодно, одно другому не мешает.
  Я едва сдержался, чтобы не передернуться от таких слов. Конечно же, все это было мне известно, но примерять на себя подобные отношения я не собирался. Меня это не устраивало ни с какого боку.
  - Видите ли, Ваше Величество, - начал я, тщательно подбирая слова, - в моем случае имеют большое значение некоторые особенные обстоятельства. Я не просто высший демон, во мне течет кровь представителей нескольких рас. Кроме демонской и человеческой, доставшейся от родителей, у меня есть примесь драконьей крови, полученна при ритуале усыновления меня драконьими принцами - мужьями матери. Это не только дает мне дополнительные способности, но и добавляет некоторые особенности, присущие только драконам. Я говорю сейчас о том, что дракон может встретить свою Единственную, и тогда все другие женщины для него перестают существовать. То есть, если дракон встречает свою Единственную, то желает только ее и ни с какой другой женщиной потомства иметь не может. Я нашел свою Единственную, и только она может стать моей супругой.
  Краем глаза я заметил, как напрягся и занервничал мой наставник. Таких тонкостей моих с Риаланой отношений он не знал и не был готов услышать их в присутствии императора. Последний тоже был явно озадачен. Но пока демоны переваривали полученную информацию, я решил дожать Владыку, чтобы склонить к моему мнению.
  - Кроме того, простые жители Ада, несомненно, гораздо лояльнее примут в качестве императрицы местную демоницу из известного аристократического рода, чем какую-то чужестранку. Моя невеста - дочь министра финансов Ада, что тоже было бы очень выгодно для установления нашего правления.
  Выдав свои соображения, я замолчал, ожидая вердикта Великого Мессира. Он с ответом не торопился, тщательно взвешивая все 'за' и 'против'. Наконец, он сказал:
  - Твои соображения несколько меняют мои планы, но в них есть разумное зерно. Я хочу познакомиться с твоей невестой. Ведь, насколько мне известно, она сейчас находится здесь под попечительством мессиары Тамилланы энт Сомерон. Я приглашаю вас обоих на прием ровно через седмицу. После этого я сообщу о своих соображениях на ее счет. Вопросов у меня больше нет, можете быть свободны. - Владыка встал следом за нами. И уже когда я взялся за ручку двери окликнул: - Но Лир, ты все-таки приглядись к нашим девушкам. Возможно тебе кто-то понравится, и ты изменишь свое мнение.
  - Я понял, Ваше Величество.
  Я склонил голову в почтительном поклоне и вышел. За мной последовал лорд Ялирден. До самого бального зала мы молчали, а когда оказались в шуме и суете бала, наставник едва не прижал меня к стенке, сверкая глазами от ярости.
  - Мальчишка, ты что себе позволяешь! - прошипел он. - Как ты посмел противоречить Великому Мессиру. Я даже боюсь представить, что теперь может случиться. Владыка подобной дерзости не терпит!
  - Я только объяснил ему реальную ситуацию, не больше. Если не учесть сейчас подобных нюансов, потом могут возникнуть серьезные проблемы. И это будет гораздо хуже, чем минутный гнев Повелителя, - парировал я.
  Мои слова наставника не впечатлили. Он был явно расстроен.
  - И за какие грехи мне боги послали такое наказание?! - Он с досадой махнул рукой.
  Я только пожал плечами - а мне-то откуда знать? Я тоже в императоры не метил. Учился себе тихо-спокойно, никого не трогал. Кто ж знал, что у Великого Владыки такое богатое воображение, что он решил - может, со скуки? - устроить переворот в каком-то дальнем мирке? Теперь нам только оставалось выполнить просьбу императора и познакомить его с Риаланой, а дальше все в воле Строителей Мироздания.
  Придя к такому мнению, я успокоился, и хотя радужным мое настроение назвать было нельзя, я все равно довольно приятно провел оставшееся до конца приема время, общаясь с некоторыми знакомыми лорда Ялирдена и местными барышнями. Последние вместе со своими расфуфыренными мамашами заметно активизировались в моем направлении. И причина этому была проста: Великий Мессир уже дважды приглашал меня на конфиденциальную беседу. Столь явный интерес Правителя не мог остаться незамеченным, и демоницы поспешили познакомить своих незамужних дочек со столь перспективным иномирным женихом. Они-то не были в курсе, что я давно уже несвободен и менять что-либо в данном моменте не собирался.
  Красноволосые девицы стайкой окружали меня, хлопая ресницами и выспрашивая меня о моем мире. И те небольшие порции информации, что я им выдавал, вызывали у них дружные томные вздохи. Я едва сдерживался, чтобы не рассмеяться, наблюдая весь этот цирк. По сравнению с этими хищницами, прикидывающимися нежными бабочками, моя Риалана была, как глоток свежей воды - чистая и искренняя. И я все больше утверждался во мнении, что никакой трон Ада мне не нужен, если рядом со мной не будет моей любимой.
  К концу вечера я жутко устал от фальшивых улыбок охотниц за женихами, хотя некоторые девушки, надо отдать должное, проявляли ко мне искренний интерес. И когда Владыка объявил об окончании бала, я вздохнул с облегчением. Теперь оставалась одна проблема - подготовить Риалану к беседе с Великим Мессиром, а также потренироваться в местных танцах. И на все это у нас была всего неделя, а ведь учебу никто не отменял. Ну что ж, будем выкручиваться, как всегда. Надеюсь, наставник пойдет мне навстречу.
  Наставник поскрипел зубами и высказал все, что думает по поводу своего неосторожного согласия тренировать неких чересчур перспективных молодых демонов, зачем-то свалившихся на его несчастную голову, причем цензура тихо заткнула уши и заныкалась в дальнем темном уголочке. Но игнорировать недвусмысленный намек Владыки об опеке и всесторонней помощи его новому протеже позволить себе не мог. В результате уже на следующий день за завтраком лорд Ялирден поставил меня перед фактом, что всю седмицу я вместе с Риаланой буду по два часа в день заниматься танцами со специально приглашенным учителем. При этом ехидно заявил, что всех прочих занятий никто не отменял, и тренировки в магии и учеба у преподавателей академии сохраняются в полном объеме.
  Я мысленно взвыл. Когда же эта бесконечная каторга закончится?! Но внешне никоим образом своего недовольства не выказал - я, в конце концов, будущий император, и не могу позволить своим эмоциям вырваться наружу. Спасибо, мамочка, за долгие годы моей муштры в умении держать лицо в любой ситуации - твои уроки оказались бесценными!
  И вот я под льющуюся из магического кристалла музыку и мерный счет учителя танцев: 'Раз-два-три-четыре, раз-два-три-четыре...' - уже полтора часа старательно вывожу па иномирных танцев, нежно обнимая свою уже заметно утомившуюся невесту. А в голове в ритме счета бродят бесконечные мысли. 'Дальность поражения магической волной зависит от приложенной магической силы и размаха сектора, на который распространяется эта волна...'. 'Процентная ставка выпускаемых облигаций определяется...'. 'Математически зависимость силы огня от размера внутреннего источника выражается через...' В общем, я мысленно повторял всю теорию по предметам, по которым мне сегодня предстояло отчитываться учителям.
  Риалане, похоже, было тоже вовсе не до романтики. Вымученная улыбка, которую она пыталась все это время держать на губах медленно превращалась в злобную гримасу, причем объектом недовольства девушки был вовсе не я.
  Стоило учителю танцев хлопнуть в ладоши и объявить об окончании занятия, как Риа со стоном обвисла в моих руках. При всей ее привычке к балам танцевать два часа без перерыва она была явно не готова.
  - Неплохо, для первого раза - совсем неплохо! - оценил наши танцевальные успехи учитель. - Завтра займемся изучением более сложных танцев. Думаю за оставшиеся несколько дней мы сумеем справиться с самым необходимым объемом.
  Теперь уже едва не застонал вслух я: танцы - последнее, чем я желал бы заниматься в эти дни. Но деваться некуда - мы с невестой должны блистать на предстоящем балу.
  Проводив Риалану к порталу и отправив ее в дом к мессиаре Тамиллане, я собрал необходимые учебники и тетради и порталом перенесся в главное здание академии. Добравшись до нужного кабинета, я прислонился к подоконнику в коридоре и стал дожидаться окончания занятия моего преподавателя со студентами. Раздавшийся минут через пять гонг возвестил о том, что мое ожидание закончилось, и из дверей кабинета хлынул поток облегченно вздыхающих учеников. И я их прекрасно понимал: экономика никогда не была моим любимым предметом, а уж в таких объемах, в которых мне приходилось ее изучать теперь, и подавно.
  Неожиданно я услышал возглас сразу нескольких девичьих голосков: 'О!' - и тут же передо мной материализовалась тройка прелестных юных демонесс. Черты их лиц были смутно знакомы: кажется, мне их представляли на балу у императора. Что ж, неудивительно: в академии учатся все отпрыски благородных семейств. Одна беда - я привык, кроме как по лицам, различать новых знакомых по цвету волос, а тут абсолютно все были с красными прядями, что изрядно мешало мне сходу идентифицировать девиц. Поэтому я натянул на лицо учтиво-приветливую маску и принялся ждать, что же демонессы мне скажут.
  - Мессир Лиранден, какая приятная неожиданность встретить Вас в нашей академии. Вы тоже будете здесь учиться? - томно пропела первая из них.
  - Вы ведь будете определены на наш курс? Ведь мы, кажется, ровесники, - призывно сверкнула глазами вторая.
  - Сам Владыка оказал Вам такую честь - уже два раза за короткое время беседовал с Вами лично. Вы собираетесь поселиться в Таллирене и служить Правителю? - наконец озвучила истинную причину столь пристального внимания девиц к моей скромной персоне третья.
  Пришлось демонесс разочаровать.
  - Нет, я здесь всего лишь на год, но у Владыки есть в отношении меня некоторые планы, - начал я отвечать с последнего вопроса. - Я учусь индивидуально у лорда Ялирдена, а в академии получаю только отдельные уроки. Так что вместе учиться мы не будем.
  Девушки расстроенно вздохнули, но энтузиазма в отношении меня не потеряли. И я их прекрасно понимал: планы на меня Владыки - тоже весьма привлекательная причина для завязывания со мной тесных отношений.
  Девушки еще немного поворковали вокруг меня, я на прощание поцеловал каждой ручку, едва ли не заставив их томно вздыхать и смотреть на меня масляными глазками, и, извинившись, направился к кабинету, в котором меня уже ждал преподаватель. Мой взгляд при этом ацепился за небольшую группу парней, сверливших меня недобрыми взглядами. Вот только ревности местных мажорчиков мне и не хватало для полного счастья!
  Долго раздумывать на эту тему я не стал: меня уже ждала 'Теория межмирных экономических отношений' с весьма въедливым и дотошным преподавателем.
  На следующий день я снова столкнулся с теми же демонессами в коридоре академии, причем на этот раз к ним присоединились еще несколько девиц благородных кровей, некоторых из которых я видел впервые. Барышни плотным кольцом окружили меня, не давая проходу, пока все из них не представились, и мы не обсудили природу и погоду. Групка явно сопровождавших их парней смотрела на меня уже с совершенно неприкрытой угрозой.
  Когда та же история повторилась и на третий день, я понял: меня выслеживают и подстерегают специально. Причем теперь девицы уже считали необходимым хотя бы прикоснуться ко мне, а лучше прижаться и потереться о мое тело. А некоторые даже призывно вытягивали ко мне свои алые губки в надежде на мимолетный поцелуй.
  Такая ситуация меня вовсе не устраивала, тем более что никто из этих демонесс в принципе не мог вызвать у меня каких-либо романтических эмоций. В последнее время чувства к Риалане у меня росли в геометрической прогрессии одновременно с усилением способностей к драконьей магии, в которой я продолжал тренироваться по утрам. Похоже, драконья кровь значительно увеличила на меня свое влияние, благодаря особым магическим медитациям, которым меня обучал наставник.
  Я ощутил, как в воздухе резко возникло магическое напряжение, и брошенный поверх голов девушек взгляд засек огненные искры на ладонях оказавшихся слишком близко парней, чей вид нес мне явную угрозу. На чистом автомате я выплел мощный щит, готовясь активировать его в любой момент. Все, пора сворачивать эту лавочку с приставанием ко мне местных красоток! Проблемы с академией мне не нужны.
  Быстренько извинившись перед девушками и используя тонкий щит, я просочился между ними и уже направился к нужному мне кабинету, когда мне заступи путь несколько молодых демонов, и их взгляды и позы не предвещали мне ничего хорошего.
  - Слушай, ты, выскочка! Не знаю, откуда ты появился, но лучше бы тебе свалить обратно! - начал свою приветственную речь, судя по всему, главарь этой банды. - И держись подальше от наших девушек! Если я еще раз тебя замечу около них, я снесу тебе башку, причем так, что никто меня даже не заподозрит.
  Страстно желая не накалять отношений, я скромно сообщил:
  - Ребята, я в вашем мире всего на один год, теперь уже даже меньше. Ваши девушки меня совершенно не интересуют, так что можете быть спокойны - я вам не конкурент.
  - А чем это тебе девушки наши не по нраву?! - неожиданно возмутился один из прихвостней главаря, противореча своему командиру.
  - У меня уже есть невеста, и кроме нее мне никто не нужен, - терпеливо, как неразумному дитяте, пояснил я вопрошавшему.
  - Наши девушки слишком упорны в достижении своих целей. И если объектом своих притязаний они выбрали тебя, то уже не отстанут, пока не добьются своего. Поэтому будет лучше, если ты и правда сгинешь отсюда побыстрее, - не терпящим возражений тоном предупредил меня главарь. - Я - самый сильный студент академии, и не советую вставать на моем пути.
  Попытка этого высокородного отморозка уже откровенно угрожать мне вызвала внутреннюю вспышку ярости.
  - А я - победитель межмирного турнира по боевой магии этого года, - ответил я, добавив во взгляд силы. Да, я теперь и такое умею. - Поэтому очень не советую угрожать мне - это может быть весьма опасным для твоей шкурки.
  Мы пару секунд боролись взглядами, пока нас не прервал удивленный возглас еще одного из парней:
  - Так ты - Лиранден аид Тантрос?
  И такое неподдельное восхищение было в его голосе, что я едва не скривился: подобно матушке, я терпеть не мог почитание, даже если оно вполне оправдано.
  - К вашим услугам, милорды! - коротко кивнул я парням и, снова использовав легкий щит, прошел сквозь их строй.
  За моей спиной послышались шепотки, но мне не было дело до того, что это меня сейчас обсуждают: я уже опаздывал на очередной урок и потому торопился уйти. Но что-то мне подсказывало: главарь этой группки ни за что не смирится с тем положением, что я сильнее его. А значит, стычки между нами еще не раз произойдут. И этот товарищ, определенно, будет до последнего отстаивать свое первенство. И вот зачем мне это нужно, спрашивается?
  
   ***
  
  Последний день седмицы вышел нервным. Лорд Ялирден еще до обеда отбыл во дворец Правителя, пообещав вернуться за мной перед балом. А я не находил себе места. И чего, спрашивается, дергаюсь? Поразмыслив, понял: за Риалану беспокоюсь, не за себя. То, что моя невеста не принадлежала к высшим демонам, могло вызвать много неприятных моментов, особенно со стороны высших, считающих свою расу избранной.
  В назначенный час я вместе с наставником шагнул в портал, после чего мы несколько минут в портальном зале императорского дворца дожидались мессиару Тамиллану с моей невестой. И когда Риа шагнула из портала, то у меня дух перехватило от восхищения.
  Над девушкой явно потрудилась ее наставница, вернее, служанки под ее чутким руководством. Сложная, очень красивая прическа с сапфировыми заколками под цвет прядей волос, точно такого же цвета платье с открытой спиной, сшитое по последней местной моде, без рукавов, со сложной серебряной вышивкой по подолу и лифу и вкраплениями мелких сапфиров, сапфиры в колье, длинных серьгах и тонких браслетах, украшавших обе руки. И прекрасные синие глаза, сиявшие почище самых крупных сапфиров в ее колье. В общем, красавица - глаз не отвести. Я аж сам к себе приревновал: просто не верится, что эта роскошная во всех смыслах девушка - моя.
  Поймав мой восхищенный взгляд, мессиара Тамиллана довольно улыбнулась, подала руку своему мужчине, я подхватил Риалану, и мы дружно проследовали к бальному залу. Ожидая у входа объявления наших имен распорядителем, уловил мелкую дрожь, идущую от лежащей в моей руке ладошки Риаланы. Желая поддержать любимую, которая заметно нервничала, я шепнул:
  - Ты выглядишь просто великолепно! Я никого к тебе не подпущу, иначе умру от ревности.
  Невеста благодарно мне улыбнулась и перестала трястись, как осиновый лист. И тут же объявили наш выход. Проследовав уже привычной ковровой дорожкой к трону Владыки, я привел Риалану пред светлые очи Правителя высших демонов. Едва мы выпрямились из поклона-реверанса, как Владыка принялся бесцеремонно разглядывать мою невесту. Риалана от столь пристального внимания смутилась, ее щечки очаровательно зарумянились, а я едва сдержал рык, так и рвавшийся из моей груди. Да что со мной такое происходит! Я же демон, в конце-то концов, а не дракон, защищающий свою Единственную!.. Хотя что-то мне подсказывает: я к подобному состоянию уже совсем близок - еще чуть-чуть, и начну огнем дышать.
  Владыка, меж тем, перевел взгляд на меня и с широкой улыбкой произнес:
  - А у тебя прекрасный вкус, Лиранден. Даже не подозревал, что среди низших могут быть такие красавицы. Надеюсь, девушка столь же умна, как и красива?
  Да, быть тактичным Правитель явно не собирался. Или, что более вероятно, намеренно пытался нас смутить. Но какой из меня выйдет император, если я даже свою девушку защитить не смогу? И неважно, что мой противник - Владыка Высших.
  - Можете не сомневаться, Ваше Величество. Леди Риалана - одна из лучших студентов Адской Академии Огня. Учится исключительно на отлично.
  Во взгляде императора проскользнуло неприкрытое удовлетворение.
  - Я не сомневался, что ты выберешь себе лучшее. Прекрасный 'сапфир', одобряю. Проходите, развлекайтесь. - И обращаясь лично к Риалане: - Желаю Вам получить истинное наслаждение от нашего вечера.
  Повторно склонившись перед правителем, мы отошли к столам с закусками, и только тогда я смог наконец облегченно выдохнуть. Потому что до сих пор я был, словно натянутая струна, готовая в любой момент лопнуть, если музыкант переусердствует. Не думаю, что это ускользнуло от проницательного взгляда Владыки, и он сыграл поистине виртуозно, не позволив мне сорваться. Я лишний раз восхитился его опытностью и мудростью и уверился, что его покровительство мне будет весьма кстати.
  Мы умудрились прибыть одними из последних, поэтому не прошло и пяти минут после раскланиваний перед Владыкой, как распорядитель объявил о начале бала. Первый танец был несложный и медленный, освоили мы его прекрасно, поэтому я рискнул пригласить на него Риалану, справедливо рассудив, что это может нас избавить от необходимости танцевать что-то гораздо более сложное.
  И я вывел свою невесту в круг. Неторопливые, плавные движения не напрягали, позволяя в полной мере наслаждаться процессом. И когда музыка смолкла, и мы вернулись к столам, подошедший к нам лорд Ялирден прокомментировал:
  - Ну что ж, не зря я нанял вам самого лучшего учителя танцев во всей столице. Вы выглядели, как коренные местные жители, с юности изучавшие этот танец. Продолжайте в том же духе.
  И с непроницаемым видом отошел от нас, словно мы просто перекинулись парой слов о природе и погоде. Дабы унять некоторое внутреннее напряжение, которое так до конца и не отпустило меня, я предложил Риалане выпить по бокалу вина. Девушка со вздохом облегчения поддержала меня: видно, и ее тихо потряхивало изнутри.
  И мы выпили, а затем еще выпили, закусили, познакомились с подошедшими к нам представителями местной знати, которых я прежде на приемах у Владыки не встречал. После третьего бокала жизнь мне уже казалась прекрасной и удивительной, напряжение спало, уступив место благодушной расслабленности.
  Мы с невестой танцевали, общались с местной аристократией и все было прекрасно до того момента, как мою Риалану не решил пригласить на танец какой-то хлыщ. В какую-то долю секунды все внутри меня напряглось, а из горла вырвался негромкий предупреждающий рык. Стоявшая близко ко мне невеста испуганно уставилась на меня, а я только и мог, что растерянно хлопать на нее глазами: такая реакция оказалась для меня полной неожиданностью.
  Мне пришлось сделать несколько глубоких вдохов и выдохов, чтобы полностью взять под контроль свою магию, готовую выплеснуться в любой момент. А затем, буквально переступая через себя, я разрешил Риалане танцевать с другим мужчиной. В конце концов, такая моя реакция была совершенно неадекватной для демона, а вот для дракона... Я вдруг с особой остротой осознал, что чувствуют драконьи принцы, зная, что к их женщине - моей матери - прикасается какой-то демон. А уж если не просто прикасается...
  Взглянув на танцующую парочку и заметив, как моей девушке улыбается другой демон, о чем-то разговаривая с ней, я едва сдержал боевую трансформацию. Нет, это никуда не годится! С завтрашнего дня надо усилить тренировки по обузданию огненной магии. И что-то мне подсказывает: теперь, после усиления во мне драконьей крови, сделать это будет намного сложнее.
  Чтобы успокоиться и остудить свою горячую голову, я поспешил выйти на открытую террасу. Подставив лицо прохладному ветерку, я наблюдал, как местное солнце медленно опускается за темную полосу леса далеко за пределами столицы. Затем прикрыл глаза и расслабился, успокаивая свой внутренний шторм.
  Из состояния блаженного спокойствия меня вывели нежные ручки, неожиданно обхватившие меня со спины вокруг талии. Я блаженно улыбнулся: моя Риалана наконец вернулась. Развернувшись в кольце обнимавших меня женских рук я приготовился обнять свою невесту... И застыл в полном ступоре. Передо мной, крепко прижимаясь к моему телу, стояла одна из тех девиц, что так упорно преследовали меня в академии.
  - Какой чудесный вечер, не правда ли? - промурлыкала она.
  Улыбка на моем лице тут же превратилась в драконий оскал, разве что клыки не повылазили. Или повылазили, судя по резко побледневшей и отпрянувшей от меня девице?
  - Я попросил бы Вас, мессиара, никогда больше так не делать! - с явно рычащими нотками в голосе выдал я.
  - Хорошо-хорошо, никогда больше не буду, ни-ни! - клятвенно заверила насмерть перепуганная девушка.
  Бледная, как мел, она медленно отступала от меня спиной вперед, выставив руки в защитном жесте. Наткнувшись на стеклянную дверь, она резко развернулась и рванула внутрь помещения. А я остался в глубокой задумчивости. Со мной происходит что-то явно из ряда вон выходящее, и мне требуется срочная консультация наставника. Но прежде мне необходимо успокоиться: появляться сейчас среди демонов точно не стоит.
  Неожиданно дверь распахнулась и на террасу выпорхнула Риалана. Раскрасневшаяся от быстрого танца, с мягкой улыбкой на губах она была настолько милой, что я снова залюбовался ею и невольно улыбнулся. Улыбка почему-то ощущалась какой-то кривой.
  - Вот ты где! А я тебя уже потеряла.
  Невеста сделала ко мне несколько шагов и вдруг остановилась. Ее смоляные брови изумленно вскинулись, и она озабоченно спросила.
  - Лир, с тобой все в порядке?
  - Нет, со мной не все в порядке, - признался я, сразу погрустнев.
  - Ну-ка, посмотри на меня! - строго приказала Риа, приближаясь, и я поднял на нее взгляд, с замершим сердцем ожидая ее вердикта. Если и она от меня шарахнется, то... я не знаю, что с собой сделаю.
  Но девушка не отшатнулась от меня. Напротив, Риа стала пристально вглядываться в мои глаза, затем прикоснулась пальчиками к моим губам и зачем-то приподняла верхнюю.
  - Обалдеть! - только и смогла прошептать она, с энтузиазмом истинного исследователя принявшись крутить меня во все стороны и разглядывать.
  - Да что со мной не так?! - наконец возмутился я.
  - О-о-о! - многозначительно протянула моя демонессочка. - Ты должен это видеть!
  Риалана схватила меня за руку и потащила меня прямиком к выходу из зала, не обращая внимания на провожающие нас удивленные взгляды. Когда мы оказались в просторном холле с зеркальными колоннами, девушка подвела меня к одной из них.
  - Смотри!
  Я взглянул на свое отражение и замер. Из зеркала на меня смотрел привычный красноволосый демон... с желтыми глазами с вертикальными зрачками и с оттопыривавшей верхнюю губу парой небольших клыков.
  
  Глава 5
  
  - А-а-а!!! - вопил я на следующий день, сидя на кровати и схватившись за голову. - Кто я теперь?! Что со мной происходит?! Чего мне еще ждать?!
  Рядом с мрачным видом мерил шагами комнату мой наставник, не спешивший давать ответы. Уже в который раз он задавал мне разные наводящие вопросы, пытаясь сделать правильный вывод, но, видимо, окончательно что-то у него не сходилось. Наконец, лорд Ялирден не выдержал и рявкнул:
  - Да помолчи ты хоть минуту! Разнылся тут, словно дитя малое! Что с тобой происходит, и так ясно. Вопрос в том, что со всем этим делать? Развивать твои новые дары или попытаться их минимизировать? И какие методики для этого использовать?
  Да, ему лишь бы с методиками определиться, а у меня, можно сказать, жизнь рушится!
  Вот кто мог предположить, что одновременно с развитием дара огненной магии высших демонов во мне начнет с невероятной быстротой усиливаться драконья кровь, практически превращая меня в какой-то неведомый науке гибрид? Кто я: демонодракон или драконодемон? А ведь есть еще и человеческая часть в моем геноме, и немалая. И вот как тут не завыть от отчаяния?
  - Ладно, давай все-таки не будем пытаться заглушить в тебе драконью кровь и посмотрим, какие преимущества она тебе может дать, - после долгих размышлений вынес вердикт наставник. - Посмотрим, как драконью магию можно сочетать с демонской. Только очень аккуратно, осторожно, а то еще взорвешься чего доброго!
  Угу, он меня, определенно, утешил! Вот хоть прямо сейчас в гроб ложись и помирай! Чтобы потом ошметки собирать не пришлось. Сарказм на грани с издевкой.
  - Ну, одно я точно могу сказать с полной уверенностью: при смешении демонского огня и драконьей магии получается драконий огонь, способный спалить все вокруг. Хотите испытаем? - Да, я тоже умею выдавать сарказм.
  - Обязательно испытаем! - сразу воодушевился лорд Ялирден, чем заставил меня усомниться в его умственном здоровье. - Отправимся на полигон академии - он прекрасно защищен - и будем там испытывать твои новые возможности.
  На лице наставника засияла такая предвкушающая улыбка, что мне захотелось срочно спрятаться куда-нибудь подальше от этого маньяка от магии. Похоже, он решил защитить за мой счет очередную диссертацию. Мало ему звания архимага, что ли? Выше, вроде бы, еще не придумали. Или ради такого исключительного случая придумают? Суперархимаг или архи супермаг? Архиархимаг, в конце концов, тоже вполне подойдет. Интересно, а я что с этого буду иметь?
  - А ты научишься владеть всеми своими магическими возможностями, - радостно ответил демон на мой невысказанный вопрос.
  Я тяжело вздохнул. И чего мне не сиделось тихо в Адской Академии Огня? Зачем меня выпихнули на этот межмирный турнир? Грыз бы себе потихоньку гранит демонской магической науки, обуздывал свой огненный источник, и уж точно не стремился бы стать императором Ада. А теперь...
  - И теперь тебе предстоит заниматься еще больше и усерднее, - потирая руки, счастливо оскалился мой наставник. Ну, точно маньяк! - И начнем мы прямо сейчас. Собирайся! Пойдем в академию и, если полигон сейчас не занят, сразу что-нибудь опробуем. Заодно с ректором договорюсь о выделении тебе конкретного времени для тренировок на полигоне.
  Делать нечего, оделся и отправился вслед за наставником в портальную комнату. Академия Мессиров встретила нас привычным шумом и гамом: мы попали аккурат в перемену. Студенты почтительно кланялись и расступались перед архимагом, а он, словно корабль посреди бурного моря, рассекал их нестройные ряды с величием не хуже императорского. Я с непроницаемым видом тащился следом, будто так и было задумано.
  - О, опять ты тут появился! Решил нарваться окончательно? - услышал я знакомый голос, вещающий угрозы в мой адрес. Похоже, этот недоумок не успел еще сообразить, что сегодня я здесь не один.
  Лорд Ялирден остановился, медленно обернулся к говорившему и ледяным тоном произнес:
  - Студент энт Пармен, если не ошибаюсь?
  Несчастный студентик резко побледнел, но все же смог кивнуть:
  - Д-да, архимаг Ялирден.
  - Думаю, вашему отцу будет интересно узнать, что вы пытаетесь затевать склоки в стенах академии.
  - Нет-нет, что вы, никаких склок! - испуганно затараторил мой противник. - Все совершенно нормально.
  - Я очень на это надеюсь.
  Лорд Ялирден отвернулся и последовал дальше намеченным курсом. Я только пожал плечами в ответ на изумленный взгляд парня, мол, как-то так. Я прекрасно понимал, что наше противостояние вовсе не закончилось, и при первом же удобном случае мне будет нанесен удар. Но в данный момент наша эпическая битва явно откладывалась. А вот ректорский кабинет неумолимо приближался.
  Наставник оставил меня дожидаться его в коридоре, а сам отправился в кабинет - 'решать назревшие вопросы'. Я же привычно прислонился к подоконнику и, погрузившись в собственные невеселые мысли, по сторонам не глазел. В результате едва не подпрыгнул от неожиданности, когда прямо передо мной нарисовалась вчерашняя девица, испугавшаяся на балу моего нового облика. Она сперва внимательно посмотрела мне в глаза - не желтые ли? - а затем с явным облегчением спросила:
  - Что это такое вчера было с твоими глазами? Иллюзия? Ты хотел меня напугать? Надо сказать, у тебя получилось.
  - Никаких иллюзий, - ответил я, сложив руки на груди. - Совершенно естественный процесс. - Ага, еще бы самому быть в этом уверенным.
  Девушка масляным взглядом прошлась по выпирающим сквозь тонкую рубашку мышцам на моих плечах и уже готова была прильнуть ко мне - хотя я подобного разрешения ей не давал, да и не дал бы никогда. Но в этот момент ректорская дверь открылась, и лорд Ялирден махнул мне рукой:
  - Пошли, Лир! У нас мало времени.
  Я равнодушно оставил девицу в одиночестве и последовал за наставником. Минут через десять мы уже входили на огромный полигон академии, накрытый переливающимся желто-красными огненными сполохами куполом. Оглядев защитные плетения, я скептически хмыкнул: демоны, что с них взять? Один огонь кругом и никакой фантазии. И они реально думают, что вот этот примитив сможет выдержать драконье пламя? Озвучив свой вопрос наставнику, получил неожиданно довольный ответ:
  - А вот это мы сейчас и выясним.
  В течение следующего часа, я под пристальным руководством лорда Ялирдена упорно пытался осознанно соединить свой огонь с драконьей магией. Получалось не очень. Я уже давно заметил, что самые интересные вариант заклинаний у меня получались спонтанно, особенно в те моменты, когда думать было некогда, и я смешивал все стихии и магии в совершенно немыслимый клубок. Потом я никогда не мог заново воспроизвести те непередаваемые эффекты, потому что стоило мне начать разбирать заклинания на составляющие, как быстро впадал в ступор. Я не мог вспомнить, что использовал и как. И теперь лорд Ялирден ругался на всех известных ему языках, безуспешно пытаясь заставить меня совершить процесс создания новых заклинаний осознанно.
  Уже под самый конец тренировки, когда я уже устал пытаться сотворить хоть что-нибудь путное, то на несколько секунд в раздражении потерял контроль и выдал очередную бездумную абракадабру. Эффект превзошел все ожидания - как мои, так и наставника. В нескольких десятках метров от нас прогремел мощный взрыв - похоже, я умудрился смешать огонь с воздухом в каком-то человеческом плетении. Защитное поле полигона дрогнуло, но устояло, что вызвало невольный вздох облегчения у архимага.
  - Ладно, на сегодня все! - устало протянул лорд Ялирден. - Завтра продолжим. Но надо все-таки продумать тактику построения тобой сложных схем. Ты все делаешь спонтанно и по наитию, а в реальной битве это может не сработать или сработать совсем не так, как ты ожидаешь.
  - До сих пор всегда отлично срабатывало, - буркнул я.
  Но сам прекрасно понимал, что наставник прав, и может возникнуть ситуация, когда я способен буду причинить вред своим же людям. Допустить подобное я не имел права, а значит, мне снова предстоят бесконечные тренировки. И мои стоны и вопли по этому поводу никто слушать не будет.
  Так начался очередной виток моих мучений. Я снова, как и год назад, еле доползал до своей постели и тут же отключался, едва голова касалась подушки. Я даже стал отказываться иногда от встреч с Риаланой, давая себе хоть небольшой отдых. Моя невеста расстраивалась, но, видя мой измотанный вид, понимала, что дело вовсе не в ней. Ей-то я как раз всегда был очень рад. Прогресс в моем освоении смешения демонской и драконьей магии был уже весьма ощутимым, хотя драконий огонь мне вызвать никак не удавалось. Я даже предложил лорду Ялирдену вызвать для консультации мою маму - ей прежде подобная магия удавалась, когда мама еще была соединена аурой с моим отцом. И мой наставник уже готовился совершить вместе со мной очередное путешествие в Ад или Подлунный мир, когда случилось очередное происшествие.
  Когда я в очередной раз посещал академию без наставника, меня таки подловила веселая компания парней, до сих пор не потерявших надежды разобраться со мной раз и навсегда. Я уже возвращался после занятий с преподавателями в портальный зал, когда дорогу мне перегородила дружная ватага.
  - Ну что, выскочка, ты так и не понял, что тебе здесь не место? Мы тебя предупреждали, чтобы валил в свой мир. Но ты же у нас весь такой уверенный в себе! Даже к самому Владыке сумел втереться в доверие. Наши девчонки просто бредят тобой. Только и слышно: 'Ах, Лиранден такой, Лиранден сякой!' Видимо, пришло время показать тебе, кто в академии истинные хозяева, и избавиться от тебя раз и навсегда.
  Я молча слушал эту тираду и понимал: меня просто так не отпустят. Сегодня парней слишком много, и без шума и драки, как в прошлый раз, разобраться не получится. С другой стороны, я еще не в полной мере отвечаю за свою магию и могу нанести этим недоумкам, которые лезут в воду, не зная броду, серьезный вред, а в худшем случае даже убить. И вот это в мои планы совсем не входило.
  - Давайте тогда устроим разборки на полигоне: здесь могут многие пострадать, - внес я предложение.
  Мою идею враги дружно поддержали, и мы нестройной толпой направились по уже хорошо известному мне маршруту. По дороге я судорожно соображал, как мне сделать так, чтобы никто из моих противников сильно не пострадал. И хотя их следовало хорошенько проучить, но калечить все же парней не стоило. Эта дилемма решаться пока никак не хотела.
  Стоило нам оказаться на полигоне, как парни начали окружать меня. Их было не меньше десятка, и я был не в курсе уровня их силы и подготовки. Это несколько напрягало, но не пугало. После стай дикой нежити на болотах меня уже вряд ли чем можно было испугать. Но планомерно окружавшие меня юные демоны этого, естественно не знали. На их лицах блуждали довольные улыбки.
  Нет, они что, серьезно думают, что вот так легко смогут разделаться со мной? Хотя их где-то можно понять: я полукровка, чужак в этом мире, о моей силе, кроме того, что я победитель межмирного турнира, они ничего не знают, да и то не факт, что поинтересовались. Но меня с раннего детства учили, что нельзя недооценивать противника. Похоже, у моих сегодняшних оппонентов в этом плане был большой пробел в знаниях.
  Я буквально кожей ощутил, как огненная магия вокруг начала сгущаться. И не успел первый противник нанести удар, как вокруг меня практически полусферой вспыхнул драконий щит. Улыбки с лиц парней сразу сползли. Надо отдать им должное, они довольно быстро взяли себя в руки. Демоны с пару секунд недоуменно разглядывали переливающееся красно-синими сполохами мое защитное поле, а затем резко и практически одновременно ударили со всех сторон.
  Щит напрягся и едва не звенел от натуги. Мне пришлось на ходу усиливать его до более высокого уровня. После чего начался мой танец. Парни оказались весьма неплохо подготовленными. Их заклинания отличались силой и сложностью, скорость с которой они формировали магические удары тоже была на высоком уровне. И мне бы пришлось гораздо тяжелее, если бы они использовали такие же магические возможности, как и я. Но, увы для них, юные мессиры владели исключительно огненной магией демонов, и мои навороченные заклятия серьезно их озадачивали.
  Однако, темп и сила боя все больше нарастали. Я крутился, как флюгер на сильном ветру, но все равно едва успевал отбивать атаки. Врагов было все-таки слишком много для меня. И тогда я начал сильнее отпускать свой огонь. Алые сполохи маленькими вихрями закрутились вокруг моего тела, обозначая приближение момента трансформации. Но в этот раз все шло как-то не так. Огонь слушался меня плохо, норовя вырваться в неконтролируемый всплеск. И это откровенно напрягало.
  Трансформация накрыла меня резко. Меня на секунду скрутило болью, едва не парализуя и заставляя мысли панически заметаться. Что со мной? Что происходит?
  Распахнув глаза, которые я инстинктивно зажмурил, трансформируясь, обнаружил, что несколько моих соперников тоже приняли боевой облик. Мы почти одновременно взмыли в воздух. И тут меня настигло новое потрясение. Во-первых, я стал видеть все вокруг совершенно иначе - более четко, до мельчайших подробностей, взгляд начал гораздо быстрее фиксировать движения врагов, давая мне значительное преимущество. Во-вторых, мои огненные крылья ощущались совсем по другому, нежели раньше: они стали больше, сильнее, и даже небольшой взмах позволял мне теперь перемещаться с огромной скоростью. А в-третьих, у меня появилось устойчивое ощущение наличия хвоста, с помощью которого я легко управлял полетом, выделывая невероятные кульбиты. Все это я понял, когда, продолжая прикрываться щитом, пытался совладать со своим совершенно незнакомым телом.
  Снизу послышались крики оставшихся на земле противников. Коротко взглянув вниз, обнаружил их дружно тыкающими пальцами в моем направлении и что-то бурно обсуждающими. Некоторые попытались швырнуть в меня заклинаниями с земли, и я вынужден был резко взмыть вверх, почти к самому защитному куполу. Заложив крутой вираж, я снова взглянул на топчущихся на земле парней.
  И тут меня накрыл полный шок. Ярко светившее на небе солнце очертило на темном покрытии полигона четкую тень, в точности повторяющую все мои движения. И эта тень принадлежала дракону. Драконье перепончатые крылья, вместо привычных демонских, состоящих из огненных перьев, и длинный драконий хвост с двумя парами шипов на конце заставили меня срочно забыть обо всех противниках и начать спешно рассматривать руки на предмет появления на них чешуи и когтей. Но нет, кожа осталась обычной, как и мои человеческие ногти. Я облегченно выдохнул: похоже, все мои изменения проявлялись исключительно магически и никак не повлияли на тело.
  Этот момент растерянности едва не стоил мне жизни. Воспользовавшись моим замешательством, четверо парящих вокруг меня высших демонов ударили по мне разными заклятиями. Ослабевший из-за того, что я отвлекся, щит со звуком лопнувшей тетивы рассыпался разноцветными искрами, лишь слегка затормози и ослабив удар. Четыре огненных заклинания врезались в мое тело, неприятно отдавшись в моем магическом источнике и сбив траекторию полета. И быть бы мне кучкой обгорелых костей, если бы не закаленная синим драконьим огнем кожа, легко выдержавшая высокотемпературный удар.
  Вот теперь в шоке были уже горе-студенты, решившие избавиться от моего присутствия в их мире. Они потерянно переглядывались, не понимая, что же им теперь делать. А во мне в момент вскипела такая ярость, с которой я был не в силах справиться. Прекрасно понимая, что я сейчас превращу всех этих парней в пыль, и страстно не желая этого, я с поистине драконьим рыком взмыл вверх под самый купол и выплеснул всю переполнявшую меня магическую энергию в долю секунды сплетя то заклинание, которое мне никак не удавалось. Из моих рук на защитный купол полился драконий огонь.
  Белое драконье пламя волнами растекалось по огромной поверхности щита, а мне все никак не удавалось остановить этот неуправляемый поток. Наконец, демонская магия не выдержала, и купол над полигоном с оглушающим грохотом лопнул. Взрывная волна была такой силы, что из здания академии повылетали все стекла - их звон от падения на землю завершил шумовое сопровождение моего поистине неповторимого выступления. Вот только бурных оваций почему-то не было. В воздухе повисла поистине оглушающая тишина.
  До меня вдруг дошло, что огонь уже не вырывается из меня, а мой магический резерв почти полностью опустел. Я недовольно скривился - недопустимая оплошность с моей стороны, ведь при иных обстоятельствах она могла стоить мне жизни.
  Кстати, о жизнях. Я, продолжая наворачивать медленные круги над полигоном и уже почти не удивляясь своей загадочной новой тени, внимательно осмотрел поверженных врагов. Похоже, все парни были целы, уже никто не летал, зато вся честная компания валялась на земле, прикрывая головы руками. Судя по тому, что юные мессиры начали шевелиться и даже подниматься, серьезно никто не пострадал. По крайней мере, я насчитал все тот же десяток своих противников. Ура, я никого не уничтожил! Хм, весьма сомнительная боевая победа.
  Я уже собирался спуститься, когда заметил большую группу, бегущую по направлению к полигону. И это были вовсе не студенты. Первой мыслью было трусливо поджать свой драконий хвост и быстренько слинять отсюда, благо новые крылышки очень хорошо справились бы с подобной задачей. Но гордость и чувство собственного достоинства не позволили мне поступить подобным образом. Поэтому я направил свой полет прямиком к выходу с полигона и опустился на землю, ожидая прибытия 'карающей десницы'. Мои соперники нетвердой походкой тоже стали подтягиваться к воротам.
  Не прошло и минуты, как толпа преподавателей во главе с ректором академии ввалилась на полигон. И почему-то не все макушки были привычного черно-алого окраса. От недоброго предчувствия у меня сжалось сердце. Из толпы мне навстречу просочилась невысокая темноволосая фигурка, и у меня челюсть звякнула о твердое покрытие полигона.
  - Мама?!
  Леди Лариана собственной персоной, одетая в свой обычный боевой костюм из непробиваемой и несгораемой питоньей кожи, уперев руки в бока, стояла передо мной и, недовольно нахмурив брови, пристально осматривала меня с ног до головы. Видимо, осмотром она осталась довольна, потому что, удовлетворенно кивнув каким-то своим мыслям, она произнесла:
  - Ну что опять, Лиранден?! Почему, стоит тебя оставить одного, как ты начинаешь громить все вокруг?! Сначала в Аду тренировочный зал разгромил - лорд раманден был в шоке. Попал в иной мир - и та же самая история!..
  'Ну вот, началось', - обреченно подумал я и приготовился выслушать долгую и нудную нотацию, которая закончилась вполне закономерно:
  - Так, сумел испортить - теперь сумей восстановить. Мы не уйдем отсюда, пока ты не восстановишь всю защиту. И да, укрепи ее раз в несколько: боюсь, иначе этот полигон твоих тренировок не переживет.
  После чего мама с чувством выполненного долга облегченно выдохнула и, резко подавшись вперед, ничуть не смущаясь присутствующей здесь толпы демонов, крепко обняла меня.
  - Я так соскучилась, Лир! - шепнула она и неожиданно всхлипнула.
  - Мам, все хорошо, - начал я растерянно утешать ее, поглаживая по спине.
  Наш междусобойчик нарушило громкое покашливание. Мама отлепилась от меня, вытирая набежавшие слезы.
  - Простите, леди, с кем имею честь?.. - подал голос ректор академии.
  - Разрешите представить вам мою маму, - решил я побыть вежливым. - Леди Лариана нар Каррад гарт Таргир. Та самая 'прекрасная Лариана', бывшая охотница за артефактами и разрушительница артефакта подчинения во время Великой битвы с некромантами.
  Мама коротко кивнула. По рядам стоящих перед нами демонов пробежал удивленный ропот. А позади нас кто-то даже присвистнул. А я уже успел забыть, что мои противники в недавнем побоище все еще здесь. В это время в толпе преподавателей началось какое-то движение, и я увидел, как, не особо вежливо раздвигая демонов в нашу сторону пробираются... все мои папочки в полном комплекте. Я едва не застонал в голос: это надо же было так попасть! Самое странное, папы-драконы были при полном параде и увешанные всеми регалиями. Нервно сглотнув, я представил ректору и их:
  - Кронпринц империи Драконов Подлунного мира Даргнар гарт Таргир, младший принц империи Драконов Подлунного мира Ардар нар Каррад, Главный Советник императора Ада Сарден аид Тантрос - мои отцы.
  Из группы преподавателей послышалось недоуменное:
  - Что, все три?
  - Все три, - обреченно вздохнул я.
  Ректор, а вслед за ним и остальные демоны склонились в почтительном поклоне, после чего глава академии толкнул короткую приветственную речь:
  - Ваши Высочества, Главный Советник, рады приветствовать вас в стенах нашей Академии Мессиров. Надеюсь, мы без проблем утрясем все возникшие недоразумения, и у вас не возникнет никаких претензий к нашему учебному заведению.
  А голос у ректора такой виновато-заискивающий... Я что-то не понял - это он сейчас так извинялся перед моими папочками за то, что я натворил?!
  Папочки синхронно кивнули, после чего кронпринц Даргнар со всем величием, присущим его высокому положению, обратился ко мне:
  - Давай, сын, рассказывай, что тут произошло.
  Позади меня послышалось какое-то шевеление. Оглянувшись, с удивлением пронаблюдал, как мои недруги, не отрывая глаз от представительных и мощных драконов, инстинктивно сделали несколько шагов назад в бесплодной попытке исчезнуть из вида. Однако, их маневр заметил не только я. Ректор многозначительно посмотрел на провинившихся студентов и помахал рукой, призывая их подойти. И что-то в его взгляде было такое, что я понял: мои враги попали по полной программе.
  Я коротко обрисовал ситуацию. Когда я дошел до того места, где создал драконий огонь, от которого рухнула защита полигона, лорд Ялирден, который к этому моменту пробрался в первый ряд преподавателей, потер руки и очень довольно резюмировал:
  - Молодец, Лир, Я в тебе не сомневался! Покажешь потом в легком варианте!
  На моего наставника недоуменно уставились все преподаватели во главе с ректором академии, и он поспешил исправиться:
  - Конечно, то, что ты разрушил защиту полигона, никуда не годится, - он демонстративно нахмурил брови. - Надо будет это исправить.
  Я фыркнул: уж лучше меня никто не мог знать, что все это восстанавливать придется именно мне - не впервой.
  - Мам, - я сделал жалобные глазки, - поможешь? А то я один буду здесь несколько дней возиться.
  Мама закатила глаза и тяжело вздохнула:
  - Ну куда ж от тебя деться? Помогу, конечно. Тем более, лорд Ялирден милостиво пригласил меня погостить у него в замке несколько дней, чтобы разобраться с твоими проблемами с магией.
  Я невольно расплылся в широкой улыбке: мама побудет со мной несколько дней - это же здорово!
  - Лир, я тоже побуду с вами. Надо выяснить, что у тебя происходит с драконьей магией, - подал голос папа Ардар.
  Ну, теперь я самый счастливый человеко-демоно-дракон во всем Иномирье!
  - Раз мы все выяснили, то я бы хотел вернуться в Драконью империю, - произнес папа Дарг. - Лари выдернула нас прямо с официального приема в честь прибытия делегации из одного драконьего мира, с которым мы сейчас налаживаем отношения. - Ну, зато теперь понятно, почему драконьи принцы при параде. - Сарден, ты возвращаешься в Ад?
  Мой папочка-демон не успел ответить.
  - Пап! - позвал я его, и на мой зов ко мне повернулись сразу три головы моих ближайших родственников-мужчин. Я мысленно закатил глаза и исправился: - Папа Сар, мне нужно с тобой очень серьезно поговорить. Так что, после того, как проводишь папу Дарга в Подлунный мир, возвращайся в замок лорда Ялирдена. Наставник, надеюсь вы не против?
  - Нет-нет, Лир, все в порядке. Мне самому интересно пообщаться поближе с твоими родственниками. Особенно в свете планов Великого Мессира...
  Я согласно кивнул: мы поняли друг друга, а остальным знать подробности ни к чему. Еще раз извинившись и пообещав лорду ректору, что на следующий день, когда мой магический источник восполнится, я поставлю новую, сверхмощную защиту на полигон, мы откланялись и направились в портальный зал академии. Последнее, что я услышал, уходя, - это был голос ректора, обращенный к моим недругам:
  - Ну-с, молодые люди, а теперь мы будем разбираться с вами...
  И почему мне их совсем не жаль?
  
  Глава 6
  
  Спустя полчаса мы сидели в малой гостиной замка моего наставника и пили местный, весьма своеобразный, на мой вкус, чай. Мы - это я, хозяин, моя мама и папа Ар. Мой демонский папочка еще не вернулся, поэтому обсуждались мои новые магические способности. Узнав о приобретении мной хоть и не телесной, а только магической драконьей ипостаси, отец-дракон просиял, и теперь сидел и довольно жмурился, словно объевшийся сметаной кот.
  Он, как и мама, выразил желание понаблюдать за мной два-три денька, чтобы помочь в полной мере совладать с драконьей сущностью. И начать мы собирались сразу после чаепития. Но наши планы спутал вернувшийся лорд Сарден, который заявил, что время у него крайне ограничено - в Аду крайне нестабильная обстановка и куча неожиданно свалившихся проблем, которые еще неизвестно как разгребать. Вид у отца и правда был осунувшийся и усталый.
  Мы же с лордом Ялирденом просияли широкими довольными улыбками, чем едва ли не оскорбили Главного советника Ада. Хозяин замка, ничуть этим не смущаясь, пригласил гостей проследовать в его кабинет, наложил на него полог тишины. Мама на автомате усилила его драконьей составляющей, заставив моего наставника слегка скривиться - мол, что за недоверие к его магическим способностям? - но промолчал.
  Когда все расселись, лорд Ялирден поведал моим родственникам о планах Великого Мессира по моему воцарению в Аду. В кабинете повисла гробовая тишина, которую несколько минут никто не решался нарушить. И у всех моих родителей был столь задумчивый вид, что я опасался, что наша беседа прервалась всерьез и надолго. Однако, наставник нетерпения не проявлял и спокойно ждал, пока слушатели переварят полученную информацию.
  Первым отмер лорд Сарден.
  - Ээээ, - многозначительно протянул он, - вы это серьезно?
  - Серьезнее некуда, - величественно кивнул местный мессир. - Владыка шутить не склонен, тем более по такому серьезному поводу.
  - И он готов оказать всяческую поддержку моему сыну?
  - Несомненно, - снова кивок с совершенно серьезным видом. - А вас, многоуважаемый Главный советник, Великий Мессир желал бы видеть и далее на занимаемой ныне должности. Лучшего помощника и наставника в государственных делах Лирандену не найти. К тому же вы мессир.
  - Ну что ж, - задумчиво протянул мой демонский папочка, - похоже, это единственный выход из сложившейся ситуации. Раз дело приняло такой оборот, я вынужден рассказать, что сейчас происходит в Аду. - Он повернулся к драконьему принцу: - Ардар, надеюсь, ты не станешь использовать эту информацию против Огненного мира.
  - Сарден, - папа Ар продолжал пребывать в благодушном настроении, - зачем же я буду вредить собственному сыну? - Папа Сар при этих словах скривился, а дракон, как ни в чем не бывало, продолжил: - Напротив, я готов оказать всяческую помощь со своей стороны, чтобы ситуация в Аду стабилизировалась как можно быстрее и с наименьшими потерями. Лир должен получить в свое правление стабильный и спокойный мир. Опять же, наладим взаимовыгодные торговые и дипломатические отношения между нашими государствами без нынешней напряженности.
  Демон заметно расслабился и согласно кивнул. Мама продолжала молча наблюдать за происходящим. И отец начал свой рассказ.
  - В Аду сейчас все идет к перевороту и свержению правящего монарха. Было совершено уже несколько покушений на членов императорской семьи. И одно из них увенчалось успехом. Императрица, наследный принц и две принцессы перемещались порталом в летнюю резиденцию, но кто-то сбил настройки. Они попали под спровоцированный магией обвал в горах, куда их вынесло. Все погибли. Император потерял вкус к жизни, и никак не удается его вывести из состояния апатии. Ему теперь некому передать власть. Фактически правителем Ада сейчас являюсь я, а император только безразлично подписывает бумаги, которые я ему подсовываю. Если учесть, что император уже очень немолод, думаю, ему недолго осталось - он просто сгорит от горя. И в этой ситуации занятие Лиром престола было бы прекрасным выходом из сложившегося практически безвластия.
  - А кто затевает все эти беспорядки? - задумчиво подперев щеку кулаком, поинтересовался принц Ардар. Он уже не выглядел расслабленно-благодушным: дракон весь подобрался и с пристальным вниманием слушал демона.
  - Есть у меня некоторые подозрения, - протянул лорд Сарден. - Но пока выдвинуть обвинения я никому не могу - мятежники очень умны и богаты, им удается очень ловко заметать следы.
  - Значит в данный момент надо приложить все силы, чтобы раскрыть главных зачинщиков и организаторов мятежа, - начал планировать наши действия принц Ардар. - Они сейчас обязательно попытаются взять власть силой, раз император настолько слаб. И мессиры нам могут в этом очень помочь: у них есть много дополнительных возможностей по сравнению с простыми демонами. - Он обратился к лорду Ялирдену: - Вы могли бы попросить об этом Великого Мессира?
  - Вполне, - кивнул наставник. - Думаю, он предполагал нечто подобное. У него наверняка есть информаторы в Огненном мире.
  - Если мы раскроем заговор и арестуем мятежников, то воцарение Лира пройдет намного легче, и лояльная к нынешней власти аристократия примет его спокойнее, - согласился лорд Сарден.
  - Если все пройдет, как мы задумываем, - неожиданно подала голос леди Лариана, - то мне придется гораздо больше проводить времени в Аду: Лиру понадобится моя помощь и поддержка.
  Она выжидательно посмотрела на мужа-дракона. Его это известие явно не обрадовало. А вот мой демонский папочка едва не потирал руки, и довольная усмешка скривила его губы. Папа Ар бросил на него уничтожающий взгляд, но теперь уже лорд Сарден изображал полное благодушие и удовлетворение складывающейся ситуацией. Интересно, они хоть когда-нибудь смогут разобраться в своих притязаниях на мою матушку? Бесконечное противостояние дорогих мне людей уже начинало раздражать. И никто из моих папочек уступать в этой битве пока не собирался.
  - Хорошо! - лорд Ялирден поднялся из-за своего рабочего стола, давая понять, что на данный момент разговор окончен. - Я донесу ваши пожелания до Владыки в самое ближайшее время. Думаю, теперь можно пройти на тренировочную площадку в саду и посмотреть на новые магические возможности Лира. Заодно определимся с необходимыми занятиями и тренировками.
  Мы дружно встали и направились в сад. Сейчас меня будут изучать, как редкий вид бабочки, попавшей в коллекцию фанатика-коллекционера. Неудивительно, что от таких перспектив у меня по спине побежали ледяные мурашки, особенно, если учесть, что таких фанатиков от магии около меня собралось аж четверо.
  Когда мы дошли до моей тренировочной полянки, я остановился и с обреченным видом принялся ждать ценных предложений. И началось!
  - Прими боевую форму! - лорд Ялирден.
  - Покажи-ка свои глазки! У-у-у, какие красивые! - мама.
  - А пошевели-ка хвостом! А почему он у тебя такой неповоротливый? - папа Ардар.
  - Да потому что я еще не научился как следует им управлять, - огрызнулся я.
  - Сделай, пожалуйста, круг над поляной. Я посмотрю, как у тебя обстоят дела с полетом. - Это снова папа Ардар.
  - А выдай-ка порцию драконьего огня! Только небольшую, а то спалишь еще весь сад, - проворчал папа Сар. - Ой, как интересно! А ну-ка еще разок. Как ты там стихии сплетаешь?
  И продолжалось все это до тех пор, пока я не взвыл от усталости и магического истощения.
  - Все, хватит! Мне завтра надо защитный купол в академии устанавливать, а я остался совсем без магии. Дайте хоть немного восстановиться!
  - Да не переживай ты так! - папа Сар дружески обнял меня одной рукой за плечи. Он явно был доволен и находился в благодушном настроении. - Я тебе помогу, да и мама не откажет. - И он выразительно посмотрел на Прекрасную Лариану.
  - Не беспокойся, сынок! - поддержал своего заклятого врага папа Ардар. - Мы все вместе быстренько соорудим защиту. А потом мы с тобой вместе полетаем - я тебе покажу несколько фигур высшего пилотажа. - Он просто неприлично сиял и улыбался во все свои многочисленные драконьи зубки.
  А на следующий день мы всей толпой вместе с лордом Ялирденом, который с нескрываемым интересом наблюдал за моей весьма странной семейкой, завалились на полигон академии. И работа закипела. Мы с мамой привычно взялись выплетать сложные смешанные узоры. А мои обычно враждующие папочки неожиданно скооперировались в дружную команду: лорд Сарден выплетал основу из огненной магии, а лорд Ардар по образцу, показанному моей мамочкой, накладывал на нее драконьи заклинания.
  Работа спорилась, но из-за огромных размеров полигона мы застряли тут почти до вечера. Даже пообедать решили в столовой академии. Студенты и преподаватели опасливо косились на нашу веселую и шумную разношерстную компанию, но присутствие за нашим столом обычно весьма сурового лорда Ялирдена не позволило кому-либо приблизиться, а некоторые студиозусы вообще огибали наш стол по широкой дуге.
  На испытание новой защитной конструкции мы пригласили ректора, за которым снова увязалась группа любопытствующих преподавателей. За ними следом, правда, на некотором расстоянии последовала все увеличивающаяся с каждой минутой толпа студентов всех возрастов. В результате мы получили весьма немалое количество зрителей, которые уж точно никогда не видели ничего подобного тому, что сейчас должно было произойти. Все они, естественно, остались за границами полигона, благоразумно решив понаблюдать за испытаниями со стороны - мало ли что.
  Я с гордо поднятым подбородком прошествовал под защитный купол. Поскольку предыдущий купол был разрушен драконьим огнем, то и проверить прочность нового решили этим же мощным заклинанием. Поддержать меня в этом благом деле вызвался папа Ардар, который под дружный вздох восхищения студентов - особенно женской половины - обернулся прекрасным золотисто-оранжевым драконом. Мой же 'дракон' хоть и был гораздо мельче, да и вид имел, мягко говоря, странный, но вызвал не менее бурную реакцию. А уж когда мы начали на пару поливать купол белым драконьим пламенем... Девушки просто визжали от восторга, парни, бурно жестикулируя, обсуждали необычное во всех отношениях зрелище, а преподаватели во главе с ректором подозрительно притихли и настороженно сжались, словно ожидали от наших действий какой-нибудь подлянки, вроде вчерашней.
  Но мы всегда работали на совесть, и защитный купол под натиском самого страшного из существующих видов огня даже не дрогнул. А когда мы с отцом-драконом спустились на землю, то мама, оглядев возбужденно-восторженную толпу, почти приникшую бесстрашно к самому куполу, неожиданно обратилась к моему наставнику:
  - А давайте мы с Лиром покажем вашим студентам, что такое бой с использованием разных видов магии. Пусть они в деле увидят, что не только огонь мессиров обладает убийственной силой и мощью.
  Да, мамочка, как всегда, была готова нести знания в юные массы. Быстро переговорив с ректором и получив его 'добро', лорд Ялирден согласно нам кивнул, мол, можете начинать показательные выступления. Зрители рванули занимать места на скамьях, расположенных вокруг арены, а мы пока заняли позиции и настроились на поединок.
  Как же давно мы с мамой не тренировались. Оказывается, я безумно соскучился по нашим смертоносным магическим 'танцам'. А если учесть, что за последнее время мой боевой арсенал заклятий значительно пополнился, а владение огнем вышло на новый качественный уровень, то бой ожидался стать весьма интересным и неожиданным и для нас самих.
  О, наша битва превзошла все мои самые смелые ожидания! Действо было настолько потрясающим, что я уже через несколько секунд забыл о существовании зрителей, полностью отдавшись магии. Я заметил, с каким интересом реагирует на мои новые выпады знаменитая победительница некромантов, когда я вынуждал ее отвечать на совершенно невероятные финты из магии мессиров, изученные мной совсем недавно. В общем, мы с мамой получили непередаваемое удовольствие.
  А когда спустя минут пятнадцать по ее знаку остановились, то нас на несколько секунд накрыла тишина. А потом над полигоном грянул гром хлопков топота, восторженных криков. 'Как все это уже надоело', - мелькнула в голове мысль, и я невольно поморщился. - 'Каждый раз одно и то же'. Но прочность нашей защиты мы ректору доказали: на лице главы Академии Мессиров блуждает довольная улыбка. Осталось только оплатить разбитые окна, и все будет в полном порядке.
  Вечером мы сидели все вместе в большой гостиной, занимающей полностью последний этаж одной из башен замка лорда Ялирдена. Лорд Сарден отбыл в Ад - из-за нестабильной обстановки навалилось слишком много дел. В замке остались только мама и лорд Ардар. Мой наставник и дракон потягивали местный крепкий напиток - айгеш, а мы с мамой наслаждались дорогим вином. Тихо и неспешно текла беседа. Я чувствовал себя в кой-то веки спокойно и умиротворенно. Мне бы насторожиться: когда такое было в последний раз? Но я просто наслаждался долгожданными моментами отдыха среди близких людей.
  По всему периметру круглой комнаты были расположены стрельчатые окна, из которых открывался великолепный вид на все окрестности замка. Мама неторопливо переходила от одного к другому, любуясь видами местной природы, пока не остановилась у одного окна, пристально вглядываясь вдаль.
  - А что это сияет голубым светом там, под горами? - полюбопытствовала она у хозяина долины. - Очень уж магический купол напоминает. - И вдруг она явно что-то вспомнила, сузила недобро глаза и обернулась ко мне: - Это то, о чем я думаю?
  Я, внутренне сжавшись, неуверенно кивнул.
  - Лорд Ялирден, - она снова обратилась к моему наставнику, - если вы позволите, мне бы хотелось завтра прогуляться до этого леса - пообщаться кое с кем. Могу я это сделать?
  - Конечно, леди Лариана, здесь все в вашем распоряжении, и никаких ограничений на перемещения нет.
  Интересно, почему у наставника такой довольный вид? Предвкушает мои очередные неприятности? Хочет отыграться за все те неудобства, что я доставил ему своим присутствием?
  Мои размышления прервал папа Ардар.
  - Дорогая, я чего-то не знаю? - с мягкой улыбкой вопросил он.
  - Да дорогой, - столь же тепло улыбнулась ему жена. - Приготовься, ты скоро станешь дедушкой.
  Лицо у дракона изумленно вытянулось.
  - А теперь, пожалуйста, поподробнее!
  Я невольно вжался в спинку кресла, на котором сидел. Я бы с удовольствием спрятался подальше и понадежнее, но - увы! - никто мне такой возможности не дал. Лорд Ялирден, смакуя подробности, поведал обо всем случившемся со мной, завершив добившей меня окончательно фразой:
  - Так что теперь в вашем роду добавится еще и дриада.
  - Что?! Дррриада?!! В имперрраторррском роду дррраконов?!!!
  Драконий принц рычал столь громогласно, что я невольно окинул гостиную взглядом: поместится ли здесь дракон, если папочка в гневе обернется.
  - Пап, да ты не волнуйся. Дриад живут только в своих лесах, о твоей внучке никто не узнает...
  Мою речь прервал уже действительно громовой рык. Глаза лорда Ардара стали желтыми с вертикальными зрачками, а вокруг мужчины начало концентрироваться золотистое сияние. И если б не моя мудрая и опытная в общении со своими мужьями мамочка, не известно, чем бы все это кончилось. Леди Лариана без малейшего страха приблизилась к разгневанному дракону, взяла его лицо в ладони и с нежнейшей улыбкой проворковала:
  - Любимый, все хорошо. Все живы и здоровы, никакой опасности для нас нет. Успокойся, мой милы-ы-ый.
  Последнюю фразу она мурлыкнула прямо в губы мужа, и в следующий момент ее губы накрыли его в тягучем, долгом поцелуе. Я старательно отводил глаза - неудобно, родители все же. Но краем глаза заметил, как медленно, но верно тает золотистое сияние, возвещая, что оборот дракона откладывается. Незаметно облегченно выдохнул: кажется, пронесло. Но тяжелый разговор со строгим папочкой, несомненно, еще состоится.
  Лорд Ялирден с интересом наблюдал за развернувшейся семейной сценой. Когда мама оторвалась от губ мужа, наставник хмыкнул:
  - Леди Лариана, вы, как я погляжу, прекрасно справляетесь с укрощением разъяренных драконов.
  - О, это вы еще с кронпринцем Даргнаром близко не знакомы, - отмахнулась мама. - С ним намного труднее справляться: он гораздо более жесткий и властный. Лорд Ардар мягкий и ласковый по сравнению с ним.
  'Мягкий и ласковый' дракон, словно извиняясь, развел руками, мол, что есть, то есть.
  - Ну, если только по сравнению... - поглядывая на мощного мужчину, недоверчиво протянул мессир.
  Я был полностью согласен с его мнением: младший драконий принц вовсе не производил впечатление игривого котенка. И даже разъяренный тигр явно проигрывал ему в умении рычать. Но кто же станет спорить с моей мамочкой, если даже грозные драконы склоняются у ее ног. Пусть даже эти драконы - ее собственные мужья.
  Папа Ар бросил на меня напоследок многообещающий взгляд и окончательно расслабился под лаской своей жены, запустившей пальцы в его густые волосы, спускающиеся немного ниже плеч. Кажется, экзекуция откладывается, что не может не радовать.
  Но мама не забыла о своем желании пообщаться с соблазнившей меня дриадой. И следующим утром сразу после завтрака она в сопровождении демона и дракона направилась верхом к темнеющему под горами лесу, накрытому магическим щитом. Меня же лорд Ялирден заставил заниматься по полной программе, тем более что после обеда мне предстояли обычные занятия в академии. Мне с трудом удалось отключиться от мыслей, как пройдет знаменательная встреча будущих мамочки и бабушки, и чем это грозит, собственно, мне. Но боязнь наказания от наставника, а именно увеличения и без того почти непосильной нагрузки, сработала в нужном направлении, и я таки смог с головой погрузиться в занятия.
  Когда родители вернулись в замок, меня там уже не было - я был на занятиях в академии. Оно и к лучшему: у них было достаточно времени, чтобы успокоиться и не вываливать на меня свои отрицательные эмоции прямо с порога. А стоило мне вернуться, как меня тут же вызвали на семейный совет, и мама с папой долго и самозабвенно по очереди вправляли мне мозги. Мол, это полная безответственность с моей стороны, заиметь внебрачного ребенка при имеющейся в наличии любимой невесте.
  - А ты подумал, каково будет твоей дочери воспитываться без отца?! - возмущался лорд Ардар. - Ребенку нужна полноценная семья.
  - Дриаду никто насильно в постель не тянул. Даже наоборот, - огрызался я.
  - И как прикажешь мне общаться с внучкой, если она живет на другом конце Иномирья? - расстраивалась леди Лариана. - Я ведь не могу бросить твоего ребенка без внимания - девочка этого не заслужила. Ребенок ни в чем не виноват.
  - А этот вопрос - к Оли. Ей, по-моему, не особо и нужны родственники в вашем лице, - бурчал незадачливый папаша, то бишь я. - И вообще, никакой дочки пока нет. А может и не будет? - Я с затаенной надеждой уставился на родителей.
  - Будет! - в два голоса обрушили мой воздушный замок они.
  Я тяжело вздохнул. У меня в голове никак не укладывалось, что я стану отцом, и все эти рассуждения казались эфемерными и бессмысленными.
  - Все, хватит! Я понял, осознал, проникся и т.д. А теперь дайте мне отдохнуть. Я очень устал, а после ужина мне еще медитировать и делать домашние задания на завтра.
  Я уже конкретно вымотался и с трудом представлял, как буду делать все то, что перечислил. Видимо, мое состояние отразилось на лице, потому что мама резко изменила и тон, и тему.
  - Лир, ты выглядишь совсем выжатым, - обеспокоенно защебетала она. - Тебе стоит побольше отдыхать. Может расслабляющей настоечки тебе перед сном попить, чтобы лучше спалось?
  Я только закатил глаза и молча направился в свою комнату. Сейчас мне требовались только расслабляющая ванна и сытный ужин.
  Родители пробыли в замке еще два дня, в течение которых я учился в совершенстве владеть своей драконьей ипостасью. И тут советы папы Ардара были поистине незаменимы. Он открыл мне столько разных тонкостей и нюансов по управлению драконьим телом в полете - пусть это тело и не было в полной мере материальным, - что без его подсказок я сам никогда бы до них не додумался. Уходил в портал отец безмерно довольным: благодаря моей драконьей ипостаси мы с ним еще больше сблизились. К тому же он явно испытывал гордость из-за того, что его приемный сын стал практически полноценным драконом. Мама же радовалась за нас обоих.
  Прощание получилось теплым, все неурядицы, связанные с дриадой, казалось, были забыты - ну, или засунуты в дальний ящик. И я снова остался один на один с лордом Ялирденом и своими бесконечными, отнимающими все силы занятиями.
  Моя жизнь снова вошла в привычное русло - все четко по расписанию, включая встречи с Риаланой и теперь уже обязательное посещение всех приемов и балов во дворце Великого Мессира. Владыка регулярно интересовался моими успехами, вводил меня в курс дел Огненного мира. И, надо отдать должное, он, похоже, весь Ад нашпиговал своими шпионами. В результате в скором времени я, наверное, знал о том, что происходит даже в самом отдаленном уголочке демонского мира, лучше, чем лорд Сарден, постоянно там находящийся.
  Во время одного из приемов Великий Мессир сообщил, что он отдал приказ об организации отрядов магически перекрашенных во все цвета радуги красноволосых демонов, готовых в любую минуту порталами рвануть в Огненный мир для установления нового режима, то есть моего правления. У меня внутри все сжалось. Хорошо было, пока велись разговоры на тему моего воцарения. Но вот когда дошло до конкретных дел...
  - Не волнуйся! - усмехнулся одними губами Правитель. - У тебя будут прекрасные помощники и мощная армия мессиров. Я не позволю провалиться такому выгодному во всех смыслах плану.
  'Да, это, конечно, здорово утешает', - скептически подумал я, но внешне просто кивнул, соглашаясь.
  Я очень надеялся закончить благополучно этот год обучения у лорда Ялирдена. Но судьба распорядилась иначе. Я прожил здесь уже восемь месяцев по меркам своих родных миров, когда нас с наставником неожиданно срочно вызвали во дворец.
  - Мятежники в Огненном мире перешли к активным действиям и начали захватывать один за другим населенные пункты, - без предисловий начал Владыка. - Император практически полностью ушел в себя и потерял связь с реальностью. Пришло время нам вступить в игру. Лиранден, ты возвращаешься в Ад. Под твое командование поступают подготовленные отряды бойцов, которых мы уже начали переправлять порталами. Пора взять власть в свои руки.
  В этот момент я понял - моя прежняя относительно беззаботная жизнь кончилась. Та ответственность, которая в ближайшее время должна была лечь на мои плечи, по силам не всякому взрослому и умудренному жизнью политику. Но я буду не один, и осознание этого здорово поддерживало и придавало сил и уверенности: у меня все получится. Я хочу сделать Ад мирным и процветающим, и Великий Мессир мне в помощь!
  Через два дня, в течение которых я получал последние наставления и инструкции, взяв за руку немного растерянную Риалану, я шагнул в межмирный портал. Несколько скачков по мирам - и вот мы уже в замке лорда Сардена.
  Следом за мной из портала вышел генерал Толлирен, назначенный командующим войском мессиров. Спустя пять минут мы уже сидели в кабинете отца и составляли план первостепенных действий. Наш удар по мятежникам должен быть быстрым и массированным. Затяжная гражданская война нам не нужна. Ну что ж, покажем, каким может быть гнев на бунтарей, рвущих на части родной мир, единственного во всем Иномирье демоно-человеко-дракона. Такой химеры вы еще точно не видели. А потому трепещите: новый правитель Ада пришел, чтобы взять свое по праву сильного!
  
  Часть 3. Разделяй и властвуй
  
  Глава 1
  
  И закипела работа. Целыми днями вся наша группа, руководившая операцией по подавлению восстания мятежников, носилась туда-сюда, планируя наступления, отдавая приказы и указания, распекая нерасторопных исполнителей. Как оказалось, Великий Мессир организовал в Аду такую обширную подпольную сеть, что я только диву давался. Когда мы вернулись в огненный мир, уже было практически все готово для подавления восстания - иномирные агенты отлично поработали. Сторонники законной власти были сплочены против мятежников, оружие доставлено, усиленная магическая подготовка населения проведена. Нам оставалось только разработать непосредственную тактику и стратегию боев по всему миру, чем мы и занимались.
  Одновременно отец собирал вокруг себя - ну, и меня, соответственно, - самых верных ему представителей аристократии, способных помочь в управлении страной. В созданное им пока еще тайное Собрание Советников вошел отец Риаланы в качестве Советника по финансам и еще несколько высших аристократов, служивших министрами при старом императоре.
  Однако, Главный Советник доверял далеко не всем прежним подчиненным. Очень многие боялись и завидовали ему, строя козни для его смещения. В результате не все должности Советников удалось заполнить верными людьми и пришлось просить временно 'одолжить' нам помощников из мира мессиров. Великий Мессир с легкостью на нашу просьбу согласился. И я все чаще задумывался: а не затребует ли за такую всестороннюю помощь красноволосый правитель слишком многих ответных шагов с нашей стороны? Ведь не из чистого же альтруизма он устроил все это!
  Отец с моими опасениями полностью согласился и, как всегда, потихоньку начал свою тонкую игру, чтобы в будущем не позволить иномирным мессирам диктовать нам свои условия. Он тайно создавал параллельные структуры управления, подбирая надежных демонов. Тут досталась работенка и мне. Я не зря учился в Адской Академии Огня - у меня остались в ней верные друзья из аристократических семей, умные и способные ребята, на которых я вполне мог опереться. А их родители ради того, чтобы их отпрыски приблизились к высшей власти, готовы были буквально на все.
  И вскоре вокруг меня сформировалась отличная команда из молодых и подающих большие надежды демонов, за спинами которых стояли самые богатые и влиятельные рода Ада. Стоит ли говорить, что Главным придворным магом при мне стал отец моего близкого друга Тирмена, а сам Тир - его первым помощником. Дорвена с его неуемной энергией я приставил организовывать доставку всего необходимого на фронт, и он великолепно справлялся с задачами снабжения. Его отец, граф Даорнский, помогал нам финансово и поставкой продовольствия. В общем, подготовка к установлению новой власти шла полным ходом.
  С Риаланой я виделся очень редко, к обоюдному нашему сожалению. Но те редкие минуты, а иногда и ночи, которые мы проводили вместе, наполняли меня новыми силами и энтузиазмом. Риа во всем меня поддерживала и даже помогала увеличивать число наших сторонников. Она и ее мать в разговорах ненавязчиво склоняли к нашим взглядам женщин-аристократок, а те уже тянули за собой сомневающихся мужей. Но самое главное, она любила меня, и ее любовь служила лучшим стимулом к достижению мной престола. Ведь я желал положить к ее ногам целый мир.
  И вот настал главный день - день, в который должна была решиться не только моя судьба, но и судьба всего Огненного мира. От того, какая из воюющих сторон выиграет в этой битве, зависел путь, которым дальше будет развиваться наша империя.
  'Два войска сошлись на бранном поле. И грянул бой - смертельный бой', - как-то так описывали впоследствии наше побоище барды Иномирья. Не верьте! Все было совсем не так. Нет, решающая битва, конечно же, имела место быть, но прежде чем она состоялась мы тихо и бесшумно один за другим планомерно уничтожали отряды мятежников в разных городах и весях. И к тому моменту, когда мы встретились лицом к лицу с противником на поле возле небольшой деревушки с эпическим названием Подколодная, от наших врагов остались, можно сказать, рожки да ножки, ну, то есть жалкие кучки особо упертых и сильно себя дискредитировавших в наших глазах бунтарей. Они прекрасно понимали, что никакого снисхождения от нас не дождутся, что всех их ждет смертная казнь, и оттого готовы были биться не на жизнь, а на смерть в глупой надежде напоследок значительно проредить наши ряды.
  Наивные! Стоило мне с грозным драконьим рыком на огненных перепончатых крыльях сделать над ними круг, как часть мятежников резко передумала нападать на нас и организованной толпой рванула в сторону, прямо противоположную нашему боевому расположению. Однако, нашлись смельчаки, которые попытались сбить меня арбалетными болтами и файерболами, и среди них оказались даже весьма сильные маги. Мой коронный драконий щит, о который разбились все их жалкие потуги, стал для них полной неожиданностью.
  А я вдруг испытал к мечущимся внизу демонам жалость. Ведь они могли бы стать моими подданными, трудиться на благо родного мира. А сейчас они планомерно делали все, чтобы закрепить уже вынесенный им смертный приговор. Но я уже начал ощущать себя императором Ада, хоть и не был пока коронован. И начинать свое правление с показательной казни сотен демонов мне претило. Поэтому я магически усилил свой голос и прорычал:
  - Все, кто добровольно сдастся, публично покается в противлении законной власти и принесет клятву верности новому императору, будут помилованы и смогут дальше вести тихую и мирную жизнь. Всех остальных ждет смерть на этом поле или - в случае пленения - на главной площади столицы. Делайте выбор! Я даю вам пять минут.
  Сначала фигурки на земле замерли, затем постепенно пришли в движение, начали спешно оглядываться и обсуждать мое предложение. Кто-то из магов, тоже усилив магически голос, решил поинтересоваться:
  - А кто будет новым императором?
  Вот, сразу видно, люди уже готовы к конструктивному диалогу. Значит, не все потеряно. И я, выпуская из ладони параллельно земле неслабую струю драконьего огня, - так, ради демонстрации силы, а не чтобы поджарить кого-нибудь, - раскатисто рычу:
  - Я!
  Народ внизу аж присел от неожиданности. Но быстро очухался, и тот же маг опять поинтересовался:
  - А кто вы такой?
  Вот наглец! Со своим будущим императором разговаривает, как с соседом по застолью. Ну, раз уж он так хочет, отвечу. Все равно ведь мое имя будет известно каждому ребенку в Аду.
  - Лиранден аид Тантрос нар Каррад.
  Минута полной тишины и неподвижности со стороны наших врагов, и вдруг в меня летит мощный файербол, заним сразу второй и третий... И кто же это у нас такой смелый? В долю секунды снимаю щит и, вытянув руку к летящим в меня огненным шарам, с удовольствием впитываю родную стихию. Я теперь много чего умею: не зря лорд Ялирден столько со мной мучился. У мессиров магические возможности не в пример выше, чем у простых демонов.
  А тишина по-прежнему стоит такая, что стрекот цикад в траве слышен, и птички в лесу на краю поля щебечут... Красота, одним словом. И все это блаженное спокойствие вдруг нарушается злобным выкриком:
  - Ты!!!
  И голос кажется таким знакомым... Напрягаю свое новое драконье зрение. Да неужели?
  - Какая знаменательная встреча! - не могу сдержать ехидства. - Виларден аид Кирсен! Какими судьбами?
  Лимонные пряди в смоляных волосах старого недруга трудно было не узнать.
  - Спускайся на землю, иномирный выродок! Никогда тебе не стать императором Ада. Возвращайся, откуда пришел!
  В этот момент я заметил, как ко мне подлетели два командира из нашей армии мессиров.
  - Мессир Лиранден, войско ждет приказа наступать. Что нам сказать бойцам?
  - Думаю, скоро все закончится. Я хочу попытаться спасти хоть кого-то из оставшихся здесь демонов. Даю им последнюю попытку сдаться.
  Командиры на своих крыльях с огненными перьями полетели обратно. Мятежники проводили их задумчивыми взглядами.
  - В общем, так! - Я решил, что времени, чтобы подумать, у противников было достаточно. - Я считаю до трех. Все, кто согласен принять меня в качестве нового правителя Ада, отходят во-о-он к тому лесу, - я махнул в сторону темневших вдали деревьев, - и ждут, пока мы не возьмем в плен или не уничтожим особо самоуверенных, решивших противостоять мессирам. - Народ внизу ахнул так, что даже без магии вздох разнесся очень далеко. - Да, в Аду после многовекового перерыва вновь устанавливается власть мессиров - сильная и справедливая. Вам против высших демонов не выстоять. Итак, раз, два...
  Я не успел еще сказать 'три', а большая часть все еще толпившихся на поле мятежников дружно рванула к лесу. Вот что значит правильная мотивация! Так глупо погибнуть никому, находящемуся в здравом рассудке, не хочется. Выходит, те демоны, что остались, либо безумцы, либо зачинщики мятежа и организаторы убийства членов императорской семьи. И уж им-то точно лучше умереть в бою, чем позориться на главной площади перед всем народом. Ну что ж, каждый сделал свой выбор.
  Я пустил в небо вертикальную струю огня, и наступление войска мессиров началось. Ну, как началось? Оно почти сразу и кончилось, потому что в небо взлетел десяток присланных папочками из Подлунного мира драконов, и мы начали методично выжигать оставшихся мятежников. И вот их мне совсем не было жаль. Летающие вокруг мессиры добивали тех, кто пытался сбежать. Поздно, голубчики, вы сделали неправильный выбор.
  В общем, 'героическая битва' на самом деле была откровенной бойней и заняла минут двадцать, не больше. Противопоставить мессирам у мятежников было нечего. После чего парочка наших отрядов оцепила сдавшихся в плен и отконвоировала их порталом в столичную тюрьму - для разбирательства и определения степени наказания. Остальное войско также отправилось в столицу наводить окончательный порядок. К коронации столица должна быть полностью вычищена от затаившихся предателей.
  Я же первым делом направился в кабинет отца в императорском дворце, чтобы рассказать подробности нашей победы, а также отослать соответствующий доклад Великому Мессиру. Главное мы сделали. Мятеж подавлен, зачинщики уничтожены. Осталось дело за малым - короноваться и налаживать в Аду мирную жизнь. Эх, если бы все было так просто! Боюсь, последнее станет для меня самым трудным испытанием.
  
  ***
  
  Подготовка к моей коронации шла полным ходом. Рассылались приглашения, шились наряды, готовилось пышное застолье. Жрецы в главном храме Огня срочно намывали и начищали большой ритуальный зал, а Верховный жрец штудировал древние манускрипты в поисках ритуала коронования мессира. Особенности моей огненной магии требовали совсем иного ритуала, нежели для возведения на трон простого демона. Чистая стихия должна была принять меня как правителя, чтобы в дальнейшем максимально помогать мне в управлении Адом. Ну, или полностью меня покинуть, если я, с точки зрения необузданной стихии окажусь недостойным.
  Иными словами, в случае успешного прохождения ритуала мои магические силы вырастут в разы - если такое со мной вообще возможно, а в случае провала я превращусь в самого обычного, лишенного магии демона. Правда, человеческая и драконья составляющие моей крови оставляли надежду, что полностью магии я не лишусь в любом случае, но останутся мне жалкие крохи. Естественно, последний вариант меня ни в коей мере не устраивал, как и тех, кто вознамерился возвести меня на Адский трон. Потому и озадачили Верховного жреца поисками точного описания ритуала, дабы из-за какой-нибудь нелепой ошибки весь наш план не полетел в тартарары.
  Заправляла всей подготовкой к коронации моя любимая мамочка, которой лорд Сарден как своей жене дал для этого все полномочия. А руководить леди Лариана умела. Слуги, портные, повара, рабочие стонали, но беспрекословно выполняли все ее указания. Да и попробовали бы они не выполнить: мамочка ни с кем не церемонилась, торопясь закончить подготовку в срок, и не один десяток нерадивых или нерасторопных помощников регулярно щеголял подпаленной филейной частью.
  Я же старательно избегал всей этой совершенно ненужной, на мой взгляд, суеты. Гораздо более важным я считал подписание всевозможных указов, договоров, соглашений, призванных в кратчайшие сроки навести в империи порядок и восстановить мир и процветание. Пока что временным правителем Собранием Советников единогласно был избран мой отец. Он-то и подписывал все документы. Но я по ходу дела вникал во все тонкости политической и экономической жизни Огненного мира, готовясь буквально на днях воссесть на трон.
  По вечерам в свои покои в императорском дворце я возвращался, еле держась на ногах от усталости и с опухшей от невероятного количества информации головой. Почти в полудреме ужинал и тут же валился в постель, мгновенно отключаясь. Если бы не тренировки последних лет, я бы в принципе не выдержал бы такой нагрузки. Успокаивал себя мыслями, что это ненадолго, так тяжело будет только поначалу, в переходный период восстановления нормального функционирования всех служб империи. И с воодушевлением поутру продолжал усердно трудиться на благо Родины.
  Чтобы сократить расходы и избежать ненужной траты времени, мы на семейном совете дружно решили совместить коронацию со свадебным ритуалом. Погруженный в государственные дела, Риалану я все эти дни вообще не видел. Да даже вспоминать о ней было некогда: с утра до вечера - сплошная гонка. Но свадьбу я ждал, очень ждал. Я уже предвкушал себя в качестве главы семьи, проводящим вечера перед камином с магическим огнем в большой гостиной, а на ковре посередине комнаты играли бы дети, и Риалана рассказывала им сказки, а бабушка пела баллады о Прекрасной Лариане... Именно об этом я мечтал, плетясь по вечерам в свои апартаменты, глотая в одиночестве ужин и заваливаясь в пустую постель. Скоро, скоро все это закончится, все неприятности останутся позади, и начнется новая жизнь - спокойная и счастливая. 'И откуда у тебя спокойствие-то возьмется, при такой-то должности?', - скептически скривившись, тормозил мои мечтания трезвый рассудок. Правда, насчет 'счастливой жизни' он не возражал.
  И вот наступил знаменательный день, когда я должен был торжественно взойти на престол. Все улицы столицы, украшенной и вымытой к этому дню, были заполнены демонами с волосами всех цветов и оттенков. По обеим сторонам дороги, по которой должен был проследовать императорский кортеж, выстроились ровными рядами воины-мессиры, призванные охранять мою неприкосновенность. Они не были вооружены, совсем. Да и зачем мессиру оружие, если каждый из высших демонов буквально сочился магией? Стоило открытому экипажу, в котором с гордым видом восседал я, появиться в начале очередной улицы, как мессиры дружно поднимали огненные щиты, образующие, сливаясь, единую прозрачную нерушимую преграду между народом и процессией.
  Народ бурно приветствовал своего будущего правителя, а я, безумно уставший за последние дни, сидел и безэмоционально думал, а надо ли мне все это? Я прекрасно понимал, что выбора у меня по сути никогда и не было. Великий Мессир просто поставил меня перед фактом - 'будешь императором', и мне ничего не оставалось как покорно склонить голову - буду, раз так надо. Отец-демон меня всячески поддерживал, не позволяя ни на секунду раскиселиться. Он-то как раз был предельно горд и счастлив, что его единственный отпрыск так высоко взлетел. То, что отпрыск особой радости от этого взлета не испытывает, он считал юношеской блажью и нежеланием принимать серьезные решения.
  В общем, сам того не желая, я в ближайший час должен был стать правителем целого мира. Величественный храм Огня встретил меня благоговейной тишиной, и это несмотря на огромное число ожидающих ритуала аристократов, замерших по обе стороны от центральной дорожки по которой я шествовал в гордом одиночестве. Далеко впереди в большой каменной чаше ярко горел огонь, отбрасывая на стены темного зала без окон алые блики.
  Храм располагался над самым мощным магическим огненным источником в Аду. Когда-то, много тысячелетий назад, на этом месте было возведено первое небольшое святилище, посвященное огненной стихии, а бьющий из-под земли и не сжигающий все вокруг магический огонь заключен в эту высеченную из куска мрамора чашу. С тех пор этот вечный огонь служил гарантом истинности и нерушимости совершенных над ним ритуалов. Поэтому ни я, ни мой отец, ни все наши сторонники так и не поняли, на что рассчитывали мятежники: вряд ли бы захваченную силой власть можно было бы закрепить магически. Источник этого не позволил бы, уничтожив самозванца, посягнувшего на законного правителя. И если бы прежний император, произнесший у этой чаши в присутствии самых близких людей клятву отречения от престола, не сделал бы это добровольно, то и я не смог бы претендовать на престол Ада.
  Верховный жрец нараспев произносит ритуальные фразы, призывая огненную стихию засвидетельствовать принятие нового правителя мира. Я терпеливо стою навытяжку и не могу оторвать взгляда от пляшущих языков пламени. Их игра меня завораживает, словно вводя в транс, и в какой-то момент я вдруг ощущаю, что оказался наедине с любимой стихией, что вокруг никого нет - только я и живой огонь, который манит, зовет к себе. Я тянусь к нему, хочу окунуться в этот источник магической силы, омыться, стать чище. И совершенно непроизвольно протягиваю в чашу с огнем руки, зачерпываю пламя ладонями, умываю им лицо, зачерпываю снова и снова и 'выливаю' его себе на голову, позволяя огненным струям стекать по всему моему телу.
  И такой восторг охватывает меня, такой силой я напитываюсь, словно этот огонь проникает внутрь меня, напояя каждую клеточку тела магической энергией, перестраивая все мое тело так, что оно сливается с огнем, само становится им.
  Прекращается это чудо резко и неожиданно, как будто я выныриваю из омута. Мне жаль расставаться с источником, но я чувствую, что наполнен магией под завязку, и я едва сдерживаю плещущуюся внутри меня стихию. Хорошо, что я уже научился контролировать и сдерживать магические потоки внутри себя, иначе бы разнес весь храм, спалив заодно всю Адскую высшую аристократию.
  Удивленно взираю на жреца, замершего по другую сторону от чаши с выпученными глазами и отвисшей челюстью. Шевелю бровями, пытаясь намекнуть ему, что пора продолжить ритуал. За спиной такая тишина, что аж в ушах звенит. Так и хочется оглянуться и посмотреть, что случилось с наблюдающим за ритуалом народом.
  Наконец жрец 'размораживается' и благоговейно падает передо мной на колени, непрерывно бормоча благодарственные молитвы огненной стихии. Слышу позади шорох, издаваемый многочисленными движениями, а затем снова тишина. Так и подмывает взглянуть: они что там, все на колени встали? Но мужественно терплю, сдерживая любопытство. Я, вроде как, теперь император и должен держать лицо.
  Неожиданно Верховный жрец вскакивает с колен и, возведя руки вверх, кричит на весь огромный храмовый зал:
  - Источник принял его, поприветствуйте нового императора!
  И зал взрывается громовым единым возгласом многих глоток:
  - Слава императору Лирандену! Слава!
  Младшие жрецы выносят из боковой двери корону на бархатной подушечке. Ее золотые зубцы сделаны в форме языков пламени и украшены алыми рубинами и желтыми топазами. Переливаясь на свету, камни создают ощущение живого огня. Верховный жрец водружает корону мне на голову, я поворачиваюсь лицом к своим подданным и снова слышу восторженные приветственные возгласы. Надеюсь, искренних среди них больше, чем произносимых лишь напоказ.
  Да, вот теперь я действительно ощущаю себя императором огромного мира. Внутреннее чувство величия заполняет меня, заставляя еще шире расправить плечи. Но тут Верховный жрец вновь воздевает руки, призывая народ к тишине, и начинается обряд бракосочетания.
  Риалана потрясающе красива в свадебном наряде нежно голубого цвета - в тон ее волос. Я все еще нахожусь под впечатлением от 'купания' в огненном источнике, и добрая половина свадебного ритуала проходит мимо моего сознания. Выныриваю из собственных мыслей, только когда жрец замолкает, выжидательно глядя на меня. Быстро пытаюсь сообразить, что от меня требуется. Жрец одними губами произносит: 'Да!' Твердым голосом громко повторяю за ним. И слышу ответное 'Да!' из уст своей невесты. Жрец велит нам взяться за руки и протянуть их в чашу источника. Рука Риаланы подрагивает. Боится огня или просто волнуется? Ободряюще улыбаюсь ей и ловлю ее ответную робкую улыбку. Огонь нежно ласкает наши ладони, обвиваясь вокруг сцепленных пальцев, соединяя. Растекается по телам, образуя вокруг нас огненный кокон и сливая наши с Риа ауры в единое целое. Затем отступает обратно в чашу и успокаивается, а жрец наконец объявляет нас мужем и женой. С удивлением замечаю, что пряди в волосах Риаланы из синих превратились в алые. Мне немного жаль - очень нравился ее цвет волос. Но зато теперь всем очевидно - благодаря моей ауре, она стала мессиарой.
   На голову новой императрицы Риаланы возлагают венец - уменьшенную копию моего. Корона великолепно гармонирует с новым оттенком волос моей теперь уже жены, и я восхищенно взираю на свою любимую.
  Ритуальная - главная - часть сегодняшнего действа благополучно завершается. Я вывожу свою жену из храма, и нас встречает восторженный рев толпы. Машем руками, приветствуя своих подданных, усаживаемся в экипаж и тем же путем, что я прибыл в храм, отправляемся обратно во дворец - праздновать.
  До самого вечера я ощущаю невероятный подъем сил. Легко выдерживаю и длительные поздравления, и застолье. Если таковым будет постоянная поддержка огненной стихии, то я понимаю, почему она дается императору - в таком состоянии можно горы свернуть, причем в прямом смысле.
  Рядом со мной сегодня все самые близкие и родные люди. Прибыла даже драконья императорская чета - мои приемные бабушка с дедушкой. Мама вместе с тремя моими отцами сидят тесной группой за одним из столиков, дружно выпивая за здоровье императора и молодоженов. Даже намека нет на вражду между драконами и демоном, даже наоборот, они очень весело общаются, смеются и, отбросив этикет, едва ли не обнимаются. У мамы с лица не сходит блаженная улыбка, а когда ее взгляд падает на кого-то из мужей, то в нем плещется такая нежность! Стоп, она и на лорда Сардена также смотрит?! И кронпринц Даргнар, замечая этот взгляд, только довольно ухмыляется?! Мир сегодня точно сошел с ума. Кажется, я перестаю понимать хоть что-то. Но меня-то как раз все устраивает. Я буду только счастлив, если мои отцы наконец-то прекратят враждовать и делить любимую женщину.
  Поздним вечером, нежно обнимая Риалану в своей постели, я вспоминаю все произошедшее за день и улыбаюсь. Кажется, моя жизнь наконец-то входит в столь долгожданное спокойное русло.
  
  Глава 2
  
  Русло новой жизни оказалось на редкость извилистым. Мне приходилось постоянно лавировать между разными политическими решениями, государственными деятелями, дипломатами, валом повалившими в наш мир из Иномирья, едва ситуация в Аду немного утряслась. Лорд Сарден пребывал при мне практически непрерывно, давая советы, направляя, но еще чаще принимая решения вместо меня, я же только подписывал своим августейшим именем соответствующие указы. Отцу с его колоссальным политическим опытом я доверял абсолютно и полностью. Я знал совершенно точно - мне он никогда не навредит. А вот укрепить мое положение на троне Ада очень даже поможет. Как следствие, именно Главный Советник стал моим наставником на нелегком пути правления целым миром.
  Папочки-драконы тоже не оставили меня наедине с проблемами. Они прислали мне в помощь большой отряд воинов-драконов, с помощью которых нам удавалось весьма успешно отлавливать не попавших под основной удар заговорщиков, подавлять организуемые ими мелкие бунты и конвоировать пленных в места отбывания наказаний.
  Увы, мне приходилось также подписывать указы о смертной казни. От этого мне становилось не по себе. Я привык побеждать и уничтожать врагов в честном бою, а такое вот бумажное отдание на казнь, пусть даже и виновных, вызывало устойчивое отвращение. В такие дни я возвращался домой мрачный и злой. И только безграничное терпение Риаланы, ее спокойствие, ласка, желание во всем поддержать позволяли мне расслабиться и смириться с неизбежностью подобных шагов от правителя.
  Жизнь в Огненном мире постепенно налаживалась. Мои друзья по Академии вернулись к учебе. Им оставался всего месяц до экзаменов, и я уже определил место их летней практики в магическом отделе при дворце. Верных мне демонов следовало держать как можно ближе к себе, чтобы было на кого опереться в любую минуту. Тир и Дор сияли от гордости, а в лице Главного придворного мага в благодарность за дружбу с его сыном я получил преданного архимага, обеспечивающего надежную защиту дворца.
  И все вроде бы шло совсем неплохо, но на душе у меня постоянно было неспокойно. И причина этого беспокойства крылась в непрекращающемся противостоянии самых близких мне людей - членов моей семьи. Отцы, которые за время моего утверждения у власти неплохо поладили и отлично сработались, стоило ситуации немного успокоиться, вернулись к прежнему противостоянию. Они, как всегда, очень ревниво относились к моей матери и не желали ею делиться. При этом мне просто необходима была ее регулярная поддержка в Аду, а особенно она требовалась новоявленной императрице Риалане. Драконы же категорически не желали отпускать любимую жену в Огненный мир, помимо определенных магическим договором с лордом Сарденом пары недель. А столь короткого промежутка времени нам совершенно не хватало. И как решить эту проблему, я совершенно не представлял.
  Конечно же я периодически пытался поговорить на эту тему с отцами - и с драконами, и с демоном. Но упертость тысячелетних высокопоставленных особ просто зашкаливала, и юному демону в моем лице каждый раз приходилось с тяжелым вздохом отступать. Правда, я еще старался потихоньку настраивать на мирный лад мою мамочку, но Прекрасная Лариана сама страдала от постоянных склок между своими мужчинами. Оставалось только ждать и надеяться, что эта неприятная ситуация сама рано или поздно разрешиться. Хотя мне, естественно, хотелось, чтобы это было 'рано'.
  Лариана
  
  Я сидела в кресле в своей гостиной и демонстративно не обращала внимания на Ардара, который мне предлагал, то один фрукт, то другой, то пирожное с вкуснейшим чаем. Ябыла непреклонна. Сидела и пялилась в окно.
  - Лари, ну пойми, у нас сердце разрывается от мысли, что ты хоть один лишний день проведешь в обществе этого интригана. Я, как только представляю, что он прикасается к тебе, ласкает... - раздался утробный драконий рык. - Да я его на куски разорвать готов, заживо спалить и по ветру развеять!
  Я не выдержала и бросила короткий взгляд на мужа. На лице младшего драконьего принца отразилась такая мука, что я почти сдалась. Но в том-то и дело, что всего лишь 'почти'.
  - А ты понимаешь, как у меня душа болит за Лира? - взвилась я. - Он мой сын, старший, первый. Ему сейчас, как никогда, нужна моя помощь и поддержка. А я сижу здесь и жду, когда наступят становящиеся уже благословенными дни, и я смогу наконец без скандалов с вами отправиться в Ад и пробыть там аж целых две недели! А что такое - две недели? Что серьезное можно сделать за такой короткий срок? Практически ничего! Ускоренный 'курс юной императрицы' провести? - Я возмущенно фркнула.
  - Лари, но ведь, кроме Лира, у тебя есть и другие дети, есть я и Дарг, и нам тоже необходимо твое внимание и присутствие, - попытался вразумить меня Ардар. Но я почему-то не вразумлялась.
  - Вы сидите тут в полной безопасности. У нас в семье все прекрасно. Когда я уезжаю, дети остаются под присмотром опытных гувернанток и нянь, а едва я возвращаюсь, как все внимание посвящаю и детям, и тебе с Даргом. Но вам все мало! Еще в клетку меня посади и цепью прикуй, чтобы вообще всегда была в прямой досягаемости!
  Я разозлилась. Очень сильно разозлилась. Так, что с кончиков пальцев начали срываться искры, готовые в любой момент превратиться в струю пламени, или молнию, или файербол, или... да во что угодно, способное разнести всю комнату по камушку. И ведь прекрасно знала, какие чувства испытывают драконы к своей единственной, но материнский инстинкт, гнавший меня за грань родного Подлунного мира, затмевал все разумные доводы мужа.
  А еще, и это чувство было для меня в новинку, меня тянуло к Сардену. Похоже, магическая клятва сделала свое дело, и регулярно видеться с ним и, чего греха таить, получать наслаждение от близости, вошло у меня в привычку. Я вдруг стала все чаще вспоминать этого невероятного демона, который в свое время испоганил мне всю жизнь, но сейчас с такой безграничной любовью опекал нашего с ним сына. Он действительно любил Лира и помогал ему всем, чем мог. Сейчас в жизни нашего сына он играл намного большую роль, чем я, и это заставляло меня испытывать непонятную ревность, рваться в Ад, чтобы быть рядом с Лиром. И то, что я понимала свои мотивы, вовсе не означало, что я могу легко справиться с этим своим желанием.
  И сам демон, похоже, сумел-таки проникнуть в мою душу. Когда я долго не виделась с Сарденом, то ловила себя на мечтах, как погружаю пальцы в его роскошные смоляные волосы, перебираю алые пряди, смотрю в темные глаза и ловлю в зрачках алые отблески его желания, его страсти. И тогда желание прижаться к его губам, захватить их в сладостный плен становилось настолько острым, что я едва не стонала от возбуждения. И парочке моих весьма темпераментных мужей лишь ненадолго удавалось приглушить мое желание близости с демоном, которое, едва мужья оказывались вне досягаемости, разгоралось с новой силой. Хорошо еще, что Ардар с Даргнаром были не в курсе этих моих душевных и телесных страданий, иначе точно заперли бы в клетке.
  Конечно, я могла бы легко сбегать в Ад во время отсутствия дома мужей. Но обманывать самых дорогих и любимых мужчин я бы ни за что не стала. Слишком тяжело драконы переживали бы предательство Единственной. Поэтому пыталась мирно решить вопрос о моем более частом посещении Ада.
  Пока получалось из ряда вон плохо. Ни Ар, ни Дарг моих стремлений не разделяли и сопротивлялись, как могли, пытаясь достучаться до моих разума и чувств. Ни разум, ни чувства, затуманенные любовью к сыну и его отцу-демону, откликаться на их призывы, похоже не собирались. В результате я была уже не пределе душевных сил, и мое раздражение все чаще прорывалось при общении с мужьями. Я честно старалась сдерживаться. Но едва разговор так или иначе касался Ада... Да, меня начинало тихо потряхивать, и я срывалась на почти неповинных мужьях. 'Почти' - потому что именно из-за их собственнических инстинктов я ничем не могла сейчас помочь сыну.
  Последней каплей, переполнившей чашу моего терпения, стал неожиданный приход в Подлунный мир Лира накануне вечером. Сын вышел из звякнувшего охранным заклинанием на весь замок Каррад межмирного портала исхудавшим, осунувшимся, с синяками под глазами, и мое материнское сердце не выдержало.
  - Мам, нам очень нужна твоя помощь. Риалане по статусу положено не реже двух раз в год проводить особый 'прием императрицы'. И сейчас подошло время, когда откладывать уже нельзя.
  Напоив сына чаем в спокойной, далекой от императорского дворца обстановке, пообещала завтра же решить с мужьями этот вопрос. И вот теперь сидела и выясняла отношения с Ардаром. Я знала, что, в конце концов, он не выдержит и сдастся, разрешив мне творить все, что вздумается, но при этом ему будет очень больно. А поскольку доставлять страдания самому любимому мужчине во всех мирах совершенно не желала, то и пыталась хоть как-то смягчить весть о моем отбытии в Иной мир - решение-то я уже приняла.
  Ардар, выслушав мою тираду, не произнес ни слова. Но в его глазах застыла такая тоска, словно он прощался со мной навеки. Такой взгляд я вынести не могла. Рванула к мужу, обняла его крепко-крепко, прижалась, положив голову ему на грудь.
  - Ар, ты же знаешь, как я люблю тебя. Я никогда не уйду от тебя и от Дарга. Просто позволь мне быть немного свободней. Пожалуйста!
  Руки мужа дрогнули и опустились мне на талию, прижимая еще крепче к мощному телу дракона.
  - Ты только возвращайся побыстрее, - прошептал Ардар мне на ухо, сдаваясь.
  - Конечно, родной! Как только устрою там все, что нужно, сразу домой.
  Твердые губы мужчины накрыли мои в требовательном и в то же время невероятно сладостном поцелуе. И очнулась я, только когда моей спины коснулось бархатное покрывало на нашей огромной кровати. И как ему удается каждый раз так затуманивать мне голову? Эта мысль мелькнула и пропала, похороненная под наплывом чувств - острых и сладких, заставляющих с головой погрузиться в мир любви и наслаждения.
  Когда спустя пару часов сытый и довольный Ардар покинул дом, отправившись во дворец, я быстро собралась и покинула Подлунный мир. Не успела я отдышаться, выйдя из портала в доме Сардена, как оказалась в плену других мужских рук, а мне на лицо упали черно-красные пряди демона.
  - Родная, я так ждал тебя! - прошептали красивые губы мужчины, едва оторвались от моих.
  А я начала таять. Выполнила наконец свое желание и запустила пальцы в роскошные волосы Сардена.
  - Я тоже скучала, очень! - так же тихо ответила ему.
  Демон замер - явно не ожидал от меня подобного откровения. А затем я вдруг оказалась прижатой его сильным телом к стене, и наши поцелуи и ласки приняли совсем иной оттенок. Еще чуть-чуть, и мы бы слились в чувственном танце, даже не удосужившись добраться до кровати. Но наш порыв неожиданно прервало чье-то покашливание.
  Я ощутила, как тело демона напряглось, зубы сжались, скулы заострились, а глаза очень недобро сощурились. Интересно, какому самоубийце пришло в голову прервать Сардена в такой момент и, главное, в его собственном доме? Мужчина медленно повернулся к нарушителю спокойствия, а я, оправив платье, осторожно выглянула из-за его спины. Увиденное заставило мои брови удивленно взметнуться вверх.
  В дверном проеме стояла привезенная нами из Иномирья юная драконица - рабыня Сардена - и исподлобья взирала на своего господина. Щеки девушки заливал яркий румянец, но губы были упрямо стиснуты и весь вид выдавал решимость.
  - Что случилось, Даррина? - обманчиво-ласковым голосом поинтересовался у девушки ее хозяин.
  - Прибыл курьер из швейной мастерской, привез ваш новый костюм для предстоящего 'бала императрицы', - угрюмо отрапортовала драконица.
  - И ради такой мелочи ты посмела влезть, когда я встречал любимую женщину?
  От змеиного шипения демона даже у меня по спине пробежался неприятный холодок. Девушка, похоже, испытала примерно то же самое, потому что зябко передернула плечами, однако взгляда не отвела.
  - Да, милорд.
  - Запомни на будущее: никогда не лезь ко мне со всякой ерундой. Особенно, если я занят неотложными делами.
  - А встречать леди Лариану - это неотложное дело? - немного резковато ответила Даррина, и что-то меня в ее вопросе насторожило. Интонация?
  - Все, что связано с леди Ларианой - неотложно! - жестко ответил ей Сарден. - Свободна!
  Он отвернулся от девушки, словно она уже успела испариться. Драконица едва слышно недовольно фыркнула, развернулась и поспешила удалиться.
  - Прости, Лари, - Сарден явно был расстроен. - Наглая девица! Руки не доходят заняться ее воспитанием.
  - Ничего, она научится вести себя. Ей очень нелегко - она совсем одна здесь, ей некому помочь...
  - В няньки ей я точно не нанимался, - недовольно скривился демон. - Ладно, пошли выпьем чайку да отправимся во дворец. Риалана там уже готова в уныние впасть.
  - Кстати, а почему ты не во дворце? - дошло вдруг до меня.
  - Лир вчера сообщил, что ты должна прибыть. Я не мог это пропустить.
  Голос демона приобрел бархатистую мягкость, лаская мой слух и вызывая очередную волну желания. А Сарден уже снова заключил меня в объятия и целовал в шею, прикусывал мочку уха, прокладывал дорожку из поцелуев по плечу...
  - Нет, так невозможно! - рыкнул он, подхватил меня на руки и быстро понес прочь из портальной комнаты, вверх по широкой лестнице, в свою спальню. Возражать мне почему-то совсем не хотелось.
  Спустя полчаса мы расслабленно нежились в постели. Сарден, подставив руку под голову, лежал на боку и, с мягкой улыбкой на губах, выводил пальцем с черным когтем узоры на моем животе.
  - Лари...
  - Ммм?
  - Давно хотел с тобой поговорить.
  - Ммм???
  - Мы родители императора Ада, но любой демон может видеть, что мы не пара, наши ауры разделены...
  - Иии?.. - Я удивленно посмотрела на обнаженного мужчину, лежащего рядом.
  - Нам с тобой необходимо пожениться. Чтобы Лира никто не посмел назвать бастардом.
  Предложение Сардена вогнало меня в ступор. Я лежала и растерянно хлопала глазами, не зная, что ему ответить. Наконец, попробовала возразить:
  - По-моему, это никому в голову не придет. Его боятся, перед ним преклоняются независимо от его происхождения.
  - Это сейчас, пока еще свежи воспоминания об уничтожении им мятежников. А что будет через десять-двадцать лет, через сто? Всегда найдутся недовольные правлением императора, которые начнут вытаскивать на свет любую скрытую доселе грязь. А император-бастард... Ты сама все прекрасно понимаешь.
  Да, я понимала. За свою жизнь я повидала немало придворных интриг и осознавала, что Сарден абсолютно прав. Но вот выход, который он предлагал, казался мне совершенно нереальным.
  - Сар, я уже замужем. Дважды. - Напомнила я демону.
  - Я много думал и решил, что согласен стать третьим. Хотя необходимость делить тебя с драконами меня совсем не радует.
  - Пока что это им приходится делить меня с тобой, - хмыкнула я. - Принцы никогда не позволят нам с тобой магически соединиться. Ведь я соединена с ними, а значит, твоя аура накроет и их.
  - А их аура - меня. - Демон скривился. Подобная мысль явно вызывала у него неприятие. - Но ради благополучия Огненного мира вообще и Лира в частности я готов пойти на такую жертву.
  - Ой-ой-ой, сколько пафоса! Боюсь, мои мужья на такую жертву с их стороны не согласятся.
  - Я готов их убеждать, долго и упорно. Лари, это единственное решение, которое позволит нам с тобой быть вместе в любое время, когда мы захотим. Когда мы с тобой поженимся, я сразу разорву наш магический договор. Ты станешь свободной.
  - Ты же знаешь, насколько драконы упертые. Они ни за что не станут делить свою Единственную с кем-то...
  - Они уже это делают, - прервал меня Сарден. - И сейчас они от этого только теряют. А я предлагаю им свою огненную силу в дополнение к их драконьей магии.
  - И будешь так же пользоваться их силами.
  Я тяжело вздохнула. Ситуация с магической клятвой меня, откровенно говоря, сильно напрягала. Я могла делать вид, что все нормально, что я смирилась. Но на самом деле я чувствовала себя почти рабыней, обязанной под страхом смерти выполнять условия этого договора, подчинять всю свою жизнь и жизни членов моей семьи распорядку, установленному Сарденом. Поэтому лично для меня предложение демона выглядело вполне привлекательным. Все равно ведь в наших отношениях и с ним, и с драконами почти ничего не изменится. Только исчезнет принуждение, я стану свободно распоряжаться своим временем. Но это также поставит во взаимную зависимость друг от друга демона и двух драконов. Сарден - чему я крайне была удивлена - согласился на такую жертву, драконы же вряд ли пойдут на такое.
  - Лари, я поговорю с ними, буду убеждать, доказывать, но - ты меня знаешь - в конце концов, добьюсь своего. И будет лучше, если мы все придем к согласию как можно быстрее. Лучше для всех нас. И Ардар, и Даргнар прекрасно знают, что, если я что-то задумал, то от своей цели не отступлю и буду использовать любые методы для ее достижения, в том числе и запрещенные. Им придется смириться.
  Я тяжело вздохнула. А что тут скажешь? Способности и возможности Сардена были нам всем прекрасно известны. Да он их и не скрывал. Вообще, то, что этот демон пошел по пути переговоров, уже удивляло. Вспомнить хотя бы, как нагло он выкрал меня у драконов прямо накануне свадьбы, и станет понятно, что Сарден сейчас готов поступиться многими своими принципами. И все это ради того, чтобы быть рядом со мной. Это очень подкупало.
  - Ладно, попытайся, конечно. Но, если честно, в успехе твоей затеи я совсем не уверена.
  - Главное, что ты согласна принять мое предложение. Остальное только дело техники, - просиял красноволосый интриган. - А сейчас нам пора отправляться во дворец. Валяться с тобой в постели, конечно, очень приятно, но дела, увы, за нас никто не сделает. Зато вечером нам никто не помешает продолжить.
  Сарден поднялся с кровати и направился в ванную. Я последовала за ним: времени действительно было мало. А спустя час я уже вовсю наставляла Риалану, как лучше организовать прием. Работы было невероятно много, и в дом Сардена я вернулась уставшая и измотанная. В результате я со спокойной совестью завалилась в свою постель и сразу отключилась. И только глубокой ночью на миг очнулась от сна, ощутив сильные мужские руки, обнявшие меня со спины и притянувшие к горячему телу демона. Так мы с Сарденом и проснулись наутро в тесных объятиях.
  
  ***
  
  День приема неумолимо приближался. Мы с Риаланой, как, впрочем, и помогающие нам слуги, сбились с ног. Но нам все же удалось закончить приготовления вовремя.
  Я уже заканчивала наряжаться, когда за мной зашел Сарден.
  - Дорогая, ты, как всегда, великолепна! - восхищенно прошептал он мне на ушко, из-за спины разглядывая мое изображение в зеркале.
  Я довольно улыбнулась и, мурлыкнув, потерлась щекой о его щеку, за что получила нежный поцелуй в шею. Все-таки ухаживать за женщиной так, как это делал Сарден, у моих драконов не получалось. Ардар и Даргнар были по природе своей более жесткими и суровыми, но и более открытыми, честными и прямолинейными. Сарден же с врагами был подобен очень опасной, ядовитой и невероятно хитрой змее, которая наносила жесткий удар в тот момент, когда никто не ожидал, и таким образом, который никто не мог предположить. Но со мной этот демон обращался настолько нежно, ласково и заботливо, что я в последнее время растаяла окончательно, почти забыв о прежней ненависти к нему.
  И главной причиной такой метаморфозы моего сознания было, несомненно, отношение Сардена к нашему сыну. Сар Лирандена просто обожал. Он не выказывал это особо открыто, но то, что за последние два года демон сделал для своего сына, было красноречивее любых слов. За Лира Сарден был готов жизнь отдать, и ради его благополучия мог, не задумываясь, переубивать половину демонов Огненного мира. Что он едва и не сделал в попытке максимально зачистить Ад от приспешников бунтарей. И только наше с Лиром вмешательство не позволило Главному Советнику устроить бойню. И сейчас отец был лучшим помощником и наставником своего сына-императора Ада в сложнейшем деле управления демонами.
  Мы с Сарденом, одетые, как всегда, в черно-алые фамильные цвета семьи Тантрос, спустились в холл. Там нас уже поджидала, нервно сминая подол платья, Даррина. Девочка так умоляла меня взять ее с собой на праздник, что я согласилась. Я прекрасно понимала, что драконица всю свою жизнь в Викандии провела в императорском дворце, и сейчас, находясь почти в заточении в доме своего хозяина, очень тосковала по прежней жизни.
  Надо сказать, Сарден о ней по-своему заботился: девочка ни в чем не нуждалась, у нее были и наряды, и украшения, и даже в ближайший городок она регулярно выходила прогуляться, правда, всегда в сопровождении кого-нибудь из слуг. Но делал это демон совершенно равнодушно по отношению к девушке - лишь бы она не донимала его и не мешала жить. Рабыня Сардену была совершенно не нужна, но что с ней делать он так и не придумал. Да и некогда ему было заниматься подобной ерундой. А Даррине было явно скучно в мрачном имении Главного Советника.
  Поэтому я уговорила Сардена взять ее с собой на прием императрицы. Пусть она немного развеится, потанцует. А вдруг, девушка приглянется кому-нибудь из демонов, и он решит взять ее в жены? Все-таки рабства как такового в Аду не было, а раба на весь мир было всего два, и то Даррину можно было назвать рабыней весьма условно. Мы бы с Сарденом даже приданое ей неплохое дали бы, лишь бы пристроить девочку в хорошие руки.
  Я с интересом оглядела драконицу. Небесно-голубое платье в точности повторяло цвет ее глаз, а золотые локоны, убранные в сложную прическу, украшенную шпильками с голубыми алмазами, открывала нежную шейку, подчеркнутую легким колье с такими же камнями. Вся девушка выглядела настолько чистой, нежной и очаровательной, что невольно притягивала к себе взгляд. Я тепло улыбнулась ей, стараясь поддержать и успокоить явно нервничающую драконицу.
  - Даррина, ты выглядишь просто потрясающе! Все мужчины будут просто падать у твоих ног.
  - Спасибо, леди Лариана, вы очень добры, - ответила девушка и бросила короткий нервный взгляд на Сардена.
  Я слегка удивилась такой реакции, но у меня тут же все вылетело из головы, потому что Сарден настойчиво потянул меня за руку в сторону портальной комнаты:
  - Лари, нам надо поторопиться! Даррина, не отставай!
  Он только едва мазнул взглядом по прекрасной драконессе и, похоже, тут же забыл о ней. Девочка торопливо засеменила за нами.
  Из портального зала дворца мы сразу направились в бальный, но пошли не к главному входу, через который заходили объявляемые распорядителем гости, а к тому, который располагался позади тронов императорской семьи. Поприветствовав поклонами-реверансами, как положено, императорскую чету, мы с Сарденом уселись на предназначенные для нас кресла слева от трона Лирандена. Я, перейдя на магическое зрение по старой многолетней привычке тут же начала сканировать пространство на предмет возможной опасности. Сарден, почувствовав мое напряжение, мягко взял меня за руку и усмехнулся:
  - Ты, как всегда, неподражаема! Зал полон надежными охранниками, а ты все равно ищешь врагов.
  - Привычка, - пожала я плечами. - И поверь, ни у одного из твоих охранников нет такого опыта в магической охране императора, как у меня. - Я взглядом указала на скрытый среди цветов у подножия трона никому не заметный, кроме нас, амулет воздушно-земляного щита, который я или Лир готовы были активировать в тот же момент, как возникнет какая-нибудь опасность.
  - Я очень рад, что ты так заботишься о нашем сыне, - прошептал он, наклонившись к самому моему уху, отчего по коже побежали мурашки. - За одно это я простил тебе и побег, и разрыв наших аур, и все то, что мне пришлось вынести по твоей вине.
  Я сразу напряглась и, почти не разжимая губ, прошипела:
  - Сарден, не начинай! Ты получил то, что заслужил.
  А этот несносный демон неожиданно весело рассмеялся, заставив нервно оглянуться на него стоящих неподалеку придворных.
  - Ты такая страстная, моя Лари! - мурлыкнул он, обдавая дыханием кожу на шее. - Вот так бы и схватил тебя прямо сейчас и уволок в свои дворцовые апартаменты. Эх, как жаль, что придется терпеть, пока закончится этот бал!
  Он тяжело вздохнул, но в его глазах сверкали веселые алые огоньки, выдавая одновременно его желание.
  - Сар, не отвлекайся от своих непосредственных обязанностей! - попеняла я ему. - Придворные и так уже косятся на тебя, не зная, чего ожидать от веселящегося Главного Советника. Наверняка уже мысленно гадают, чья голова полетит следующей.
  - Разве я настолько кровожадный? - сделал круглые глаза продолжающий веселиться демон.
  - Нет, ты еще хуже, - припечатала я и отвернулась, принимаясь снова магически осматривать зал.
  Пока все шло спокойно и по плану. Поток прибывающих гостей уже подходил к концу, и скоро должны были начаться танцы. Честно говоря, мне очень хотелось сегодня расслабиться. В конце концов, я столько сил и нервов потратила на подготовку этого праздника, что вполне заслужила немного веселья. Поэтому, едва зазвучала музыка, как я потянула Сардена за рукав, приглашая, вопреки всем правилам, его потанцевать:
  - Надеюсь, ты не откажешь в танце своей бывшей жене? - проворковала я с улыбкой.
  - Будущей, Лари, будущей жене! - поправил меня демон. - С большим удовольствием, дорогая.
  И мы закружились в быстром танце. Партнером Сарден был великолепным, да и мы столько раз с ним танцевали за свою жизнь, что чувствовали друг друга на уровне интуиции. Танец нам обоим доставлял невероятное удовольствие. Поэтому, когда прозвучал последний аккорд, мы замерли со счастливыми улыбками на лицах. Сарден нежно поцеловал мне руку и хотел уже проводить к нашим местам на тронном возвышении, но я захотела остаться внизу, в зале, чтобы еще танцевать и общаться с придворными. Мне совсем не хотелось чувствовать себя привилегированной особой, а просто развлекаться и получать удовольствие от бала.
  Мой демон не возражал. Я только послала слугу к Даррине, которая продолжала стоять за нашими с Саром креслами, не смея без приказа спуститься вниз, с указанием, чтобы девочка развлекалась, как пожелает. Убедившись, что драконесса уже оказалась в гуще внимания местных демонов, я успокоилась и отправилась танцевать следующий танец со своим новым родственником - министром юстиции, отцом Риаланы.
  Потом я еще не раз танцевала и с Сарденом, и с другими партнерами. И когда прозвучало объявление белого танца, быстро направилась к стоящему неподалеку Сардену. Я была уверена, что никто из придворных дам не решиться пригласить внушавшего всем благоговейный страх Главного Советника. И едва не впала в ступор, когда, не успев дойти до своего демона буквально пару шагов, увидела неожиданную соперницу. Приглашая на танец своего господина, перед Сарденом присела в реверансе юная драконица.
Оценка: 7.74*12  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | П.Эдуард "A.D. Сектор." (ЛитРПГ) | | Ф.Достоевский "Отморозок Чан" (Постапокалипсис) | | Д.Сугралинов "Level Up 2. Герой" (ЛитРПГ) | | Ю.Журавлева "Мама для наследника" (Приключенческое фэнтези) | | С.Суббота "Свобода Зверя. Кн.3" (Любовное фэнтези) | | Т.Мирная "Снегирь и Волк" (Любовное фэнтези) | | М.Анастасия "Обретенное счастье" (Фэнтези) | | А.Емельянов "Мир Карика 3. Доспехи бога" (ЛитРПГ) | | Галина Осень "Начать сначала" (Фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"