Зубарева Анна Николаевна: другие произведения.

Тайна проклятия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Настя вполне довольна тем, что имеет, но судьба преподносит ей еще один подарок - жениха, красивого молодого человека, к тому же баснословно богатого. Готовясь к предстоящему торжеству, невеста в поисках свадебного платья случайно посещает агентство под названием "Узнай свою судьбу". Там в хрустальном шаре она видит образ женщины в черном одеянии, та предостерегает девушку от предстоящего брака, предрекая ей гибель. Вслед за этим с героиней происходит еще одно событие, оно более чем пророчество призрака убеждает Настю в том, что свадьба не должна состояться. Однако жених ничего не хочет слышать о расторжении их помолвки, он настойчиво умоляет возлюбленную стать его женой. Девушка непреклонна в своем решении. Тогда молодой человек прибегает к последнему средству, убедить ее, он открывает тайну о себе, и та сдается. В назначенный срок, с подобающей для жениха и его круга помпезностью, свадьба состоялась. Отныне жизнь героини в опасности, одно покушение следует за другим. Кому она мешает и почему? Жанр любовного романа перекликается с детективным стилем и мистикой. Только на последних страницах романа читатель узнает, кто же преступник и почему призрак женщины в черном одеянии является Насте.


  
  
   Тайна проклятия.
  
   1.
  
  -- И так, ты все же выходишь за него замуж?! А я так мечтала, видеть тебя своей золовкой, но ты даже не захотела с ним познакомиться! И это лучшая подруга, - по голосу Жанны можно было понять, что она на самом деле сердится, - в прочем и мой двоюродный братец ни разу не изъявил желания с тобой встретиться. Ладно, не обижайся, - более миролюбиво продолжила она, - если бы кто другой был твоим избранником, - последовал огорченный вздох, - но твой Владимир мне почему-то неприятен.
  -- Просто ты так мало знаешь его, - Настя не приняла всерьез сердитый тон собеседницы, - но я тебе звоню не только для того чтобы сообщить о свадьбе, мне хочется, чтобы организацией свадьбы занялось именно твое агентство.
  -- Шутишь?! Агентство! Громко сказано, ты же знаешь, что я только открыла свою фирму, кстати, благодаря именно моему кузену. Со стороны Сергея это был царский подарок. Только опыта у меня и моих двух помощниц кот наплакал. Организовать свадебное торжество такого уровня?! Извини я не сумасшедшая, чтобы браться за это! Ты сама-то понимаешь, в каком кругу вращается твой будущий муж?!
  -- Ну, в общих чертах, - со смехом ответила подруга, - а по большому счету мне все равно, что он неприлично богат! А то, что ты займешься моей свадьбой дело решенное, завтра вечером я буду у тебя в офисе после восьми, дождись меня. - Настя поспешила отключить телефон, не давая возможности собеседнице возразить.
   Новоиспеченная невеста вовсе не лукавила, ей, в самом деле, было все равно богат ее жених или нет. Сама она была из обеспеченной семьи. Ее дед Борис Васильевич Лыков был главным зоотехником известного племенного конезавода "Еланский". В 90-х годах завод потерял статус государственного, и его поля на паи были розданы сельчанам. Одновременно упал спрос на лошадей. Борис Васильевич не растерялся в это сложное для всей страны и ее граждан время, там же в Самойловском районе Саратовской области выкупил несколько таких паев, приобрел три конематки и жеребца. Сын и невестка, родители Насти, подключились к семейному бизнесу. В первое время все приходилось делать самим, но тяжелый труд дал свои результаты. Сейчас это был небольшой конезавод, на котором содержалось до пятидесяти маток и жеребцов русской рысистой породы. Жеребята успешно продавались на ипподромы в России, а также за рубеж. Вопреки ожиданиям деда, внучка не поддержала семейной традиции, не став ни зоотехником, как он сам, ни ветеринаром, как ее родители. Она могла бы быть и отличной наездницей прекрасно держалась в седле, умело входила в ритм лошади. Знала, как обращаться с этими благородными животными, находя к каждому подход. Несмотря на внешнюю мягкость, для нее ничего не стоило объездить самого норовистого скакуна, проявляя твердость и непреклонность. Но девушка предпочла занятие рисунком и живописью, и к удивлению родных поступила в Московскую Государственную Художественно-промышленную Академию им. С.Г. Строганова на факультет искусство интерьера по специализации художественное проектирование интерьеров. Ее отец Николай Борисович, слывший своим крутым нравом, был взбешен поступком дочери, но, в конце концов, смирился. Буфером, который смягчил ситуацию, послужил Петька младший брат Насти. Ему было тогда всего лишь девять лет, но он вступился за сестру, заявив отцу, что нельзя обижать девочек и что он, когда вырастет, будет помогать родителям, а сестренка пусть рисует, если ей так нравится. За любимицу заступился и дедушка. В итоге для дочери в Москве была куплена однокомнатная квартира, пусть и небольшая, зато расположенная недалеко от "Строгановки".
   Будучи студенткой второго курса, после весенней сессии она помогала родителям на конеферме. Был прекрасный солнечный летний день, Настя занималась заездкой молодого жеребца Антея. Он ни как не хотел обучаться посылам, "козлил", вставал на дыбы, всячески проявлял свою непокорность всаднице. Однако девушка терпеливо заставляла жеребца подчиняться ее воле. Полностью отдавшись этому занятию, она не сразу обратила внимания на стоявшего у манежа молодого человека. Он с восхищением взирал на нее. Ее посадка в седле была настолько грациозна и изящна, что трудно было не обратить внимание. К тому же девушка обладала определенной красотой. Не той, что мы видим на обложках журналов, а той природной красотой, что радует глаз и согревает душу. Заплетенная коса Насти за время выездки расплелась, и ее белокурые волосы рассыпались по плечам, в лучах солнца от них исходил золотистый ореол. Глаза ее горели решимостью навязать свою волю сильному и благородному животному, одержать над ним победу. Весь облик наездницы напоминал прелестную амазонку. Дождавшись, когда она спешилась, и завела лошадь в денник, мужчина подошел к ней.
  -- Вы такая хрупкая, но с такой легкостью управляете этим скакуном, что просто удивительно! - начал он разговор, - а я вот по совету моих знакомых, которые больше меня понимают в этом вопросе, решил посмотреть вашу конеферму. У моего лучшего друга имеется конюшня, и мне хотелось бы тоже завести жеребца.
  -- А вы во всем стараетесь подражать вашему другу? - с усмешкой спросила девушка.
  -- Скажем так, не во всем, но по большей части да, он действительно авторитетный человек и достоин подражания. К тому же и моя фамилия сама по себе предполагает иметь конюшню.
  -- Должно быть, ваша фамилия Овсов, как по Чехову? - продолжала шутливым тоном собеседница.
  -- Нет, - рассмеялся незнакомец, - Лежнев, это вам о чем-нибудь говорит?
  -- Не хотите ли вы сказать, что являетесь потомком того самого помещика Лежнева, что основал в 1884 году наш Еланский конезавод?
  -- Хотите, верьте, хотите, нет, но это так. Владимир Лежнев, - с улыбкой отвечал он, протягивая ей руку для знакомства.
   Так произошла первая встреча Насти с будущим женихом. Молодой человек в это лето приезжал еще дважды, и всякий раз не скрывал своего желания продолжить и развить их знакомство. Несмотря на то, что Владимир вызывал у девушки интерес и симпатию, она тактично дала понять, что развития их отношений не будет.
   Совершенно неожиданно следующая их встреча произошла спустя три года, на выставке ландшафтного дизайна, проводимой в МВЦ "Крокус Экспо". Во время посещения этой выставки, Настю и ее однокурсницу Веру заинтересовал проект основным элементом, которого стала система террас, дополняемая системой полива и освещения. Дизайнерское решение было интересным и смелым. Девушки с восхищением рассматривали этот шедевр садово-паркового искусства, где растения и деревья в совокупности с основными элементами создавали райскую идиллию.
  -- Оказывается вы не только великолепная наездница, но и знаток ландшафтного дизайна, - услышали они за спиной приятный мужской голос. Владимир был не один, рядом с ним была молодая женщина, которая проницательным взглядом окинула девушек. - Светлана Андреевна, благодарю вас, - обратился он, к ней прощаясь, - завтра в девять я буду в вашей студии.
   Оставшись втроем, молодые люди продолжили осмотр выставки. Обходительный и общительный потомок коннозаводчика Лежнева прямо таки обаял и очаровал Веру. Да и Настя, проведя почти целый день в его обществе, почувствовала усиливающийся интерес к нему. С этого дня они стали часто встречаться. Ни с одним из своих кавалеров она не чувствовала себя так свободно и раскованно. Владимир был хорошо образован, разбирался в живописи. У них было много общего. Даже в выборе ювелирного украшения или дамского туалета всегда можно было положиться на его вкус. Несмотря на то, что он являлся владельцем нефтяного бизнеса, причем не малого, доставшегося ему после смерти отца, нисколько не кичился, и лишь иногда в шутку называл себя "нефтяным принцем". Кроме того, его ненавязчивое внимание и забота, безусловно, подкупали. Не прошло и трех месяцев с момента их встречи на выставке, а Настя уже не представляла, как раньше могла жить без него. Владимир занял в ее сердце самое главное место, отодвинув на задний план и родителей, и дедушку, и брата. У девушки было ощущение, что под обаяние возлюбленного попадает любой, кто встречается с ним. Он был очень хорош собой, можно сказать, что красив. Правда красота его была несколько женственной. У него были длинные ресницы, голубые глаза, светлые волнистые волосы. Он походил на ангела с полотен художников эпохи Возрождения. Но при этом в облике не было приторности и слащавости, которые портили бы его. Исключением, пожалуй, была одна лишь Жанна. Она не попала под чары Владимира, более того, было, похоже, что скрывает свое отвращение к нему. Если бы Настя не знала так хорошо свою подругу, можно было бы заподозрить, что та просто завидует ей, и не прочь сама оказаться на ее месте. Но девушка и мысли не могла допустить о таком коварстве со стороны близкого ей человека. Их знакомство произошло почти сразу же, как только Лыкова приступила к занятиям в "Строгонавке", Жанна была уже на втором курсе и была весьма полезна Насте как в учебе в институте, так и в обустройстве в Москве, как коренная москвичка. За пять лет знакомства, дружба девушек усилилась, она проверялась неоднократно на прочность, и ни одна из подруг, ни разу не пожалела, что судьба свела их вместе.
   Владимир любил бывать среди высшей элиты, каковой сам и являлся, посещал самые модные и дорогие клубы Москвы. Настя, как правило, сопровождала его. Молодому человеку нравилось, какое впечатление производит она на мужчин. И та действительно его производила. Роскошные белокурые волосы, вплетенные в косу, зеленые глаза, изумительная фигура, не оставляли равнодушными представителей сильной половины.
   Владимиру хотелось, чтобы на его девушке были самые роскошные наряды и украшения, на покупке которых он постоянно настаивал, но та никогда не принимала таких дорогих подарков. Конечно же, девушка замечала, но не обращала внимания на проявление тщеславия со стороны возлюбленного.
   Прошел уже не один месяц с момента их встречи на выставке. Они по-прежнему никогда не встречались у него или у нее дома, были только в публичных местах, поэтому было неожиданностью, когда в один из субботних вечеров Владимир пригласил ее в свою квартиру.
  -- В этой квартире я жил до смерти отца, потом когда папа умер, мама настояла, чтоб я перебрался в так называемое "родовое гнездо". Но сегодня нам никто не должен мешать, - видно было, что молодой человек сильно волнуется, его голос слегка дрожал. - У меня для тебя сюрприз, сегодняшний ужин я приготовил сам. - В столовой стоял стол, сервированный на две персоны, в вазе красовались ее любимые орхидеи. - Прошу тебя присаживайся. Не знаю, как получилось, но я, очень старался и приготовил твою любимую семгу в сливочном соусе. На гарнир будут овощи.
  -- Я помогу тебе, - она попыталась подняться со стула, но он остановил ее.
  -- Нет, моя принцесса, все сделает твой слуга, то бишь я.
   Рыба оказалось очень вкусной, но Настя ела ее безо всякого аппетита, обстановка была скованной. Никогда еще она не видела таким Владимира, он был напряжен и молчалив. Невольно его напряжение передалось и ей. Казалось, что должно что-то произойти, подобное взрыву, чтобы рассеять неловкость, повисшую в воздухе. Когда с рыбой, наконец, то было покончено, в этой тягостной тишине зазвучал его голос.
  -- Ты наверно уже заметила, что я сильно волнуюсь, поэтому будь, пожалуйста, снисходительной, - он говорил, стараясь не смотреть девушке в глаза. - Я люблю тебя, Настенька. И самое сокровенное мое желание быть твоим мужем. С первого взгляда я понял, что ты создана для меня. - Владимир опустился перед ней на колени, - Прошу не отказывай мне, будь моей женой. - Он поднял на нее глаза, в них отражались мольба и страх.
  -- Я согласна, - с не меньшим волнением произнесла она. Настя ждала этого момента, и как ей казалось, была готова к этому объяснению, не раз она представляла в своем воображении, как это будет происходить. И всегда в тех воображаемых картинах ей удавалось сохранять хладнокровие и рассудительность. Сейчас же, когда, наконец, это произошло, ей едва хватило сил пролепетать слова согласия. Трудно передать состояние, в котором находилось девушка. Это был и страх и радость одновременно. К тому же мужчина был настолько беззащитным, что внутри ее все сжалось от нежности к нему.
  -- Спасибо любимая! - Владимир все еще стоя на коленях, стал осыпать поцелуями ее руки. - Я просто не верю своему счастью! Такая красавица станет моей женой! Все мужчины умрут от зависти, и мой друг тоже. - Ободренный согласием, молодой человек начал приходить в свое, обычное состояние. Вернулись уверенность и чувство юмора.
  -- Уж не тот ли друг, у которого имется конюшня? - рассмеялась девушка, - кстати, ты так и не познакомил меня с этой легендарной личностью.
  -- Вот в день свадьбы и познакомитесь, он слывет любимцем женщин. И в самом деле, я не знаю такой, которая устояла бы перед ним. Не хочу, чтоб и ты попала в его сети. - Он обнял невесту и нежно поцеловал в губы.
   Жених торопил со свадьбой, решено было через две недели назначить день торжества. По традиции, молодые съездили к родителям невесты, где получили согласие и благословение. Нельзя сказать, что Лыковы старшие пришли в восторг от выбора дочери. И не, потому что им не понравился жених, напротив, понравился и очень. А потому что умудренные жизненным опытом они понимали, что находятся в разных социальных слоях общества и знали немало примеров тому, чем заканчиваются такие браки. Но каким-то образом препятствовать замужеству дочери, или отговаривать ее, родители не стали, посчитав, что она вправе сама решать, и делать свой выбор.
   Затем последовало знакомство с матерью жениха. "Родовое гнездо" Лежневых, как и положено, располагалось в Рублево-Архангельском. Величественный особняк произвел на Настю гнетущие впечатление, везде бросалась в глаза роскошь, которая просто "кричала", призывно приглашая обратить на себя внимание, при этом было видно абсолютное отсутствие вкуса хозяев или дизайнера, обустраивавшего это жилище.
   Раиса Ивановна, мать Владимира, поджав губы, неприкрыто рассматривала будущую сноху. Вся усыпанная бриллиантами, она оглядела уши девушки, шею и руки. Отсутствие каких-либо украшений явно вызвало презрение, но вот ее взгляд уловил, с каким обожанием сын смотрит на свою избранницу, она явно смягчилась и приветливо улыбнулась. По всему было видно, что она боготворит свое чадо и примет его выбор наперекор своему.
  
   2.
  
   Лежневы хотели организовать свадьбу с пышностью, соответствующей их положению. Для чего предполагалось привлечь самое дорогое и престижное в этой индустрии агентство. Невеста настояла, что подготовкой главного в их жизни события должны заняться не чужие и равнодушные люди, а близкий ей человек - ее подруга. К тому же Насте хотелось дать возможность Жанне заработать на этом мероприятии. Владимир с радостью согласился с желанием любимой, видя, что сын согласен с невестой, и ему нравиться ее предложение, уступила и Раиса Ивановна.
   На завтра и было запланировано девушкой посещение агентства подруги. А сегодня она занялась поиском свадебного платья по эскизу набросанному ею. Настя уже просмотрела множество каталогов в Интернете, но ничего даже более или менее похожего не нашла. Дальнейший ее поиск продолжился в салонах свадебного платья. Среди множества красивейших платьев, не было того, которое она с радостью одела бы. Уставшая и несколько разочарованная девушка решила посетить последний на сегодня свадебный салон Primavera на улице Новинки. Его она увидела сразу же, это было именно то, что ей хотелось. Удлиненный корсет вручную расшитый дорогим фактурным алансонским кружевом, обрамляющим и фестончатые края лифа. Настя считала, что эти уникальные кружева уже и не существуют в продаже. Многослойная юбка, расширяющаяся книзу, была из сияющего атласа, из-под которого также проглядывали алансонские кружева. Атласный пояс на бедрах венчал юбку и шнуровку сзади изысканной брошью-цветком. Примерив его, она была в полном восторге. Оформив и оплатив заказ, счастливая тем, что нашла желаемое, она вышла на улицу, уже совсем стемнело, вывески и рекламы стали ярче и призывнее. Именно поэтому ее внимание привлекла вывеска "Узнай свою судьбу". Настя не верила разным магам и ясновидящим, но что-то подталкивало ее войти в дверь под этой вывеской. За ресепшеном никого не было, не колеблясь, девушка открыла следующую дверь и очутилась в полуосвещенной комнате. Помещение было похожим на все подобные этому, с обязательной атрибутикой, присущей колдунам и магам. На столе горели свечи, освещая хрустальный шар. Словно зачарованная, не слыша вопроса, обращенного к ней женщиной, находящейся в этой комнате, и не замечая ее, Настя смотрела на блики, отражаемые в шаре. Блики сменились разноцветными искрами и сполохами, и вдруг она ясно увидела женщину в черном одеянии, с пронзительным взглядом черных глаз.
   - Ты собралась замуж за проклятье в пятом колене. Эта свадьба не должна состояться! Откажись, во что бы то ни стало. Бесплодность этого брака может стать твоей гибелью, берегись! - раздался женский голос. - А этой шарлатанке, что таращит на тебя сейчас глаза, скажи, чтоб вернула деньги маме больной девочки, что приходила сегодня. Пусть она направит ее с дочерью в клинику на Миклухо-Маклая к профессору Ушакову, он хороший диагност, только ему удастся определить причину состояния, в котором находится ребенок, и помочь ей.
   Когда потрясенная увиденным и услышанным девушка пришла в себя, в комнате горел свет, испуганная ведунья, стояла перед ней со стаканом воды. Не слушая, о чем она говорит, Настя, словно робот автоматически передала предназначенные для нее слова и, оставив ту в еще более ошеломленном состоянии, чем была сама, вышла на воздух.
   Мысли ее все время возвращались к тем страшным словам, и по дороге домой, и в постели, не давая ей уснуть. Что бы все это значило? Однако не находилось этому никакого объяснения. Списать это на волнение предшествующее свадьбе было нельзя, так как его вовсе не было, наоборот было счастливое ожидание этого события. Измученная бессонной ночью, к утру, она все же уснула.
   На следующий день, происшедшее накануне, выглядело не в таком пугающем свете. Тем не менее, Настя предполагала рассказать об этом Жанне при встрече, сегодня вечером. Ей было интересно, что скажет по этому поводу подруга.
   Агентство подруги представляло собой приемную, где разместились ее помощницы, и кабинет самой хозяйки. Не бог весть что, однако, находилось оно в престижном месте, в современном офисном центре. Раздевшись в пустой приемной, рабочий день уже давно закончился, Настя открыла дверь в кабинет, и не успела она войти, как погас свет во всем здании. Очутившись в кромешной темноте, девушка испуганно вскрикнула.
  -- Не бойтесь, - услышала она мужской голос, - и стойте на месте, а то в темноте можете натолкнуться на мебель. Дайте вашу руку, - его голос зазвучал совсем рядом, - я проведу вас к дивану, да не бойтесь, - продолжил незнакомец, почувствовав ее замешательство, - никто не собирается причинить вам вред. Ну же!
   Ее рука оказалась в его руке, никогда она не предполагала, что просто прикосновение рук может вызвать такую бурю чувств. Темнота и этот глубокий бархатный голос незнакомца действовали на нее возбуждающе. Они прошли к дивану, вернее сказать он провел ее к дивану, и сели.
  -- А где Жанна? - Решилась, наконец, спросить она.
  -- Ей нужно было отлучиться, но так как должна была придти ее подруга, видимо вы, попросила меня дождаться вашего прихода.
  -- И как скоро она вернется? - нервно спросила Настя, присутствие мужчины рядом, волновало ее. Она не могла объяснить свое состояние, и это ей крайне не нравилось.
  -- Она только что ушла, вы буквально разминулись с ней, но она обещала вернуться минут через двадцать, максимум через полчаса. - Девушка удрученно вздохнула. - Вы, кажется, боитесь меня? - мужчина усмехнулся. - Право не стоит. У вас обворожительный голос, я пытаюсь представить, как вы выглядите. Судя по вашей изящной руке, вы и сама хрупкое и изящное создание. Скорее всего, голубоглазая блондинка. Я прав?
  -- У меня нет желания поддерживать вас в этой игре загадок и отгадок! - нервы ее были на пределе.
  -- Я чувствую ваше напряжение, может это поможет снять его, - он склонился над ней и приник к ее губам, завладев ими.
   Настя к своему ужасу даже не пыталась прервать этот поцелуй и вырваться из его объятий. Напротив она испытывала сладостное чувство и полностью отдавалась ему. По ее телу пробежала дрожь удовольствия, прежде ею не испытанная. Казалось, что поцелуй продолжается целую вечность. Его губы были то нежными и мягкими, то с жадностью и напором набрасывались на ее рот. Рука незнакомца проникла под свитер, обхватив ее грудь. Сердце девушки бешено забилось, в голове поплыл туман. А он уже расстегивал молнию ее джинсов.
   Вдруг в приемной хлопнула дверь, мужчина отпрянул от нее, а она поспешила застегнуть джинсы и одернуть свитер. В кабинет вошла Жанна, и тут же вспыхнул свет, ослепив после полной темноты. Незнакомец встал, загородив собой Настю, дав ей возможность придти в себя.
  -- Надеюсь, вы успели познакомиться? - сходу спросила вошедшая. - Это и есть моя подруга Настя, - обратилась она к мужчине. Он обернулся к незнакомке, продолжавшей сидеть на диване. Взгляд их встретился.
  -- Нет, не успели, твоя подруга только что вошла, - спокойным голосом ответил он ей.
  -- Ну, тогда Настя знакомься, это мой двоюродный брат Сергей. Что с тобой? Ты, кажется, взволнована? - забеспокоилась Жанна.
  -- Вовсе нет, - постаралась ответить как можно невозмутимее та, ее удивило, что Сергей так быстро пришел в себя, хотя, скорее всего то, что произошло между ними, для него ровным счетом ничего и не значило.
  -- Сестренка, я выполнил возложенное на меня обязательство, дождался твою подругу, а теперь девушки не буду вам мешать, - безмятежно произнес мужчина и с этими словами вышел.
  -- Ну, как, разве не красавец?! Я подчас жалею, что его сестра, - произнесла Жанна, продолжая с тревогой всматриваться в лицо подруги.
  -- Было темно, пока ты не пришла, так что я не успела даже разглядеть его. - Настя говорила неправду. Конечно же, она заметила мужественные и в то же время красивые черты его лица, спортивную подтянутую фигуру. Сергей произвел на нее впечатление, пожалуй, до сих пор которое не производил ни один мужчина. Но это как раз и пугало. Ее шокировало то, что досель целомудренная девушка, вдруг допустила вести себя так, позволила себе чувствовать то, что не дозволено чувствовать порядочной невесте накануне своей свадьбы. Все это очень смущало ее. - Я хочу рассказать тебе о произошедшем со мной вчера случае. - Насте не хотелось продолжать разговор о брате подруги, она резко сменила тему и в красках изложила так потрясшее ее вчера событие.
  -- Слушай, это просто жуть какая-то! Теперь мне ясно, что тебя взволновало. Неужели ты собираешься и после этого предупреждения выйти за него замуж?!
  -- Нет, я сегодня же поговорю с Владимиром, свадьбы не будет, - в ее голосе звучала решительность, только вот причиной этого внезапного порыва разорвать отношения с женихом, было не вчерашнее событие, а сегодняшнее, только об этом стыдно было сказать Жанне.
   Она не могла обманывать любимого ей человека. Посчитав себя порочной и недостойной такого мужа, Настя собралась рассказать все без утайки своему жениху. Что она и сделала, как только он приехал к ней домой, после ее звонка. Девушка ожидала, какой угодно реакции, но не такой.
  -- Мне все равно, что ты почувствовала к незнакомому мужчине, которого видела в первый раз. Твое раскаяние и ужас от испытанных тобой чувств только говорят о твоей непорочности и чистоте. Я люблю тебя и не позволю, какому-то поцелую расстроить нашу свадьбу, - с твердостью сказал Владимир, выслушав рассказ невесты.
  -- Но пойми меня, я не могу быть твоей женой! Все что произошло, говорит о том, что моя любовь к тебе недостаточно сильна, - с не меньшей твердостью возразила она.
  -- Молю тебя, не говори так, - молодой человек переменился в лице, - ты не можешь отказать мне, для меня это равносильно смерти!
  -- Ты такой богатый и красивый мужчина! У тебя огромное количество шансов найти более достойную и преданную жену. Я противна самой себе, неужели тебе непонятно, что если бы Жанна не вернулась так скоро, и не зажегся свет, я позволила бы ему идти до конца.
  -- Настя! Я не устану повторять, что люблю тебя, и моей любви хватит на двоих, если вдруг ты засомневалась в своих чувствах ко мне! Посмотри на меня, - потребовал он, в его глазах стояли слезы, - ты ранишь меня своим отказом!
  -- Но я не могу поступить иначе, это было бы не честно по отношению к тебе.
  -- Я сам виноват, в том, что с тобой случилось. Если бы у нас была сексуальная связь, ты не реагировала бы так на других мужчин. - Владимир в замешательстве замолчал. Потом неуверенно, с большим над собой усилием произнес, - но дело в том, что я импотент - это одно из проявлений моей болезни. Мне осталось жить не более двух лет, и я хотел эти два года быть счастливым. Прости, что обманул тебя. Ты как раз оказалась честной, а вот я, наверное, подлец. Но если в тебе есть хоть капля любви ко мне, может, ты подаришь мне эти два счастливых года, выйдя за меня замуж? - его глаза обратились к ней с мольбой и надеждой.
  -- Да, выйду, - с порывом ответила она. Его признание в болезни, только укрепило ее любовь к нему, пусть у них не будет близости в супружеской постели, разве это должно что-то менять, когда человек тебе так дорог и дни его жизни сочтены. Главное что между ними есть духовное слияние и глубокие нежные чувства. К тому же, у нее все еще может быть потом, она так молода. А подарить любимому два года своей жизни разве это так трудно.
  -- Я благодарен тебе любимая, - Владимир крепко обнял Настю и бережно поцеловал, глаза его светились восторгом, - только о том, что я тебе сказал, кроме тебя не знает никто, даже мама. Пусть это и останется для всех секретом, - он заглянул ей в глаза.
  -- Никто и никогда от меня об этом не узнает, чтобы не произошло! - клятвенно заверила девушка.
  
   3.
  
  -- Анастасия, доброе утро, нам необходимо встретиться, для того чтобы обсудить какое платье тебе заказывать и где. - На следующий день рано утром девушку разбудила мать жениха.
  -- Доброе утро, - спросонья пролепетала Настя, - но я уже купила платье, не стоит беспокоиться.
  -- Как купила? - с неудовольствием спросила Раиса Ивановна, - Что можно купить у нас в Москве, какую-нибудь дешевую безвкусицу! Надо было согласовать со мной!
  -- Вовсе не безвкусица, - начала было оправдываться та.
  -- Я сама решаю, что является изысканной вещью, а что рыночным барахлом, - бесцеремонно перебила собеседница, - благо средства всегда позволяли мне проявлять хороший вкус, а вот на счет тебя я сомневаюсь, что ты имеешь таковой.
  -- Но это платье из коллекции одного из самых известных брендов Allure Bridals, принадлежащей американской компании. Оно вручную расшито кристаллами Swarovski, эксклюзивное, отличается креативным кроем, - с напором ответила девушка. - К тому же и не такая уж дешевка, сто семьдесят пять тысяч.
  -- Долларов или евро?
  -- Нет, рублей! - разговор с будущей свекровью начал раздражать.
  -- Не представляю, что можно купить эксклюзивного за такую смехотворную сумму! - в голосе женщины слышалась явная издевка, ладно бери свое платье, и я жду тебя с ним в студии красоты Дмитрия Винокурова, надеюсь, адрес ты знаешь? Хотя откуда ты можешь знать! Калашный переулок дом 5, в одиннадцать ноль, ноль. Не опаздывай!
   Видно было, что Раиса Ивановна была завсегдатаем студии, ее знали все стилисты и косметологи, и она нарочито это демонстрировала перед будущей снохой. Дмитрий Винокуров генеральный директор этого заведения понравился Насте своей приветливостью и обходительностью. Он встретил их как добрых знакомых, в принципе так оно и было, хотя бы по отношению к Лежневой. После обязательных приветствий и вопросов о здоровье, он предложил гостьям напитки. Раиса Ивановна согласилась выпить чаю, а Настя отказалась. Тогда Дмитрий предложил ей не тратить время и переодеться в свадебное платье.
  -- Димон, только заранее предупреждаю, что к этому "шедевру" я не имею никакого отношения, представляешь, она купила его, не посоветовавшись со мной, ты ведь знаешь, мой безупречный вкус, - поспешила вставить женщина.
  -- Не будем торопиться с выводами милая моя Раисочка Ивановна, как я понял, вы его ведь тоже не видели. Будем надеяться, что оно не так плохо.
   Когда девушка, переодевшись, вернулась, Винокуров одобрительно оглядел ее восхитительную фигурку и с удивлением заметил, - а ведь действительно можно назвать шедевром вашу милую невестку в этом прелестном платье! Вы напрасно беспокоились моя дорогая. Сейчас мы поколдуем над прической и макияжем, чтобы в самый последний момент не экспериментировать. Могу вас заверить, что невеста в день свадьбы будет выглядеть сногсшибательно!
  -- Вы маг и чародей, я только на вас и надеюсь! - Раиса Ивановна, похоже, была удовлетворена.
   Возвращались женщины домой вместе на машине Лежневой, та любезно предложила подвезти Настю до дома.
  -- Надеюсь, я могу посмотреть свадебный сценарий, он готов? - неожиданно спросила она, - Мне не хотелось бы во время торжества неожиданных сюрпризов.
  -- Владимир смотрел и одобрил его, надеюсь, вы доверяете сыну? - солгала девушка, она ведь ушла вчера от Жанны, так и не обсудив, как будет проходить торжественная церемония. Ушла с решением, что свадьбы не будет.
  -- Вполне, он эстетически воспитан, имеет вкус, к тому же прекрасно понимает, что нужно для человека его уровня.
   Конечно, неприятного разговора с Жанной избежать не удалось. Подруга всячески убеждала отказаться от этой поспешной свадьбы, или уж во всяком случае, отложить ее. Она приводила веские доводы, что брак этот неравный и не сулит невесте счастья, что, в конце концов, нельзя игнорировать предупреждение женщины в черном. Увидев непреклонность и решительный настрой Насти, в итоге сдалась, и взялась за разработку сценария, который и обещала представить для утверждения через два-три дня.
   Согласно задуманному плану, торжество обещало быть помпезным, что вполне устраивало жениха и его мать, в принципе была согласна и невеста. Жанна предлагала его проведение на выбор, либо в большом царицынском дворце, в золотом Екатерининском зале, либо в усадьбе Шереметьевых в Кусково, в зеркальном зале дворца, либо в большом дворце князей Голицыных и Юсуповых в Архангельском. Последний был, отвергнут сразу из-за того, что некоторые залы еще не были отреставрированы. К тому же роскошный архитектурно-парковый ансамбль Архангельского производит впечатление лишь в летние дни или ранней осенью, когда можно любоваться великолепными скульптурами и бюстами, среди которых немало античных. Сейчас же в ноябре месяце все они были закрыты ящиками, что придавало своеобразную унылость и серость. После осмотров залов в Царицыно и Кусково, и тщательного взвешивания всех за и против, выбор пал на большой царицынский дворец.
   Настя не раз бывала в самом парке, но во дворце ни разу, хотя читала о проведенных реставрационных работах и об оформлении внутреннего интерьера.
   "Екатерининский зал" восхитил их роскошным убранством с позолотой основных архитектурных элементов, многоцветным паркетным полом из драгоценных пород дерева и пышными хрустальными люстрами. Впечатлил и лепной декор, украшающий зал.
   Владимир так же, как и его невеста, был здесь впервые. Пока Настя разглядывала лепнину, он остановился перед статуей Екатерины Второй.
  -- Да, пожалуй, это самое главное украшение этого зала, - девушка подошла к жениху, любующемуся величественным творением, - хочешь, я расскажу тебе историю этой статуи?
  -- А что у нее есть история? - заинтриговано спросил тот.
  -- Да, как в принципе у любого творения!
  -- Очень интересно, расскажи, - попросил он
  -- Это работа выдающегося русского скульптора А. М. Опекушина, не помню точной даты его рождения, он родился где-то в тридцатых годах Х1Х века, и прославился памятником Александру Сергеевичу Пушкину в Москве. Статуя выполнена из каррарского мрамора, высота ее 260 см, а весит более 3 тонн. Мастер создал ее в 1889 году для конкурса на памятник императрице от "благодарных армян" города Ростова-на-Дону. Ростовские власти предпочли тогда другой проект, а статуя Опекушина украсила зал заседаний Московской городской Думы. После Октябрьской революции она путешествовала по разным хранилищам и уцелела буквально чудом. В 1930-х годах ее хотели применить для изготовления мраморных бюстов Карла Маркса, В.И. Ленина и И.В. Сталина. Представляешь?! Просто варварство какое-то! Затем статуя хранилась в Ереване в Государственной картинной галерее Армении. В начале двадцатого столетия правительство Москвы и Республики Армении договорились о возвращении скульптуры в Москву. Впоследствии было решено установить ее здесь, во вновь созданном "Екатерининском зале" Большого дворца.
  -- После твоего повествования она производит на меня еще большее впечатление, - сказал Владимир, и с чувством поцеловал свою возлюбленную. - Ты у меня не только красавица, но умница! Такая же умница, как и эта российская императрица.
  -- Ну, это, уже, пожалуй, перебор! - воскликнула польщенная девушка, - если бы ею были услышаны твои слова, не сносить тебе головы, - рассмеялась она.
  -- Ну, так что решено, торжество проведем здесь? - все еще держа невесту в объятьях, спросил молодой человек.
  -- Меня смущает, что это исторический памятник и, в общем-то, не место для такого рода мероприятий!
  -- Ты думаешь, что такие мероприятия здесь не проводятся? К тому же администрация получит от меня столько денег, что вполне хватит на восстановление, в случае какого-либо повреждения. Не волнуйся, моя дорогая, - он еще крепче сжал ее в своих объятьях.
  
   4.
  
  -- Эта Раиса Ивановна, просто выводит меня из себя. Она с такой придирчивостью оглядывала мой наряд, похоже, что она признает только туалеты от кутюр. Ей, наверное, и невдомек, что не каждый себе это может позволить! А, скорее всего она считает, что такие люди, которые не могут позволить себе нарядов от Марсаль, Феретти или Армани, не имеют право вообще на существование! - негодовала Жанна.
  -- Ну, не преувеличивай, пожалуйста! Не так уж она и плоха, хотя чем она хороша, я тоже не знаю. Впрочем, моих родных встретила очень радушно, они в восторге от нее.- Вступилась будущая невестка.
  -- А Винокуров, ну просто кудесник! Я не говорю уж о тебе, ты просто восхитительна! Но даже я после его стараний выгляжу чудненько! Вот за то, что она пригласила его для тебя на дом, можно сказать спасибо. Заодно он и меня перевоплотил! Но время идет, а друга Владимира до сих пор нет, а ведь скоро надо будет выезжать в ЗАГС, - забеспокоилась подруга. - Жених уже видел тебя? Я представляю, какое ты произведешь на него впечатление! Ты самая лучшая из всех невест, каких мне приходилось видеть! Поверь, знаешь, что я не щедра на комплименты, но ты просто богиня!
  -- Нет, еще не видел, а по поводу друга не беспокойся, по словам Владимира, он педантичен и пунктуален, так что скоро будет.
  -- Я все же пойду, узнаю, - сказала та, выходя из комнаты невесты, в доме Лежневых.
   Говоря о себе несколько небрежно, Жанна преувеличивала. Она была очень привлекательной девушкой. Это была высокая стройная шатенка с карими глазами. Умела, изыскано одеваться, знала последние тенденции моды. К тому же подруга Насти не была стеснена в денежных средствах и могла позволить себе приобретать дорогие вещи, в том числе и от кутюр. Претензии Раисы Ивановны к ее туалету были несостоятельными. И говорили лишь об отсутствии вкуса, и излишнем снобизме.
  -- Любимая! - вошедший жених замер от восхищенья, глаза его заворожено взирали на невесту. - Ты прекрасна! Я так счастлив, что уже сегодня, совсем через малое время ты станешь моей женой! Познакомься, это мой друг Сергей, вот он настоящий "нефтяной король" и баснословно богат. - Владимир посторонился и пропустил вперед молодого мужчину.
  -- Я так рада познакомиться с вами, - начала приветливо Настя и осеклась, ее прожигал взгляд темно синих глаз брата Жанны. Справившись с волнением и страхом от этой встречи, она продолжила, - я много слышала лестного о вас от моего жениха, невольно прониклась к вам уважением.
  -- Неужели? - казалось, что и Сергей потрясен не менее, явно, что он никак не ожидал увидеть ее в невесте своего друга. - Мне тоже приятно познакомиться с вами.
  -- А где Жанна? - удивился жених отсутствием устроительницы торжества.
  -- Она как раз пошла, разыскивать вас, - Настя оправилась от потрясения, для себя она решила, что какой бы не была реакция Сергея от их неожиданной встречи, будет держать себя в руках.
  -- Я на минуту оставлю вас, надо ее найти, а то мы можем опоздать на регистрацию. - Владимир вышел. За ним еще не успела закрыться дверь, как Сергей резко подскочил к его невесте.
  -- Я не позволю, чтобы ты стала женой моего друга! Ты, похотливая и извращенная особа! - с этими словами Сергей схватил Настю за руку выше локтя, больно сжав ее. - Ты сейчас же все расскажешь ему и откажешься от свадьбы! - в его словах звучала неприкрытая угроза.
  -- И не подумаю этого делать, - голос девушки звучал спокойно, хотя ее сердце от страха казалось, остановилось. Она не собиралась посвящать разъяренного мужчину в то, что в тот же день обо всем рассказала жениху, и решила, как и он перейти на ты. - Ты считаешь, что это надо сделать? Так расскажи ему сам, как одно из действующих лиц! У тебя будет возможность описать все в подробностях по дороге в ЗАГС, благо, что будете одни в машине жениха!
  -- Тебе так хочется заполучить богатого мужа?! Видимо ты считаешь, что я ничего не расскажу, щадя его чувства, ошибаешься! Какая же ты! - он еще больнее сжал ее руку, так что она вскрикнула.
  -- Пусти меня, - все так же с холодным спокойствием обратилась к нему Настя.
   Его глаза казалось, испепеляли ее ненавистью и отвращением, отпустив руку, он буквально вылетел за дверь.
   Состоялся ли разговор Сергея и Владимира, Настя не знала, но в дальнейшем все мероприятие проходило по намеченному сценарию. Ожидаемое торжество не принесло ей радости, встреча с человеком, которого она предпочла бы больше не видеть когда-либо в своей жизни, испортило настроение. Хотя по ее виду никто не мог бы, и предположить, каких сил требовалось невесте выглядеть счастливо и беззаботно. Один лишь момент несколько рассмешил девушку. Когда, будучи уже в Царицыно она проходила мимо Раисы Ивановны и Сергея, услышала их разговор.
  -- Серж, я ведь согласилась на этот брак только ради счастья Вольдемара. Это не наш круг, посмотри хотя бы на ее подругу. Полное отсутствие вкуса, признаю, правда, что дело свое знает, и сумела выполнить свою работу как надо. Но как она одета! Фи!
  -- Вы находите? Кстати как-то все не получалось вас представить, это моя двоюродная сестра.
   Настя не удержалась, чтоб не посмотреть на выражение лица свекрови. Ее вид и развеселил девушку, та стояла пораженная с открытым ртом, сосредоточенно пытаясь выйти из неловкого положения, ища подходящие слова.
   В отличие от невесты жених был полностью счастлив, он перехватывал восторженные взгляды мужчин на свою теперь уже жену, и с чувством собственника прижимал ее к себе. Ему нравилось, как сверкают на ней бриллианты, подаренные им ко дню свадьбы. А больше, что она сама как бриллиант сверкает и выделяется среди присутствующих женщин.
  -- Дорогая, ты произвела такое впечатление на Сергея, какого я не ожидал! Он просто онемел, увидев тебя! Это не удавалось еще не одной женщине.
  -- Ну что ж рада, что сумела поразить его, тебе ведь этого хотелось?
  -- Да! Мне нравиться, что у меня самая умная и красивая жена! А Жанна молодец! Все прошло просто замечательно, она сумела расшевелить и заставить этих снобов веселиться. Смотри, все танцуют.
  -- Могу ли я потанцевать с твоей невестой? - спросил, внезапно появившейся друг жениха.
  -- Уже с законной женой, - с нажимом поправил его Владимир, - пожалуйста, если она не возражает, - он вопросительно посмотрел на девушку, ожидая, что она откажет.
   Но она промолчала, понимая, что это приглашение на танец только повод. Настя предполагала, что Сергей хочет переговорить с ней. Что ж она выслушает его. Так оно и случилось. Как только они начали двигаться в ритме музыки, он заговорил:
  -- Ты, наверное, считаешь, что я ничего не сказал Владимиру? И успокоилась, сияешь счастьем, что все вышло, по-твоему, и ты получила богатого красавца мужа! - говорил он зло, но при этом на его лице играла улыбка, от которой ей сделалось невыносимо страшно. - Я пытался раскрыть ему глаза на твою порочность! Но влюбленный и очарованный тобой, он и слушать ничего не захотел. Наоборот он стал уверять меня, в твоей чистоте и безупречности.
  -- А может так оно и есть? - ею овладело желание разозлить его, - себя же ты не считаешь порочным после произошедшего?
  -- Что?! - он просто захлебнулся от злости, - ты смеешь сравнивать? Не я, а ты готовилась к браку! Насколько ты цинична! Как Жанна не разглядела в тебе твою сущность.
  -- Так что ты хочешь еще мне сказать? Я полагаю это не все? - насмешливо спросила девушка.
  -- Да, я хочу предупредить, что не позволю тебе измен, раз твой муж ничего не желает слушать, я сам организую за тобою невидимую слежку днем и ночью. Ты слышишь, днем и ночью! - казалось, его глаза пронзались в самую ее душу, отчего ей стало дурно, он же справившись с приступом гнева, с улыбкой продолжал - Так что ты не получишь от брака того чего хотела! Денег, свободы и любовников!
  -- Посмотрим! - не смотря на свой страх, из духа противоречия с вызовом выпалила она ему в лицо.
   Музыка смолкла, она была так рада, что муж сразу же подошел к ней и заключил в объятья. Ноги ее словно одеревенели, она с трудом держала себя в руках, так хотелось, чтоб этот день, наконец, уже закончился. Пересилив в себе проявление слабости, она улыбнулась.
  -- Любимый, твой друг прекрасно танцует, - весело произнесла она, с наслаждением наблюдая, как в глазах Сергея вспыхивает ярость.
  
   5.
  
  -- Вольдемар! Я никак не ожидала, от тебя такого! Я не собираюсь жить от вас отдельно, надеюсь, что ты и Анастасия не станете тянуть с рождением ребенка, и я обязана принимать участие в его воспитании с самых первых дней. - Раиса Ивановна была раздосадована и возмущена решением сына, переехать из особняка.
  -- Мама, я, конечно, понимаю, что в нашем особняке предостаточно места для всех, но меня заботит твое благополучие. Ведь сама знаешь, из всех наших знакомых никто не живет с молодыми. И в первую очередь из-за своего же спокойствия, - казалось, что сын оправдывается.
  -- Так вот, если ты действительно волнуешься и заботишься обо мне, то оставь эти разговоры, вы будете жить со мной! - решительно заявила женщина. - К тому же я решила приступить к оборудованию детской комнаты. И уже созвонилась со Светочкой, она согласилась.
  -- По-моему ты форсируешь события. Настя еще даже не беременна.
  -- Так может это как раз вас и поторопит. И потом, во всем доме нет комнаты, для детской, я планирую сделать ее из двух гостевых. Детская должна быть просторной, да и игровая будет, находится здесь же. Так что перепланировка займет достаточно длительное время!
  -- Но почему Светлана Андреевна? Когда в доме имеется свой дизайнер?
  -- О чем ты?! Какой дизайнер?! Она еще учится, вот пусть и учится! А Светочка уже показала себя в деле, она уже состоявшийся специалист. А что видела в своей жизни Настя кроме конюшен, где она бывала! - в голосе женщины звучал привычный сарказм.
  -- Ты просто не справедлива к ней, сама знаешь, что просто так в Строгановку не поступишь!
  -- Знаю, еще бы не знать, что просто так сейчас никуда не поступишь! Зато за деньги куда угодно. Вот удивил, этим поступлением.
  -- У меня нет желания спорить с тобой, делай, что хочешь! Желаешь, чтобы этим занималась Светлана Андреевна, да ради Бога!
   Учеба в Строгановке подходила к концу. Почти шесть лет пролетели незаметно. Настю и радовало, что осталось только подготовить дипломный проект и защитить его, и огорчало. Она уже привыкла к преподавателям и так как была успешной студенткой, со многими имела очень хорошие теплые отношения, с однокурсниками и вовсе со всеми дружила. Очень часто они делали вылазки на природу, прихватив с собой палатки. Посещали художественные и тематические выставки, ходили вместе в боулинг, в различные развлекательные центры. Вот и сегодня они всей группой собрались в Джек Рэббит Слимс ресторанчик, находившейся не далеко от академии, отметить день рождения однокурсника Димки Степанова.
  -- Настен, ты как с нами? А то, как вышла замуж, не успеешь выйти из дверей академии, тебя уже поджидает муж или его водитель! - спросил Степанов.
  -- Конечно с вами! Да он и не знает, что сегодня мы освободились раньше, не успеет меня перехватить, - со смехом ответила та.
  -- Ну, вот еще и пяти месяцев не прожила в браке, а уже обманываешь законного супруга, - пошутила Шурочка Булыгина.
  -- И вовсе не обманываю, позвоню ему из ресторана.
   Звонить Настя не стала, отправила сообщение с тем, чтобы муж не волновался и, что домой она доберется сама, и отключила телефон. Ей хотелось побыть с друзьями подольше, Владимир непременно тут же приехал бы за ней и увез. Он вообще был против того, чтобы она продолжала учиться. Сразу же после свадьбы, Лежнев предложил жене бросить академию, сославшись на то, что она теперь обеспечена до конца своей жизни, и он хочет, чтоб она принадлежала только ему. Делить ее даже с однокурсниками и преподавателями он не желает. Конечно же, Настя не пошла на поводу у мужа, твердо заявив, что обучение закончит непременно, тем более до получения диплома оставалось несколько месяцев. На протяжении всего того времени как она вышла замуж, девушка была лишена возможности, общаться с друзьями вне стен Строгановки. Поэтому сегодня она от души веселилась. Когда же они шумной ватагой вывалились из дверей ресторана, Настя сразу же увидела знакомую машину. Распрощавшись со всеми, она подбежала к мужу, вышедшему ей навстречу.
  -- Дорогая, - в голосе Владимира звучала легкая укоризна, - у вас столько молодых и к тому же здоровых ребят! Как ты думаешь, могу я не ревновать тебя, видя их рядом с тобой?
  -- Милый, ну зачем ты приехал, я прекрасно добралась бы на такси. А насчет того чтобы ревновать, у тебя совершенно нет для этого повода.
  -- Хорошо, хорошо я тебе верю, но в следующий раз, когда тебе захочется повеселиться, я буду с тобой! Мама собралась обустроить детскую комнату. Ты ведь понимаешь, что я ничего не мог ей сказать, по этому поводу. И, пожалуйста, не обижайся, что этим заниматься будешь не ты. Завтра придет дизайнер, так что не удивляйся.
  -- Да мне и некогда было бы этим заниматься, я уже выбрала, какой проект представлю для защиты, и все мое время будет занято им. - Настя не сказала всей правды, ей и не хотелось бы заниматься детской. Делать комнату для детей, которых не может быть, казалось кощунством.
   Светлана Андреевна чувствовала себя, чуть ли не хозяйкой в доме Лежневых. После смерти мужа Раиса Ивановна решила все переделать в особняке заново. Вот тогда она и познакомилась с дизайнером. Работы затянулись, что было в материальных интересах Светланы Андреевны. Молодая женщина и хозяйка дома часто встречались. В глазах последней Светлана была выгодной партией для ее сына. Не смотря, на молодость, она имела свою дизайнерскую студию, весьма престижную и успешную. Ее отец был крупным финансистом. По мнению Лежневой она обладала безупречным вкусом и вообще была человеком их круга. Мать Владимира всячески пыталась их сблизить, но ее старания тогда не увенчались успехом. Она и теперь переживала по этому поводу, беседуя с гостьей, не скрывая своей досады,
  -- Светочка, как жаль, что ты не стала моей снохой. Мне делается дурно только от того, как подумаю, что эта простушка станет матерью моих внуков. Да, у нее приятная наружность, но не более. Ты ведь понимаешь меня, что аристократизм в крови. А кто, по сути, она? Подумаешь, пять лет в Москве, а до этого крутила хвосты кобылам, - с апломбом говорила Раиса Ивановна своей собеседнице, не замечая того, что Настя вошла в комнату. Женщины сидели за высокой стойкой бара и не могли ее видеть.
  -- Ну, вы же знаете, что от меня это не зависело. Я всячески показывала свое расположение вашему сыну. Порой весьма откровенно, но Владимир никак не откликнулся на мои чувства.
  -- Но бывает так, что мужчина уже после женитьбы вдруг начинает замечать других женщин. Ах, как бы я хотела, чтобы вы стали любовниками. Моя затея с детской комнатой, для того, чтобы ты смогла с ним сблизиться! Обещаю со своей стороны создать все условия. Конечно же, мне очень хочется иметь внуков, а кто из вас родит первой неважно. Дети моего сына для меня будут равны. А вот хозяйкой здесь я желала бы видеть тебя.
  -- Конечно же, я готова! Но сомневаюсь, что получится. Ведь ваша сноха все время рядом с мужем.
  -- Не волнуйся, по четвергам Вольдемар работает дома, а она будет в своей Строгановке. Только надо действовать смелее. Ну, пойдем, посмотришь, какие комнаты надо объединить в детскую.
   Настя бесшумно выскользнула из комнаты, прежде чем собеседницы вышли из-за стойки. Она представила, как Светлана будет соблазнять Владимира, и ей стало смешно. Но смех этот был горький. Девушке было обидно слышать слова свекрови, та ведь и не предполагала, на какую жертву она пошла ради любви к ее сыну. Настя и сама не думала раньше, что спать в одной постели с мужчиной, видеть и чувствовать его тело и при этом ничего не иметь кроме поцелуев и объятий порой не так просто. Спать же в разных комнатах они не могли, все из-за той же Раисы Ивановны. Та каждый день твердила о том, что пора заводить детей. Погрузившись в свои мысли, она не слышала, что вернулся ее муж и вместе с дамами обсуждает вопрос перепланировки. Отвлечься от горьких раздумий ее заставили приближающиеся к ней голоса.
  -- Очень приятно познакомиться с вами Настя, - лицемерно проговорила Светлана, когда Владимир представил их друг другу. Она беззастенчиво повисла на его руке и с вызовом смотрела на соперницу. - А мы с вами уже встречались, помните на выставке в центре "Крокус Экспо".
  -- Да, припоминаю, - девушка не собиралась показывать ни чем, что слышала их разговор со свекровью, тем более не собиралась показывать чувство брезгливости, которое вызывала в ней эта молодая женщина.
  -- Настя, ну что опять на тебе одето?! - вступила в разговор Раиса Ивановна, - Бери пример со Светочки, вот она безукоризненно одевается! Мне так трудно привить ей вкус, - последние слова свекрови предназначались для гостьи.
   Сноха никак не прореагировала на ее замечание, она уже убедилась, что мать Владимира сама не обладала этим пресловутым "вкусом". Хотя очень часто кстати и некстати утверждала это. Да и оправдываться, что студентка не фотомодель и одеваться следует соответственно, не имело смысла. Тем более что в глазах Светланы, Настя явственно прочитала, что та, как раз считает ее серьезной соперницей, и вовсе не согласна с мнением Лежневой.
  
   6.
  
   Прошел уже ни один месяц, как Настя вышла замуж и жила в доме мужа. Не смотря на все ее усилия не замечать придирок и выпадов со стороны свекрови, та продолжала ее изводить своими замечаниями. Вот и сегодня она словно сорвалась с цепи, увидев Настю на кухне, лепящую вареники.
  -- Ну что ты придумала! Сколько раз можно говорить, что у нас есть повар, и тебе не место на кухне! - Раиса Ивановна негодовала.
  -- Мне вдруг захотелось вареников таких, как делает мама. И потом, что тут удивительного, когда женщина занимается приготовлением пищи?!
  -- Достаточно сказать и тебе все сделают. Когда же, наконец, я сделаю из тебя светскую даму! Неужели ты не понимаешь, за кого вышла замуж! Так будь добра, соответствуй! Перемазалась вся мукой! Фи! Марш сейчас же отсюда! Что уставилась на меня и стоишь как столб?! - Лежневу трясло от злости.
  -- Уважаемая Раиса Ивановна мне надоел ваш тон и ваши поучения! И кричать на меня не надо. Я буду делать то, что хочу! А вам посоветовала бы тоже заняться каким-нибудь делом! - всегда невозмутимая и спокойная Настя, куда-то исчезла, перед свекровью стояла совсем другая сноха, решительная и независимая. Поначалу женщина даже растерялась, но ненадолго.
  -- Вот как ты заговорила, - прошипела она, - а не думаешь, что мой сын разведется с тобой! Вы женаты полтора года, а ты до сих пор не беременна. Сколько раз я настаивала, чтоб ты показалась врачам! И что? Ты ни разу не посетила нашего семейного доктора. Похоже, что ты бесплодна, и знаешь об этом! Скажи это так?! - она уже не сдерживала себя и просто кричала. - Ну что молчишь, словно воды в рот набрала?! Ты бесплодна да?! - казалось, что она готова наброситься на девушку.
   Настю не могла испугать ни одна строптивая лошадь, встававшая на дыбы, не вызвала страха и эта разгневанная фурия. Если девушка и испытывала волнение то только по поводу того, как бы не стало свекрови плохо, она еще не видела у нее такой истерики, и не знала, как ее остановить. Хорошо, что на крик вбежал Алексей, секретарь Владимира. Так как Лежнев младший часто работал дома, он иногда посылал секретаря за бумагами, хранившимися в домашнем сейфе. Настя с Алексеем быстро нашли общий язык, и понимали друг друга без слов. Вот и сейчас, достаточно ему было бросить на нее взгляд, как молодой человек понял, что девушке нужна помощь.
  -- Раиса Ивановна, что с вами дорогая? - участливо спросил он, обняв ее и уводя. - Разве можно вам так волноваться? Чтобы не случилось, это не стоит ваших нервов, - увещал он ее, - вам непременно надо принять успокоительное. Эти стрессы так отражаются на лице. У вас изумительная кожа, надо беречь ее, - доносилось уже тише.
   Настя рывком сорвала с себя фартук и, бросив его на стул, выбежала из кухни. Ей уже не хотелось вареников. Ничего не хотелось. Почти неделю как у нее вообще испортился аппетит, часто поташнивало, кружилась голова. Она и затеяла эту готовку, потому что ничего не хотелось, а вареники съела бы.
   Уже давно был получен диплом, успешно защищен проект. Ею была представлена архитектурная концепция и архитектурный дизайн ресторана, в готическом стиле. В проекте были использованы характерные элементы этого стиля, такие как ажурные орнаменты, каменное кружево резьбы, стрельчатые своды. Оконные стекла в свинцовом обрамлении из выпуклого стекла, без занавесей. Над входом, огромное витражное окно-роза. Потолки деревянные с открытыми оформленными стропилами, с декоративной росписью. Основными чертами дизайна интерьера стали стремление вверх, заостренность, легкость, экспрессивность.
   Ее проектом заинтересовались, предложили воплотить в жизнь, но Владимир просто умолял ее не браться за работу, апеллируя тем, что ему осталось не так много жить, и он хочет, чтоб она посвятила ему свое время. Подумав, девушка сдалась. Пока еще шла работа по созданию детской комнаты, и Светлана Андреевна бывала у них каждый день, Настя отдыхала от придирчивых нападок свекрови. Обе были заняты тем, как Светлане соблазнить Владимира. Хотя их интриги и вызывали негативные чувства, Настя закрывала на них глаза. Но комната была уже отделана, а поставленная ими цель так и не достигнута. Дизайнер, перестала появляться часто в доме Лежневых, видимо убедившись в неприступности вожделенного предмета. А раздосадованная Раиса Ивановна стала просто третировать свою сноху. Она выискивала недостатки, а для нее даже достоинства девушки были недостатками, и могла говорить о них часами. Главным по ее мнению был тот, что у сына до сих пор не было детей. Настя старалась просто не обращать внимания на свекровь, она давно сделала на ее счет свои выводы, и считала недостойным вступать с ней в перепалку. Лежнева, похоже, считала иначе, молчание снохи она воспринимала за страх перед ней.
   Муж чаще стал работать дома из-за стремления проводить больше времени с Настей. Они по-прежнему посещали места, где Лежнев мог показать свою красавицу жену. На ней непременно были изысканные наряды и украшения. Он не жалел на это денег, и когда она отказывалась из-за их избытка, все равно делал покупки. Девушка тосковала по своим друзьям, по своим интересам, но ради удовольствия мужа жила его желаниями. Даже с Жанной она стала видеться реже. Подруге не нравилось бывать у них. Ее отношение к Владимиру не изменилось, а еще и Раиса Ивановна вызывала раздражение. После того, как Лежнева узнала, что Жанна сестра Сергея она всячески пыталась ей понравиться, тем более вызывая у той негативные чувства. Бывать же у подруги одной Насте не удавалось, муж непременно сопровождал ее. Девушка чувствовала себя запертой в золоченой клетке птичкой, купленной на показ. В их доме, постоянно бывали люди, чужие для нее, да и которым до нее было мало дела. Дамы походили на ее свекровь, такие же высокомерные и жеманные. Что касаемо мужчин, так те не стеснялись бросать на нее похотливые взгляды, пусть даже и украдкой. Бывал в доме и Сергей, но крайне редко, он всячески избегал общества жены друга. В его взгляде, обращенном на нее, в отличие от других мужчин сквозило презрение и неприязнь. Но эти чувства хотя бы были искренними, в отличие от мыслей и чувств остальных гостей, полных притворства и игры. Его постоянно сопровождали роскошные женщины, по всей видимости, недостатка, в выборе которых он не испытывал. И не удивительно, не каждый мужчина, имея огромное состояние, обладал бы еще и красотой лица и телосложения. Сергей же обладал и тем и другим.
   Лишь Алексей скрашивал пустое ее время провождения. С ним было интересно и весело. Он много читал и много знал. Держался всегда естественно, и вообще был каким то настоящим. Секретарь мужа, похоже, чувствовал, что испытывает Настя, живя в этом доме, и всячески старался ей угодить. Был рыцарем, защищающим ее от нападок свекрови, когда приходилось быть их свидетелем. Владимир замечал проявление явной симпатии к своей жене, со стороны Алексея, но не испытывал к нему чувства ревности. Видимо хорошо знал его и доверял ему.
   Вот и сегодня Алексей появился весьма кстати. Если бы не он, неизвестно чем закончилась эта агрессивная выходка Раисы Ивановны.
   Насте вдруг захотелось, выговорится, и она решила сейчас же поехать к подруге. Бросив в сумочку все необходимое, открыла шкаф, чтоб надеть куртку, но в дверь вдруг постучали. Она прикрыла шкаф и пригласила войти.
  -- Я оставил ее на минуточку, чтоб узнать как ты, - войдя в комнату, проговорил Алексей, - взяв ее за руку, внимательно посмотрел ей в глаза и спросил, - она тебя не ударила?
  -- Нет, нет, до этого не дошло. Спасибо, что увел ее и успокоил.
  -- По-моему она распоясалась, может, стоит поставить в известность Владимира, он сразу пресечет это, - озабоченно сказал мужчина.
  -- Нет, не нужно, спасибо, что выручил.
  -- Ну, если с тобой все в порядке, я пойду к Раисе, пока она сама не пришла сюда.
   Воспользовавшись, тем, что ее никто не увидит и не спросит, куда она собралась, Настя быстро оделась и вышла в гараж. Муж подарил ей белый Порше Каррера, чтобы она могла ездить в салоны и фитнес клубы. Она долго отказывалась от этого подарка, но он как всегда настоял. Однако машина практически не использовалась, потому что Владимир предпочитал, чтобы ее возили на машинах из их семейного гаража. Теперь же автомобиль был ей как нельзя кстати.
  
   7.
  
   Не в правилах Насти было рассказывать кому-либо о семейных неурядицах, но сегодня, нервы ее сдали, и она пересказала подруге неприятную сцену с Раисой Ивановной.
  -- Почему она настаивает на скорейшем рождении ребенка? Вы оба еще молоды, и собственно вам решать, когда это произойдет! И потом говорить тебе об этом в такой форме! - Жанна была неприятно поражена. - Меня подмывает напомнить тебе, что я предупреждала тебя насчет этого замужества, но ты настолько плохо выглядишь, что у меня не поворачивается язык. Ты очень бледная, а под глазами словно синяки. Я никогда не видела тебя такой, бедняжка, это надо так довести человека! И Владимир тоже хорош, что он позволяет матери?!
  -- Да нет, при сыне она ведет себя более или менее корректно, а выгляжу я плохо по другой причине. Вот уж несколько дней чувствую какое-то недомогание, тошноту и постоянно кружится голова.
  -- Ну, так может, ты беременна?! - обрадовалась подруга
  -- Нет, это больше похоже на отравление, сегодня появились еще и боли в желудке, как будто что-то жжет.
  -- И куда смотрит твой муж? Почему ты еще не была у врача! - возмутилась Жанна.
  -- Я не жаловалась Володе на свое самочувствие, думала что пройдет, и сегодня с утра выглядела гораздо лучше. Что мы все про меня, расскажи как у тебя дела, как бизнес?
  -- У меня все отлично! После твоей свадьбы, которая послужила хорошей рекламой, у меня постоянно имеются состоятельные клиенты. Так что скоро переберусь в более просторное помещение. Здесь же, в этом офисном центре. Может, займешься дизайном? Настя, что с тобой?! Настя?! - испуганно вскрикнула подруга. Подскочив с места, она склонилась над потерявшей сознание девушкой.
   Очнулась Лежнева от резкого запаха нашатырного спирта. В кабинете Жанны кроме подруги находился еще какой-то мужчина. Когда сознание совсем прояснилось, Настя узнала его это, был Сергей.
  -- Как хорошо, что ты сидела на диване, когда потеряла сознание, я смогла одна тебя уложить. А так если бы ты упала, сидя в кресле, без помощи я не справилась бы. Сергей пришел минут через десять, как ты отключилась. Подруга, можешь на меня сердиться, но я рассказала ему все, в том числе и о сегодняшнем инциденте с твоей свекровью. И он настаивает сейчас же отвезти тебя к своему врачу.
   Настя поднялась с дивана, голова по-прежнему кружилась, а тошнота казалось, что усилилась, в общем, чувствовала она себя отвратительно. Но ехать куда-либо с братом Жанны она не собиралась.
  -- Если я и поеду, то к нашему семейному доктору и со своим мужем, - слабым голосом заявила она, но достаточно решительно.
  -- У меня есть основания настаивать на том, чтобы отвезти тебя именно к своему врачу, - заговорил, молчавший до сих пор Сергей, что касаемо Владимира, у него насколько я знаю, сейчас решается очень серьезный вопрос, и он не сможет быстро приехать. Откладывать же визит нельзя! К тому же с нами поедет твоя подруга.
  -- Нет, - упорствовала девушка.
  -- Посмотри на себя! - Сергей, потеряв терпение, взял ее за плечи и подвел, к стоявшему в кабинете зеркальному шкафу.
   Вид девушки был ужасным, в лице, словно не было и кровинки, оно напоминало белую маску, глаза лихорадочно блестели в иссиня-черных кругах. Вглядываясь в свое отражение, она вдруг увидела знакомое лицо женщины в черном одеянии. Словно в трансе с широко открытыми глазами, оцепенев, Настя взирала на нее.
  -- Ты не послушала меня тогда, так не оставь мои слова без внимания сейчас. Я ведь предсказывала тебе возможную гибель, и сейчас ты на волосок от нее. Доверься подруге и ее брату, поезжай с ними!
  -- Настя, что с тобой, ты будто бы увидела привидение! - перепугалась Жанна.
  -- Я готова ехать, - не вдаваясь в подробности, ответила та.
   Уже находясь в машине, Настя поняла, что настойчивость Сергея была оправдана, ее начало знобить, учащенно забилось сердце. Охватило чувство страха и тревоги.
   В клинике их уже ждали и, не откладывая, занялись пациенткой.
   Не прошло и часа, как были уже сделаны все возможные экспресс анализы, осталось дождаться ответа. Оставив девушек одних, брат Жанны беседовал в кабинете с врачом. Вернувшись, он взял Настю под локоть, боясь, что она может упасть из-за головокружения, сказал, что Геннадий Евгеньевич ждет их. Лежнева, не возражала даже против этого его жеста, не было сил, послушно пошла с ним. Профессор был уже не молодой мужчина, однако, очень подвижный и энергичный. Он внимательно посмотрел на девушку и спросил,
   - Вы принимаете какие-нибудь препараты?
  -- Нет, а почему вы спрашиваете? - удивилась она.
  -- И транквилизаторы тоже? - не отвечая на ее вопрос, продолжал допытываться тот.
  -- Да нет же! Зачем? Я и так прекрасно сплю! И с психикой у меня все в порядке.
  -- Видите ли, мой вопрос не риторический. Анализы показывают, что в вашем организме предостаточное количество барбитуратов. Может быть, по ошибке вы принимали их под видом витаминов или пищевых добавок?
  -- Геннадий Евгеньевич, - обратилась к нему Настя, - я хоть и плохо себя чувствую, но в твердой памяти, и заверяю вас, что не принимала ничего, в том числе и витамины.
  -- Тогда, значит, их вам давали втайне от вас, проще говоря, травили! Вы понимаете, что я обязан сообщить об этом в правоохранительные органы?
  -- Профессор, ну я же обещал вам, что с нашей стороны будет предпринято тщательное расследование. У нас больше возможностей, чем у полиции, - вмешался Сергей.
  -- Хорошо, полагаюсь на ваше слово. Но вас милая дама я оставляю в клинике. Необходимо провести дополнительные обследования и надлежащее лечение.
  -- Любимая, что случилось?! - в кабинет торопливо вошел взволнованный Владимир, - Почему ты здесь?!
  -- Я так понимаю, что вы муж? - профессор вопросительно посмотрел на вошедшего мужчину, услышав утвердительный ответ, продолжил, - дело в том, что вашу жену похоже отравили. Она останется у нас в клинике, для проведения лечения.
  -- Я заберу ее, - Владимир был не доволен, и не скрывал этого - моя жена будет лечиться там, где решу я.
  -- Что ж, в таком случае, я сообщаю о факте отравления в полицию. Я готов был умолчать, Сергей Дмитриевич обещал провести собственное расследование, ему я доверяю. Вас же молодой человек я вижу в первый раз.
  -- Хорошо, хорошо, пусть Настя останется здесь! Нам не нужна огласка! - поспешно поменял решение Владимир.
  -- Тогда, извините, мне нужно заняться пациенткой. Пойдемте, моя дорогая, - сказал Геннадий Евгеньевич, беря под руку Настю, - Сергей Дмитриевич все подробно объяснит вашему мужу.
   Мужчины вышли вслед за ними из кабинета доктора, и направились к поджидающей их Жанне. Подробно расспросив о произошедшем, Владимир поблагодарил Сергея и заметил, - надо было тут же позвонить мне! Настя моя жена и я сам в состоянии заботиться о ней. И расследование проведу собственными силами, в принципе я догадываюсь, кто это, может быть. - Не дождавшись от собеседника ответа, он круто развернулся и направился к выходу.
   Брат и сестра молча переглянулись в недоумении.
  
   8.
  
   Геннадий Евгеньевич был, неумолим и просьбы Владимира и Насти о досрочной выписке не возымели действия. Только спустя две недели, удовлетворившись результатами, проведенного эффективного лечения, он дал добро на выписку.
   Муж бывал у Насти каждый день, часто навещала ее и подруга. Девушка чувствовала себя в клинике лучше, чем в доме Лежневых. Только сейчас она поняла, как устала от постоянного присутствия свекрови, от ее бесцеремонности и грубости. Вместе с этим понятием пришло, и желание непременно жить отдельно. Настя не знала, как начать разговор об этом с Владимиром, но к ее удивлению, он начал его сам.
  -- Как я рад, что завтра, заберу тебя отсюда! Дорогая, мы поговорили с мамой, она была к тебе несправедлива и раскаивается в этом. Но я считаю, что нам лучше все же жить от нее отдельно, и поэтому купил прекрасный старинный особняк на Остоженке. Конечно, его еще надо привести в должное состояние. Внешний вид вполне приличный и не требует восстановления и ремонта, а вот внутренний интерьер здания ты думаю, захочешь сделать по-своему вкусу. А пока мы поживем в моей холостяцкой квартире.
  -- Как интересно! Ты заинтриговал меня, мне очень хочется посмотреть это дом! - глаза девушки загорелись.
  -- Завтра же из клиники заедем, и ты удовлетворишь свое любопытство, - он ласково посмотрел на супругу.
  -- Володя, ты мне ничего не рассказываешь о расследовании. Уже что-то известно? - спросила она, стараясь скрыть от мужа свою тревогу.
  -- Да, завтра дома я тебе все расскажу, - лицо мужа помрачнело.
  -- Хорошо, - Настя заметила, что Владимир удручен, но как поднять ему настроение не знала. - А почему меня ни разу не навестил Алексей? - решила девушка сменить тему.
  -- Потому что у него прибавилось работы, так как я много времени проводил с тобой. Но вообще я не понимаю, почему тебя это волнует, он всего лишь мой секретарь? - в голосе мужчины вдруг зазвучали ревность и раздражение. Его лицо исказилось в гневе.
   Это поразило ее, казалось, что Лежнев знает, что между ней и его секретарем сложились дружеские отношения. Хорошо, что она не стала говорить мужу о том, что Алексей звонил ей каждый день. Он интересовался ее настроением, ходом лечения, и выражал тревогу за ее здоровье и жизнь.
   Поняв, что повел себя неправильно, Владимир постарался исправить ситуацию. Но даже после его ухода впечатление от необоснованной вспышки ревности и какой-то агрессивности не сразу покинуло Настю.
   На следующий день, не заезжая домой они сразу же отправились в Хамовники.
  -- Володя! Так это же особняк Кекушевой - одно из украшений Остоженки! Этот дом был построен в самом начале девятнадцатого века архитектором Львом Николаевичем Кекушевым для своей семьи, и записан на жену - Анну Кекушеву. Правда, он очень похож на европейский замок, но не такой суровый, а наоборот, светлый и легкий? А в прошлом, это здание венчала фигура огромного льва на том высоком фронтоне. Вот на этом видишь? - Настя указала рукой на фронтон. - Но из-за использования непрочных материалов, он не сохранился до нашего времени. А жаль! Скульптурная фигура была выполнена архитектором Отто Вагнером по образцу венских львов с плотины в Нюссдорфе. И выглядел он довольно внушительно.
  -- Ты меня удивляешь своими познаниями! Ведь архитектура это не совсем твой конек, - муж был приятно изумлен. - Что еще ты знаешь об этом доме?
  -- Нельзя заниматься дизайном интерьера и хоть сколько-нибудь не понимать в архитектуре. Еще могу сказать, что маски или фигуры львов можно найти на многих зданиях, построенных Львом Кекушевым - это был его своеобразный фирменный знак. А вот внутренняя планировка этого особняка должна быть типичной для стиля модерн, - говорила она, входя в здание. - Ну, вот видишь, я права. Все помещения группируются вокруг лестницы, являвшейся главной осью здания. О! Дорогой посмотри, сохранились даже некоторые элементы интерьера, который также был разработан и выполнен Львом Кекушевым! Это просто поразительно! - девушка возбужденно переходила из одного помещения в другое.
  -- Милая, я вижу, ты в восторге! Можно покопаться в архивах, если тебе захочется полностью восстановить внутренний интерьер. Ты как на это смотришь?
  -- Это было бы просто замечательно! Кстати это здание называют в числе других претендентов на дом, в котором Булгаков поселил свою Маргариту. Ты знал об этом?
  -- Может быть, может быть! Но ты у меня прекрасней всех Маргарит! - мужчина с чувством поцеловал жену. - Ну, пора домой! Ты еще успеешь все рассмотреть.
   Квартира Владимира по своим размерам мало уступала большому дому. Настя нашла все свои вещи в просторном массивном шкафу из цельного дерева. Одни из них были аккуратно развешаны, другие лежали аккуратными стопками на полках и в ящичках. Муж предупредил ее, что три раза в неделю к ним будет приходить женщина, обязанностью которой будет уборка квартиры и приготовление пищи. Видимо это она занималась ее гардеробом. Приятно было и то, что теперь у нее была своя спальня. Болезнь Владимира не имела внешних признаков, он предупреждал ее об этом, однако его смерть могла наступить в любой момент. Но, порой глядя на его мускулистую фигуру, Настя забывала, что он болен. Ей было нелегко бороться с природой, особенно когда во сне он крепко прижимал ее к своему разгоряченному телу. Теперь, когда она сможет спать одна, этой проблемы не будет.
  -- Настенька, я думал, что ты еще в ванной, хотел тебя поторопить, - входя в ее комнату, заметил Владимир, - но вижу, ты уже одета. Накрытый стол с яствами ждет вас сеньора, - шутливым тоном произнес он.
  -- Дорогой, ты обещал мне рассказать, кто хотел отравить меня. Пойми для меня это важно! - нетерпеливо попросила девушка. - Я не хочу, есть пока, не услышу это от тебя.
  -- Ну, хорошо, хоть и не принято за едой говорить о плохом, я тебе расскажу. Пойдем, все стынет, - он пропустил жену вперед себя, и они спустились в столовую. Мужчина дождался, когда девушка съест закуску и горячее, и только когда она приступила к десерту, начал, - я перед тобой очень виноват, и то, что случилось с тобой результат моего невнимания! Мне трудно говорить тебе об этом, дело в том, что это моя мать давала тебе транквилизаторы. Она вбила себе в голову, что у нас с тобой нет детей по твоей вине. А дети - больная тема для нее. На этой почве случилось легкое помешательство. Моя мать твердит о проклятии рода Лежнева, и якобы оно легло именно на меня! А ты причина, по которой все может сбыться! Она решила избавиться от тебя, чтобы я смог жениться на другой женщине, которая и родит мне ребенка. И тогда род Лежневых будет продолжаться. Настя, ты ведь понимаешь, что я не мог против своей матери возбудить дело! И надеюсь, не осуждаешь меня за это. Она раскаивается в содеянном поступке, особенно после того, как узнала, что я лишил бы себя жизни, если бы тебя не стало. Можешь не опасаться, что с ее стороны впредь будут предприняты подобные попытки. Но для твоего спокойствия жить мы будем от мамы отдельно. И если ты так решишь, можешь с ней не видеться. Почему ты молчишь, ты не согласна с тем, что я не обратился в полицию? - он с беспокойством взирал на нее.
  -- Володя, что ты говоришь?! Конечно, ты поступил правильно! - Настя в замешательстве посмотрела на мужа, - но Раиса Ивановна права, ведь получается так, что ваш род действительно остановится на тебе. И что это за проклятье?
  -- Я не знаю, да и мама толком тоже, - похоже было, что он не хочет больше говорить на эту тему.
   Когда Геннадий Евгеньевич в своем кабинете буквально огорошил ее, тем, что плохое самочувствие являлось признаком преднамеренного отравления, девушка сразу же подумала на Раису Ивановну. Находясь в клинике, не раз анализировала, кто мог это сделать, и ее мысли вновь и вновь возвращались к свекрови. Теперь же когда она знала это наверняка, ей стало жаль бедную женщину, хотя мотив и не оправдывал действий Лежневой.
  
   9.
  
   Настя не могла не рассказать подруге, что за особняк приобрел ее муж. Жанна неплохо разбиралась в архитектуре и зодчестве, особенно ее, интересовало творчество Кекушева. Именно она увлекла подругу историей создания исторического облика Москвы. В годы студенчества девушки осмотрели многие архитектурные памятники. Не остались без внимания и здания, построенные Львом Николаевичем. Как и ожидала Настя, подруга пришла в восторг. Она так радовалась тому, что дом можно посмотреть изнутри, раньше у них не было такой возможности, там располагалось бюро военного атташе Египта.
  -- Ну, надо же! - восхищалась та, осматривая дом. - Планировка сохранена в первоначальном виде. Как и при Кекушевых на первых двух этажах дома расположены крупные помещения. Смотри это зал, а смежная с ним гостиная с эркером в башенке, кабинет хозяина. А комнаты, что расположились в мансардах, были спальнями. Больше всего меня впечатляют эти удивительные лестницы и витражи! Настя, разве тебе не кажется, что растения в витражах будто движутся. Они тянутся вверх, как в живой природе, словно растут! Я и не предполагала, что когда-нибудь окажусь в этом доме. Но тебе не страшно будет в нем жить?
  -- Почему мне должно быть страшно? - заинтересованно спросила подруга.
  -- Ну, этот дом имеет свои тайны. Ты ведь знаешь, что особняк был закончен в 1903 году, и в этом же году Анна Львовна опубликовала в газете объявление, выставив дом на продажу.
  -- И что тут удивительного?
  -- А разве тебя не поражает, что дом изначально строился для семьи, а не на продажу. И как только он был закончен, вдруг сразу продается.
  -- Может быть, были финансовые затруднения в семье!
  -- Нет, Кекушевым только что были получены очень большие деньги за Метрополь и Никольские Ряды. К тому же будучи по природе предпринимателем, Лев Николаевич к началу 1900-х годов имел немалое состояние. Он построил в Москве два доходных дома - в Варсонофьевском переулке и здесь же на Остоженке, где сдавал квартиры внаем. Так что в деньгах он не нуждался. Тогда зачем понадобилась эта продажа? Но за три дня, что было помещено объявление, не нашлось покупателя, и дом остался у Анны Львовны. А в 1905 году Кекушев не понятно, почему начинает жить раздельно с семьей и в скорости разводится со своей женой. А спустя лет пять-шесть, дом все же продается некому Смитову.
  -- Ну и что? По-моему Жанна ты что-то нафантазировала себе! Какая в этом тайна?! - девушка иронично восприняла повествование подруги.
  -- И все же я остаюсь при своем мнении. Его творчество оборвалось как-то внезапно, как впрочем, и сама его жизнь. Ведь даже неизвестна дата смерти архитектора. Официально считается, что он умер в 1916-1918 годах. Но, как и почему? Есть версия, что он был расстрелян во время террора в 1918 году. Однако в "расстрельных списках" его фамилия не значится. Есть во всем этом что-то загадочное. Причем закат его творчества начался непосредственно после постройки этого особняка. Неужели тебя не удивляет стечение всех обстоятельств? - с загадочным видом спросила Жанна.
  -- Да есть в этом что-то не понятное! - рассказ заинтриговал Настю и произвел впечатление.
  -- Так что же, ты решила больше не встречаться со своей свекровью, после ее агрессивных нападок на тебя? - внезапно изменила тему разговора подруга.
  -- Не знаю как в будущем, но пока, во всяком случае, я не горю таким желанием! Сейчас мне хочется восстановить, насколько это возможно интерьер этого дома! И я очень надеюсь на твою помощь в поисках его описания. Нам пора! Владимир не любит, когда меня нет дома! Правда мне хотелось еще посмотреть, куда ведет дверь из кухни, но в другой раз! - девушка торопливо направилась к выходу.
   Настя вернулась домой как раз вовремя, Владимир только что приехал, а домработница уже готовилась подать ужин. Вера Васильевна женщина лет пятидесяти, представляла собой розовощекую и что называется в меру упитанную особу. Она была какой-то уютной и домашней, создавалось впечатление, что она жила с ними уже тысячу лет. Ее манера с первого же дня называть их на ты ни коим образом не раздражала и не обижала, а наоборот вызывала простоту и искренность общения. Увидев пришедшую Настю, она улыбнулась, отчего на щеках показались симпатичные ямочки, и обрадовано воскликнула, - деточка ты как раз вовремя! Сейчас я буду вас, кормить твой муженек уже моет руки!
   Владимир неохотно ел и выглядел уставшим.
  -- Ты себя плохо чувствуешь? - Настя была обеспокоена видом мужа.
  -- Нет, просто очень устал. Видишь ли, мало того, что отменили экспортные пошлины, и вступил новый режим налогообложения, что изымет большую часть выручки, так еще эта спорная сделка! Надо разработать новые механизмы, которые позволят безболезненно выйти из этой ситуации. Придется напряженно поработать мозгами! Не обращай внимания, как-нибудь, выкрутимся, не в первый раз. Но, к сожалению, для тебя у меня будет оставаться, совсем мало времени, - с огорчением отвечал он.
  -- Ну, тогда, наверное, ты не будешь возражать, если я съезжу на пару недель к родителям? Утром звонил дедушка и хвалился, что у них появился жеребец американской рысистой! Хочет знать мое мнение.
  -- Мне не очень нравится твоя идея ехать без меня, но если тебе так хочется, - он вопросительно глянул на жену, - хорошо поезжай!
  -- Но ты ведь все равно будешь, занят, а мне не хочется обижать отказом деда, - как бы оправдываясь, пробормотала Настя.
  -- И когда ты думаешь поехать? - и все же было видно, что Владимир не доволен отъездом жены.
  -- Завтра, провожу тебя на работу и поеду.
  -- Как ты провела день? Наверняка возила Жанну на Остоженку? - взяв ее за руку, спросил Владимир.
  -- Пойдем в гостиную, ты устал, приляжешь на диване, а я тебе кое-что расскажу новое об этом доме и его зодчем. - Она с нетерпением увлекла мужа за собой.
   Жизнь отдельно от свекрови имела массу превосходств. Девушка чувствовала себя свободно и раскрепощенно, она не боялась, что в любую минуту может войти Раиса Ивановна с критическими замечаниями. Владимир удобно расположился на широком и мягком диване, заключив жену в объятья, приготовился слушать.
   Насте было так приятно, что с мужем можно было говорить на любую тему, он умел поддержать разговор, умел слушать. Особенно благосклонен был к ее увлечениям, восхищался ее познаниями и проявлял к ним интерес. Они еще долго потом обсуждали, как восстановить первозданность внутренних помещений, пока девушка не заметила, что Владимир борется со сном, и не отправила его отдыхать. Она и сама уже собиралась лечь спать, как позвонила Жанна.
   - А я узнала, что находится за той дверью!
  -- Какой дверью? - не сразу поняла девушка.
  -- Дверью, которая находится в задней стене кухни! - интриговала подруга.
  -- И что там? - сгорая от любопытства, спросила та.
  -- Что интересно? Так вот там находятся ступени, которые ведут в винный погребок, расположенный под домом. А в погребке, если конечно он сохранился, должен быть чудесный витраж с виноградной лозой! Давай завтра съездим, посмотрим! - чувствовалось, что Жанна загорелась желанием увидеть этот погреб.
  -- Нет, завтра не получится, я собираюсь поехать к своим родным! Недельки через две ладно?
  -- Договорились, тогда я, пожалуй, съезжу на Селигер, завтра с утра пораньше, как только рассветет. Есть одна задумка по проведению там мероприятий!
  
   10.
  
   Сумку с вещами Настя собрала еще с вечера, повесив ее на плечо, она направилась к своей машине. Но вспомнила, что вчера, когда приехала на стоянку, ее место было уже занято и машину пришлось поставить в дальнем углу. Она уже завела свой Порше, и собралась выезжать, но вдруг раздумала. - Ничего не случится, если я сначала съезжу в особняк и посмотрю, права Жанна на этот раз или нет, и действительно ли там находится погреб, - подумала девушка, - и лучше съездить туда городским транспортом. Сейчас наверняка пробки. Жаль, что Жанны уже нет в Москве! Съезжу одна! - и она решительно покинула стоянку.
   Дверь была массивной из цельного дуба дорогой породы, в замочной скважине торчал ключ, чем-то похожий на "золотой ключик" из сказки. Настя повернула его, но оказалось, что не заперто. Перед девушкой действительно были ступени, ведущие вниз, они являлись точной копией лестницы в доме. Движимая любопытством она стала спускаться, но вдруг раздался звук закрывающейся двери. Настя быстро побежала наверх, и уже подбежав, услышала, как повернулся ключ. Ее закрыли. Еще не веря в это, Настя попробовала открыть дверь, но попытка оказалась тщетной. Тогда девушка начала яростно стучать по ней кулаками и громко кричать, чтобы ее услышали. С полчаса пленница попеременно молотила ее руками и ногами, но поняв, бесполезность своих действий и спустилась вниз. Перед ней оказалась точно такая же дверь, но она не запиралась, не было ни замочной скважины, ни навесного замка. За ней действительно находился небольшой погребок, предназначенный для хранения вин. Он слабо освещался, видно здесь был еще выключатель. Девушка внимательно осмотрела стены рядом с дверью и скорее не увидела, а нащупала его. Дополнительный свет исходил из витража с изображением виноградной лозы, расположенного на центральной стене. Грозди спелого винограда, отягощающие лозу, были словно живые. Под витражом располагался шкаф для бутылок, в виде большой резной бочки, также выполненной из дуба. Вдоль боковых стен стояли тоже шкафы, но в них не было ничего примечательного. Здесь был еще небольшой резной стол с таким же орнаментом, как и на бочке и два табурета. Не зная, что делать дальше, Настя опустилась на один из них. Она попала в затруднительное положение и понимала это. Телефон остался в сумке с вещами в машине, она забыла его взять. Другого же способа дать о себе знать, не было! Позвонив Настиным родителям и узнав, что она не приехала, Владимир кинется, конечно, ее искать. Машины на обычном месте он не найдет и подумает, что жена выехала, и с ней что-то случилось в дороге. Скорее всего, его поиски будут направлены по пути следования в Самойловский район Саратовской области. Никому и в голову не придет искать ее здесь! Ее ждала голодная смерть! К тому же помещение не отапливалось, и температура в погребе не превышала 5-7 градусов. Пока ей не было холодно, на ней была куртка. Но девушка знала, что при прошествии нескольких часов, ее будет мучить не только голод, но и холод тоже. Еще никогда не приходилось ей бывать в такой ситуации. От нее самой и от ее действий ничего не зависело. Опустив голову на руки, лежащие на столе, Настя едва сдерживала себя, чтобы не заплакать.
  -- Теперь ты поняла, что мое предсказание начинает сбываться? - вдруг услышала она уже знакомый голос. Подняв голову, Настя увидела парящий силуэт женщины в черном одеянии.
  -- Кто вы и почему являетесь мне? - дрожащим голосом спросила она. - Вы пришли сообщить мне, что я здесь умру?
  -- Нет, это случится не здесь и не сейчас. А пришла я, чтобы помочь тебе!
  -- Но разве это возможно?! - в голосе девушки послышалась надежда.
  -- Возможно, раз я здесь. Подойди к крайнему шкафу, что находится ближе к двери с правой стороны. Надави на нижнюю полку! Сильнее! Вот так.
  -- Он опускается вниз! - воскликнула в изумлении Настя, - здесь какой-то проход! Что мне делать?
  -- Там ступеньки, ведущие на второй этаж. Не бойся, поднимайся по ним. Когда будешь у цели, в потолке найдешь рычаг, опусти его! Прощай! Я Анна Кекушева, вернее ее призрак, - с этими словами парящий силуэт пропал.
   Настя ступила в раскрывшейся перед ней проем в стене, и тут же шкаф встал на свое место, она оказалась в полной темноте. Осторожно нащупывая ногами ступени, девушка стала подниматься. Она шла, стараясь не касаться стен, ей, почему-то казалось, что они должны непременно быть покрыты слизью и плесенью. Наконец она почувствовала, что ее голова уперлась, Настя подняла вверх руку и стала ощупывать поверхность. Вот и рычаг, но он не поддавался, несмотря на все ее усилия. Видно со временем механизм заржавел. Девушка с отчаянием вцепилась в рычаг обеими руками и повисла на нем. Раздался щелчок, и рычаг внезапно опустился. Настя едва удержалась за него. Стена сместилась, и свет ударил ей в глаза. Она оказалась в кабинете, который архитектор, проектировал для себя. Потайной ход находился за инкрустированной деревянной панелью. На ней же находился механизм, возвращающий ее в первоначальное положение. Он был замаскирован в фигуре льва.
   Преодолевая страх, Настя решила осмотреть все помещения в доме. Ей хотелось найти того, кто закрыл ее в погребе, обрекая тем самым на смерть. Она не знала, что будет делать, если вдруг кого-то найдет, и не думала о том, что может навлечь этим самым на себя новую беду. На ее счастье особняк был пуст, и кроме нее самой в нем никого не было. Выйдя на улицу первым ее желанием было быстрей добраться до своей машины и уехать из Москвы.
  
   11.
  
   Собираясь в поездку, преодолеть весь путь за один день Настя не намеревалась, и еще накануне вечером позвонила и заказала место в придорожной гостинице в Ряжске. И весьма кстати, так как выезд ее задержался, и получалась, так что в Ряжске она сможет оказаться не ранее девяти часов вечера.
   Как девушка не старалась полностью переключить свое внимание на дорогу, и не о чем не думать, не получалось. Она все время задавала себе один и тот же вопрос - кто закрыл ее в погребе и зачем? Никто не мог знать о ее намерении поехать в это утро в дом на Остоженке. Конечно, кто-то мог следить за ней, но кому это надо? Врагов у Насти не было. Смешно было бы думать, что это сделала Раиса Ивановна. Девушка представила свекровь, крадущуюся за ней. Да она ни за какие деньги не поедет в метро среди смертных и дурно одетых людей! Но почему мать Владимира должна это делать сама? - оборвала себя Настя, - для этого Раиса Ивановна могла нанять кого-нибудь. - Но, зная, как свекровь любит сына, девушке не очень верилось, что та пойдет против его воли. Тем более, после того как он пригрозил ей, что лишит себя жизни. К тому же Владимиру было известно, что мать уже предпринимала попытку убить свою сноху. Было бы глупо с ее стороны предпринять вторую, случись, что с Настей, подозрение падет сразу же на нее. Тогда кто это мог сделать?! Девушка терялась в догадках. Для того чтобы убить должна быть причина. Но как не старалась, она не могла даже представить, за что кто-то мог желать ей смерти. Выходило, что только у свекрови был мотив.
   Страх за свою жизнь и мысль о том, что второй раз она подверглась смертельной опасности, настолько завладели ею, что на время Настя забыла о своей спасительнице. Она вспомнила о ней, когда уже собиралась спать. Приняв перед сном душ в гостинице Ряжска, и расчесывая у зеркала волосы, девушка вдруг вспомнила о женщине в черном одеянии. Теперь-то Настя знала, что это призрак первой хозяйки особняка, приобретенного Владимиром. Но зачем он является ей и какая между ними связь? Анна Кекушева оставила этот вопрос без внимания. Жанна даже не представляла себе, как она была близка к истине, когда говорила, что у дома существует тайна. Теперь и ее подруга не сомневалась в этом. Зачем Лев Кекушев сделал этот потайной ход, ведущий из его кабинета в погреб? Видно на то были свои причины! И почему дух Анны не нашел успокоения? Что заставляет его вступать в контакт с Настей? Девушка вспоминала момент когда увидела призрак и то чувство которое испытала увидев его. Это не было ужасом, хотя каждый нормальный человек испытал бы именно его, будь на ее месте. Это было скорее чувством облегчения и надежды. Подсознательно Настя ожидала помощи от Анны. Как ей не хотелось получить ответы на свои вопросы, и понять события минувшего дня, сон сморил ее, оставив их неразрешенными.
   Утром ее разбудил стук, быстро одевшись, девушка осторожно подошла к двери. Она не знала, как поступить, открыть или нет. Она боялась, помедлив немного, все же открыла. Перед ней стояла служащая гостиницы, извинившись, та, сказала, что Настю просят к телефону, расположенному в холле. Звонил Владимир,
  -- Почему твой телефон отключен?! Я ждал твоего звонка еще вечером! Всю ночь не спал!
  -- Володя, я, когда села за руль отключила его, чтобы в пути меня никто не беспокоил, - только сейчас она вспомнила что, телефон отключен, и поняла, муж не мог ей дозвониться.
  -- Хорошо, что я знал о твоей остановке на ночь в этой гостинице! А так мне пришлось бы оставаться в неведении еще почти день! О чем ты думаешь?! - еще никогда Настя не слышала злость в голосе мужа. Он был рассержен не на шутку.
  -- Прости, пожалуйста.
  -- Хорошо, у тебя все в порядке? - более спокойно спросил Владимир.
  -- Да, все отлично, - ей не хотелось по телефону рассказывать о том, что случилось с ней вчера. Да и настроение мужа не располагало к этому.
  -- Будь осторожна на дороге, как приедешь, позвони. И не забудь об этом! - он положил трубку, не дав ей даже ответить.
   Девушка чувствовала себя виноватой. У мужа и так не все гладко с бизнесом. Приходится допоздна задерживаться на работе. Он устает и не высыпается, а из-за нее и вовсе не пришлось в эту ночь сомкнуть глаз. Не удивительно, что он так разозлился на нее. Она повела себя как эгоистка, думая только о себе. С этими невеселыми размышлениями Настя отправилась завтракать в ресторанчик, расположенный здесь же в гостинице.
   К ее удивлению заказанный пудинг оказался настолько нежным и вкусным, что пока она его ела, настроение поднялось. Воодушевляла и мысль о том, что скоро она будет среди своих родных, там, где родилась. Уж там-то она точно будет чувствовать себя в безопасности.
  
   12.
  
   Дома все было по-прежнему. Разве только, что братишка превратился из подростка в красивого юношу. Настя невольно залюбовалась им. Он совсем не походил на сестру. У него были темные волосы и серые глаза. Он и так был выше среднего роста, а за то время, что они не виделись, стал еще выше. Гибкий и стройный он напоминал кипарис.
   Ожидая гостью, мама Насти Екатерина Савельевна, приготовила любимые блюда дочери. И теперь они, как и раньше всей семьей накрывали на стол. Были здесь и вареники, с картошечкой обжаренные с лучком, от которых шел соблазнительный аромат. Глядя на них, невольно вспомнился эпизод, произошедший в доме Лежневых. Но это воспоминание нисколько не омрачило настроения Насти. Сейчас, когда она находилась в родном доме, все плохое произошедшее с ней, казалось нереальным. Настоящим было то, что происходило здесь.
   Уже сидя за столом, девушка с любовью смотрела на лица родных. Ее радовало, что дедушка почти совсем не постарел и как прежде энергичен и подвижен. Приятно было смотреть и на родителей, которые все так же с нежностью и теплотой относились друг к другу. Дедушке не терпелось показать внучке жеребца, но Екатерина Станиславовна строго одергивала свекра. Он, как и его сын был человеком волевым, и можно сказать властным, но уважал сноху и никогда не вступал с ней в пререкания. Сжалившись над ним, Настя сама попросила показать американца, - Борис Васильевич, я уже наелась, сейчас переоденусь, и буду, готова лицезреть твое приобретение!
   В комнате девушки после ее отъезда в Москву ничего не изменилось. Все, что она тогда считала нужным, было взято с собой. Но ее девичьи платья и многие другие вещи до сих пор хранились в шкафу. Быстро переодевшись, Настя сама горела желанием увидеть жеребца, выпорхнула из комнаты.
   В конюшню они отправились всей семьей. Не только Борису Владимировичу, но и родителям и брату, хотелось увидеть какое впечатление произведет американская рысистая.
   Мессенджер, так звали жеребца, был довольно крупным животным правильного экстерьера, крепкой конституции, с хорошо развитыми мышцами, сухими, прочными конечностями и темно-гнедого окраса. Настя бесстрашно, хотя и знала, что многие лошади могут кусаться, протянула к нему ладонь с сухим клевером, и он потянулся к ней своими бархатистыми губами. Его огромные черные с поволокой глаза ласково смотрели на девушку.
  -- Ну что хорош? - с улыбкой спросил дедушка. - А резвый какой!
  -- Да, хорош! - тоже улыбаясь, ответила Настя. - А насчет резвости, сейчас проверим. - Взяв жеребца под уздцы, она вывела его из стойла.
  -- Ну что сестренка наперегонки? - предложил Петька.
  -- Согласна, - с азартом согласилась та.
   Они неслись вскачь, оставив родителей и деда с гордостью смотреть им в след.
   В доме Лыковых, как и у всех в наше время, имелось много современной бытовой техники. Но, тем не менее, вечерний чай они пили из старого внушительных размеров самовара на дровах. Дедушка занимался им всегда сам, и только он знал какие дрова и шишки класть для особого и неповторимого аромата. Вот и сегодня, сидя за этим самым самоваром, они обсуждали результат гонки на спор. Петр одержал победу и ликовал, но Настя нисколько не сомневалась, что, через пару дней, поближе познакомившись с Мессенджером, возьмет реванш. Знал это и брат, он всегда признавал, что сестра отличная наездница и быстро находит тот необходимый контакт с животным, который и приводит к лучшим результатам. Обсуждая качества нового жеребца, в общем, всей семьей сходились на единодушном мнении, что это удачное приобретение.
  -- Вы так и не рассказали мне, где купили этого жеребца. Насколько я знаю, работа по воспроизводству чистопородных американских рысаков организована в Майкопском конном заводе в Краснодарском крае и на коневодческой ферме Кубанской госконюшни.
  -- Да нет, не угадала. Вообще-то отец ее не покупал, а сменил на Антея. На твоей свадьбе он познакомился с одним любителем рысаков, с которым теперь поддерживает отношения и иногда консультирует. Даже один раз ездил на его конюшню. Тот тоже приезжает иногда к нам, вот в один из таких приездов ему и приглянулся Антей. Но так как твой дедушка отказался от его продажи, тот предложил этот выгодный обмен. - Смеясь, рассказал Николай Борисович.
  -- А если верить бывшему хозяину Мессенджера, ему самому жеребца поставили из какого-то штата Америки, - добавил дедушка. - Но в принципе это не имеет значения, ты сама убедилась, что это отличное и благородное животное.
  -- Согласна. Пусть он менее благородный и гармоничный, чем английская чистокровная, но надо отдать должное его резвости. Настоящий стандартбред! Да и вообще он красавец! Но как ты мог дедушка отдать Антея? Ведь ты знаешь, что он один из моих любимцев? - в голосе Насти послышалась обида.
  -- И когда ты последний раз садилась на своего любимца? - вступился за деда Петька.
  -- Не обижайся детка, я от Антея такого жеребенка для тебя оставил, что будешь, довольна, не хуже отца будет, а норовом так еще и похлеще, - дедушка нежно обнял внучку, - так что тебе будет, чем заняться. Если хочешь, можешь начинать выезжать.
   Засыпая, девушка уже не думала о том, что произошло с ней в Москве. События дня, главными из которых была встреча с родственниками и ощущение счастья от самой обстановки дома, отодвинули на задний план пленение в погребе и столь загадочное избавление.
  
   13.
  
   Вот уже пять дней как Настя находилась в гостях у родителей. Просыпалась она ранним утром. Апрель уже заканчивался, и солнышко появлялось чуть позже шести часов. И так как погода была ясной и солнечной, девушке вовсе не хотелось долго валяться в постели.
   Дела у родителей шли хорошо, и уже не было нужды заниматься тяжелой и грязной работой членам семьи, так как на это имелись работники. Однако и дедушка, и родители не гнушались ухаживать за своими питомцами. Правда, на это не всегда у них хватало времени. Развитие бизнеса требовало от них постоянного обучения и совершенствования в том, что они знали и умели, но еще и в экономических и финансовых вопросах.
   В отличие от сестры, которая хорошо училась в школе и успевала по всем предметам, Петр отдавал предпочтенье только тем, которые как он считал, могли пригодиться ему в дальнейшем. Поэтому, приходя из школы, он долго не задерживался за уроками, а спешил к лошадям. Настя вообще теперь целыми днями проводила в конюшне. Она с удовольствием чистила этих красивых и умных животных, занималась выездкой.
   За эти дни девушка успела изучить характер нового жеребца. Он обладал очень живым и энергичным темпераментом. Был подвижным, активным, обладал высокой скоростью реакции и способностью на максимальную отдачу сил и энергии. Настя удивлялась его работоспособности, она много времени проводила с ним, занимаясь тренировками и скачками, и для Мессенджера это не составляло никакого труда. Кроме этого было видно, что он обладает острым умом, легко поддаваясь дрессировке и обучению, быстро понимал новые команды, почти сразу запоминая их. Между девушкой и животным установились за этот короткий срок уважительные отношения. Наблюдая за их занятиями, отец Насти как-то не выдержал и с сожалением сказал.
  -- Я и тогда не понимал, зачем ты поступила в художественную академию и сейчас недоумеваю, что это обучение тебе дало. Ты вся здесь, твое умение ладить с лошадьми и понимать их, как никто другой, дорого стоят. Я ведь вижу, как ты радуешься этому общению. А что дала тебе твоя академия? Сейчас дизайном занимаются многие и не уверен, что ты будешь лучшей. А то, что ты делаешь сейчас и как, дано не каждому дипломированному специалисту! У тебя это в крови!
  -- Папа, - как можно мягче начала девушка, видно было, что для ее отца это больной вопрос, - я это делаю с удовольствием и у меня, получается, делать это хорошо, наверно потому, что для меня это не работа, а увлечение. Я не готова посвятить себя лошадям всю без остатка как это делаете вы.
  -- А заниматься отделкой помещений и обставлять их для кого-то, ты готова?
  -- Да, мне нравится это делать, применяя тот или иной стиль.
  -- Тогда почему сделав лишь одну дипломную работу, ты этим не занимаешься? - Николай Борисович был рад, что задал давно мучивший его вопрос.
  -- Непременно буду заниматься, - твердо произнесла она.
  -- Но что мешает это делать теперь, я не понимаю? - настаивал отец.
  -- Папа, я не хочу говорить тебе неправду, поэтому пока ничего не отвечу. Ладно? Не обижайся, пожалуйста, - она и в самом деле не знала, как сказать отцу о том, что причиной всему Владимир.
  -- Хорошо, отложим этот разговор, - Лыков приподнял лицо дочери за подбородок и внимательно посмотрел ей в глаза, - я лишь хочу, чтоб ты была счастливой, дочка!
   Насте вдруг захотелось броситься на шею отца и рассказать ему о своих проблемах, как она это делала в детстве. О болезни мужа и страхе его потерять, о своенравной свекрови, которая хочет ее извести. О том, как ей хочется работать, и об отсутствии возможности делать это. Она было, уже открыла рот, но в этот момент услышала знакомый голос, раздавшийся за ее спиной, - Добрый день, Николай Борисович, примите нас в гости? - девушка обернулась, к ее удивлению это действительно был он, брат Жанны. Мужчина был не один, рядом с ним стояла очаровательная брюнетка в изысканном брючном костюме кремового цвета. Настя заметила промелькнувшее удивление на лице Сергея похоже, что он не сразу узнал жену своего друга, а быть может его, поразил ее наряд, который так контрастировал с нарядом его спутницы. - Анастасия Николаевна, вы стояли спиной, извините, я принял вас за одну из работниц, добрый день, - в его голосе слышалась тень насмешки.
   - Добрый день - ответила невозмутимо Настя, если у него и была цель как-то ее уколоть, она не возымела никого действия, здесь в своих владениях она была не уязвима, и смутить ее не было вариантов. Ей абсолютно не было дела до его приезда, он приехал к родителям и дедушке, так пусть они и занимаются им и его новой подругой. Что же касается ее самой, то она будет делать, то, что ей нравится, а именно продолжит занятия с Мессенджером, как только Сергей с Илоной, так он представил незнакомку, уйдут из конюшни в сопровождении отца. Не поддалась она и на уговоры дедушки, который предложил ей осуществить с гостями конную прогулку по местным окрестностям. Девушка ни в чем не собиралась менять свой распорядок дня. Она его провела, так как и планировала. С гостями она встретилась только за ужином, была бы ее воля она не села бы с ними и за стол, но это было бы совсем невежливо. Настя специально надела простенькое штапельное платьице, хотя и довольно миленькое, которое выгодно подчеркивало ее тонкую талию и красивую грудь. В этом платье с просто заплетенной косой она выглядела совсем юной девушкой. Лежнева представляла, что их гостья непременно будет в элегантном наряде, и не собиралась подражать ей, и тем более соревноваться в богатстве и изысканности. Это была ее территория и здесь она будет такой, какой ей хочется. Нельзя сказать, что она была против красивых и дорогих вещей, тем более нельзя сказать, что она совсем в них не разбиралась. Но за эти полтора года, что она была за мужем, нарочитая показушность светских львиц, и их оценка людей "по одежке", вызвала в ней протест, вылившийся в этот скромный наряд. Как и предполагала Настя, Илона вышла к столу во всем блеске. На ней было восхитительное платье из жаккарда. Ее черные волосы были красиво уложены. В отличие от Насти она не выглядела девушкой подростком, это была великолепная женщина, знающая себе цену. К тому же она оказалась еще и умницей, во время ужина выяснилось, что она закончила Сорбонну по специальности философия и политология. И не смотря на некоторый снобизм и чувство определенного превосходства над теми, кто не имеет хотя бы несколько миллионов долларов, по мнению Насти, Илона оказалась не такой уж и плохой девушкой. Именно девушкой, потому что, как бы она не выглядела, она была моложе ее. Атмосфера за ужином была непринужденной и уютной. Сергей с интересом обсуждал с хозяевами лошадей и был всецело поглощен вниманием к Илоне. Что очень устраивало Лежневу, она расслабилась и наслаждалась приятной атмосферой ужина, который плавно перешел в чайную церемонию.
   Спать разошлись все уже далеко за полночь.
   Настя только успела заснуть, как ее разбудил телефонный звонок. Звонил Алексей, он сообщил, что находится у их дома, и просил выйти к нему на улицу. Девушка в волнении стала лихорадочно искать, что ей надеть. Что-то случилось с Владимиром, думала она, иначе, зачем мог приехать его секретарь. Страх за мужа парализовал ее, она бездумно перебирала вещи не находя нужной. В конце концов, набросив пальто прямо на ночную рубашку, осторожно, чтобы не разбудить остальных вышла из комнаты. Тихо продвигаясь в темноте по коридору второго этажа, она заметила, как открылась дверь комнаты их гостьи, и та осторожно движется в ее сторону. Девушка замерла на месте, наблюдая за Илоной. Вот та поравнялась с комнатой Сергея и тихо проскользнула в нее. Это почему-то неприятно поразило Настю, но разбираться в своих чувствах ей было некогда, сейчас ее волновал лишь один вопрос, что привело Алексея к ней в этот поздний час. Осторожно выйдя из дома, она бросилась бежать к калитке и, распахнув ее, обессиленная от снедаемого страха почти упала в объятья Алексея.
  -- Что случилось? Что с Володей? - еле слышно пролепетала она.
  -- Да ничего, с чего ты взяла, что что-то случилось, - вид у молодого человека был обескураженный. Он и не предполагал, что его приезд так взволнует ее. - Просто я выполнял поручение Владимира и, сделав небольшой крюк, решил навестить тебя, прости, что напугал. Никак не предполагал, что приеду уже ночью, но с нашими дорогами и пробками на них, предполагать ничего нельзя.
  -- Ну, слава Богу, - с облегчением выдохнула девушка, - пойдем в дом.
  -- Нет, не будем будить твоих домочадцев, я сейчас уже поеду.
  -- Стоило ли делать крюк, чтоб тут же уезжать, отдохни хотя бы пару часиков и поедешь, - настаивала Настя.
  -- Приезжать стоило, я увидел, что ты жива и здорова! Этот случай с твоим отравлением не выходит у меня из головы. Владимир предпринял расследование? Я его спрашивал, но он уходит от ответа. И мне все это очень не нравится. - Было видно, что Алексей что-то хочет добавить к сказанному, но не решается.
  -- Не беспокойся, муж решил этот вопрос, все в порядке, - она не могла рассказать всего, но ей хотелось как-то его успокоить.
  -- И с тобой ничего не произошло необычного, с тех пор как ты выписалась из клиники? - настороженно спросил тот.
  -- Нет, говорю же, что все в порядке, - спокойно ответила Настя, хотя сам вопрос и тон каким был он задан, взволновал девушку, ей показалось, что секретарь ее мужа о чем-то догадывается или знает.
  -- Ну, хорошо. Я рад, что вы будете жить отдельно от Раисы. Мне кажется, что опасность исходит именно от нее, хотя я могу и ошибаться, - задумчиво добавил он, беря девушку под руку. - Пойдем, я провожу тебя.
  -- Я не могу поверить, что ты приехал только затем, чтоб убедиться, что я жива и здорова, - в ее голосе сквозило недоверие.
  -- Ну а еще я просто соскучился по тебе, мы же друзья. Ведь это так? - Она утвердительно кивнула головой. - Спокойного тебе остатка ночи, - молодой человек слегка притянул ее к себе за плечи и поцеловал целомудренно в щеку, развернулся и быстро пошел назад к калитке. Настя помахала ему и, обернувшись к дому, застыла от неожиданности, под фонарем на ступеньках крыльца стоял Сергей. Его вид не сулил ей ничего хорошего, а самое главное, что пройти мимо него не представлялось никакой возможности. К тому же ей, было, не известно, сколько времени он уже здесь стоит, и видел ли он этот невинный поцелуй Алексея на прощанье. Если видел, то наверняка истолкует его неверно. Тем не менее, ей ничего не оставалось, как подняться на крыльцо, поравнявшись с мужчиной, она тихо с иронией спросила,
  -- Что Сергей Денисович не спится? Вышли подышать свежим воздухом? - ей было видно, как от гнева сузились его глаза, но он также тихо, как и она спросил,
  -- Кто это был? - однако в голосе звучала ярость.
  -- Не думаю, что я должна отчитываться перед тобой, к тому же не забывай, что в доме все спят и не то время, чтобы вести беседы.
  -- Это твой любовник? - тихо, но настойчиво продолжал допрос он.
  -- Скоро уже рассвет, мои родители рано встают. Ты хочешь, чтобы они застали нас вдвоем, возвращающихся в столь неподходящий час?
  -- Ну, допустим, что до рассвета еще далеко. И мне вполне хватит времени узнать от тебя все, что меня интересует. Но я уважаю твоих родителей, и не хотелось бы, чтобы нас случайно кто-то заметил в это время, чтобы не скомпрометировать тебя перед ними. Завтра ты ответишь на мои вопросы, - в голосе Сергея звучала угроза, - пойдем, я провожу тебя в твою комнату. - Он посторонился и пропустил ее вперед.
   Войдя в прихожую, она заметила, что кто-то зажег настенное бра, наверное, это Сергей, подумала она. Но девушка ошибалась с лестницы, ведущей на второй этаж, с немым вопросом на них взирала Илона. Настя молча прошествовала мимо нее, оставив своих гостей разбираться в их отношениях. Добравшись до постели, она моментально уснула, эта ночь, неожиданных встреч утомила ее.
  
   14.
  
   Утром Настю занимала одна мысль, как бы не столкнуться с Сергеем, да и его подругу ей не очень хотелось видеть. Она не хотела объяснять той, всю двусмысленность ситуации, в которой их застала Илона. Хотя конечно брат Жанны наверняка дал надлежащие объяснения свой возлюбленной. Поэтому девушка осторожно спустилась вниз, и облегченно вздохнула, когда застала только одного завтракающего брата.
  -- Привет, Настена, - Петр обрадовался, увидев сестру, завтракать в одиночестве он не любил, - Сделать тебе мой фирменный омлет? - Вопрос был чисто риторический, так как брат знал предпочтения сестры в еде, и еще не было случая, чтобы она отказалась от его омлета. Их взаимоотношения были ни как старшей сестры с младшим братом, а наоборот - старшего брата с младшей сестрой. С самого рождения мальчика отец и дед, внушали ему, что он мужчина и должен заботиться о женщинах и девочках в том числе, любить и защищать их. Петр видел, что и сами они поступают также. Поэтому для него такое отношение к слабому полу было само собой разумеющимся.
  -- Спрашиваешь! Конечно, буду, - сестра подошла к сидящему брату, обняла, и нежно чмокнула в макушку. - Ты смотрю, куда-то собрался? - спросила его она, уже с аппетитом поглощая омлет.
  -- Ты, похоже, забыла, что по выходным я езжу на подготовительные курсы в институт. Заодно я тебе напоминаю, что через два месяца я заканчиваю одиннадцатый класс, а то ты могла и это забыть, - с улыбкой заметил Петька.
  -- А что наши гости уже проснулись? - Спросила девушка осторожно.
  -- Не знаю, я их не видел, похоже, что еще спят. Дед обещал ими заняться, минут через пятнадцать он вернется с конезавода. Впрочем, как я понял, во второй половине дня они собирались уехать. Так, что если у тебя свои планы, можешь их реализовать, - поднимаясь из-за стола, брат поцеловал ее в щеку. - А я буду дома только к вечеру. Ну, пока!
   Успокоенная тем, что неприятного объяснения с Сергеем, похоже, удалось избежать, Настя направилась к конюшням. Но, подойдя к деннику Мессенджера, она столкнулась с братом Жанны, выводящим оседланного жеребца.
  -- Похоже, что ты проспала, я уже почти час жду тебя, - без приветствий, холодно начал он.
  -- Вот уж не думала, что, проведя с тобой часть ночи, я еще должна буду уделять тебе внимание и днем, да еще с утра, - в ее голосе тоже не было и намека на дружелюбие.
  -- Удивляюсь твоему самообладанию, из тебя вышел бы неплохой политик, умело парируешь атаки противника, - он внимательно посмотрел на нее, - или может быть, ты чувствуешь себя правой? В любом случае, лучше будет, если мы поговорим без свидетелей, - после непродолжительной паузы продолжил он. - Я оседлал для тебя Мессенджера, садись, прокатимся подальше от посторонних глаз.
   Первый майский день выдался теплым и солнечным. Чистая только, что родившаяся зелень радовала взгляд разными оттенками от светло-зеленого, почти салатного цвета, до темно-изумрудного. Среди зелени появились уже и первые весенние цветы, которые манили к себе своими яркими красками. Повсюду слышалось пение птиц, с полей и из рощицы, которая находилась близ конефермы. А может, это было и не пение вовсе, а разговор птиц, которые торопились выполнить свои птичьи дела за такое короткое время, как весна и лето. Это было самое любимое время года для Насти. Всякий раз она испытывала чувство, что стоит на пути чего-то нового, загадочного и неизведанного в эти майские дни. Казалось, что все только начинается в ее жизни. Она невольно посмотрела на своего спутника, пытаясь понять, что ощущает он, вдыхая этот весенний, чистый воздух и слыша звуки преображения и обновления природы. Но по его непроницаемому лицу трудно было понять, что он чувствует, тем более о чем думает. Подставив лицо ласковому теплому ветерку, она наслаждалась верховой прогулкой. На несколько минут она даже забыла о причине, по которой она вынуждена, была остаться наедине с этим молодым мужчиной. Но он не преминул ей об этом напомнить,
  -- Ты помнишь, что я сказал тебе, когда мы танцевали с тобой на вашей с Владимиром свадьбе? - неожиданно спросил тот. - Вернее о чем я тебя предупреждал?
  -- Помню, - просто ответила она, хотя можно было ответить дерзостью, но хотелось быстрее закончить разговор и понять к чему он клонит.
  -- Но я все же напомню, я пообещал, что за тобой будет установлена слежка, с целью убедиться, что твое замужество - это путь к обогащению и красивой жизни. Своих слов я на ветер не бросаю, за тобой действительно присматривали мои люди, почти год. И я уже признал, что был не прав по отношению к тебе, считал, что ошибся, и тот эпизод в кабинете Жанны, действительно был единственным, может даже случайным неблаговидным поступком с твоей стороны. - Интонации в его голосе изменились, в них зазвучали не то горечь, не то злость. - Однако ты ловко меня провела, ты завела любовника прямо у себя в доме под носом мужа и свекрови. Это ведь был Алексей, секретарь Владимира, я вчера успел разглядеть его. Или я не прав и дело обстоит по-другому? Мне бы не очень хотелось сообщать своему другу, что он рогоносец.
  -- А если я скажу тебе, что с Алексеем мы просто друзья, и он заехал, будучи неподалеку лишь навестить меня. Ты поверишь? - с надеждой спросила Настя. Та вспышка ревности мужа, когда она заговорила об его секретаре, сейчас не выходила из ее головы. Она не боялась за себя, так как не совершила ничего предосудительного, но этот приезд Алексея к ней, мог стоить тому карьеры.
  -- Смешно, если бы ты еще сказала, что Владимир отправил его к тебе с каким-то поручением. И это можно было проверить. А сказка о том, что друг соскучился, так что делает порядочный крюк ночью, для того чтобы повидаться с полчаса, не выдерживает никакой критики. И этот поцелуй, - молодой человек зло усмехнулся. А его глаза полыхнули синим огнем
  -- Ты же видел, что он вполне дружеский, - девушка еще сдерживала себя, надеясь убедить собеседника.
  -- Вот это-то смущает меня более всего. Я знаю, как ты загораешься просто от прикосновений, следовательно, все произошло в машине, где вас никто не видел. А этот поцелуй был всего лишь финалом тех страстей. - Жестко заметил он.
  -- Ты вправе рассказать своему другу, все что видел, можешь поделиться и своими умозаключениями! А я не вижу необходимости продолжать весь этот разговор, тем более в чем-то убеждать тебя! - лицо ее исказилось от ярости и бессилия. Нажатием шенкеля, она подняла Мессенджера в рысь. Ей хотелось оказаться как можно дальше, от мужчины, который так бесцеремонно вторгался уже не раз в ее душу.
  -- Настя, постой! - Сергей видел, что она во взвинченном состоянии, и ей опасно сейчас управлять лошадью, тем более на такой скорости. Он тоже пришпорил своего жеребца, чтобы догнать ее. Но попытка оказалась безуспешной. Конь и наездница слились воедино, они молнией летели в сторону конезавода. Когда молодой человек прискакал в конюшню, Мессенджер был уже в своем деннике и им занимался рабочий.
  
   15.
  
   Вот и пролетели две недели. Настя чувствовала себя обновленной, она восстановилась за эти дни и физически и морально. Странные происшествия в Москве, ее больше не пугали. Девушка чувствовала в себе силы, и готова была противостоять любому злу. О неприятных ощущениях, связанных с приездом Сергея она старалась забыть. Настя вообще приказывала себе не думать об этом человеке, мысли о нем волновали ее, и она не могла разобраться в них. Из телефонных разговоров с мужем, невозможно было понять известно ли ему о приезде Алексея. Девушка предполагала, что Сергей не будет опускаться до того, чтобы рассказывать другу о своих предположениях, это не в его характере, а вот о том, что видел секретаря, сообщит обязательно, затем чтобы тот сам, если пожелает, делал соответствующие выводы. В принципе она и сама так поступила бы, будь на его месте.
   Настя возвращалась домой к мужу, проезжая по забитым пробками улицам Москвы, она сознавала, что соскучилась по этой бестолковой суете и сутолоке столицы. А еще она очень соскучилась по своему Володеньке, впервые после свадьбы, они расставались на такой продолжительный срок. Проезжая мимо своей любимой кондитерской "Штефания", она остановилась. Девушка любила бывать здесь. Первый восторг от французских кондитерских быстро исчез, в "Штефании" же она впервые узнала тот вкус пирожных и тортов, который помнили ее родители. Конечно, цены за предлагаемый ассортимент были высоки, но это было оправдано, вся продукция изготавливалась только из натуральных продуктов. И в основном все они приобретались в Европе. В России, к сожалению, нет настоящих коровьих сливок, соответственно и масла из этих сливок. Так называемое живое коровье молоко, и то можно найти с трудом, хотя коровы вроде, еще, как и остались. Она заказала чашку фирменного кофе с восхитительным ароматом, чтобы выпить его здесь, и набор любимых ее мужем пирожных. Он был, как и она, сладкоежка и жена решила его побаловать. Пока Настя пила кофе, думала позвонить Жанне, но решила, что сделает это из дома. Наверняка подруга вернется к идее обследовать погребок приобретенного Лежневым особняка. Сама же она еще не была готова очутиться там вновь.
   Если бы девушка знала, что ожидает ее дома, возможно, предпочла бы оказаться еще раз в погребке. Оставив машину на стоянке, она в нетерпении поднималась на лифте в квартиру. Муж ждет ее только завтра и сейчас она своим появлением преподнесет ему сюрприз. Наверняка он соскучился по ней не меньше, чем она сама. Во всяком случае, Владимир так говорил ей каждый день по телефону. Стараясь не издавать звуков, чтоб не выдать себя, и не испортить тем самым сюрприз, жена вошла в квартиру и осторожно направилась в кабинет мужа, где, и надеялась застать его. С не меньшей осторожностью она приоткрыла дверь кабинета и остолбенела в ужасе. Настя не могла поверить своим глазам. Перед ней предстала отвратительная картина, посреди комнаты стояли двое обнаженных мужчин, тела их сплелись, и они предавались всецело поцелую. Это были Владимир и его секретарь, вокруг была разбросана их одежда. Тихо прикрыв дверь, девушка бросилась вон из квартиры, прихватив сумку и вещи, которые оставила в прихожей. Оказавшись вновь на стоянке, она не смогла сдержать тошноту, возникшую еще в квартире, ее тут же вырвало, но легче не стало. Тошнота не прошла. Бросив сумку с вещами в машину, девушка уселась за руль. Вернуться к родителям или поехать к Жанне, перебирала она варианты. Нет ехать к подруге нельзя, та и так не уважает Владимира, а тут еще такое. Настя и сама не могла истолковать увиденное, она ведь знала, что ее муж импотент. И вообще так ли она все поняла, не сыграло ли с ней злую шутку ее воображение. А если все и так, то может быть, ее несчастный супруг решил проверить свою состоятельность с мужчиной. Имела ли она право осуждать обреченного на смерть любимого человека, причем скорую. Девушка решила вернуться в квартиру, но прежде позвонить Владимиру, и предупредить, что она через десять минут будет дома. Сюрпризов больше не хотелось.
  -- Ты не встретилась с Алексеем? - муж нежно обнимал жену, - он ушел только что перед твоим приходом.
  -- Нет, видно разминулись. Дорогой, я купила твои любимые пирожные. Безмятежно сообщила супруга.
  -- Я рад, что ты опять со мной рядом, - говорил Владимир, прижимая ее к себе с какой-то особенной страстью. - Пирожные подождут.
  -- Конечно, подождут, такие сладенькие, вкусненькие! - Настя продолжала соблазнять десертом. Ей неприятны были объятья мужа, и она хотела хоть чем-то его отвлечь.
  -- Ну, хорошо искусительница, - сдался Лежнев, - пойдем пить чай. А это удачно, что ты приехала именно сегодня, - продолжал он, беря коробку из кондитерской "Штефания". - Завтра я должен лететь в Австрию, это по поводу спорной сделки, помнишь, я рассказывал тебе.
  -- Надолго? - стараясь скрыть радость, спросила жена. Неужели у нее будет возможность прийти в себя, от увиденного в кабинете мужа, пока тот будет в Австрии решать вопросы своего бизнеса.
  -- Думаю, что это займет дней семь-десять. Придется поработать с их независимым аудитом, возможно, что нужно будет подключать и адвокатов. Я обещаю, что приложу все усилия, чтобы вернуться как можно скорее домой, - прожевав трубочку с взбитыми сливками, пообещал тот. - Ты же можешь, пока меня не будет поработать в архивах, попробовать в проекте восстановить интерьер особняка Кекушева. И как только, я прилечу, сразу начнем работы. Знаю, что ты засиделась дома и хочешь себя реализовать, а здесь предоставляется такая возможность! Поверь, с моей стороны будет любая поддержка и помощь. И в средствах не будет никаких ограничений. Любимая, мне так нравится, когда твои глаза загораются творческим интересом, вот так как горят сейчас. - Он ласково провел ладонью по ее лицу.
  
   16.
  
   Как уже Насте надоело скрывать от близких людей эпизоды своей жизни. Вот и сейчас, по телефону, рассказывая Жанне о своем втором посещении дома Анны Кекушевой, она намеренно умолчала о самом главном, о покушении на свою жизнь. Подруга непременно посвятит в это своего брата. А тот в свою очередь, сообщит об этом Владимиру, а что еще хуже предпримет сам действия по выявлению преступника. А девушка еще не поняла, был ли этот преступник реальным человеком или таким же призраком, как и ее спасительница. Ее стали одолевать сомнения, что произошедшее могло пригрезиться. Старые здания хранят в себе тайны, и их стены могут способствовать нереальности восприятия.
   Настя была права, предполагая, что Жанна непременно тут же захочет осмотреть погребок. Та любила витражи и описание подругой кекушевского витража, вызвало интерес.
   Девушки уже больше часа вновь внимательно исследовали помещение за помещением старинного особняка. Их радовало то, что сохранились деревянные филенчатые двери с зеркальными стеклами. Оформление парадной лестницы тоже не претерпело изменений. Находились сохраненными и некоторые элементы отделки, а так же другие детали декора, насколько можно было судить об этом из распространенных источников о самом здании и его внутреннем интерьере.
   Когда подруги перешли в эркер, в бывший кабинет зодчего Настя осторожно, не привлекая внимания Жанны, осмотрела инкрустированную деревянную панель. Она нашла умело спрятанный механизм в фигурке льва. Значит все, что произошло с ней в винном погребе, было действительностью. И тот, кто желал ей смерти, был человеком из плоти и крови. Из задумчивости девушку вывел внезапно заданный вопрос спутницы.
  -- А ты знаешь, что Лев Николаевич твой земляк? И кроме того он оказывается, около трех лет преподавал в Строгановском училище.
  -- Ты что-то путаешь. - Настя не совсем поняла, куда клонит подруга. - Насколько известно он родился в Вильно, нынешнем Вильнюсе.
  -- Я тоже так считала. А оказывается он родом из Саратова. Что ты на это скажешь? - загадочно спросила та.
  -- Вполне возможно, что и так. - Она не понимала, что хочет этим сказать Жанна. - И что из этого следует?
  -- Ну, как же! Такие совпадения не бывают случайными! Вы приобретаете этот особняк - это раз! Ты закончила Строгановку, он преподавал в ней - это два! И вы с ним из одних и тех же мест - это три! - собеседница была возмущена, что ее не понимают.
  -- А призрак женщины в черном одеянии, который оказывается призраком Анны Кекушевой - это четыре, - задумчиво добавила к счету Настя. Неожиданно для себя она решительно позвала, - иди сюда, я тебе кое-что покажу, - и направилась к панели, скрывающей потайной ход. - Смелее, - подбодрила девушка изумленную подругу, когда та увидела съезжающую в сторону панель, а за ней проем в стене и ступени, ведущие вниз.
  -- Нет, я не пойду туда, неизвестно куда идет эта лестница, и в каком она состоянии! - видно было, что та испугана. - Как ты вообще это сделала?! Кто тебе сказал об этом?!
  -- Первая хозяйка этого особняка, Анна Кекушева. Похоже, что она до сих пор остается таковой. Если хочешь, чтобы я тебе все рассказала, спускайся за мной. Да не бойся, я уже обследовала этот путь, - добавила Настя, видя явное колебание на лице Жанны.
   Непосредственно на месте события она рассказала о том, как была наказана за свое любопытство и нетерпение. А также о появлении своей избавительницы, которая и указала ей путь к спасению. Повествование о заточении в погребе удивило и напугало подругу. Едва выслушав все до конца, она поспешила поскорее выбраться из погреба. Стремительно, перепрыгивая через ступени, Жанна подбежала к двери, ведущей в помещение кухни. И только убедившись, что дверь открыта, как они ее и оставили, облегченно вздохнула. Похоже, что после пережитого неприятного момента, ей совсем не хотелось задерживаться в особняке.
  -- Знаешь, что? После таких волнений я не прочь поесть. У меня от страха, кажется, урчит в животе! Да и время ужина уже.
  -- От страха? - недоверчиво спросила Настя. - Обычно от голода урчит, а от страха сводит судорогой. Если только у тебя какая-то особенная физиология! А ты представляешь, что испытала я?!
  -- Так и я испытываю страх за тебя! - Оправдалась та. - Все! Обо всем потолкуем за ужином. Здесь совсем рядышком есть ресторан "Жеральдин". Его открыли братья Познеры. А назвали его в честь своей француженки матери. Ориентирован он на традиции в духе французского народного ресторана. Любопытно посмотреть! Пойдем пешком, а за машиной вернемся позже.
   Заказанный девушками суп-пюре из спаржи и раковых шеек оказался пресным и невыразительным. А вот крем-брюле был приготовлен по всем правилам с восхитительной корочкой, которую надо разбивать ложечкой. Поговорить им не пришлось, на расстоянии полуметра от их столика на двоих, находились другие посетители этого ресторана, желающие отведать французской кухни. Разочарованные посещением этого заведения подруги вернулись к машине Жанны, на которой они приехали. В процессе продвижения сквозь пробки к дому четы Лежневых, Жанна несколько раз пыталась завести разговор с подругой. Но так как сама она без конца отвлекалась на других участников дорожного движения, которые по ее мнению мешали ей, и награждала их красочными эпитетами, причем, невзирая на то мужчина это или женщина, сосредоточится на разговоре, не получилось. Она ни разу не была в квартире Лежнева, и вряд ли сейчас решилась бы на ночлег у подруги, если бы Владимир был дома. Но вот уже четыре дня как тот был в Австрии и, по словам его жены, предполагал пробыть там еще как минимум дня три. За то время, что Настя была замужем, неприязнь Жанны к ее супругу только усилилась. И никакие уверения со стороны кузена и подруги, что тот замечательный человек, не могли заставить изменить мнение о нем. И даже тот факт, что бизнес его процветал, она считала заслугой старшего Лежнева, который сумел хорошо поставить дело и подобрать стоящие кадры, знающие свое дело. Вот и сейчас в ее вопросе, звучало презрение к мужу подруги,
  -- Твой дорогой Владимир, надеюсь, после случая в особняке обратился в полицию? Ведь ясно, что эти покушения дело рук одного человека.
  -- Не знаю, может и одного. Но сомневаюсь. Напрасно ты с таким сарказмом говоришь о Володе. Он ведь выяснил, кто хотел, отравить меня. К сожалению, я не могу назвать имени этого человека. Это не моя тайна. Но муж предпринял все, чтобы мне не причинили в дальнейшем вреда. - Ей было несколько обидно за супруга.
  -- И не надо мне говорить, я и так знаю, что это Раиса Ивановна. Сергей "выбил" из твоего Владимира признание о ее виновности. Мой брат настоящий мужик, и если, на его глазах, совершено преступление, не успокоиться простыми обещаниями о расследовании. Он категорично требовал результатов, а именно четкого ответа кто является преступником и, хотя твой благоверный желал утаить, ему такой возможности Сергей просто не дал. Мало того он предлагал установить слежку за твоей свекровью, но ее сын уговорил не делать этого, так как сам предпримет необходимые меры. Кузен и в дом твоих родителей приезжал не просто так, а для того чтобы убедится, что ты действительно там и с тобой все в порядке. Я думаю, что после повторного покушения, он сделает все, чтобы знать о каждом шаге Раисы. Если конечно твой муж не спрячет свою мамашу в каком-нибудь приличном заведении для душевнобольных. А вообще, самым правильным было бы обратиться в полицию. Это мое мнение.
  -- Что ж, я благодарна о такой заботе, со стороны друга моего мужа, но право не стоит. А вообще Владимир не знает, что меня закрыли в погребе. Кроме тебя никто не знает. И ты не кому не расскажешь. Но, если потребуется, муж, в конце концов, сам решит наши проблемы. - Ей действительно не хотелось вмешательства Сергея, да и вообще кого-либо.
  -- Я так думаю, что кузен это делает не только ради твоей безопасности, но ради друга и его семьи, которую он знает много лет. Как бы мы с тобой не относились к твоей свекрови, для него она не посторонний человек. И он не хотел бы, чтобы она причинила тебе вред, и сама оказалась там, где лучше не встречать свою старость. Неужели Раиса и есть проклятье семьи Лежневых? И от нее тебя предостерегала Анна, когда ты впервые увидела ее в шаре? А все же, что может связывать тебя и Анну Кекушеву? - задумалась Жанна. - Это все так необъяснимо и в то же время интересно. Может кто-то из Кекушевых, был твоим предком? Из всех источников, что я сумела найти, мне известно, что у Льва Николаевича и Анны Ионовны были дети, но как сложилась их судьба? Известно лишь об их сыне Николае Львовиче, который стал авиатором. Опять же, зачем этот тайный проход из кабинета зодчего в погреб? Ведь не для того же чтоб в тайне от жены наслаждаться напитками. А может из погреба есть и еще выход в соседний дом? Он ведь тоже принадлежал Анне Кекушевой. И был ее доходным домом. У меня просто голова раскалывается от всех этих вопросов! Давай будем укладываться спать. Где мое царское ложе?
   Рано утром их разбудил телефон. Звонил Андрей Жуков, начальник службы безопасности Владимира. Он просил госпожу Лежневу срочно приехать в офис мужа.
  
   17.
  
   В просторном кабинете начальника безопасности кроме него самого и Насти, было еще трое мужчин.
   Жуков представил их девушке, но она не запомнила их имен, единственное, что она поняла, один из них представитель посольства России в Австрии. Чувство растерянности и какой-то безысходности не покидало ее с момента этого внезапного утреннего звонка. Сердце сжималось, предчувствуя беду. Было совершенно ясно, что случилось что-то из ряда вон выходящее. Она слушала Жукова, с трудом понимая, что он говорит. Слова его доносились откуда-то издалека.
  -- Анастасия Николаевна, мне трудно говорить вам об этом, - Андрей старался говорить, как можно деликатнее, избегая смотреть на молодую женщину, - но обязан сообщить, что с Владимиром Юрьевичем, во время пребывания в Австрии, произошел несчастный случай. - Он решился все-таки посмотреть на жену своего шефа. Лицо ее ничего не выражало, оно застыло словно восковая маска. Госпожа Лежнева молча ждала, что будет сказано дальше. - В результате, которого, ваш муж погиб, - сделав над собой усилие, сообщил он. Видя, что та побледнела и резко встала, быстро подошел к ней, и мягко обняв за плечи, снова усадил в кресло. - Сейчас выясняются все обстоятельства его гибели. Известно лишь, что Владимир Юрьевич оформил на свое имя машину в прокат. Ее и нашли в горном ущелье по дороге в Зальцбург, и останки почти сгоревшего трупа. Из гостиницы ваш муж выехал в сопровождении своего секретаря, вчера после полудня. По словам служащих, отеля, вернуться они должны были через два дня. Однако вчера же поздним вечером Алексей вернулся один, прошел в номер люкс, который они занимали вместе с шефом, и в скором времени с вещами покинул гостиницу. Дальше его след теряется. Его никто не видел ни в аэропорту, ни на вокзалах. Усилиями австрийской полиции и нашей службы безопасности поиски исчезнувшего секретаря продолжаются. Пока только он может прояснить, как погиб Владимир Юрьевич. Я допускаю, что несчастный случай мог быть подстроен, но пока утверждать это нельзя. Нет на то веских оснований. Сейчас разрабатывается версия, что Владимир Юрьевич не справился с управлением автомобиля на горной дороге, и сорвался с обрыва. Я буду держать вас в курсе принятых мною мероприятий. Анастасия Николаевна, наверное, лучше будет, если ваша свекровь все узнает от вас. Как мне кажется, о смерти единственного сына лучше услышать от члена семьи, чем от постороннего человека.
  -- Боюсь, что я не смогу, - чуть слышно произнесла вдова. Было видно, что она держит себя в руках из последних сил.
  -- Понимаю. Представляю, что сейчас чувствуете вы, и приношу вам свои соболезнования. Мы все скорбим вместе с вами. Я распоряжусь, чтобы вас отвезли, в таком состоянии вам никак нельзя за руль. - Андрей сочувственно смотрел на молодую женщину.
  -- Нет, благодарю вас. Меня привезла моя подруга. Она ждет меня в холле. Прошу, если у вас будет что сообщить мне, звонить в любое время суток. - Она неуверенно поднялась с кресла и слабой походкой вышла из кабинета.
   Как она оказалась в квартире Жанны, Настя едва помнила. По пути из офиса мужа она не проронила ни слова, не смотря на тщетные попытки подруги с ней заговорить. А когда приехали к той домой, несчастная вдова рухнула на кровать и зарыдала. По-видимому, чтобы остановить истерику, ей дали успокоительное средство со снотворным, потому что девушка не помнила, как уснула. Не знала она и сколько проспала, только когда проснулась в спальне подруги, было темно. Первое о чем Настя сразу же подумала, что Владимира больше нет. От осознания факта его смерти она содрогнулась. Дикая душевная боль пронзила все существо. Разум противился принять смерть любимого человека. Усугубляло страдание и ощутимая вина перед Владимиром. После того, как Настя застала его в объятиях Алексея, она не могла переносить прикосновений мужа, ей было тягостно оставаться с ним наедине. Ее мутило от воспоминания увиденного. Если признаться, она брезговала им. И хотя девушка пыталась, как-то объяснить поведение Лежнева и примириться с этим, все же склонялась к мысли, по приезду его из Австрии объяснится. Теперь же терзалась оттого, что могла плохо думать о нем. Если бы она приехала на следующий день, все было бы иначе. Сейчас, когда был не мил весь белый свет, Настя не представляла, как вообще могла согласиться на то, чтобы выйти замуж за человека, который обречен. Вот это случилось, пусть не по причине смертельной болезни, но нет сил, выдерживать мучительные страдания души. Все существо ее трепещет и содрогается от боли, от которой хочется выть. Она вспоминала последние часы и минуты, проведенные с ним. Как он хотел, чтоб его жена занялась своим любимым делом, как мечтал помогать ей в этом. Настя ясно представляла его красивые голубые глаза, обращенные к ней с нежностью и любовью. Как муж ласково касался ее лица, а она едва переносила это, едва сдерживая свою неприязнь. Теперь ей было мучительно больно за те свои чувства и мысли. Девушке думалось, что лучше бы она поехала вместе с мужем, вместе с ним оказалась в той машине. Ей не пришлось бы испытывать сейчас эту невыносимую муку. От этих ужасных мыслей ее отвлекла вошедшая в комнату Жанна, которая пришла проверить, не проснулась ли подруга. Убедившись, что та не спит, присела на краешек кровати рядом с ней и ласково спросила,
  -- Бедненькая моя девочка, как ты? Ты помнишь, как твои рыдания перешли в истерику, как мы с Сергеем не могли ничего с тобой сделать. Пришлось вызывать врача, тебе сделали инъекцию, благодаря которой ты успокоилась и уснула.
  -- Не помню. И сколько я проспала? - вяло без особого интереса спросила та.
  -- Приблизительно часов семь. Давай поешь что-нибудь, ведь ты сегодня даже не завтракала, - попросила подруга.
  -- Не хочу, ничего не хочу. Мне кажется, что я даже жить не хочу.
  -- Ты это брось! - строго прикрикнула Жанна. - Не смей даже думать об этом! Ты же боец, не в твоем характере сдаваться. Поднимайся, и пойдем, перекусим, мне признаться тоже особенно не до еды было. - Видя, что та не собирается вставать, сменила тактику и стала мягко уговаривать, - Настенька, тебе надо придти в себя, нельзя раскисать, ты ведь должна найти в себе силы схоронить своего мужа. Или ты хочешь полностью всю организацию похорон поручить посторонним людям? - Похоже, эти слова возымели действие, подруга встала и поплелась вслед за ней в столовую.
   Видимо голод, все-таки возымел свое действие, Лежнева с относительным аппетитом съела приготовленный хозяйкой антрекот, и выпила сок. Понемногу, она стала приходить в себя.
  -- Мне, наверное, надо лететь в Австрию? - Обратилась она к Жанне.
  -- Сергей уже вылетел. Не беспокойся, он решит все вопросы, связанные с перевозом тела и те сложности, которые могут возникнуть по причине начатого следствия.
  -- Ты не знаешь, Раису Ивановну поставили в известность?
  -- Да, после того как ты уснула, кузен сразу же поехал к ней. Твоя свекровь в ужасном состоянии, ей тоже вызывали врача. Она просила тебя приехать. Сергей сказал, что если надумаешь согласиться, то можешь не беспокоиться о своей безопасности, возле Раисы Ивановны круглосуточно будут его люди. Так, что решай сама, сможешь ли ты в теперешнем состоянии видеть ее.
  -- Общее горе примирило меня с ней. Мне ужасно жалко ее, она так обожала сына. Ты поедешь со мной? Я бы этого хотела. - Настя просительно глянула на свою собеседницу.
  -- Конечно, разве я могу оставить тебя в горе. Можешь полностью располагать мною, - прочувственно ответила та. - Только прошу, не пугай меня мыслями о смерти. Мы вместе переживем это несчастье. У тебя ведь есть замечательные родители, брат, дедушка и я. Мы все тебя любим, ты не останешься одна.
  -- Да, я это понимаю. Но если бы ты только знала как мне больно! - на глазах вдовы выступили слезы.
  -- А ты поделись своей болью со мной, тебе будет легче. Расскажи что у тебя на душе.
   Подруги еще долго сидели и говорили. В основном говорила Настя, она вспоминала о муже все самое светлое и замечательное. Выговариваясь ей, становилось легче.
  
   18.
  
  
   Если сказать, что молодая вдова внутренне не готовилась к встрече со свекровью, это было бы не правдой. Девушка и в былые времена не знала, как себя может повести в любой момент Раиса Ивановна. А теперь, когда в семье случилась такая беда, и вовсе трудно было предположить, каким будет поведение женщины. Ко всему прочему Настя и сама не знала, как отреагирует на их встречу. Неблаговидные, если не сказать преступные поступки свекрови отложили горький отпечаток в душе снохи. Тем не менее, она считала, что в горе они должны быть вместе, тем более, если того же хочет и мать Владимира. Поэтому готова была вытерпеть выходки той.
   Должно быть, Раиса Ивановна дала указание прислуге, что как только жена ее сына подъедет к дому, чтобы ее тут же уведомили об этом. Потому что девушки еще не успели войти в гостиную, как она вышла им навстречу.
  -- Настенька! - с рыданиями она бросилась к снохе на шею, - как же мы будем жить без него! Девочка моя, где взять силы пережить такое горе! Как я смогу выдержать, когда моего ребенка будут закапывать в землю?!
  -- Надо держаться, мы вместе сможем все перенести. - Тихо, как можно спокойнее отвечала ей та, хотя давалось ей это с большим трудом. - Не в наших силах, что-либо изменить, значит надо найти силы принять это. - Девушка была готова разрыдаться сама, но, видя в каком удручающем состоянии, находится бедная мать, скрепилась изо всех сил, пытаясь сохранять хотя бы внешнее спокойствие. Раиса Ивановна за эти сутки превратилась в дряхлую старуху. Она забыла все свои правила, которые гласили, что чтобы не случилось, как не было бы плохо, женщина должна быть элегантно одета, с ухоженными волосами и руками, с косметикой на лице. Сейчас этого не было и в помине. Даже отсутствовали драгоценности на ее руках. Несчастная потеряла весь смысл жизни со смертью сына. Настя обняла ее одной рукой, другой гладила по содрогающейся от рыданий спине. Девушка находила слова утешения, идущие от самого сердца, сжимающегося от своей утраты и горя, а еще и от жалости к бедняжке. Стоящая рядом Жанна не могла сдержать слезы. Видя, что тело свекрови обмякло, и она вот-вот потеряет сознание Настя, подхватила ее и попросила подругу помочь уложить ту. Не обошлось без того, чтобы не вызвать Казимира Феликсовича, доктора семьи Лежневых. Он долго занимался пациенткой, и собрался уходить, только когда та заснула.
  -- Анастасия Николаевна, - тихо, чтобы не разбудить спящую, обратился он к девушке, - проводите меня, пожалуйста. - Когда они вышли из спальни, продолжил, - не буду скрывать, мне не нравится состоянии вашей свекрови. На фоне эмоционального напряжения возможен любой рецидив. Завтра утром я пришлю сиделку, с медицинским образованием. Думаю, что ее помощь вам не помешает. Сообщите мне о дне и времени похорон, я намерен сам присутствовать, потому, как боюсь за состояние Раисы Ивановны. Тем более что и сами вы на пределе.
   - Что ты собираешься делать? - спросила Жанна подругу после его ухода - останешься здесь?
  -- Пока спит Раиса Ивановна, съезжу в нашу с Владимиром квартиру, соберу свои вещи. А потом, да собираюсь вернуться сюда, и остаться здесь, она нуждается в моей помощи. И очень прошу тебя, поедем со мной, боюсь, что не справлюсь со своими эмоциями, когда увижу его вещи. - В глазах Насти стояли слезы, сама она содрогалась от нервного озноба.
  -- Безусловно, я тебя одну и сама ни куда не пущу. Сначала заберем твои вещи, а потом заедем ко мне, я тоже возьму все самое необходимое. Поживу здесь с вами хотя бы до похорон, а там посмотрим. Ну не плачь, прошу тебя. Все проходит, пройдет и эта боль, держись, что тут поделать. Тем более на тебя теперь ложиться забота о свекрови. Признаться никак не думала, что когда-нибудь увижу ее в таком жалком состоянии.
   Так вдова опять оказалась в том доме, который так недавно она с радостью покинула и в который, как думала, ни при каких обстоятельствах не ступит ее нога. Девушка ни сколько не беспокоилась, что мать Владимира сможет причинить ей хоть какой-нибудь вред, та находилась в таком беспомощном состоянии, что была просто физически не способна на это. Ко всему прочему она впала в полную зависимость от снохи. Без нее она не принимала лекарства, не разрешала делать себе инъекции, не ела. Женщина вдруг решила, что ее окружают враждебные ей люди, и доверяла только Насте. Она впадала в панику, если девушке надо было, отлучится от нее хоть на несколько минут. Заниматься приготовлениями к похоронам вдова могла только по телефону. Неоценимую помощь ей оказывали Жанна и ее кузен. Поэтому, когда позвонил Андрей Жуков с тем, чтобы она приехала в офис, так как появилась новая информация, Настя категорически настояла на том, чтобы он приехал сам в особняк Лежневых. Оставив Раису Ивановну под присмотром присланной доктором сиделки, щадя ее материнские чувства, сама она приготовилась выслушать начальника службы безопасности. Тот среди роскоши родового гнезда Лежневых чувствовал себя скованно и неуверенно. Расположившись на огромном кожаном диване, не знал, с чего начать. Молодая вдова, не выдержав продолжительной паузы, спросила сама,
  -- Андрей, не томите же меня. Удалось установить, что труп принадлежит именно моему мужу? Что указывает на это? Два дня назад, когда вы сообщили о его смерти, признаюсь, что плохо понимала происходящее, но сейчас я отказываюсь верить, что погиб Владимир. То, что он взял машину в прокат еще не доказывает, что рядом с ней нашли его останки. Вы согласны со мной? - С напором и твердостью спросила она.
  -- Как ни горько мне говорить вам об этом, Анастасия Николаевна, это все же Владимир Юрьевич. Труп настолько обгорел, что не подлежит идентификации. Но найденные при нем вещи подтверждают это. - Уверенно заявил тот.
  -- Какие вещи? - недоверчиво спросила девушка, она цеплялась за мысль, что произошла ужасная ошибка.
  -- Обручальное кольцо, которое вы знаете, господин Лежнев никогда не снимал. Оно в своем роде уникальное и его нельзя спутать с любым другим. А также его крестик, браслет. Вещи тоже неординарные. - В голосе мужчины звучало сочувствие. - Нашли металлическую пряжку от кожаной папки для деловых бумаг, она с монограммой вашего мужа. Мне очень хотелось бы, чтобы это был кто-то другой, но факты утверждают обратное. Я очень сочувствую вам. Но есть еще неприятные для вас известия.
  -- Это касается Алексея? - безо всякого интереса спросила она, ей в принципе было все равно, что сейчас ей расскажет Андрей. Крошечная надежда, что, возможно, погиб не ее муж, а кто-то другой, не успев загореться, угасла. Ее охватила апатия.
  -- Прежде всего, это касается состояния Владимира Юрьевича. Обнаружено, что исчезли все денежные средства со всех счетов его корпорации, в том числе и личных тоже. Нет и ценных бумаг. Похоже, что империя, которую создал Юрий Викторович, доживает свои последние дни. Сергей Денисович только, что прилетел из Вены, он сейчас разбирается, как можно исправить положение, но думаю, что, вряд ли это ему удастся. Что касается исчезнувшего секретаря, то, похоже, ко всему этому он имеет непосредственное отношение.
  -- Не может быть! - девушка не хотела верить в это, насколько она знала Алексея на воровство, он способен не был.
  -- Я удивлен не меньше вас Анастасия Николаевна. Но некоторые моменты указывают на его причастность. Например, в день предшествующий вылету в Австрию, по фальшивой генеральной доверенности он продал, недавно приобретенный вашим мужем особняк, что находится на Остоженке.
  -- Этого не может быть! Я была там через четыре дня после того, как вы говорите, дом был продан.
  -- Это ничего не меняет. Видимо новые хозяева, просто не сменили замки. И только. Но это еще не все, что у меня есть сообщить вам. Хорошо, что вы избавили от нашего с вами разговора Раису Ивановну, думаю то, что я сейчас скажу, ей было бы больно слышать. - Он внимательно всматривался в лицо сидящей рядом с ним молодой женщины, словно раздумывал, стоит ли говорить, после короткой паузы все же произнес - вашего мужа убили.
  -- Вы уверены? - губы ее дрожали, она едва сдерживалась, чтобы не заплакать. Но попытка была тщетной, слезы хлынули потоком. Прошло минут пять, прежде чем девушка смогла немного успокоиться. Простите мою несдержанность, Андрей, - еще всхлипывая, промолвила Настя. - Продолжайте, пожалуйста.
  -- Это вы простите меня, что по долгу службы мне приходится сообщать вам такие известия. Может попросить для вас воды? Вы уверены, что с вами все в порядке? - Заботливо спросил встревоженный мужчина.
  -- Спасибо не надо. Не беспокойтесь, я готова выслушать вас, - едва слышно, но твердо ответила та.
  -- Дело в том, что Владимира Юрьевича и Алексея видели на заправке, расположенной в пятнадцати километрах от места, свершившейся трагедии. За рулем был секретарь. Он же и расплачивался за бензин, наличными. У заправщика не оказалось сдачи, он попросил набрать нужную сумму мелкими купюрами. Пока Алексей искал в своем бумажнике мелкие деньги и отсчитывал их, сын заправщика, по его словам, решил предложить сувениры мужчине, сидящему рядом с водителем. Он незаметно от отца, так как тот не приветствовал его назойливого сервиса, подошел с другой стороны машины и хотел показать свой товар. Но не стал этого делать. Мужчина, по описанию Владимир Юрьевич, смотрел на него безумным взглядом, и как тому показалось, пытался знаками что-то сказать. Подросток посчитал, что тот не в себе. При этом мальчик заметил, что руки, и пальцы мужчины плохо слушались, как у больного параличом. Судя по всему, несчастный был под действием сильно действующего препарата. А дальше, по всей видимости, дело происходило так. Дорога перед тем обрывом, с которого сорвалась машина, идет вниз, видно убийца на ходу выскочил из нее, машина накатом набрала приличную скорость и сорвалась в пропасть. К сожалению, поиски Алексея Чурилова пока безрезультатны. - Жуков беспомощно развел руками.
  -- Что-то здесь не так, - Настя пыталась ухватить ускользающую от нее мысль. - Если убийство было спланировано заранее, а из сказанного вами следует, что это было так. То Алексей должен был быть уверен, что после того как он сделает моего мужа беспомощным, рельеф дороги будет соответствовать его плану. А именно, что впереди будет уклон. А как он мог знать об этом заранее? - вопросительно она взглянула на начальника службы безопасности.
  -- Ну, это он мог узнать из Интернета, да и потом они с шефом не впервые были в Вене и вполне возможно, что этот маршрут был ему знаком.
  -- Да, наверное, так все и было. И все же мне трудно в это поверить, - устало и безжизненно констатировала вдова. - Андрей, когда мы сможем похоронить Владимира Юрьевича?
  -- Сергей Денисович, собирался сам приехать к вам сегодня, но как я уже сказал, занимается финансовыми вопросами корпорации, и потому задерживается. Тело уже доставили в Москву. Анастасия Николаевна, я очень уважал вашего свекра и мужа, если вам нужна моя помощь, прошу, располагайте мною. - Мужчина взял руку девушки и поцеловал ее. - Вы устали от нашего разговора, я ухожу. Но имейте в виду. Что предложение о помощи это от души, а не для красного словца. Я действительно буду рад оказать вам любую услугу.
   Не успел еще мужчина распрощаться и уйти, как в гостиную, где они беседовали, вошла Жанна. Она сообщила, что звонил Сергей, церемония похорон намечается на завтра, он приедет через час обговорить последние детали. А еще, что Раиса Ивановна плачет и требует к себе сноху. Настя поспешила к свекрови, попросив подругу проводить Жукова.
   Известие о том, что муж ее был убит человеком, которому безгранично доверял, а прежде был доведен до беспомощного состояния, однако, скорее всего, понимал, что происходит, и что его хотят убить, ранило девушку. Ей стало еще больнее, она представляла бессилие мужа и тот ужас, что он испытывал. Ей хотелось упасть в кровать и плакать, плакать в голос, чтоб заглушить боль и стенание изболевшейся за эти дни души. Но она вынуждена была идти к женщине, страдающей еще более чем она сама и находить слова утешения, которые так трудно найти. А потом безутешная вдова должна будет с другом мужа обсудить предстоящую церемонию. И она найдет в себе силы, во что бы то ни стало.
  
   19.
  
   Предположение Казимира Феликсовича, оказалось небезосновательным. Настя, так долго сдерживающая свои эмоции, на кладбище дала волю своим чувствам. Она рыдала так, что не могла остановиться. И не хотела слушать ничьих увещеваний. В результате ей сделалось дурно, она лишилась чувств. Видя, как сноха оплакивает ее сына, Раиса Ивановна, тоже начала надрывно плакать, а когда заметила, что та упала, сама потеряла сознание. Так что Казимиру Феликсовичу понадобилась еще и помощь так предусмотрительно взятой с собой медсестры. Вдову довольно быстро привели в чувство и, хотя она довольно таки ослабла, однако, стояла поддерживаемая, своим братом и отцом. И оставалась до окончания похорон. А вот мать покойного пришлось увезти на машине скорой помощи.
   Все когда то заканчивается, закончился и этот страшный день, день прощания с дорогим для них человеком. Последующие дни шли своим чередом, незаметно сменяя друг друга, Настя привезла свекровь домой, которая пробыла в клинике почти неделю. За ослабевшей женщиной еще требовался уход, не столько физический, сколько моральный. Большую часть своего времени та еще проводила в постели.
   Неожиданно для себя самой девушка изменила свое отношение к свекрови. Повлияла ли на это жалость, испытываемая к матери Владимира, или состоявшийся между ними откровенный разговор, она не знала. А может и то и другое, собственно это было не важно. Хотя, то, что она услышала от Раисы Ивановны, не предполагала услышать никогда.
  -- Настя, - завела разговор женщина, в одно из посещений снохи ее в клинике - я так тебе благодарна, что ты не оставляешь меня. Знаю, что не заслужила такого отношения. Признаю, что не испытывала к тебе симпатии со дня нашего знакомства, а приняла тебя в дом только ради сына. - Видя, что сноха хочет ей ответить, жестом остановила ее. - Подожди, не говори ничего. Все, что хочу тебе сказать, сделать не так уж просто, поэтому пока я полна решимости, пожалуйста, не перебивай. На первых порах вашего брака, я даже пыталась подложить под моего сына любовницу, в надежде, что Владимир увлечется ею, вследствие чего, разведется с тобой. Но он на все ее ухищрения и откровенные предложения не обращал внимания или просто не прельщался ее прелестями. Не знаю. Знаю лишь одно, что от этого у меня только больше появлялась неприязнь к тебе и злоба. Возможно, я переменилась бы в своем отношении, если бы ты в скорости забеременела. Но этого не случилось. Признаюсь, что желала тебе смерти. Если бы тебя не стало, Володенька женился бы на другой женщине, и самое главное, что у них были бы дети. Я сама своими действиями и мыслями навлекла гнев Господний на него. Желая гибели тебе, я погубила сына. - Раиса Ивановна беспомощно откинулась на подушки, признание далось ей с трудом. Она закрыла глаза. Из-под опущенных век текли слезы.
  -- Не надо себя винить, в том, что случилось с ним, нет вашей вины. Это был несчастный случай. Ужасный, трагический, но все же случай. Так бывает. - Как можно ласковее произнесла в ответ Настя. Она так и не решилась сказать матери всей правды о смерти сына. - А про ваше отношение ко мне я знала, вы не скрывали его. И про отведенную роль Светланы Андреевны мне было известно.
  -- Известно? - открыв глаза, изумленно спросила та. - И ты не показывала вида, хотя представляю, что чувствовала при этом. Прости, - женщина взяла девушку за руку. - Я так ошибалась в суждении о тебе, ты настоящая, искренняя, мне бы радоваться, что моему сыну так повезло с тобой. Что я наделала! - горестно воскликнула она
  -- Не будем об этом, все уже в прошлом. Не беспокойтесь, я не оставлю вас, пока вы нуждаетесь во мне. - Успокоила ее девушка.
  -- Настя, - из глаз свекрови вновь брызнули слезы, - у меня кроме тебя никого не осталось. Я совершенно одна и никому не доверяю. Не оставляй меня! Прошу! Дом такой большой, нам хватит места. Если, ты испытываешь неприязнь ко мне, я готова особо не докучать своим присутствием. Пожалуйста, пошли за своими оставшимися вещами, и будь хозяйкой в нашем доме. Мне ничего уж теперь не надо, и некому кроме тебя оставить.
  -- Но и мне ничего не надо, я и на наследство Володи не претендую. Все принадлежит вам. - Искренне отказалась от предложенного состояния Настя.
  -- Хорошо, хорошо. Не будем спорить, ты пошлешь за вещами? - встревожено спросила Раиса Ивановна. - Ведь пошлешь, да? - с надеждой продолжала допытываться она.
  -- Да, сегодня и пошлю, - согласилась та. Ей хотелось как можно скорее успокоить разволновавшуюся мать мужа. К тому же она решила, что в любой момент может собраться и уехать из дома Лежневых, если она посчитает нужным это сделать.
   Действительно по возращении из больницы домой, Раиса Ивановна отказывалась от решения любых вопросов. Начиная от управления домом и заканчивая управлением корпорации, которую Сергей пытался вытащить из финансового кризиса. На все обращенные к ней вопросы, она неизменно отвечала, что ее это не интересует и следует поступить, так как решит Анастасия Николаевна. Она старалась не надоедать своей снохе, но при этом все же, старалась быть всегда рядом с ней, видно было, что она чувствует в этом потребность. Настя понимала, что сейчас самое лучшее для ее свекрови, впрочем, как и для нее самой было бы сменить обстановку. Она с удовольствием поехала бы к родителям, взяв с собою Раису Ивановну. Там на природе среди обычных простых людей им было бы гораздо легче переносить их утрату. Но пока шло следствие, и пока брат Жанны, оставив свои дела, пытался сделать все возможное, чтобы поднять бизнес и вернуть хоть часть состояния семьи своего друга, девушка не могла самоустраниться от всего этого.
   Начальник службы безопасности вводил ее во все подробности дела, связанного с убийством и хищением. Он часто наведывался к ним в особняк. В каждое свое посещение, Андрей предлагал свою помощь. Было видно, что делает он это искренне, мужчине очень хотелось снять с плеч девушки всю тяжесть трагических событий, а между тем приходилось напротив доносить до нее нерадостные новости. Выяснилось, что продан не только дом на Остоженке, но и все недвижимое имущество, принадлежащее Владимиру, находящееся в России и за рубежом. Все так же по генеральной доверенности, оформленной на Чурилова. И как не странно, доверенность оказалась подлинной. Как Алексей сумел это сделать, оставалось загадкой. Сам же секретарь будто растворился, словно его никогда и не было. Не представлялось возможным найти и денежные средства, полученные им от продажи всей недвижимости и те, что он вывел из бизнеса Лежневых. Все было проделано им настолько гениально, что специалисты разводили руками.
   Поэтому заявление вдовы о том, что она не претендует на наследство мужа, было преждевременным. Ей и не на что было претендовать, даже бизнес, пусть и в плачевном состоянии был еще до их свадьбы с Владимиром завещан его матери. От всего состояния Лежневых осталось лишь то, что покойный муж завещал Раисе Ивановне, хотя это был достаточно внушительный капитал, однако он не составлял и шестой части всего, что было.
   Сергей Бельский тоже стал частым гостем в их доме. Несмотря на то, что Настя не имела никакого отношения к корпорации, ей приходилось вникать в суть происходящего. Она считала своим долгом сохранить дело мужа и делала все, что зависело от нее и Раисы Ивановны, чтобы помочь Сергею. Отношения их не были столь колючими как прежде, но в них явно чувствовалась холодность со стороны мужчины. Он был теперь всегда предельно вежлив с ней и внимателен, но она чувствовала, его прикрытую неприязнь. Проявлялось это в том, что он старался меньше встречаться с ней и избегал быть с ней наедине.
   Сама же она испытывала к нему чувство благодарности за его участие в семейных делах Лежневых, но вместе с тем предпочла бы тоже его не видеть. Всякий раз, когда он находился рядом с ней, она ощущала беспокойство, испытываемое и ранее, но прежде они гораздо реже виделись, и она даже не пыталась разобраться, чем это беспокойство вызвано.
   Совершенно иначе обстояло дело с Андреем Жуковым, несмотря на то, что тот приносил, как правило, плохие известия, в его обществе девушка чувствовала себя комфортнее. Поэтому когда мужчина предложил им со свекровью на пару дней съездить в гости в деревню к его тетке, она не отказалась. Местечко, которое Лежневым предстояло посетить, располагалось где-то рядом с Коломной, Настя никогда не была в этом городе, но желание посетить его возникало и раньше. Она читала об архитектурном комплексе Коломенского кремля, и у нее вызывал интерес этот исторический памятник. А также было желание посетить соборы и церкви, расположенные на территории кремля, осмотреть монастырь и Посад. Ей казалось, что и Раисе Ивановне пойдет на пользу экскурсия в Коломну, может молитвы, произнесенные в храмах кремля, помогут им обоим перенести испытываемую боль. Та с готовностью согласилась поехать. Дорога показалась им длинной и утомительный, возможно из-за того, что за все время пути их следования никто не проронил ни слова. Атмосфера, царившая в машине, была гнетущей. Лежневы молчали, не решался заговорить и Жуков.
   Конечно, дом четы Семеновых, Нины Александровны и Вячеслава Ивановича, не шел ни в какое сравнение с родным домом Насти и уж тем более с родовым "гнездом" Лежневых, однако обеим женщинам он очень понравился. Это был добротный деревянный дом, с красивыми резными оконными наличниками, окрашенными в голубой цвет. Голубой была и веселая веранда, большая часть которой был застеклена, отчего в этот июльский день она была полностью залита солнечным светом. Дом же был окрашен желтой сочной краской и казался сам ярким солнышком, только не на голубом фоне неба, а на фоне зеленого газона. На самом же газоне красовались яркой палитрой разные цветы, высаженные в клумбах, обрамленных декоративными заборчиками. Чувствовалось, что хозяева с любовью ухаживают за ними. За домом был разбит сад и возделан огород с овощами и грядками клубники. И все это было так органично и так естественно, все было такое настоящее, не противоречащее самой природе и жизни, потому, что ими и являлось, что Настя невольно почувствовала прилив необъяснимой радости. Похожее чувство видно испытывала и Раиса Ивановна, потому, что на лице ее появилась улыбка, которую прежде девушка никогда не видела.
   Хозяева встретили их очень радушно, Нина Александровна оказалась во всех отношениях хорошей хозяйкой, стол ломился от приготовленных ее угощений. Здесь был и холодец из свиных ножек, ароматные и сочные голубцы, караси, зажаренные в сметане, пирожки с капустой, тающие во рту, разные соленья. Женщины, до сих пор переживающие свалившееся на них горе, в эти два месяца после смерти Владимира практически не испытывали удовольствия от приема пищи, особенно это касалось его матери. Однако, сейчас глядя на нее, Настя радовалась, что приняла приглашение Жукова, свекровь пробовала разносолы хозяйки, и они ей явно нравились.
   Вечером гости в сопровождении хозяев вышли прогуляться. Деревня не отличалась ни чем от других ей подобных. Она не имела никаких достопримечательностей. Но может оттого, что произошла просто перемена места, может от таинственности подмосковного вечера и трелей птиц, от пьянящего свежего воздуха или манящего звездного неба, но гостьи чувствовали себя как-то особенно хорошо, похоже, что рука злого рока, перехватившая до боли их существа, ослабла.
   Утром Андрей повез их в Коломну. И этот день для обеих стал насыщенным и интересным. Они наслаждались великолепным видом комплекса Кремля, передающим самобытный облик Руси прошедших веков. Усиленно молились в каждом храме и в каждой церкви за Владимира, ставили свечи за его упокой, в надежде получить облегчение от этого. Настя удивлялась, глядя на свою свекровь, та ничем не отличалась от других прихожан, она вела себя как обычная женщина. Куда делись ее высокомерие и призрение к людям среднего достатка и малоимущим. Она даже проявляла сердечность к окружающим, например, поддержала пожилую женщину, поднимающую по ступенькам в храм. Раньше ей это было не свойственно. По дороге домой чувствовалось, что за эти два дня произошло некое исцеление их исстрадавшихся душ. Это было видно по той непринужденной обстановке в салоне машины, которая царила на обратном пути. По тому живому разговору и обмену впечатлениями, происходящим между пассажирами.
  
   20.
  
  -- Настя, я слышала вчера ваш разговор с Жанной. Нет, не подумай, пожалуйста, что я подслушивала. Так получилось, и слышала я только его часть. - Раиса Ивановна в замешательстве замолчала, подыскивая нужные слова.
  -- Вас что-то смутило или обидело из того, что вы услышали? - забеспокоилась девушка.
  -- По-моему у меня такого и права нет, чтобы обижаться на тебя! Вовсе нет. Дело в том, что мне никогда и в голову не приходило, что кто-то может очень сильно хотеть работать, просто мечтать об этом. Ты, оказывается, хочешь. А я связываю тебя по рукам и ногам, и это меня огорчает, - вздохнула она.
  -- Я не говорила такого, - удивилась девушка.
  -- Ну конечно ты этого не говорила, но это так. Я сама поняла. Ты добрая девочка, видишь, что я очень нуждаюсь в тебе и сидишь со мной дома день и ночь.
  -- Потому что в этом есть необходимость, Казимир Феликсович говорит, что состояние ваше улучшилось, но любое волнение может спровоцировать новые приступы. А я вижу, как вы начинаете волноваться и паниковать, если меня нет рядом даже недолгое время.
  -- И все же мне нельзя этим злоупотреблять, поэтому прошу тебя согласиться на предложение Жанны, если еще не поздно. Позвони ей прямо сейчас, - настойчиво попросила свекровь.
  -- Вы уверенны? - Настя колебалась.
  -- Если ты обещаешь, что не съедешь от меня, то я научусь обходиться без тебя несколько часов. Как я понимаю, пока будешь готовить проект, ты вообще большую часть времени сможешь работать дома. Ты так оживилась, когда Жанна предложила тебе эту работу! Вот уже полгода, как Владимира нет, ты молодая женщина и тебе уже пора сбросить траур. Думаешь, я не вижу, как полученная информация от Андрея, больно ранит тебя, ты всегда меняешься в лице, но держишь ее в себе, чтобы не травмировать меня. Или эти проблемы в корпорации, Сергей измучил себя и тебя. Себя тем, что разрывается между нашим и своим бизнесом, а тебя тем, что тебе приходится вникать в ту область, где ты мало, что понимаешь, а чтобы принять какое-то решение изучаешь вопрос.
  -- Но что делать? Ведь это дело жизни Юрия Викторовича, да и Володя жил этим. И что же дать теперь всему развалиться?! - девушка была удивлена равнодушным отношением свекрови.
  -- Да пусть хоть и развалиться! Того, что оставил мне Юрочка хватит на несколько жизней, а она у меня одна. Ты ведь не соглашаешься разделить со мною этот капитал, отказываешься от всего, что я предлагаю. Поэтому обговорите с Сергеем продажу корпорации, если это возможно, мне все равно на каких условиях. И звони Жанне, пока она не предложила работу другому дизайнеру. Только прежде все же обещай, что останешься жить со мной, - она взяла сноху за руку и с мольбой посмотрела ей в глаза.
  -- Конечно, я останусь с вами, пока вы нуждаетесь во мне, но стоит ли продавать бизнес? - в душе Насти было сомнение, что решение Раисы Ивановны правильное.
  -- Если ты готова принять его, оформив на себя, то вольна, делать с ним, что хочешь. Мне он не нужен. И я не хочу, чтобы ты рвалась из сил, чтоб преумножить мой достаток.
  -- Хорошо, я сообщу Бельскому о вашем решении продать корпорацию. Но в том состоянии, что она находится сейчас, вряд ли за нее дадут солидные деньги.
  -- Для меня это было бы важным только в том случае, если бы ты приняла эти деньги, по сути, они и должны принадлежать тебе, как вдове, а не мне. И меня удивляет, что Владимир не изменил своего завещания. Видно просто не успел.
  -- Раиса Ивановна, я не вступила бы в наследство даже в том случае, если завещание было бы оформлено на меня. Но не скрою, что мне приятно, что вы печетесь о моем благосостоянии. Спасибо. - Девушка обняла свекровь и поцеловала ее в щеку. На глазах женщины выступили слезы, но она отвернулась так, чтобы Настя их не заметила.
   Жанна действительно вчера приезжала к своей подруге с предложением взяться ей за дизайн двухуровневой квартиры в особняке на Пречистенке, д. 28. Предложение это было интересным, как с финансовой точки зрения, так и с творческой. Квартира состояла из семи комнат, общая площадь которых составляла четыреста пятьдесят квадратных метров. Был еще и третий уровень в виде эксплуатируемой кровли - зимний сад на крыше с панорамным видом на столицу. Имелся черный ход. При желании хозяина была возможность увеличить площадь за счет поднятия крыши над мансардой, а также установить лифт. А самое главное, что вызвало интерес Насти к этой работе, архитектором этого особняка был Кекушев Лев Николаевич. Девушка загорелась желанием взяться за проект но, подумав, с большим сожалением отказалась. Она действительно сослалась на то, что не может пока оставлять свою свекровь надолго одну. И замечание подруги, что такого предложения может больше и не быть, не повлияло на ее решение. Сейчас же, после разговора с Раисой Ивановной, она с волнением, пока шел вызов, ждала ответа Жанны. Настя боялась, что заказ уже ушел. Но к ее радости выяснилось, что заказчик еще не определился с выбором дизайнера и готов встретиться, чтобы выслушать, ее предложения.
   На следующий день она уже была на Пречистенке. Дом располагался совсем рядом с Резиденцией Патриарха Всея Руси, напротив галереи Церетелли. Девушка договорилась о встречи с хозяином непосредственно в квартире, расположенной на шестом этаже. Войдя в парадный подъезд, Настя была приятно удивлена, что восстановлен не только фасад особняка, но и первоначальное убранство подъезда. Хозяин оказался молодым человеком лет тридцати, тридцати пяти. Был он выше среднего роста, с правильными чертами лица. Девушка нашла его интересным. Однако хриплый скрипучий голос портил впечатление. При осмотре квартиры Настя поинтересовалась, каким хозяин желает видеть будущий интерьер. На что тот ответил, что целиком полагается на ее вкус. Это несколько смутило девушку. Невольно возникало сомнение, стоит ли начинать работу с человеком, который не знает, что хочет и не придется ли потом все переделывать. Но, когда она начала излагать свою концепцию моделирования комнат квартиры, и виденья будущего дизайна, по его репликам стало понятно, что он понимает конечный результат ее работы и согласен с ним. Однако выдвинул условие, что проект должен быть представлен не полностью всей квартиры, а поэтапно каждого отдельного помещения. Ее это устроило, и она согласилась взяться за работу.
  
   21.
  
   Включившись в рабочий процесс, Настя не замечала, как пролетает время. Тенденции на отделочные материалы, элементы декора постоянно обновляются и меняются. Чтобы быть в ногу со временем необходимо постоянно следить за новинками на рынке дизайнерских услуг. А за последнее время девушка не интересовалась всем этим, теперь, чтобы наверстать упущенное приходилось много работать.
   Но, не смотря на то, что очень уставала, она почувствовала прилив сил. Появились бодрость и энергичность. Ей некогда стало раздумывать над случившейся гибелью мужа. Однако один вопрос не оставлял ее. И в один из приездов к ним Казимира Феликсовича, оставшись с ним наедине, Настя решилась задать его,
  -- Я понимаю, что существует врачебная тайна, и наверно не вправе задавать такие вопросы, но все же, - она сделала паузу.
  -- Ну-ну, - подбодрил он ее, - не стесняйтесь, если я смогу с радостью отвечу.
  -- Сколько еще смог бы прожить Владимир со своей болезнью, если бы с ним не произошла это жуткая трагедия?
  -- Не понимаю вас, о какой болезни вы говорите? Он был совершенно здоров! - казалось, удивление доктора было искренним.
  -- Муж еще до свадьбы, в день, когда по определенным причинам, я отказалась выходить за него замуж, признался, что он болен и скоро умрет.
  -- Но я вас уверяю, что у него не было никаких болезней, и прожил бы он не один десяток лет.
  -- Тогда почему Володя был импотентом? Если как вы говорите, он был здоров! - Девушка не понимала, почему Казимир Феликсович так упорствует и не хочет сказать правду.
  -- Девочка, моя, он им не был! Скажу вам откровенно, я был очень удивлен, когда он женился. Дело в том, что он был гомосексуален. И если это считать болезнью, то она у него была единственной. - Увидев, что шокировал своими словами собеседницу, продолжил, - вижу по вашей реакции, что напрасно рассказал вам об этом. Извините меня, но откровенность за откровенность, вы то зачем вышли за него замуж, если считали, что он страдает половым бессилием?
  -- Я не считала, а знала, потому что об этом сказал мне сам Володя, - она была растеряна и подавлена. Голос слегка дрожал, - а еще он сказал, что жить ему осталось два года, и очень просил не отказывать ему и стать его женой. Он хотел, чтобы я была рядом с ним и скрасила остаток его дней.
  -- Могу понять Владимира Юрьевича, в вашем лице он приобрел эффектную жену и определенный статус. А что взамен получили вы? Если бы вы согласились на эту сделку из-за денег, как поступают многие женщины, это было бы не совсем этично, но хотя бы объяснимо. Но, зная от Раисы Ивановны о вашем бескорыстии, просто теряюсь, как оценить ваш поступок. Зачем вам нужна была эта жертва?!
  -- Что ж тут непонятного? Я любила его, - тихо ответила девушка.
  -- Милая моя, но этим самым вы добровольно заключили свое молодое тело и душу в плен?! - Казимир Феликсович, глянул на нее с изумлением. - Тогда, как бы это кощунственно не звучало, вам следует перестать оплакивать вашего супруга, а радоваться тому, что случилось. Своим согласием на этот брак вы загнали себя в западню и поверьте, мне умудренному жизненным опытом человеку, выбраться из нее было бы вам непросто! А может и не возможно.
   По стечению обстоятельств их беседа происходила за той самой стойкой бара, за которой в свое время она застала Раису Ивановну и Светлану, когда они разрабатывали свой план. Но тогда женщины остались в неведении, что их разговор был услышан. Сейчас же, когда Настя с доктором вышли из-за стойки они увидели Сергея.
   Казимир Феликсович поторопился распрощаться, оставив молодых людей вдвоем. После его ухода повисла неловкая тишина. Девушка еще была под впечатлением того, что узнала от доктора. Она была потрясена своей наивностью. Оказывается муж, наслаждался жизнью, пока она боролась со своими желаниями и умерщвляла свою плоть. Доктор открыл ей глаза, она была лишь куклой и фасадом для Владимира. Правда, за это он был очень внимателен с ней, старался во всем ей угодить. Но, нет, она ведь чувствовала его сердечные порывы, чувствовала, его неравнодушие к ней. И это не было наигранным. Он действительно любил ее. Настя не могла понять мотивов мужа, что им руководствовало. Только он сам мог объяснить, что в действительности чувствовал, и почему женился на ней.
  -- Не буду скрывать, что я слышал весь ваш разговор, - вывел ее из размышлений голос Бельского. - И мне нисколько не стыдно, - добавил он.
  -- И что ты думаешь об этом? - спросила девушка с надеждой, что может быть Сергей сможет дать ей какие-то объяснения о поступках Лежнева.
  -- Что плохо разбираюсь в людях, - констатировал тот. - И что совсем не знал человека, которого считал своим другом. Хотя на его счет у меня однажды возникли сомнения. Но это было никак не связано с его ориентацией.
  -- Понятно, я то думала, что может быть ты, сможешь объяснить причину его женитьбы на мне, - разочаровано произнесла девушка.
  -- Для меня это был брак по любви, во всяком случае, с его стороны. Я видел, как он боготворит тебя. Предположить, что у него имеются другие пристрастия, было просто невозможно.
  -- Да, зато относительно меня ты готов был предполагать все что угодно, - с горечью заметила она.
  -- А тебя волновало, что я думаю о тебе? - мужчина легонько, кончиками пальцев приподнял ее лицо за подбородок и пронзительно посмотрел ей в глаза.
  -- Оставим этот разговор, - почувствовав, что у нее перехватило дыхание от этого взгляда, она отвела глаза и отошла от Сергея, - ведь ты наверняка пришел по делу?
  -- Хорошо, - холодно произнес он, - оставим. Да, у меня есть предложение. Раиса Ивановна, не захотела его выслушать, и отправила к тебе. Я нашел вас с доктором здесь. Собственно так и получилось, что мне пришлось стать свидетелем вашего разговора. С первого твоего вопроса я был заинтригован и не нашел нужным дать знать о своем присутствии. Собственно предложение заключается вот в чем, - резко перешел он к делу. - Предлагаю не продавать корпорацию, так как это, не выгодно, а влить ее в мой бизнес. Во-первых, с моей стороны всем сотрудникам будет гарантирована работа и зарплата, которую они получали в лучшие для корпорации времена. Во-вторых, твоя свекровь ежемесячно будет получать приличный доход, что в итоге будет гораздо больше, чем она выручила бы от продажи. Вот, приготовленные мною выкладки, - Сергей протянул девушке папку, - будут вопросы, звони, я приеду, обсудим. - С этими словами не прощаясь, Бельский вышел.
  
   22.
  
   Не прошло и двух недель с того момента, как она взялась за проект. Заказчик оказался нетерпеливым и требовательным. Каждые два дня она должна была показывать свои разработки. Но если не считать этих двух качеств, он был очень интересным человеком, разбирающимся во многих вещах. Например, в таких видах искусства, как театр, живопись, литература. Неплохо разбирался в антиквариате, имел некие познания в зодчестве, и разделял увлечение девушки творениями Кекушева и биографией архитектора. Настя находила, что Владислав, чем-то напоминает ее мужа. Со временем она перестала обращать внимание на его неприятный хриплый голос. Ей нравилось, находится в его обществе. Вот и сегодня они увлечено обсуждали декор стен большой гостиной. Девушка предложила декорировать их венецианской штукатуркой, с созданием перламутрового эффекта. Оставался вопрос, каким будет оттенок, а это зависело от того, какой будет мебель в этой комнате и какого цвета. Владислав предложил Насте спроектировать полное оформление конкретно этого помещения, включая мебель, оконные занавеси и прочую атрибутику дизайна. Предложив при этом щедрый гонорар. Их обсуждение прервал телефонный звонок предназначенный хозяину квартиры. Звонила Жанна. Она давно хотела посетить этот особняк, ей было интересно посмотреть на планировку квартиры воочию, она знала о ней только со слов заказчика. Владислав был не против этого. Сегодня же Жанна, как раз была рядом и, узнав, что и Настя здесь, решила воспользоваться разрешением.
   В сопровождении хозяина и подруги гостья с интересом оглядывала помещения. Она восхищалась эркерами и красивыми балконами. Потряс ее и сохранившейся в некоторых помещениях в идеальном состоянии мраморный пол. Залюбовавшись видом Москвы из зимнего сада, Жанна даже не заметила, что осталась одна. Спустившись вниз, обнаружила, что ее гиды вернулись к обсуждению дизайна. Она не стала им мешать и продолжила осматривать помещения самостоятельно. В общем-то, Настя уже успела представить Владиславу, какой она видит гостиную в окончательном виде. Оставалось только оформить проект на бумаге, и воплотить в жизнь. Но даже, не видя готовой работы, хозяин пришел в восторг, с чувством взял девушку за руки и поцеловал их. В этот самый момент они услышали мужской голос, который Настя никак не ожидала услышать здесь.
   - Извините, мы вам не помешали? - с едва видимой насмешкой вошедший мужчина посмотрел на опешившую от неожиданности девушку, а потом перевел взгляд на Владислава, при этом глаза его сузились, трудно было судить, что отражалось в них неприязнь или интерес. - Не судите строго мою сестру, за то, что она сама набилась на посещение, тем самым отвлекая вас от работы, к тому же еще впустила меня в ваши апартаменты, без вашего на то согласия, - обратился Бельский к хозяину, - Сергей, - протянул он руку для знакомства. Тот, чуть помедлив, пожал ее и тоже представился. Взгляд его был холоден. Настя была удивлена этому, Сергей был корректен, и у Владислава не было повода, быть недовольным. Сама же она была смущена внезапным появлением брата подруги. Она чувствовала себя провинившейся школьницей. И как это так всегда случается, что он появляется в такие моменты, когда их можно двояко истолковать. И почему двусмысленность ситуации так волнует ее, почему ей хочется оправдаться перед ним.
   - Еще раз приношу свои извинения, так, как вынужден, похитить обеих ваших дам, - между тем продолжил Сергей. - Дела, не требующие отлагательств. Рад был познакомиться, - добавил он прощаясь.
   Настя, оказавшись на улице, двинулась к своей машине, но Сергей остановил ее. - Поедем на моей. Сначала ко мне в офис, надо действительно обсудить два рабочих вопроса, а потом я отвезу тебя домой. За твоей же машиной приедет ваш водитель.
   Жанна расположилась рядом с подругой на заднем сиденье.
  -- Ты что без машины? - удивилась Лежнева.
  -- Да, меня привез Сергей. Как тебе Владислав? - вдруг поинтересовалась она.
  -- С ним легко работать как с заказчиком, и он просто интересный человек. А почему ты спрашиваешь об этом?
  -- Хотелось, знать твое мнение о нем, и сходится ли оно с моим. Оказывается, что не сходится. У меня совершенно другое впечатление об этом человеке. До этого мы общались с ним только по телефону, при встрече он мне явно не понравился. Что-то есть в нем неприятное - призналась Жанна.
  -- Ну, его голос, поначалу, действительно режет слух, а потом не замечаешь этого.
  -- Дело вовсе не в голосе, а именно в нем самом, - подруга задумалась, подыскивая слова, которые могли бы передать ее ощущение, но потом будто раздумала делать это, заключила, - короче он мне не понравился и все тут.
  -- Почему-то меня это не удивляет, тебе не нравится никто из мужчин, которые меня окружают! - пошутила Настя.
  -- А может быть она и права в своих суждениях? - вставил молчавший до сих пор Сергей, - особенно, если учитывать некоторые вскрывшиеся обстоятельства.
  -- Какие обстоятельства? - заинтриговано спросила его сестра, заерзав на месте от любопытства. Подруга и брат молчали. - Какие обстоятельства? - вновь задала она свой вопрос, и, не дождавшись ответа, продолжила прерванный разговор. - Между прочим, есть, которые нравятся, например Андрей. Причем очень нравится.
  -- Вот как? - изумилась Настя, - Так, в чем же дело? Как мне известно, он свободен.
  -- Ну, видно не все тебе известно, недогадливая ты моя! Его интересуешь ты, - не успела она договорить, как машина резко затормозила и не пристегнутая ремнями Жанна подалась вперед и ударилась лбом о впереди стоящее сиденье. - Сергей! - воскликнула девушка, - осторожней можно? - Затем, потерев ладонью ушибленное место, констатировала, обращаясь уже к подруге, - хотя конечно у меня мог бы появиться шанс, если бы у тебя на данный момент было бы какое-то увлечение. А пока ты свободна, думаю, что он будет надеяться на твою взаимность.
  -- Мы могли бы помочь тебе реализовать твой шанс, конечно при условии, что Настя сама не увлечена объектом твоей симпатии, - поспешно предложил Сергей.
  -- Конечно же, увлечена! - Рассмеялась та в ответ. Потом уже серьезно добавила. - Андрей замечательный человек, чуткий и надежный товарищ. Жанну я вообще люблю как сестру. И была бы рада, их союзу. Но как помочь им в этом, не представляю.
  -- Очень просто, мы изобразим с тобой влюбленную пару. - Ответил ей Бельский. - Жуков сейчас работает у меня, тебе всего-навсего надо будет несколько раз приехать в мой офис, и подыграть.
  -- Мне что-то не нравится эта идея, - испугалась Настя.
  -- Ну вот, как до дела, так на попятную, а еще говоришь, что любишь меня, как сестру, - надулась Жанна.
  -- Ну, хорошо, я готова попробовать, - с неохотой согласилась та. Про себя подумала, что легко Жанне упрекать, не зная, всю сложность отношений подруги с ее братом.
  
   23.
  
   Потом она очень жалела, что решилась на эту авантюру. Дважды за последнюю неделю вдова Владимира приезжала к Сергею в офис, в общем, то по делам, которые касались доли Раисы Ивановны. Та оформила на сноху генеральную доверенность и полностью переложила эту задачу на нее. И оба раза, перед ее уходом, Бельский под благовидным предлогом, вызывал Жукова к себе в кабинет. Провожая Настю в присутствии Андрея, он обнимал девушку и целовал в щеку. Сами прикосновения и поцелуй были невинными и деликатными, но, тем не менее, давали понять, что между молодыми людьми, не просто деловые отношения.
   Но какими бы деликатными эти объятья и поцелуи не были, у девушки они вызывали такую бурю чувств, что, выйдя из его кабинета, Настя переводила дыхание. Она старалась успокоить биение сердца, которое почему-то ускоряло свой ритм. А потом, будучи уже дома, перед сном картина прощания снова всплывала у нее перед глазами и не давала уснуть. Настя вспоминала, прикосновения Сергея и те чувства, которые они вызывали. Ей казалось, что она ощущает запах дорогого парфюма, смешанный с запахом его самого. Чувствует тепло его тела.
   Теперь девушка понимала, почему всегда инстинктивно держалась от него на расстоянии.
   В голове стала появляться мысль отказаться от этой затеи. Да, она очень любила подругу, желала искренне той счастья. Но ей не нравился тот ураган чувств и желаний, которые возникали, как только Сергей находился слишком близко. Настя пыталась разобраться в самой себе, в своих ощущениях. Она предпочла бы рядом с собой Владислава, если бы заинтересовала его. С ним ей было приятно и спокойно. Но он относился к ней очень уважительно, и даже нежно, но только как заказчик к своему дизайнеру. Девушке же хотелось других отношений между ними. Поэтому она была рада его приглашению осуществить совместную загородную прогулку на лошадях.
   Завтра, она узнает, будут они только клиентом и исполнителем, либо между ними зародится совершенно другая связь.
   Но это случится только завтра, а сегодня позвонила Жанна, и попросила подругу вновь приехать к Сергею. Она клятвенно заверила, что это в последний раз, так как в ее отношениях с Андреем наметился явный прогресс. И достаточно еще одного эпизода, чтобы добиться окончательного успеха. У Насти не хватило духу отказаться.
   Вот почти час она беседует с Бельским на самые отвлеченные темы. Между тем, девушку волнует только один вопрос, чего еще хочет подруга, какого такого эпизода. Невозмутимость и спокойствие ее партнера в этой игре, только злят и выводят из равновесия. Ей же все труднее сохранять самообладание. Наконец не выдержав продолжения светской беседы, Настя спросила о том, что ее интересовало больше всего на данный момент,
   - Надеюсь, что от нас не потребуется чего-то невыполнимого, чтобы, наконец, убедить Жукова в наших якобы отношениях?
   - Нет, ничего такого не потребуется, - ответил Сергей, глянув на свои часы марки Breguet Classique, и поднявшись из-за стола, подошел вплотную к своей собеседнице, которая видя его маневр, резко встала. - Через пару минут они должны будут войти сюда, а я тебя поцелую. Только и всего. - Он склонился над ней, так близко, что она ощутила его дыхание на своем лице, и добавил тихо, почти шепотом, - только поцелуй это будет настоящим. - Мужчина крепко, в то же время нежно прижал Настю к себе, и его губы с жаром овладели ее губами. Они не заметили, как в кабинет заглянули Жанна и Андрей и, тихо удалились. Девушка опять испытала те же чувства, как тогда в кабинете подруги. Казалось, что Сергей этим поцелуем забирает всю ее волю и подчиняет своей. А еще ей казалось, что пока длится этот сладостный поцелуй, она живет, и как только мужчина оторвется от ее губ, она погибнет, как сорванный цветок без воды. Но напор его губ не ослабевал, напротив они все с большей жадностью набрасывались на ее рот. Разум отказывался подчиняться, но вдруг вспыхнула одна единственная мысль, а вернее вопрос: " Я люблю его?" Это поразила Настю, так что она вдруг отстранилась. Поцелуй прервался. Затуманенным взглядом девушка смотрела на Бельского. В ее глазах застыл немой вопрос. Но ответ на него не приходил. Сергей нежно провел пальцем, по ее губам, а потом вновь поцеловал. Это был короткий, завершающий поцелуй. - Ты собиралась съездить к своему заказчику, я отвезу тебя, - его голос звучал с легкой хрипотцой, отчего казался таким сексуальным. Она смогла лишь кивнуть головой в знак согласия.
   От Владислава не укрылось, что с Лежневой произошла какая-то перемена. Она была несколько рассеяна и торопилась, потому что ее ждал Бельский, который намеревался отвезти девушку домой. Не утерпев, заказчик с улыбкой спросил,
  -- Настя, вы что влюбились? Вы сегодня совершенно другая.
  -- Я не знаю, - искренне ответила та.
  -- И, все же я вижу, что кто-то взволновал ваш душевный покой! Кто же этот счастливчик? - все так же с улыбкой спросил Владислав, - брат вашей подруги?
  -- Да, это он, - ответила Настя, не заметив, как исказилось лицо собеседника.
  -- Но я надеюсь, что наши планы на завтра от этого не поменяются? - осторожно спросил тот.
  -- Конечно, нет! - поспешила она с ответом, боясь, что он передумает. - Я с удовольствием поеду с вами. Мне приятно ваше общество.
  -- Рад это слышать, значит, у меня по-прежнему есть шансы, - улыбнулся мужчина.
  
   24.
  
   Раиса Ивановна терпеливо ждала сноху в те часы, когда та отсутствовала и радовалась, когда та возвращалась домой. Она с удовольствием отмечала, что девушка ожила, что у нее появились интересы помимо решения семейных проблем. Женщина с участием расспрашивала, как прошел день, какие успехи в работе над дизайном. Настю это не раздражало, она с готовностью рассказывала новости свекрови, замечая, что та гордится ею, когда она пересказывает ей похвалы Владислава в свой адрес. И ей это было приятно. За то время, как не стало Владимира, они подружились. Настя даже делилась с Раисой Ивановной секретами. Рассказала она и о той роли, которую они с Сергеем разыграли, чтобы помочь Жанне сблизиться с Андреем. На что свекровь заметила, что лучшей партии, чем друг Владимира она не хотела бы для своей девочки. И жаль, что с их стороны это только притворство и игра. Она была бы счастлива, видеть их вместе. Идея поездки за город с Владиславом, напротив ей не понравилась и она в корректной форме сказала об этом девушке. Из рассказов Насти у нее сложился образ молодого человека, который вызывал сомнения. И интуиция подсказывала женщине, что лучше бы ее сноха не переступала черту их деловых отношений.
   Девушка, напротив не могла дождаться утра. Она торопила время, в желании узнать, что подарит ей завтрашний день.
   И вот он наступил. Рано утром водитель Лежневых отвез Настю в Крылатское, где у нее назначена была встреча с молодым человеком. Отсюда на Хаммере Владислава они отправились дальше. Ночью прошел первый снегопад и то, что они ехали на этом мощном внедорожнике, способствовало им. Дорога к охотничьему домику не была расчищена, и вряд ли на другой машине удалось бы продолжить движение.
   И хотя выпавший снег внес определенные неудобства в их путешествие, он же разукрасил природу Подмосковья в роскошный белый цвет. А выглянувшее после сна солнышко, добавило этому цвету восхитительное сияние искрящихся снежинок. Молодые люди с восхищением взирали на эту роскошь из своего автомобиля.
   Охотничий домик был внушительного размера, и выполнен из бревна ручной рубки в два этажа. Несмотря на свою мало этажность, выглядел он высоким. Очутившись, в доме, Настя поняла, почему. Потолки в доме были больше трех метров, а сам дом располагался на высоких сваях. Она и ее спутник расположились в комнатах на втором этаже, кроме них в доме не было никого. Наверное, это должно было бы насторожить девушку, но она пребывала в безмятежном приподнятом настроении. В доме было тепло, видно поддерживалось постоянное отопление, приятно пахло деревом, царила атмосфера уюта. Так как они рано выехали из дома, и успели проголодаться, то решили слегка перекусить, а затем уж отправляться на прогулку.
   Настя из яиц, сыра и молока, которые нашла в холодильнике на кухне, приготовила омлет с гренками. Он не был так же хорош, как получался у Петра, однако вкусный, и с удовольствием был съеден. Пока девушка занималась омлетом, Владислав сварил кофе в турке. Выпивая свой кофе, она смотрела на сидящего напротив мужчину и понимала, что ей ужасно нравится, находится рядом с ним, в этом деревянном доме, на самой обычной кухне. С ним она испытывала покой и умиротворение. Он тоже внимательно смотрел на девушку, и было похоже, что испытывает те же чувства, что и она. Они сидели и молча продолжали глядеть друг на друга, будто бы забыли о цели своей поездки.
   - Настя, вы пока переодевайтесь, а я приготовлю лошадей. - Нарушил первым молчание молодой человек.
   Прогулка была чудесной. Сначала они направились к полю. Там где было можно, они пускали лошадей в рысь, а в основном передвигались шагом, потому что снег мешал свободному аллюру животных. Его вороной жеребец и ее кобыла изабелловой масти двигались рядом и почти синхронно, круп в круп. Что позволяло наездникам вести непринужденную беседу. Слегка морозный, безветренный, солнечный день способствовал приподнятости настроения.
   Потом они въехали в лес, им было весело пробираться, меж деревьев, и принимать снежный душ, из осыпающихся с ветвей белых пушистых шапок.
   Молодые люди не заметили, как прошло три часа, и пора было возвращаться.
  -- Как быстро пролетело время, - с сожалением заметила девушка. - Тут так хорошо, что не хочется возвращаться в город.
  -- А может быть, мы заночуем здесь? А утром вернемся в Москву? - осторожно спросил Владислав. - Или ты боишься меня?
  -- Не боюсь. - Предложение остаться на ночь застало Настю врасплох. Она ехала с мыслью, что проведет только день. С другой стороны ее прельщала перспектива романтического вечера.
  -- Решайся, мы чудесно проведем вечер у камина, - как будто читая ее мысли, уговаривал он.
  -- Хорошо, - согласилась она.
  -- Вот и чудесно! - не скрывая радости, воскликнул мужчина. - Я как знал, взял с собою мясо. Сейчас мы приедем, и я сразу же займусь им, будет шашлык на мангале!
   Предусмотрительный молодой человек к мясу взял еще и овощи, и фрукты, и вино. И пока он на улице занимался шашлыком, Девушка приготовила салат и сервировала стол. Она собиралась, уже пойти переодеться, так как сразу после прогулки не сделала этого, как вдруг ей показалось, что на втором этаже раздаются шаги. Это показалось странным, ведь кроме них здесь никого не было, Настя решила проверить, кто это может быть. Заглянув на всякий случай в комнату Владислава с тем чтобы убедиться не вернулся ли он с улицы, и убедившись, что его там нет, девушка вышла в коридор. Из соседнего с ним помещения слышалось шуршание, но там тоже никого не было, хотя звук продолжал раздаваться. И как ей показалось, шел он из-под кровати. Девушка бесстрашно нагнулась и заглянула туда, там действительно лежал диктофон, из которого и исходил этот звук. Ей совсем не понравился этот глупый розыгрыш, и она решила, тут же отнести диктофон шутнику. Но выйти из комнаты не смогла. Дверь была заперта. Это и вовсе разозлило Настю.
   - Это совсем не смешно! - сердито закричала она, - откройте немедленно дверь!
   Ей никто не ответил, выждав пару минут, девушка подошла к окну. В сумерках начинающегося вечера она отчетливо видела огонь мангала и над ним склонившегося Владислава, который переворачивал шампуры. Было не похоже, что это он запер ее здесь. Настя отодвинула в сторону жалюзи, собираясь открыть окно и позвать молодого человека на помощь. Но, она не успела этого сделать. Ворота конюшни, которые находились, как раз напротив, распахнулись, и из них выбежало двое мужчин в масках. У одного из них в руках был какой-то длинный и увесистый предмет, похожий на дубинку. Мужчина у мангала, не успел даже оглянуться, как получил удар в голову и упал. Они схватили его за ноги и потащили к Хаммеру. Забросив тело в багажник, убийцы завели машину и уехали. Все это произошло так быстро, что казалось нереальным. Потрясенная увиденным, девушка застыла у окна. Она стояла так несколько минут, думая, что ей все это пригрезилось, и она снова увидит у мангала Владислава, безмятежно колдующего над шашлыком. Но чуда не происходило, и картина за окном не менялась. Настя присела на кровать, пытаясь проанализировать события, шокирующие ее. Похоже, что это были наемные убийцы. Это они заманили девушку в западню, чтобы она не смогла помешать, выполнить им их грязную работу. Но ей непременно надо отсюда выбраться. Только сейчас, оглядывая комнату, Настя поразилась ее странностью. На постели лежал только матрас, постельное белье отсутствовало, как и подушка. На столе стоял кувшин с водой и стакан. Но больше всего ее поразило, что рядом с кроватью стояло ведро-туалет. Ничего другого в комнате не было. Похоже, что это помещение предполагалось использоваться, как каземат, для чьего-то заточения. От внезапно раздавшегося рядом с ней звука, девушка вздрогнула. Это ожил диктофон, лежащий на кровати.
   - Ну, что моя птичка, тебе понравилась твоя новая клетка? - раздался отвратительный мужской голос. - Какая же ты у меня наивная и доверчивая, так легко попалась в расставленные мною силки. Но, ты не вздумай упорхнуть, не дождавшись меня. Хотя тебе это и не удастся, - раздался противный, леденящий кровь, хохот. - Если попытаешься выпрыгнуть из окна, переломаешь ножки, этаж хоть и второй, но достаточно высоко. А на сломанных ножках моя птичка далеко не улетит. Спустится же не на чем, ты верно уже обратила внимание, что нет ни пододеяльника, ни простыни. А я к ночи буду рядом с тобой, не скучай.
   Этот жуткий голос и произнесенные им слова, только подхлестнули к действию. Настя решила попробовать при помощи кровати, толкая ее, выбить дверь, но обнаружила, что та прочно привинчена к полу. Тот, кто хотел удержать пленницу, предусмотрел и это. Что же делать? Мозг девушки лихорадочно работал. Она не осмотрела днем окрестности, и не знала, что находится за домом сзади, а может там есть еще какие-то строения. Ведь кому-то надо ухаживать за лошадьми, кормить их. Наверняка должен быть домик для обслуги. Кто-то почистил перед их приездом снег перед домом и конюшней. Настя кинулась к окну, от мысли, что и оно может не открыться, руки ее дрожали. С трудом, но створка, все же распахнулась. Высунувшись по пояс, девушка громко закричала: "Помогите! Помогите! Помогите!" Из конюшни донеслось ржание. Не может быть, - удивилась она, - неужели Антей?! Антей! Антей! Антей! - громко позвала она. Знакомое ржание повторилось вновь. - Антей! - снова и снова звала девушка. Она перестала кричать только после того, как увидела под окном своего любимца. - Антей, хороший мой, ты узнал свою хозяйку! - говорила Настя нежно жеребцу из окна, - Ты не бросишь, меня в беде я знаю, подожди, мы что-нибудь придумаем, нас теперь двое. Девушка подошла к столу, взяла кувшин и с размаху ударила им об стол. Выбрав осколок поострее, подошла к кровати и стала разрезать осколком обшивку матраса на широкие ленты. Связав их, у нее получилась веревка длинною в семь-восемь метров. Подумав, она сняла с себя леггинсы и колготки, и ими удлинила свое изделие. Привязав один конец веревки за ножку кровати, Настя подошла к окну и стала осторожно спускаться вниз. Жеребец стоял под окном и внимательно наблюдал за хозяйкой. До земли еще оставалось метра два, а веревка уже закончилась, но до спины Антея осталось совсем немного. Девушка разжала руки, и смело спланировала на жеребца, удержавшись за его шею. Она была свободна. Но нельзя было в полураздетом виде отправляться верхом на лошади в путь в это время года. Да и мороз к вечеру явно крепчал. Лежнева направилась к двери дома с целью забрать свои вещи и одеться, но входная дверь была тоже заперта. Тогда она пошла в конюшню, ворота, которой были распахнуты. Там Настя нашла спецовку, теплую куртку и сапоги. Было не важно, что вещи ей велики, главное, что в них ей было тепло. Там же она обнаружила разбитую дверь одного из денников. Видно это сделал Антей, выбираясь из него, услышав ее голос и зов на помощь. Девушка завела жеребца в конюшню, чтоб при свете осмотреть, не поранился ли он. Обнаружив в нескольких местах ссадины и неглубокие порезы, она обработала их, благо, что здесь имелась аптечка. Теперь можно было отправляться в путь. И как можно быстрее. Беглянка ни в коем случае не должна встретиться с тем, кто приготовил для нее здесь клетку. А вероятность такая существовала, он обещал к ночи быть в доме. А что, если он решит приехать чуть раньше? Поэтому она поторапливала Антея, направляя его по следам машины, отпечатанным на снегу.
   Настя не знала, как называлось село, которое было первым населенным пунктом, до которого она добралась. В первом же доме, в которой девушка постучала, ей оказали помощь, впустили и дали позвонить.
   Номера Андрея и Сергея она знала наизусть. Но позвонила почему-то Сергею, и вкратце обрисовала ему ситуацию. Он велел дожидаться его приезда, и не сообщать ничего пока в полицию, а потом попросил передать трубку хозяевам, чтобы узнать, где она находится. Приехал Бельский очень быстро. С ним были и его охранники. Только обычно их было двое, и они сопровождали своего шефа, следуя за ним на другом автомобиле. Теперь же их было шестеро. И в сопровождении была не одна машина, а две. Здесь же был и фургон для перевозки лошадей. Увидев, брата Жанны, девушка поняла, теперь ей ничего не грозит, и можно не бояться. Но вместе с тем, потеряла свое хладнокровие и мужество, и заплакала у него на груди. Мужчина взял ее лицо в свои ладони и стал целовать мокрые от слез глаза, щеки и губы. Потом уже, по пути домой, на заднем сиденье машины, она припала к его плечу, и, чувствуя себя в полной безопасности уснула.
  
   25.
  
   Проспала она весь путь, и всю оставшуюся ночь, уже в своей постели в доме Лежневых. Утром ее разбудила Раиса Ивановна. Девушку ждал Сергей. Он еще раз хотел услышать о вчерашнем событии, надеясь на то, что за ночь Настя отдохнула и успокоилась, и может вспомнить факты, которые упустила вчера. Разговор их происходил в отсутствии Лежневой. Для той была представлена версия об убийстве Владислава, свидетельницей, которой стала ее сноха. Рассказывать женщине то, что целью злоумышленника было пленение девушки, а ее спутник пострадал из-за того, что был рядом, никто не собирался. Она только, что начала приходить в себя после смерти сына, и ее хотели оградить от новых потрясений.
   Настя с ходу спросила, поджидающего ее мужчину,
  -- - Сергей, удалось твоим людям, что устроили засаду в охотничьем домике, кого-нибудь задержать? - в голосе слышалась надежда.
  -- - К сожалению, нет. Похоже, что преступник опередил нас.
  -- - С чего ты это взял? Может он решил явиться утром или днем? И ты снял охрану?- разочарованно спросила она.
  -- - Да, снял. Как рассвело, ребята осмотрели тщательно все вокруг, им там больше нечего делать. К тому же опросили, работника, который там работает. Рано утром тот явился на конюшню.
  -- А то, что кто-то побывал в доме после твоего бегства, нет никаких сомнений. Диктофона в той комнате, где тебя закрыли, не было. А жаль, можно было бы идентифицировать голос. То, что этот человек из близкого к тебе окружения не вызывает сомнений. Голос просто изменен, скорее всего, при помощи специального прибора.
  -- - Значит, если бы я чуть замешкалась..., - Настя не закончила свою мысль, зябко поежилась, передернув плечами.
  -- - Ты молодец, не каждая девушка на твоем месте, смогла бы сохранить самообладание и решимость. И тебе очень повезло, что там оказался Антей.
  -- - Кстати, насчет него. Еще вчера у меня возник этот вопрос. Ведь после вашего обмена с дедушкой, жеребец принадлежал тебе? - в ее глазах сквозило недоумение.
  -- - Не долго, твой муж, увидев Антея, не оставлял меня в покое, пока я не продал его ему. Потом, как тебе известно, все имущество Владимира было распродано, в том числе и конюшня. Я узнаю, кому теперь принадлежит, лошадь. Хотя бы для того, чтобы вернуть тебе.
  -- - Спасибо, - Настя с благодарностью смотрела на своего собеседника. - И не только за это, - добавила она. - За последние полгода, ты сделал столько для нас с Раисой Ивановной, что представить трудно, как мы справлялись бы, не будь тебя рядом. - Они сидели совсем рядом друг с другом. Девушка смотрела на молодого человека, и ей вдруг захотелось, чтобы он заключил ее в объятья и поцеловал. И понятие этого не вызвало в ней раздражения и протеста, как прежде. Напротив, теперь она считала, что это самое правильное, что с ней может быть. Но он не собирался этого делать. Хотя в его глазах она и прочитала мелькнувшее желание, но мужчина быстро совладал с собой, и взгляд его стал непроницаемым.
  -- - Мне многое хотелось бы тебе сказать, но не сейчас, - голос Сергея звучал официально, даже с прохладцей. - Ты в очень серьезной опасности. И чтобы я смог тебе помочь, должна рассказать мне обо всем, что было из ряда вон выходящего с того момента, как ты выписалась из клиники Геннадия Евгеньевича, до вчерашнего дня.
  -- - Был один случай, о котором знает только Жанна, - с сомнением говорить или нет начала Настя, - но мне не хотелось бы посвящать, кого-либо еще.
  -- - Рассказывай, - строго приказал мужчина.
   Лежнева в красках описала Сергею о том, как была заперта в погребе, приобретенного мужем особняка. Она как сейчас помнила тот день, поэтому передала все события в подробностях. Не смотря на то, что ей не хотелось произвести на него впечатление человека, у которого не все в порядке с психикой, рассказала и о призраке Анны Кекушевой, и о той помощи, которую та оказала в ее спасении.
   Бельский внимательно слушал, не перебивая, когда та замолчала, спросил,
  -- - А до этого случая, тебе приходилось видеть фантом Анны?
  -- - Да, но разве это имеет отношение к нынешним событиям? - Насте показалось, что мужчина сомневается, насчет того, что она видела привидение.
  -- - Я не могу ответить тебе на этот вопрос, пока ты не ответишь на мой.
  -- - Хорошо, - с неуверенностью, что это ему нужно знать, девушка все же изложила оба эпизода, встреч с Кекушевой, предшествующих последнему. - Ты, верно, думаешь, что я ненормальная? - спросила она напрямик, после своего повествования. Он слегка усмехнулся,
  -- - В таком случае и я не вполне нормален. - Настя недоуменно посмотрела на Сергея. - Мне довелось увидеть ее тоже, в том зеркале, в офисе Жанны, когда подвел к нему тебя. Правда одно мгновение, и до сих пор я, считал, что мне это показалось. Еще один вопрос. Кто знал о твоей поездке за город?
  -- - Я никому не говорила кроме свекрови. Даже Жанна была не в курсе, зная, ее отношение к покойному, я не стала ей сообщать об этом. Она непременно стала бы меня отговаривать. Да, знала только Раиса Ивановна.
  -- - Нет, об этом знали три человека. Ты, мать Владимира и Владислав, - констатировал мужчина, о чем-то задумавшись.
  -- - А ведь я и не подумала, что он мог тоже, поделиться с кем то, о предстоящей поездке. - Осенило вдруг девушку. Но казалось, что последнюю фразу, брошенную ею, молодой человек не услышал, погрузившись в свои мысли. Потом по его лицу пробежала тень озарения, как будто Бельский что-то понял или о чем-то догадался. Собеседница не заметила этого, она продолжала излагать свои соображения. - Конечно же! Полиции надо проверить круг знакомых Владислава. Может быть, среди них окажется тот, кто знает и меня. То есть преступник.
  -- - Я не сообщал в полицию. Собственно ей нечего и представить. Трупа нет. На снегу нет даже крови. Есть только твой рассказ, которому могут и не поверить. Мало ли чудачеств у богатых. Может тебе захотелось поразвлечься таким образом. Или же ты поссорилась со своим любовником, и он бросил тебя одну в запертом доме, так что тебе пришлось вылезать из окна. А теперь с помощью полиции ты хочешь его разыскать и наказать. Но если попадется вдруг добросовестный полицейский и начнет всерьез работать над этим делом, то будет вызывать тебя и мучить бесконечными расспросами. А самое главное, что своим расследованием может только помешать моим службам тем, что спугнет преступника.
  -- Не беспокойся, мои люди найдут его. Самое главное, сейчас, чтоб ты никогда и никуда не отправлялась без охраны. И о каждом своем шаге сообщала мне или в мою службу безопасности. Лучше Жукову. Если ты будешь выполнять эти правила, гарантирую, что с тобой ничего не случится. Поняла? - с нажимом спросил он.
  -- - Конечно, я согласна выполнять все, что ты скажешь, лишь бы поскорей этот страшный человек оказался за решеткой. А мои вещи? - вдруг вспомнила Настя. - Там в охотничьем домике, осталась моя сумка.
  -- - Сумку привезет сегодня Андрей. - Молодой человек встал, поднялась со своего места и девушка. Он взял ее за плечи, пристально посмотрел ей в лицо, и очень серьезно сказал. - Ты не должна доверять никому, и не под каким предлогом покидать дом без сопровождения. Обещай.
  -- - Хорошо, если это необходимо, я буду везде с охраной, - так же серьезно ответила она. На этом Бельский распрощался и вышел.
  -- - Ты очень переживаешь, гибель Владислава?- участливо спросила, вошедшая свекровь, как только ушел Сергей. - Ведь он нравился тебе?
  -- - Мне жалко его, как было бы жалко любого другого человека, Но я не испытываю тех переживаний, которые наверно должна была бы испытывать, если бы он был мне дорог. Видно не настолько сильно он нравился, как казалось мне. - Искренне ответила ей сноха.
   26.
  
   Этот декабрь выгодно отличался от своих собратьев прошлых лет, когда в средней полосе России, а в частности в Москве и Подмосковье встреча Нового года проходила практически в полном бесснежье. В этом году первый зимний месяц выдался морозным, а самое главное, снежным. Это добавляло еще большего настроения в предпраздничную суету.
   Дома вокруг особняка Лежневых разукрасились. Тут и там мелькали гирлянды цветных огней. Появились фигуры Деда Мороза и Снегурочки, Санта Клауса и его оленей, запряженных в сани. И не только здесь на Рублевке, вся страна готовилась к этому любимому зимнему празднику, украшая дома и улицы.
   Этим всеобщим настроением заразились и Лежневы. Настя, после того трагического случая в охотничьем домике, практически нигде не бывала, и томилась от ничегонеделанья. Идея украсить территорию перед домом Снегурочкой и Дедом Морозом, вылепленными из снега и воды, захватила ее. В зависимости от того как будет продвигаться дело, девушка планировала сделать еще и высокий снежный терем. Свекровь активно включилась помогать снохе.
   Обе женщины каждый день, с утра, отправлялись на улицу, и с энтузиазмом, занимались каждая своим делом. Раиса Ивановна лепила снежные шары, Настя ваяла. Готовые фигуры планировалось разрисовать и уже, потом одеть их в ледяную оболочку.
   К обеду они возвращались слегка замерзшие, уставшие и голодные, но довольные проведенным временем. Хотелось еще успеть нарядить елку и украсить особняк изнутри. И если Раиса Ивановна раньше возлагала это на тех, кто выполнял работы по дому, то в этом году изъявила желание непосредственно участвовать в этом. Поэтому после обеда они перебирали игрушки и гирлянды, которых было достаточно большое количество, выбирая, те которые будут нужны для украшения им в этом году. Именно за этим занятием их застал телефонный звонок.
   Так как заканчивался не только календарный год, но и год финансовый, Лежневой от той части, что вошла в корпорацию Сергея Бельского, причитались дивиденды. Вот именно по этому вопросу и звонил брат Жанны. Он очень скрупулезно подходил к вопросу расчетов между ним и Раисой Ивановной, и всегда давал исчерпывающуюся информацию, что намеревался сделать и сейчас. С этой целью он пригласил Настю в свой офис.
   Они не виделись с того самого дня, как он приезжал наутро после произошедшего с ней события. Девушка признавалась самой себе, что предпочла бы вместо частых звонков, чтобы он приехал хотя бы еще раз сам. Для встречи с Сергеем она уделила особое внимание своей внешности. Сделала ставшую опять современной прическу в виде французского пучка, привнеся в классическую укладку современные нотки, добавив беспорядочно выбивающиеся волнистые прядки волос. Надела юбку солнце клеш из латекса, от Valentino, этот фасон модный в 50-е годы прошедшего века, опять появился на модных мировых подиумах, и кружевную полупрозрачную блузку.
   Охрана, получив распоряжение всюду следовать за ней, даже в здании корпорации Бельского сопровождала ее вплоть до двери кабинета хозяина здешних владений.
   Настя, отворила дверь, и поразилась, она никак не ожидала увидеть здесь Илону, сидящею в вызывающей позе, на краешке стола напротив Сергея. Девушку пронзил укол ревности. Чувство ранее не испытанное ею, больно ранило. Но Лежнева сохранила самообладание. Приятно улыбаясь, непринужденно, даже весело она приветствовала, вставшую со стола подругу Бельского.
  -- - Я очень рада видеть вас снова. - Затем обратив свой взгляд на брата Жанны, так же мило и безмятежно улыбнулась ему. - Добрый день, я приехала немного раньше оговоренного времени. Надеюсь, что не помешала?
  -- - Мне тоже приятно вновь встретится с вами Настя, - оглядев цепким взглядом дочь Лыковых, первой приветствовала ее Илона. - Вы прекрасно выглядите, давно в столице?
  -- - Ты ошибаешься дорогая, госпожа Лежнева не живет постоянно в Еланском, она была в гостях у родителей, в тот наш приезд с тобой. Она вдова Владимира, - ответил Бельский и тут же обратился к Насте, - Конечно, не помешала, что за вздор, тем более Илона собиралась уже уходить. Не так ли? - обратился он к несколько изумленной подруге.
  -- - Но почему? - удивилась та.
  -- - Ну, хотя бы, потому что у нас есть дела, - улыбнулся ей Сергей.
  -- - Ладно, но я надеюсь, что ты не забудешь об обещании отправиться со мной за новогодними подарками и покупками? - целуя его в щеку, спросила Илона, собираясь уходить.
  -- - Конечно, нет, - продолжая улыбаться, ответил мужчина.
   Как только за той закрылась дверь, он попросил секретаршу пригласить к нему финансового директора. Настя была с ним уже знакома. Воропаев Виктор Васильевич, так его звали, как всегда пришел с папкой. Человек педантичный, любящий порядок и ясность в своих делах, он всегда готовил для девушки таблицы, которые помогали ей быстрее понять его финансовые выкладки и самое главное конечный итоговый результат. Виктор Васильевич по ходу давал пояснения, пока та внимательно изучала предложенный ей материал.
   Убедившись, что каждая цифра в формулах и таблицах ей понятна, Настя поблагодарила финансового директора, и тот удалился.
  -- - Ты сегодня чудесно выглядишь. И настроение у тебя какое-то приподнятое. Можно подумать, что ты влюбилась. - Удивленно подметил Сергей.
  -- - А может быть так оно и есть? - загадочно улыбнулась та.
  -- - Если бы не твое вынужденное заточение, я, может быть, и поверил. - И все же не совсем уверенно заявил собеседник.
  -- - Несмотря на мое заточение, я как никогда окружена молодыми мужчинами, которые как на подбор в хорошей физической форме, спортивные и атлетически сложенные. - Заметила Настя. Мужчина внимательно посмотрел на нее. Было видно, что он хочет что-то сказать на это, но вместо этого спросил,
  -- - Вы с Раисой Ивановной занялись приготовлениями к Новому году?
  -- - Да, мы с ней чудесно проводим время. Если бы ты только видел нас, облепленных с ног до головы снегом. - Засмеялась девушка.
  -- - Очень хотелось бы посмотреть, - засмеялся и Сергей.
  -- - Вообще Новый год для меня самый волшебный праздник, я до сих пор верю, что Дед Мороз может выполнить мои желания, ну хотя бы одно, так это точно. - Призналась девушка.
  -- - Серьезно? - с некоторым удивлением спросил молодой человек.
  -- - Верю на самом деле, - подтвердила та. - А если тебе на самом деле интересно посмотреть, чем мы занимаемся, приезжай, - добавила она, приглашая в гости.
  -- - С удовольствием, но сейчас не смогу, совершенно не хватает времени.
  -- - Ну что ж, не буду тебя задерживать, - Настя поднялась из кресла.
  -- - А ты не поцелуешь меня на прощание, хотя бы в щеку? - спросил Сергей, подойдя к ней и взяв за руку.
  -- - Ну, уж нет, - усмехнулась она, - думаю Илоне, это не понравилось бы! - Ловко выдернув руку, и помахав ему ею, девушка выпорхнула из кабинета.
   Она была довольна собой, что смогла быть веселой и беспечной в присутствии Бельского и его подруги.
   На самом деле ее терзала ревность, пронзая болью сердце. Насте было обидно, что Сергей готов уделить Илоне время на совместные посещения торговых центров для приобретения новогодних подарков. А на ее приглашение приехать, ответил отказом, сославшись на занятость. Размышляя над этим, девушка тут же себя и урезонила. С чего она вдруг взяла, что может интересовать Бельского? И почему решила, что отношения между ним и Илоной прекратились? Наоборот, похоже, что они развиваются и недалеко до свадьбы. Так что незачем ревновать Сергея. К тому же у самой Насти с ним никогда ничего не было серьезного, и быть не может. Да, он всегда рядом, когда в этом есть необходимость, но это лишь уважение к семье Лежневых и к ней самой, как к близкой подруге его сестры. Хорошо, что у Жанны с Андреем отношения развиваются гармонично, и они влюблены друг в друга. Подруга часто с Жуковым, особенно в последнее время, навещали Лежневых. И, глядя на них, Настя радовалась, что их счастье, состоялось не без ее на то помощи и Сергея. Вот только, пока она помогала друзьям обрести друг друга, не заметила, как влюбилась сама. И еще как влюбилась! Так, что, теперь не смотря на все свои доводы, терзается от ревности. А может, любовь пришла гораздо раньше, при их первой встрече? И только сейчас она это осознала. Как знать?
  
   27.
  
   На встречу Нового года приглашены были только самые близкие. Приехали Лыковы в полном составе, даже в большем, с разрешения сестры, Петр пригласил свою девушку. Должны были быть Андрей и Жанна. Настя приглашала и Сергея, чисто из вежливости, понимая, что у того свои планы на Новогоднюю ночь. Однако не позвать его совсем было бы невежливым, он являлся другом семьи, и Лежневы были многим ему обязаны. На что брат Жанны обещал, подумать. Девушка была уверена, что сегодня он будет с Илоной, но приглашать и ее она не собиралась. Настя ждала этого праздника и собиралась приятно и весело его встретить. Наблюдать же за отношениями Бельского и подруги в ее планы не входило.
   Пока отдохнувшие после дороги Лыковы под предводительством Раисы Ивановны созерцали, созданные ею и снохой "шедевры", приехали и Жанна с Андреем. Они тоже присоединились к созерцанию скульптур из снега.
   Из ледяных окон терема, который Лежневы все же успели воздвигнуть, светились разноцветные огни, они загадочно искрились и будили фантазию у зрителей. Побуждая тех представлять, что происходит внутри снежного чертога. Фигуры Деда Мороза и Снегурочки тоже были иллюминированы, падающий на них свет будто оживлял их, и это производило впечатление. В вечерних сумерках перед гостями предстала зимняя сказка во всей своей красе.
   В гостиной особняка стояла большая живая ель, заботливо одетая хозяйками в праздничное убранство. Под ней лежали пакеты с подарками, которые ждали своей раздачи. Сюда же поставили свою коробку со свертками Андрей и Жанна.
   Несмотря на то, что компания за столом была небольшой, царило веселье. Вот уже собравшиеся гости и хозяйки дома проводили Старый год, и готовились к встрече Нового. Петр и его девушка Мария предложили всем написать на одном листочке свои желания, а на втором, предугадав, что загадал один из присутствующих, исполнения его желания, без обозначения конкретно кого именно. Все с восторгом приняли затею молодых людей, и занялись написанием текста.
  -- - Прошу и меня включить в вашу игру, - улыбаясь, и приветствуя всех, вошел в гостиную, незамеченный ими, Сергей. Все с радостью встретили молодого человека.
  -- - О, у нас мужчин пополнение! - воодушевленно воскликнул Борис Васильевич, который испытывал чувство искренней симпатии к Бельскому. - А, я полагал, что придется кому-то из кавалеров танцевать сразу с двумя дамами, чтобы не обидеть ту, которая осталась без партнера. Теперь у нас полный комплект!
  -- - Вот из чувства мужской солидарности, я и решил прийти вам на выручку! - засмеялся Сергей.
  -- - Серж, но ты рисковал опоздать, время уже без десяти минут двенадцать! - заметила Раиса Ивановна.
  -- - Нет, не опоздал бы. Уже минут двадцать, как я здесь. Дело в том, что со мной прибыла новая охрана. Нужно было дать соответствующие инструкции и указания.
  -- - Сергей Денисович, - обратился к нему Жуков, - но охрана менялась всего лишь три дня назад.
  -- - Хорошо, пусть постоянно будут свежие люди, - бросив беглый взгляд на Настю, ответил ему тот. А потом обратился к хозяйкам, - ваши Новогодние гости и их хрустальный дворец великолепны! На самом деле, это очень красиво!
  -- - Мне самой нравится! - ответила ему польщенная старшая Лежнева. - Но моя роль, в этом очень незначительная. Мне всего лишь выпала участь подсобного рабочего. Вот девочка моя, своими ручками действительно создала восхитительную феерию. Но пора уже откупоривать бутылки!
   Загадав желание, Настя пила колючее от веселящихся в нем газов шампанское, случайно бросив взгляд на Сергея, она встретилась с его пристальным и пронзительным взглядом. Он обжег девушку, но в то же время, будто бы обладая магнетизмом, изменил атмосферу ночи. Она вдруг стала романтичной.
   Настя действительно не ожидала прихода Бельского. Но не зависимо от этого хотела выглядеть красивой в Новогоднюю ночь. Есть примета, что как встретишь Новый год так его и проведешь. А молодая Лежнева хотела провести его счастливо во всех отношениях. Из тех нарядов, что ей постоянно покупал и дарил муж, она выбрала изумительное платье бежевого цвета, с прозрачным длинным рукавом и красивым глубоким вырезом. Верх платья был выполнен из двойного тюля, а низ из тройного. Длина его доходила до пола. Рисунок ткани местами напоминал морозные узоры на окне, украшенные жемчужными бусинами и пайетками. Свои белокурые волосы обычно она вплетала в косу, или убирала их в хвост или пучок. Но сегодня Винокуров, подкрутив их, оставил, свободно струится красивыми волнистыми локонами. Все тот же Винокуров подобрал правильный макияж к этому ее новому образу. Настя выглядела сегодня какой-то другой. Весь ее облик таил в себе загадку.
   Перехватывая неоднократно восхищенный взгляд Сергея, она была благодарна стилисту за его работу. Вот и сейчас во время танца, мужчина не сводил глаз со своей партнерши. Танец уже закончился, но Бельский не спешил отпустить девушку из своих объятий.
  -- - Мне хотелось подарить тебе сегодня Антея, но его хозяин до сих пор не найден. Поэтому, пожалуйста, прими вот это. - С этими словами Сергей достал из кармана колье из жемчуга и бриллиантов. - Разреши, я одену сам, - попросил он. Получив согласие, с осторожностью, нежно касаясь ее кожи, отодвинул с шеи волосы и застегнул замочек украшения.
  -- - Я тоже приготовила тебе подарок, - поблагодарив того за столь щедрый презент, Настя подошла к елке и взяла один из пакетов. - Это первая моя серьезная работа, - протягивая его мужчине, сказала она. - Надеюсь, что картина понравится тебе. Тем более что изображенный зимний пейзаж, соответствует теперешнему настроению и времени года.
  -- - Спасибо, - Сергей поцеловал девушку в щеку, и прошептал, - я предпочел бы в губы.
   Не смотря на то, что в доме Лежневых для встречи Нового года собралась не только молодежь, но и поколение среднего возраста и даже старшего, вся компания резвилась как дети. Они развлекались играми и танцами, выходили на улицу пускать фейерверки. Потом снова возвращались к столу, а затем снова танцевали. Однако около пяти часов утра, сон все же стал смаривать их, все стали расходиться по спальням.
   Сергей в отличие от других гостей, которые остались у Лежневых, собрался домой. Он попросил Настю проводить его.
   Едва успели они покинуть гостиную, мужчина порывисто привлек к себе девушку, и страстно поцеловал. - Мне очень хотелось этого, вот уже часов пять, - признался он, как только оторвался от ее губ. А потом добавил - Я хочу, чтобы желания, загаданные тобой в Новогоднюю ночь, сбылись. И если от меня это будет зависеть, готов приложить к этому все усилия. Иди, отдыхай, моя фея.
   Она была счастлива. Эту волшебную ночь, которая так много значила для девушки, Сергей провел с ней, а не с Илоной. И не испытывала по отношению к той ни капли раскаяния и стыда. Видит Бог, что Настя не прилагала к этому никаких усилий и ухищрений, и если мужчина решил так сам, то тут нет ее вины.
   Она разделась, и уже собиралась лечь в постель, как зазвонил мобильный телефон,
   - С новым годом, моя любовь! - Раздался хорошо знакомый и дорогой для нее голос.
  
   28.
  
  -- - Ты не сошла с ума. Я жив, - между тем продолжал звучать в трубке голос Владимира.
  -- - Где ты?! - обрадованно воскликнула она.
  -- - В Москве. Устроился в одном из спальных районов, где никто не будет меня разыскивать. Я в опасности, чудом избежав смерти, сейчас снова нахожусь на волосок от нее, и очень нуждаюсь в твоей помощи, потому что доверяю только тебе, моя родная. Приезжай, и как можно скорее.
  -- - Да, дорогой, я только позвоню Сергею и тут же поеду к тебе. - С готовностью согласилась его жена.
  -- - Нет! Не надо никому звонить и что-либо говорить, тем более Бельскому! - поспешил остановить ее Лежнев.
  -- - Почему?! - Настя была удивлена.
  -- - Просто поверь мне. При встрече, все расскажу. А теперь запоминай адрес, и не вздумай записывать. - Озвучив свое местонахождение, муж продолжил, - ты сейчас должна незаметно выйти из дома, никто, повторяю, никто не должен знать, куда ты едешь. На машине доберешься до метро, там оставишь ее, и дальше поедешь общественным транспортом. Хорошо?
  -- - Да, не беспокойся, я все поняла.
  -- - Жду тебя с нетерпением, любовь моя! - проникновенно воскликнул Владимир прощаясь.
   Легко было пообещать мужу приехать к нему, но как это сделать. Охрана не выпустит ее. Что-то нужно было придумать. Настя в задумчивости вертела в руках свой мобильник. Потом вдруг сообразив, набрала номер Жукова, и полушутливо спросила, когда тот спросонья откликнулся на ее звонок,
  -- - Андрей, ты мне разрешаешь ложиться спать?
  -- - Что? - не понял, мужчина.
  -- - Ты мне разрешаешь лечь спать? - повторила она вновь.
  -- - Конечно, - в недоумении ответил Жуков.
  -- - Нет, ты четко ответь, разрешаешь? - настаивала девушка.
  -- - Разрешаю! - дважды повторил тот, громко и четко, желая быстрее закончить с этим глупым диалогом и продолжить прерванный сон.
   Настя была довольна, его ответ был успешно записан на диктофон в телефоне.
   Как она и предполагала, охранники не пустили ее даже в гараж, чтобы взять машину.
  -- - Анастасия Николаевна, вы не можете покидать особняк без сопровождения. У нас есть инструкция одну вас не выпускать за пределы территории вашего дома.
  -- - Мне это хорошо известно, - улыбнулась им она, - но дело в том, что у меня имеется разрешение Жукова Андрея Олеговича.
  -- - Нам об этом ничего не известно, - ответил старший смены наряда охраны.
  -- - Что ж, убедитесь сами, - девушка сделала вид, что набирает номер, на самом деле включила диктофон. - Андрей, подтверди, пожалуйста, что ты разрешил выехать мне одной из дома! - будто бы попросила она, и тут же передала свой телефон охраннику. Тот услышал голос Жукова и "Разрешаю! Разрешаю!".
   Добираться до Бирюлево Западное, именно там находилась квартира, в которой ей назначил свидание Владимир, ей пришлось долго. Сначала она доехала в почти пустых вагонах метро, все же было раннее утро первого января, и все еще спали, до станции метро Пражская. А потом остановок десять на автобусе. Улицы города практически были безлюдны, только изредка встречались хозяева, вышедшие со своими собаками на обязательную утреннюю прогулку. Войдя в грязный подъезд, и поднимаясь по лестнице на третий этаж, девушка горько подумала о том, как же судьба жестоко обошлась с ее мужем, что заставила потомка Лежневых искать убежище в подобном жилище. Остановившись у двери квартиры, где поселился Владимир, она позвонила. Но, похоже, никто не собирался ее впускать. Позвонив еще несколько раз, и не дождавшись ответа, девушка с досадой толкнула дверь ногой. Та открылась. Забыв о всякой осторожности, снедаемая чувством страха за мужа, она вошла и успела сделать только несколько шагов, как сзади ее кто-то грубо схватил, и последнее, что она почувствовала, был укол в руку.
   Когда Настя пришла в себя, то сразу не сообразила, где находится. Она лежала на каком-то диване, на руках и ногах ее, были наручники. Бегло обведя глазами комнату, в которой находилась, девушка заметила у окна мужчину, стоящего к ней спиной, отчего запаниковала. Тот словно почувствовав ее взгляд сразу же обернулся.
  -- - Владислав! - воскликнула с изумлением и радостью Настя. - Ты жив!
  -- - И он тоже, - услышала она голос мужа, но его нигде не было видно.
  -- - Где Владимир? - с нетерпением и возникшим раздражением спросила девушка. Ей было не понятно, что задумал Владислав и где он держит ее мужа.
  -- - А я и есть Владимир, - усмехнулся Владислав, - по-моему, у тебя было достаточно много времени, пока ты занималась дизайном моей квартиры, чтобы узнать меня!
  -- - Не может быть! - воскликнула та, - но зачем все это? Зачем ты изменил внешность? Зачем разыгрывал меня? Зачем одел на меня наручники?!
  -- - Как много "зачем", похоже, что это слово стало твоим любимым, - он опять усмехнулся. - Но я отвечу на все твои "зачем", у нас будет много времени. Сначала на первый. Внешность мне пришлось изменить, прибегнув к пластической операции, чтобы избежать ответственности за убийство моего секретаря. Знаю, что ты сейчас опять спросишь - зачем? Поэтому сразу отвечаю, из-за тебя!
  -- - Что ты говоришь! Я не верю тебе! Ты не мог этого сделать! - восклицала пораженная Настя. - И сними, в конце концов, с меня наручники! - сердито потребовала она.
  -- - Не сейчас, ты оказывается у меня очень прыткая! Поэтому потерпи, а там будет видно, снимать их или нет. Да, поверь, я убил его, представив это так, будто бы наоборот он убил меня. Признайся, что это было гениально, и вы в это поверили. Все было просто. У меня была давно заготовлена маска с его лица. Так на всякий случай. Мы были любовниками, и сделать с него спящего слепок, не составляло труда. Пребывая в Австрии, по пути из гостиницы, мы сделали остановку, съехав с дороги. Ввести незаметно для него, инъекцию с парализующим веществом, было не сложно. А потом я загримировался под его внешность, а ему предал свою. Ну, а что было дальше, наверняка тебе известно от Жукова. Представляю, что шокирую тебя еще больше, но и тебя травил тоже я. И тот случай, в винном погребке, тоже моих рук дело. Однако до сих пор меня мучает вопрос, как все же удалось тебе оттуда выбраться? Ты даже не представляешь, какой я испытал шок, услышав твой голос, когда наутро позвонил в гостиницу.
  -- - Меня вывело приведение, - едва слышно ответила девушка. Признания мужа напугали ее, тем более что он не выглядел сумасшедшим, рассуждал совершенно здраво. И это вызывало страх вдвойне.
  -- - Не хочешь говорить правду сейчас, ладно, все равно расскажешь потом. - Не поверил ей муж. - А тебя, вижу, не удивило мое признание, что Чурилов был моим любовником?
  -- - Не удивило, - призналась жена. - После твоей гибели, Казимир Феликсович рассказал мне, что ты гомосексуалист.
  -- - Да, и до встречи с тобой я не испытывал от этого никаких проблем! Конечно, глядя на Сергея, мне хотелось быть таким как он! Нравится женщинам, олицетворять собой квинтэссенцию мужественности. Признаюсь, что испытывал зависть к нему. Ведь те любовные победы, что одерживал я, не признаются в нашем обществе, хотя многие подобны мне. Но наша с тобой встреча все изменила, вдруг показалось, что все может получиться. Ни одна девушка никогда не волновала и не значила для меня так много, как ты! Твоя наивность и безграничная любовь, покоряли. Я полюбил тебя. Впервые полюбил женщину! А увидев, какое впечатление моя жена произвела на Бельского, испытал триумф. Никогда у того не было таких женщин как ты! Я взял у него долгожданный реванш. Одержал победу!
  -- Однако счастье мое длилось не долго. Ваша дружба с Алексеем, сначала показалось мне безобидной. Тебе тяжело было жить в одном доме с моей мамой, и Чурилов стал тем другом, который скрашивал проживание в нашем особняке. Но я заметил, что мой секретарь, охладел ко мне, он возжелал вдруг тебя! Вряд ли моей птичке когда-нибудь приходилось ревновать. Поверь, это больно! Ревновать же двоих просто невыносимо!
  -- Нужно было выбирать, кто из вас останется со мной. К сожалению физической близости, между нами с тобой не получилось, и я стал сомневаться, что это когда-нибудь произойдет. Ты должна была умереть.
  -- - Боже мой, ты чудовище! - не выдержала, до сих пор молчавшая Настя.
  -- - Советую тебе выбирать слова и тон, - угрожающе произнес Владимир, - если хочешь остаться живой!
  -- - Было бы лучше, если бы твой замысел удался еще тогда и ты довел дело до конца. Мне легче было бы умереть, чем видеть тебя таким и слышать твое жуткое откровение! - невольно вырвалось у нее.
  -- - Может быть и лучше, но мой вездесущий друг, не дал такой возможности. Похоже, что даже заподозрил меня. Вот тогда я и придумал другой вариант, приобретя для его исполнения особняк Кекушевой. Ты исчезла бы в нем навсегда. И расчет оказался верным, все произошло именно так, как я и хотел. Но тебя кто-то выпустил, скорее всего, Алексей, хотя так и не признался в этом, даже перед смертью.
  -- Вынужденная поездка в Австрию поменяла мои планы. Дело в том, что Чурилов дня за два до вылета сообщил, что наши отношения не могут больше продолжаться. Он полюбил женщину, и надеется, добиться ее благосклонности. Вот тогда он и подписал себе смертный приговор. Речь, безусловно, шла о тебе. Бедняга и не подозревал, что мне все известно. Правда я пытался вернуть его расположение, даже в тот день, кода ты вернулась от родителей, но ничего уже не получилось.
  -- - Зачем ты вернулся в Россию? Разве не безопаснее было бы жить в Европе? Тем более что свой капитал ты сумел перевести на новое имя, - вялым голосом спросила девушка. Признания мужа лишили ее сил. В страшном сне не могло привидеться то, о чем она узнала от Лежнева.
  -- - Зачем?! - лицо Владимира исказилось, - ты отравила мне жизнь! И должна была за это ответить! Но снова увидев тебя, услышав, как ты переживаешь, смерть своего мужа, и заботишься о его матери, мне подумалось, что можно начать все сначала. Тем более что и в этом виде я привлек тебя. Мои же чувства вспыхнули с еще большей силой! Между нами стали устанавливаться отношения. Но в один прекрасный день, что я вижу?! Моя жена, моя любовь влюбилась. И в кого? В Сергея! Это было заметно когда, тот с Жанной посетил мою квартиру на Пречистенке. Нужно было действовать, и как можно скорее. Для этого и была задумана мною конная прогулка. А дальше ты, сама была участницей разыгранного спектакля, целью которого было твое пленение. Но я не учел ваши с Антеем возможности! Трудно было вообразить, что ты будешь кричать и жеребец, узнав тебя, разнесет в щепки, запертую дверь денника. И моя птичка, применив всю свою находчивость и смелость упорхнет, огорчив тем самым меня.
  -- - Что ты собираешься со мной делать? - собравшись с духом, спросила несчастная пленница.
  -- - Не знаю, - мужчина склонился над ней, рванул за ворот блузки, порвав ее, и лезвием ножа провел по груди беспомощной жертвы. Рана была не глубокой, как царапина, однако кровь все же выступила. - Может быть, порежу твою кожу на ленты, как сделала ты, с матрасом, - прошептал он ей в лицо. Потом поцеловав место пореза, добавил, - нет, жаль такое красивое тело. Кто знает, может оно подарит мне еще море наслаждения! Возможно, даже сегодня, твоя плоть возбуждает меня, моя любовь. Ты останешься со мной. Навсегда. Только со мной. Ты не будешь общаться с другими людьми больше никогда, оставаясь в заточении пока здесь, а потом где-нибудь за рубежом, мы покинем эту страну. Давай, сниму наручники с твоих рук. Мне необходимо сейчас тебя покинуть, для завершения еще одного дела. Сергей должен исчезнуть с лица земли, чтобы ты всецело принадлежала только мне и телом и душой. Между нами никто не должен стоять!
  -- - Нет! - закричала Настя.
  -- - Не зли меня! - прикрикнул Владимир, в его голосе звучала угроза. - Моя жена никогда не будет принадлежать ему! Даже в своих мечтах и фантазиях! И имей в виду, что на окнах решетки. Входная дверь металлическая, сообщаю тебе, если ты вдруг не заметила. Кричать можешь сколько угодно, все квартиры, прилегающие к этой, моя собственность. В этот раз я предусмотрел все. - Он опять склонился к бедняжке и поцеловал в губы, с жадностью и с чувством собственника. А затем оставил ее, содрогающуюся от отвращения и ужаса.
  
   29.
  
   Я погибла. - Думала Настя. - Он непременно убьет меня, потому что не смогу притворяться и выносить рядом с собой это мерзкое чудовище. В нем ничего нет от Владимира, которого я любила. Это не человек вообще, а животное с отвратительными инстинктами. Как же была права Жанна, видя настоящую сущность и во Владимире и во Владиславе, а в принципе в одном и том же человеке - ее муже. И как был прав Бельский, предупреждая, чтобы она не верила никому, и не покидала дом без охраны. А теперь и ему грозит гибель! - От осознания того что человека, ставшего ей таким дорогим, может не стать, внутри все похолодело. Очертания предметов в комнате стали расплываться, она была близка к обмороку. - Нет, нет, Сергей не может умереть! Он не глупее Лежнева и сможет избежать гибели. - Убеждала девушка саму себя из последних сил. - И мне тоже не надо сложа руки дожидаться возвращения этого монстра. Надо попробовать открыть окно, если соседей нет, и некому в доме услышать зов о помощи, то прохожие на улице наверняка обратят внимание на мой крик. Один раз это помогло, почему не попробовать еще раз. - Она поднялась, и села на диване. Потом опираясь руками за его спинку, встала на ноги. Мешали наручники. Прыгая, Настя приблизилась к окну. Ее ждало глубокое разочарование, единственная надежда на возможное спасение разрушилась, решетка была расположена так, что открыть окно не представлялось возможным. Его нельзя было даже разбить. Продолжая прыгать, девушка обследовала всю квартиру. Здесь была всего одна комната, кухня и туалет с ванной. Не было даже балкона. На кухонном окне была точно такая же решетка, как и в комнате. Сев на диван, от безысходности, страха и обиды, что это происходит с ней, Настя не сдерживаясь, громко разрыдалась. Находясь почти в состоянии транса, размазывая по щекам, хлынувшие бурным потоком слезы, вдруг неожиданно для самой себя произнесла вслух, - Анна, где ты? Почему сейчас не приходишь на помощь? Или это не в твоих силах, только в своем доме ты могла помочь мне? - и сама же себе с горечью ответила, - конечно, в этом панельном здании не может быть потайных ходов!
  -- - Это так. Ходов здесь, безусловно, нет, - услышала девушка женский голос. Рядом с нею парил, призрак Кекушевой. - Но я помогу тебе и в этот раз. Благодаря мне, твои друзья скоро будут здесь.
  -- - Анна, не покидай меня, - взмолилась Настя, боясь, что видение исчезнет, - мне страшно, побудь со мной! Вдруг Владимир сейчас вернется.
  -- - Хорошо, побуду. Но защитить тебя сама от него не смогу. Дождемся помощи от людей. Она идет, не бойся! - ободрило привидение.
  -- - Скажи, почему ты мне являешься и помогаешь? - попросила девушка.
  -- - Что ж, это последняя наша встреча, и у нас есть время. Слушай. Мой муж Лев Николаевич, - начала свой рассказ Анна, - был человек талантливый и одаренный. К тому же обладал гипертрофированным чувством справедливости. Поэтому в семнадцать лет стал членом партии "Народная воля". Его убеждения совпадали с доктриной партии в том, что, русский народ находится в состоянии полного рабства, экономического и политического. И его угнетают слои эксплуататоров, создаваемых и защищаемых государством. Что Государство само является политическим притеснителем народа. Левушка верил в то, что в Русском народе все ещё живы его старые, традиционные принципы - право народа на землю, общинное и местное самоуправление, зачатки федеративного устройства, свобода совести и слова.
  -- В 1880 году в селе Красное, близ Елани Саратовской губернии, произошла судьбоносная встреча Льва с сыном коннозаводчика Владимира Михайловича Лежнева. Мой муж, тогда еще совсем юный, пылкий и доверчивый, будучи еще гимназистом, подружился с Дмитрием, который был старше его на три года. Левушке казалось, что тот тоже разделяет его взгляды и считает несправедливым политическое насилие над трудящимися. Наивный гимназист настолько расположился к своему новоиспеченному другу, что рассказал о своем членстве в партии. И хотя сам Лежнев не торопился пополнять ряды "Народной воли", но и доверенную ему тайну держал в секрете.
  -- А утром первого марта 1881 года произошло событие, которое изменило взгляды моего будущего мужа на методы борьбы народовольцев с самодержавием. Был убит Александр II. Льва потрясла жестокость и бесполезность этого убийства, вызывая сомнения в правильности его выбора быть членом партии "Народная воля".
  -- Несмотря на свою молодость и неопытность, он понимал и признавал, что этот российский царь был реформатором.
  -- Через два года став, студентом института Гражданских инженеров в Санкт-Петербурге, Лев Николаевич окончательно порвал с народовольцами.
  -- Судьба его как зодчего и архитектора была счастливой. Во многом способствовало этому доброе отношение Саввы Мамонтова. Скорее всего, молодой архитектор привлек внимание того не только несомненным художественным талантом, но и импонировавшим ему темпераментом, энергией творчества, которыми были наделены уже первые его произведения. В период с 1890 года по 1900 год пришел настоящий успех и известность в среде состоятельных московских заказчиков - Кузнецовых, Хлудовых, Носовых и многих других. К 1900 году Левушка стал самым популярным и самым востребованным зодчим у московских толстосумов.
  -- Вот в это самое время, друг юности моего мужа, Лежнев Дмитрий, дал о себе знать. Он стал бессовестно шантажировать Льва Николаевича членством в партии "Народная воля", требуя за свое молчание денежные средства. Запросы его были сначала скромными, но год от года аппетиты его стали расти. Муж, чтобы защитить семью от разорения, доходный дом и особняк на Остоженке оформил на мое имя. На момент начала постройки особняка, его нервы, от постоянного преследования и запугивания Лежневым, заметно расшатались. Он постоянно боялся, что за ним явятся жандармы, поэтому при постройке спроектировал тот самый потайной ход. Когда здание было закончено, Дмитрий вдруг потребовал, чтобы дом переписали на него. Я поклялась, что лучше продам особняк, но не отдам его шантажисту. Было подано объявление на продажу, однако покупатели не нашлись. А Лежнев, вроде как, удовлетворившись теми деньгами, что дал ему Левушка из полученных от заказов доходного дома Хлудовых в Театральном проезде и особняка Миндовского на Поварской улице, оставил на время нас в покое. Но покой длился недолго. Как только мой муж брался за очередной заказ, а их было в то время много, появлялся Дмитрий со своими притязаньями на часть доли от них. Лев Николаевич страдал от такой зависимости. Ему было обидно, что из семьи уходят деньги, но больше всего он мучился от своей беспомощности. Я не могла видеть, как из веселого, свободномыслящего и смелого человека, мой муж превращается в запуганного и мрачного раба шантажа. Мое любящее сердце разрывалось от жалости. Летом 1905 года, я приняла решение повидаться с Лежневым и уговорить того оставить в покое моего мужа, обещав при этом твердо оговоренную сумму откупного. Для этого отправилась в имение Лежневых в село Красное. Как наивен и глуп был мой поступок. Дмитрий выслушал меня, а потом расхохотался в лицо, и тут же, где происходил наш разговор, в грубой форме изнасиловал. Я прокляла его, предрекая, что род Лежневых прервется в пятом колене, на выродке их семьи, похожем на него самого. Это привело мужчину в ярость, вызвав старшего конюха, он отдал меня ему как вещь, как игрушку для забавы. В конюшне надо мной надругались старший конюх и еще двое, и бросили в пустой денник. Ночью там меня обнаружил один из работников Лежневых, и тайком вывез на лошади к себе домой. Два дня его жена выхаживала меня после побоев и насилия. Звали этого человека Савелий Лыков. Это был той прапрадед. Теперь поняла, почему я помогаю тебе?
  -- - Да, - рассказ поразил девушку. На время она даже забыла о своих проблемах, и о том, где сейчас находится. Настя могла предполагать что угодно, фантазируя на тему тайны особняка на Остоженке, но что правда была такой, ей никогда не пришло бы в голову. Пленница с искренним сопереживанием, к талантливому художнику и его жене, не перебивая, слушала Анну.
  -- - По возвращении домой, я ничего не рассказала мужу. Но Дмитрий в красках сам поведал об этом. Лев Николаевич после мучительных раздумий, решил покинуть семью, съехав на съемную квартиру. А через год и вовсе развелся. Сознание того, что он стал причиной моего позора и унижения, страх, что это может случиться и с нашими детьми, вынудили его так поступить. Ему казалось, что покинув меня с детьми, он тем самым оградит нас от Лежнева.
  -- Это был тяжелый период в моей жизни. Лев прекратил всякое общение со мной и детьми. Я сходила с ума, предполагая, что за этим может крыться и то, что муж просто брезгует мной после того грязного изнасилования. Возникали мысли о самоубийстве, только боязнь оставить детей сиротами, останавливала меня. Вот в это время в моей жизни появился Григорий Бельский. Потомок того самого Григория Скуратова-Бельского (Малюты) думного дворянина и любимого опричника Ивана Грозного. Но только в отличие от своего предка, славившегося лютым нравом, мой Григорий был человеком добрым и чутким. Его забота и внимание ко мне, помогли выжить. Хотя признаюсь, что никогда не любила его. К нему я испытывала только глубокое уважение и чувство признательности за помощь. Наши отношения никак не были оформлены, для меня был только один муж, любимый Левушка. Однако через некоторое время у нас родился сын Александр Бельский, Григорий настоял об официальном признании своего отцовства. Он желал, чтобы его первенец был законным наследником.
  -- - Ваш младший сын прадед Сергея?! - Предположила изумленная Настя.
  -- - Да, Сергей Бельский мой потомок. И злая ирония судьбы свела и подружила его с семейством Лежневых, - печально заметил призрак.
  -- - Ему грозит опасность! Ради всего святого молю тебя, помоги!!! - воскликнула девушка, вернувшись в действительность.
  -- - Не волнуйся, замысел злодея не удался. С Сергеем все в порядке.
  -- - Правда?! - обрадовалась молодая женщина. Сердце ее радостно забилось, а лицо озарилось счастливой улыбкой. Осознав, что любимому ничего уже не грозит, она успокоилась хотя бы в отношении него, и попросила, - тогда, если у нас есть время, пожалуйста, расскажи, что сталось со Львом Николаевичем!
  -- - После нашего развода, он все меньше и меньше брался за заказы. От того, что здоровье его пошатнулось или из-за желания, чтобы Дмитрию доставалось меньше денег, мне не известно. Все предпринятые мною попытки встретится и сблизится с ним, были безуспешны. В 1912 году он попал в больницу с психическим заболеванием. Лежнев уничтожил в нем личность. Из больницы я забрала его к себе. Это был уже не тот Левушка. И все же для меня было счастьем, что он со мной рядом. Четыре года я ухаживала за больным, но все еще любимым мужчиной. Григорий принял это и помогал мне во всем. А в 1916 году, Лев Николаевич тихо скончался, в своей постели. Но, я вижу в твоих глазах слезы, - заметила Кекушева.
  -- - У меня разрывается сердце от жалости и сожаления, как много еще мог успеть сделать этот талантливый человек! Но в результате травли подонка, он не смог даже просто наслаждаться жизнью со своей семьей! Как больно сознавать это!
  -- - Не надо плакать, там, где он находится сейчас, хорошо. Ему не хватает только меня. Но уже совсем скоро мы будем вместе.
  -- Но, я закончу. Григорий предпринял все, чтобы о болезни моего мужа, не узнала широкая публика. Его безвременная смерть не была освещена в архитектурной печати, мы не могли допустить пересудов и кривотолков. Лев Николаевич Кекушев должен был остаться в памяти, как Великий Художник и Зодчий, благодаря таланту которого его творения сохранили для вас потомков неповторимый дух эпохи, называемой теперь Серебряным веком. Ему первому среди российских и московских архитекторов рубежа XIX-XX веков удалось создать свой собственный, легко узнаваемый архитектурный язык нового стиля, оригинальный и цельный, поэтому его постройки стали предметом восхищения, подражания и изучения уже у современников, во многом определив путь развития московского модерна. И я горжусь этим.
  -- Знаю, что тебя интересует еще один вопрос, жила ли Булгаковская Маргарита в особняке на Остоженке. Но оставлю его без ответа. Поверь, что этот дом хранит куда более страшные тайны, связанные с низменными желаниями людей. Ничто не изменилось в этом мире с тех пор, как мы покинули этот свет. И в каждом поколении, как это ни прискорбно, есть свои "Лежневы".
  -- Нам пора прощаться. - Видение женщины в черном одеянии протянуло руку вперед, и вдруг на раскрытой ладони оказалась коробочка, обтянутая синим бархатом. - Это мой подарок, возьми! - сказала Анна, и, тут же исчезла.
  --
   30.
  
   Звук отпирающегося замка входной двери застал пленницу врасплох. Она замерла, не зная ожидать ей обещанную призраком помощь, или возвращение Владимира. С напряжением, боясь даже моргнуть, несчастная смотрела на дверной проем. Сердце ее отчаянно билось, издавая звуки такой силы, что казалось ими, заполнена вся комната. Когда же, наконец, в открывшуюся дверь порывисто ворвался Сергей, она облегченно вздохнула.
  -- - Слава Богу! Ты жива! - воскликнул он. Заметив порванную на ней одежду, и порез на обнаженной груди, мужчина поспешил снять с себя пиджак. Укрывая ее, жестко, сквозь зубы бросил, - Какой негодяй! Он ответит за это!
  -- - Это Владимир! Он жив! - поспешила рассказать девушка.
  -- - Я знаю.
  -- - Откуда?! - изумилась та.
  -- - Об этом потом, сейчас главное быстрее, отправить тебя в безопасное место. - Присев на корточки, Сергей стал осматривать наручники на ее ногах.
   В прихожей в этот момент послышался шум и возня нескольких человек, и тут же вбежал обезумевший Лежнев. Он быстро оценил обстановку, и то удачное обстоятельство, что его предполагаемая жертва находилась для себя в неудобном положении, и к тому же еще к нему спиной. Владимир резко занес руку, в которой блеснуло лезвие ножа, с намерением вонзить в спину другу. Но Сергей не дал возможности нанести удар, на мгновение, опередив его, выбил нож. Почти одновременно с этим раздался громкий хлопок, это один из охранников Бельского, выстрелил в Лежнева, и тот упал замертво.
   Все что произошло сейчас, здесь на глазах Насти, до ужаса напоминало, увиденное ею из окна охотничьего домика. Та же быстрота меняющихся, как в кино, кадров, и как итог, лежащий мертвый Владислав.
   Но что более всего поразило молодую женщину, это то что она не испытала ни малейшей жалости к убитому. Видимо потому, что мужа схоронила и оплакала вдова еще тогда, полгода назад. А этот человек, которого узнала только сегодня, не вызывал у нее иных чувств, кроме ужаса и омерзения. Во всяком случае, сейчас. Может быть потом, когда она забудет страх, причиненный им, придет и понимание его поступков, и сожаление о его смерти, но не теперь.
   Несмотря на праздничный день, сотрудники полиции явились оперативно. Сергей давал необходимые показания, всячески ограждая от вопросов Настю. Она, утомленная от проведения без сна более тридцати часов, вообще плохо, что соображала. Единственным ее желанием было покинуть эту квартиру, и оказаться подальше от накрытого пледом трупа, лежащего на полу.
   Но когда все процедуры с представителями закона были закончены, и они уже возвращались домой, от предложения Сергея, подремать девушка отказалась. Нервы ее были натянуты, как струна, а возбуждение, в котором она находилась, не предполагало сна. Желание как можно скорее и подробнее рассказать о том, что она услышала от Владимира, а так же потребность обсудить действия того и мотивы с человеком, который хорошо знал Лежнева, снедали ее.
   Конечно, Раису Ивановну о воскрешении и последующей смерти ее сына, молодые люди решили не ставить в известность. А чтобы у домочадцев не возникли вопросы по поводу ее испорченной блузки, они заехали в магазин и приобрели новую.
   Предоставив Сергею самому объяснять и придумывать версию об ее отсутствии, Настя, как только оказалась дома, отправилась спать.
   Ей снились кошмарные постельные сцены с Владимиром. Она дважды просыпалась от собственного крика, но как только засыпала, опять погружалась в видение все в того же жуткого сна.
  
   31.
  
   Как плохо девушке не спалось, на следующий день она поднялась бодрой и даже веселой. Вчерашний день расставил все по местам. Настя не была отныне вдовой трагически погибшего мужа, она оказалась просто обманутой наивной девушкой, попавшей в хитро сплетенные сети человека с больным воображением и себялюбием. Понимание этого позволяло жить, не оглядываясь на прошлое, не испытывать боли от смерти Владимира. Слова Казимира Феликсовича: "Тогда, как бы это кощунственно не звучало, вам следует перестать оплакивать вашего супруга, а радоваться тому, что случилось. Своим согласием на этот брак вы загнали себя в западню и поверьте, мне умудренному жизненным опытом человеку, выбраться из нее было бы вам непросто! А может, и не возможно!" Тогда она посчитала их неуместными, теперь пророческими. И это при том, что доктор не знал и половины о действительном положении вещей.
   Ее настроение не осталось незамеченным. Родные склонялись к мысли, что причиной является совместно проведенный день с Сергеем. Они были счастливы за девушку, но ей ничего не говорили. Когда же к вечеру появился Бельский, Лыковы и Лежнева старшая лишь многозначительно обменялись между собой взглядами.
   Молодой человек выразил радость, что гости не разъехались, и пригласил всех в ресторан "Турандот".
   Насте прежде доводилось бывать в этом ресторане с Владимиром. В свое первое посещение этого заведения она была приятно удивлена дворцовым оформлением внутреннего декора. В интерьерном пространстве старого особняка ожил дух вальяжного французского барокко в стиле "шинуазри". И не смотря на внушительное количество используемого антиквариата во всех двенадцати залах, а также во Флорентийском дворике и Трельяжной террасе, декор сохранил живой вид. Лежнев любил бывать в "Центральном" зале, занимающем два этажа, под куполом с голубыми небесами и затейливым золотым орнаментом. Сергей же на этот вечер предпочел "Гобелены".
   На неизбалованных посещением ресторанов подобного типа, Лыковых старших, да и на Петра с Марией, внутреннее убранство "Турандот" произвело впечатление. В снятом для них зале Настя тоже была впервые. Поэтому с нескрываемым интересом разглядывала воссозданные с большой точностью шедевры эпохи Людовика XIV. Настенные ковры и барочные гобелены во всем разнообразии цвета и рисунка создавали целостный ансамбль, изображающий Царство птиц и зверей. Они с Жанной так увлеклись обсуждением интерьера, что не заметили, как остальные стали рассаживаться. Девушки может быть, и дальше продолжали развивать свою излюбленную тему, если бы к ним не подошел Сергей, и приобняв Настю за талию, не повел к столу, усадив рядом с собой.
   Великолепие обстановки, восхитительный вкус заказанных блюд и вин, все это приводило в чудесное расположение духа и настроения. Тем более что за столом собрались далеко не чужие друг другу люди. Борис Васильевич, как обычно в компании был ее душой, много шутил, одаривал комплиментами, присутствующих дам, провозглашая за них тосты. И даже более сдержанный Николай Борисович сегодня не отставал от своего отца, соревнуясь с ним в острословии. Словом все были довольны и благодарны Бельскому за его приглашение и приятное времяпровождение. Поднялся и Сергей, Настя, ожидая услышать еще один очередной тост, ела мандарин, и чуть не подавилась им, когда услышала, о чем говорит брат Жанны.
  -- - Николай Борисович и Екатерина Станиславовна, воспользовавшись тем, что вы сейчас в Москве, я специально собрал здесь всех близких Насте людей, чтобы торжественно просить у вас ее руки, - мужчина сделал паузу, за столом царила тишина.
  -- - Ого! - вырвалось у Жанны, но и она замолчала, ожидая, что скажет дальше ее брат.
  -- - До этого момента, у нас с вашей дочерью не было разговора об этом, - продолжил Сергей, - только сейчас в присутствии всех вас я делаю ей предложение. Настя, - глядя на ту с особенной нежностью, обратился он к ошеломленной девушке, - я люблю тебя, и прошу, выходи за меня замуж. - Бельский замолчал в ожидании.
  -- - Я не знаю, - растеряно ответила она.
  -- - Понимаю, что ты не подготовлена к этому предложению. И все же хочу услышать ответ. Имей в виду, - с улыбкой, но твердо добавил молодой человек, - отказа не приму. Я буду добиваться твоего согласия, сколько угодно, но ты станешь моей женой. - Казалось, время остановилось, все замерли в ожидании, что скажет девушка. Но она молчала. В воздухе повисла неловкость, создавая гнетущую обстановку. Молчал и Сергей, устремив на нее завораживающий, настойчивый взгляд, который притягивал и проникал в душу Насти. Волновал ее.
  -- - Я согласна, - не смея противиться этому взгляду и чувствам, которые он вызывал, произнесла решительно девушка.
  -- - Ну, Денисович, ты молодец! - тут же одобрительно вставил реплику Борис Васильевич. - Добился своего! Настоящий мужик, уважаю. - Обстановка сразу разрядилась и за стол вернулось праздничное настроение и непринужденность.
   Да, все были радостно возбуждены, и с восторгом обсуждали предстоящую свадьбу. Только невеста, оказавшись в центре внимания, чувствовала себя скованно. А еще она как-то остро реагировала на близость рядом сидящего с ней мужчины, который не сводил с нее глаз. Девушка и раньше, находясь возле Сергея, испытывала чувства, приводящие ее, в смятение. Но сейчас это было что-то новое. И совсем не похожее на то, что она испытывала в отношении Владимира. Не было той легкости и безмятежности. Напротив, внутри ее существа клокотал вулкан страсти, сдерживаемый ее волей. Так может это и есть настоящая любовь к мужчине, а то, что она ощущала к Лежневу, было всего лишь влюбленностью?
   Этот вопрос всецело занимал Настю, когда Сергей нежно коснувшись ее руки, тихо произнес, - Я хочу украсть тебя. Мы дали тему для разговора, которую можно развивать бесконечно долго, и оставшимся будет, о чем побеседовать. Между тем нам самим многое, что нужно сказать друг другу наедине.
   Квартира, в которую привез свою невесту Бельский, находилась в клубном доме "Булгаков". Состояние волнения не позволило девушке обратить внимание ни на само здание, расположенное в Большом Козихинском переулке близ Патриарших прудов, ни на декор и планировку двухуровневой квартиры. Войдя в помещение, она не знала как себя вести. Хозяин помог ей раздеться и оставил в гостиной одну. Вернулся он скоро с бутылкой вина и двумя бокалами, и нашел Настю все в том же положении, стоявшею посреди комнаты. Девушку бил озноб, что не укрылось от его внимания. Сергей поставил все на столик возле камина, и подошел к невесте. Пытливо заглянув ей в глаза, отчего ту охватил жар, обнял, и крепко прижал к своему мускулистому телу. А потом, чуть ослабив объятье, стал целовать ее лицо, подкрадываясь все ближе и ближе к губам. Достигнув цели, он накрыл своими настойчивыми губами ее губы и с упоением и восторгом впился в них. Когда же неохотно оторвался, с придыханием низким тембром голоса произнес, - я думал, что мы поговорим, но вижу, что тебя почему-то пугает близость между нами, поэтому будет лучше, если это произойдет сейчас. - И совсем едва слышно добавил, склоняясь для продолжения поцелуя - тем более что я так долго ждал этого.
   Мужчина с легкостью поднял девушку на руки, и направился в спальню, не включая свет, бережно уложил свою драгоценную ношу на кровать. Ее снова охватила дрожь. Он почувствовал это.
   - Не надо бояться, - ласково прошептал он, - живя с Владимиром, ты просто отвыкла от мужчин. Ему было и невдомек, что она их попросту и не знала. Сбросив с себя одежду, Сергей стал аккуратно снимать с Насти платье, движения его были неторопливыми, но чувствовалось нетерпение, которое он испытывал. Когда на ней не осталось ничего, молодой человек приник губами к ее соску, по телу девушки пробежал трепет, порождая огонь желания. Между тем опытный в искушениях мужчина продолжал исследовать своими губами и руками всю ее, включая самые заповедные места, доводя себя и ее до крайнего возбуждения. Наконец сгорая от нетерпения, он решил овладеть источником вожделения, но на его пути неожиданно возникла преграда. Она не остановила, а лишь больше воспламенила пыл и страсть Сергея. Настя не почувствовала боли, она полностью отдалась во власть любимого и поплыла вместе с ним, подхватываемая ураганом новых ощущений к пику наслаждения.
  
   32.
  
   Сергей разбудил девушку легким поцелуем в еще припухшие от страстной ночи губы. Настю не смутил откровенный взгляд мужчины на ее обнаженное тело. Часы любви стерли между ними все преграды. Она улыбнулась ему, и, спросив, где ванная, легонько соскользнув с кровати, удалилась.
   Приведя себя в порядок, девушка нашла жениха на кухне. Сколько времени они были уже знакомы, но таким она видела его впервые. В потертых джинсах и футболке, он выглядел совсем мальчишкой.
  -- - Я крайне редко бываю в этой квартире, поэтому могу предложить на завтрак совсем скромный ассортимент. Сок, кофе и разогретый пирог, что был в морозильной камере. - Заметив ее, задорно улыбнулся молодой человек.
  -- - Отлично, лучшего и не надо! - усаживаясь за стол, ответила та. Она так проголодалась, что ей было все равно, чем ее будут угощать. Поэтому, когда горячий порезанный пирог был подан на стол, Настя выбрала самый большой кусок, и с аппетитом принялась, его есть. Сергей к пирогу почти не притронулся, выпив только маленькую чашку кофе. Девушка вопросительно посмотрела на него. - Что-то не так?
  -- - Все так. Просто в голову пришла вдруг ужасающая мысль, что того, что произошло между нами этой ночью, и того, что происходит сейчас, могло бы и не быть. Ты не можешь даже представить, как твое исчезновение утром первого января напугало меня!
  -- - Правда? - искренне удивилась она, ей казалось, что сидящего напротив мужчину вообще трудно вывести из равновесия и тем более напугать. - А как ты узнал, где меня искать и то, что Владимир жив?
  -- - Когда в кабинете Жанны тебе сделалось плохо, мне сразу показалось это признаком отравления. Но даже сейчас не могу понять, почему я сразу же подумал, что это мог сделать Владимир. Потому и настоял отвезти тебя в клинику Геннадия Евгеньевича. Моя ошибка заключалась в том, что поверил в виновность Раисы Ивановны. Настолько Лежнев был убедителен. Если бы ты или Жанна рассказали мне о втором покушении, все сразу же встало бы на свои места еще тогда. И ему не удалось бы меня провести. - Начал издалека Сергей.
  -- - Наши с тобой натянутые отношения не располагали к откровенности. В тот момент мне вообще не хотелось, чтоб в мою жизнь вторгался кто-то посторонний. Тем более ты. - Мягко, чтобы не обидеть призналась она.
  -- - Неужели еще в нашу первую встречу ты не поняла, что мы вторглись в жизнь друг друга без нашего на то желания и в принципе от нас уже ничего не зависело? - Сергей пристально посмотрел на любимую.
  -- - Может и поняла, но отчаянно не хотела в это верить и смогла убедить себя, что это не так.
  -- - А я не смог, все попытки забыть тебя были тщетны. Даже когда узнал от Жанны, что ты выходишь замуж, твой образ не уходил из моего сердца. Это была любовь с первого взгляда, даже не взгляда, было темно и мы не видели друг друга. С первого прикосновения, с первого звука твоего голоса.
  -- - И при этом все же считал меня порочной испорченной женщиной?! - обижено спросила Настя.
  -- - О, если бы ты представила аргумент, который представила вчера, наверняка рассеяла бы все мои сомнения. - Ответил полушутя мужчина, при этом в его глазах мелькнул огонек желания. Но дальше он продолжил совершенно серьезно. - Я никогда не любил женщин настолько, чтобы полностью отдаваться этому чувству. Хотя уважаю их и некоторые мне очень нравились. Но ни одна не имела надо мной ни капли власти, ты же могла стать полновластной хозяйкой. И это меня напугало, поэтому в дальнейшем я не искал встреч с тобой. Но, повторяюсь, от нас ничего не зависело, и, встретившись один раз, мы должны были быть вместе. Произойди наша вторая случайная встреча при других обстоятельствах, я не стал бы противиться судьбе. Пусть даже это было бы на твоей свадьбе, только женихом был бы не мой друг. Однако случилось именно так, что он стал твоим мужем. Возможно, чтобы не сойти с ума от страсти и ревности, тогда я и убедил себя в твоей порочности.
  -- Время не излечило меня от любви, чем больше я тебя узнавал, тем сильнее она становилась.
  -- После извещения о гибели Лежнева, когда ты так переживала его смерть, и, чтя память о друге, я не смел, показать своих чувств и добиваться твоей благосклонности.
  -- Но прошло несколько месяцев и казалось, что уже можно открыть свое сердце, но от Жанны я узнаю, что появился заказчик, с которым ты проводишь много времени, пожалуй, даже больше, чем этого требуется для выполнения заказа. Я не мог упустить тебя во второй раз, поэтому узнав, что кузина намеревается осмотреть особняк, где ты работала, поехал с ней. Хотелось увидеть соперника и оценить его шансы. Вы стояли спиной ко мне и не заметили когда я вошел. У меня было время разглядеть Владислава со спины, фигура, жесты и манеры которого напомнили мне Владимира. Когда же он обернулся, я понял, что это другой человек. Хотя его глаза и взгляд были так знакомы. Но я не поверил своим ощущениям. Может любовь к тебе и ревность помешали тогда рассуждать здраво.
  -- То, что произошло с тобой за городом и, к сожалению, запоздалый рассказ о случившемся в особняке Кекушевых, убедили меня в том, что я не ошибся. Владимир жив. Прячась под чужой внешностью, он по-прежнему желает тебе смерти. Можно было безошибочно предположить, что рано или поздно он даст о себе знать, поэтому ваш дом был под усиленной охраной. Мне следовало бы предупредить тебя о том, что Лежнев не погиб и его следует остерегаться.
  -- Как он выманил тебя из дома, и почему ты проигнорировала наставления, не позвонив Андрею или мне?
  -- - Он сказал, что находится в опасности, и не доверяет никому, намекнув, что тебе больше всех. Я не раздумывала, мной двигало желание помочь. - Искренне ответила она.
  -- - Но почему ты доверилась ему, а не мне? - ревниво спросил Сергей.
  -- - Просто потому, что я никак не ожидала, услышать его голос. И весть о том, что Владимир жив, подействовала на меня, как гипноз. Скорее всего, в тот момент я могла поверить во что угодно, что бы он ни сказал.
  -- - Мы с Андреем так и подумали. Через пару часов как ты уехала из дома, старший охраны, все же решил сообщить мне о твоем отъезде. Переговорив с Жуковым, мы поняли, как удалось тебе это проделать. Оставленную тобой машину обнаружили в течение часа, но где искать тебя не было никаких предположений.
  -- Фотографии Владимира, Владислава и на всякий случай Алексея были розданы еще месяц назад людям из моей службы безопасности и нанятым из частных агентств, сразу же, как я понял, кого искать. Но за это время не смогли выйти на след преступника. Из этого следовало, что Лежнев прячет свою внешность под другим обличием. И это оказалось на самом деле так. Вчера мне звонили из полиции, в одной из его квартир, приобретенных в этом же доме, нашли парики и прочий грим. Поэтому отыскать тебя практически не было шансов. Опрашивать людей, которые могли видеть тебя у метро, когда ты выходила из машины, было бесполезно, утром первого января таковых не нашлось. Безысходность положения и страх за твою жизнь, вызывали приливы бешенства. Сколько раз за последний месяц у меня возникало желание приехать и просить твоей руки, но то обстоятельство, что твой муж жив, останавливало меня. Я проклинал себя за свою нерешительность и соблюдение условностей. Ведь то утро ты могла встретить в моих объятьях, из которых ни один звонок, ни какой голос не вырвали бы тебя.
  -- Отчаяние было настолько велико, что я готов был принять любую помощь, пусть даже от потусторонних сил. С этой целью я взял ключи у Жанны и отправился в ее офис. Подойдя к тому самому зеркальному шкафу, в котором вместе с тобой видел призрак, я не знал, что буду делать и говорить. Но этого и не потребовалось, фантом Анны появился сам, и не в зеркале, а рядом со мной. И без вопросов сразу же назвал адрес. - Эмоции, пережитые им, и сейчас отражались на лице и в его синих глазах, которые стали почти что черными.
  -- Молодая женщина, в приливе нежности, встала, и подошла к любимому, обняв его сзади за шею и плечи, прижавшись к его спине. И тихо, почти шепотом произнесла,
  -- - А потом Кекушева появилась у меня, и сообщила, что помощь близка. От нее я узнала многое другое, но самое главное это то, что ты ее правнук.
  -- - Странно. Я твердо знаю, что в нашем роду не было Кекушевых, во всяком случае, за последнее столетие.
  -- - А Лев Николаевич и не является твоим прадедом, им был Бельский Григорий.
  -- - Но почему Анна не рассказала мне об этом? - удивился Сергей, и, развернувшись, лицом к Насте усадил ее к себе на колени.
  -- - Не знаю, ведь я никогда не была приведением, мне трудно понять их логику. - С трудом ответила она, прерываясь из-за поцелуев, которыми он покрывал ее лицо. - Надо посмотреть коробочку, - вдруг вспомнив про нее, попыталась рассказать девушка. Но он уже ничего не слышал, и она больше не смогла говорить, восхитительно долгий поцелуй заставил забыть их обо всем на свете.
  
   33.
  
  -- - Ты всегда поступаешь мне наперекор, когда выходишь замуж! - Жанна обиженно надула губы. - Ну что за спешка?! Мне так хотелось, чтобы наши свадьбы были в один день. Я даже набросала сценарий. Разговаривать с Сергеем было бесполезно, он так спешит узаконить ваши отношения, что ничего не хочет слышать. Но ты могла его уговорить подождать всего лишь две недели!
  -- - Представь себе, что и я не могу ждать! - засмеялась Настя и обняла подругу. - Я так его люблю! Какой же я была дурехой, считая то спокойное невозмутимое чувство к Владимиру любовью.
  -- - Ну, уж поверь, что эту разницу в твоих чувствах я уловила. Ты сейчас полыхаешь, как огонь! Мне даже завидно. То, что между вами происходит, я видела только в кино, или читала в романах. Между вами пролетают такие разряды только от случайных прикосновений и взглядов, что находясь, рядом боишься сгореть.
  -- - Неужели это так заметно? - удивилась та.
  -- - Еще как! И мое сердце радуется за вас! Но неужели нельзя было чуть-чуть нас подождать? - опять жалостливо спросила Жанна.
  -- - Не обижайся, вы сделаете свою свадьбу такой, какой захотите, мы же знаешь, решили главный акцент сделать на венчании. И на торжестве будут только самые близкие люди.
  -- - Ладно, утешусь тем, что завтра ты, наконец, сменишь фамилию Лежнева на Бельскую.
   Этот разговор подруг состоялся накануне главного для Сергея и Насти события, которое было запланировано на сегодня. Молодые не хотели, чтобы такой важный момент, как начало их супружеской жизни был на обозрении досужих обывателей и посторонних зрителей. Поэтому церемонию регистрации и венчания решили провести в тесном кругу родных, не привлекая внимания СМИ. Родители охотно поддержали детей.
   У Насти было такое ощущение, что отца и мать своего жениха она знает давно. Возможно от того, что Бельские очень напоминали девушке ее родителей. Такие же добрые и приветливые. Даже Раиса Ивановна и та считала, что ее девочке повезло со свекром и свекровью. И не ревновала к ним бывшую сноху.
   Сергей предложил Лежневой, если она пожелает жить с ними, и та охотно согласилась. Женщине трудно было представить, как она сможет жить без Насти, которую считала дочерью. Но сразу же после свадьбы она собиралась уехать к Лыковым, планируя провести у них два-три месяца, понимая, что влюбленным надо дать возможность побыть одним. К тому же она очень подружилась с Борисом Васильевичем, который провел все новогодние каникулы у внучки в гостях. И звал с ответным визитом к себе, обещая веселого проведения крещенского праздника с катаниями на санях.
   Венчание должно было происходить, сразу же после официальной регистрации брака, в Храме Зачатия Праведной Анны на москворецкой набережной. Затем новобрачных и их гостей ждали накрытые столы в ресторане русской кухни "Гусятникоff", целиком снятого под свадебное мероприятие.
   Казалось, что испытывать тревогу Насте не было причин, ведь это происходило в ее жизни уже во второй раз. Однако как только она проснулась, почувствовала волнение. Сердце сжималось от предчувствия чего-то нового, может быть прекрасного, но пугающего.
   Жених, прибывший в сопровождении эскорта в дом Лежневых за невестой, заметил ее бледность, которая встревожила и озадачила его. И как только они сели в машину, спросил,
  -- - Любимая, что с тобой? Ты раздумала выходить за меня замуж? - голос выдавал его напряжение.
  -- - Конечно, нет! - с горячностью заверила она жениха. - Но мне страшно, наверное от того что теперь я не буду принадлежать самой себе.
  -- - А разве ты мне уже не принадлежишь, отдавшись безоговорочно две недели назад целиком и полностью? - обжигая синевой притягательных глаз, тихо спросил мужчина.
  -- - Принадлежу, - согласилась девушка, и улыбнулась, прижавшись к его плечу.
   Процедура в загсе прошла торжественно, но не вызвала у молодоженов того душевного восторга, который они испытали при венчании.
   Храм Зачатия Праведной Анны "что в углу" - чудом уцелевший памятник старомосковского Зарядья. Он был воздвигнут задолго до постройки Китай-городской стены. Дважды горел, в первый раз во время известного московского пожара, во второй раз уже во времена правления Ивана Грозного. И оба раза полностью восстанавливался.
   Может быть атмосфера стариной церкви, чтимой уже более пяти столетий, может приветливый благостный облик священника и его проникновенный голос, но присутствующие на церемонии венчания ликованием душ ощущали чудо действие обряда.
   Сергей и Настя светились от счастья и любви друг к другу. Казалось, что этим сиянием их озарил сам Господь Бог, благословляя их союз. Они были настолько трогательными и трепетными, что у присутствующих женщин показались слезы, даже мужчин не оставил равнодушными вид жениха и невесты.
   Торжественная часть в ресторане была превосходно подготовлена Жанной. Свадебный ведущий был не навязчив, и умело направлял застолье в необходимое русло, задавая его течению необходимый темп.
   Когда гости уже подустали кричать "горько" разочаровав этим жениха, он решил украсть невесту со свадьбы,
   - Дорогая, - шепнул он ей на ухо, - давай убежим! Мне не терпится остаться с тобой наедине. Пусть эта новобрачная ночь пройдет в той же квартире, обещаю, что на завтрак будет, куда более изысканный ассортимент, чем в прошлый раз. К тому же Жанна позаботилась привезти туда и твою одежду. - С этими словами он увлек ее за собой.
   Когда они подъехали к дому, водитель Бельского Валентин, открыл бардачок, и вынул оттуда сумку,
  -- - Сергей Денисович, по-моему, это сумочка Анастасии Николаевны, возьмите вдруг там что-то важное.
  -- - Спасибо. Я совсем забыла про нее, а ведь там мое водительское удостоверение и документы на машину. - Обрадовалась молодая женщина, узнав свою вещь. При этом вспомнила, что когда первого января они возвращались домой из Бирюлево, машинально убрала ее в бардачок. Но самое главное в ней лежал подарок Кекушевой Анны. Странно, что про него она могла забыть!
   Мужчина на руках внес любимую в квартиру, и с порога стал осыпать поцелуями, которые становились все более горячими и страстными.
  -- - Нет, милый подожди, - прошептала она.
  -- - Что случилось? - спросил он, сгорая от нетерпения.
  -- - Мы должны открыть коробочку, что перед исчезновением подарила мне Анна, - видя, что муж хочет возразить, добавила, - я знаю, что мы обязательно должны посмотреть именно сегодня. Поверь. - Он нехотя выпустил ее из объятий.
  
   34.
  
   Их взору предстал сапфир необыкновенной для этого камня величины. Цвет тоже был особенным, глубоко насыщенным с ярким блеском. Здесь же лежал сложенный лист, похожий на бумагу, но из другого материала, который им не приходилось видеть. Сергей развернул его и начал читать.
   "Дорогие дети, поздравляю вас. Сегодня перед людьми вы муж и жена! Небеса же благословили вас с самого рождения. Настя, это вторая причина по которой я оберегала тебя, как могла, сохраняя для своего правнука. Этот камень, Сережа, в знак своей любви ко мне подарил твой прадед Григорий Бельский. Он не знал всей истории этого самоцвета, передаваемого из рода в род. Мне известно больше. Всего их было два. Царь Иван Грозный увлекался драгоценными камнями, веря, что редкие камни имеют магическую силу, и влияют на судьбы людей. На протяжении всей своей жизни он тратил огромные деньги на их приобретение. Сапфир был самым любимым из всех самоцветов. Поэтому он, не задумываясь, приобрел оба камня, за баснословную сумму. Один, был распилен и пошел на украшение его жезла. Второй он подарил Малюте, твоему знаменитому предку. Мне радостно, от того, что ты совсем не похож на Скуратова. А такой же, как мой Григорий, благородный, мужественный и сильный. И в то же время чуткий человек. Я знаю, что именно ты сейчас читаешь мое послание, и даже ощущаю то, что чувствуешь ты. К сожалению, в каждом мире есть свои правила и ограничения, поэтому у меня не было возможности поговорить с тобой, как со своим потомком. Берегите сапфир, за годы своего скитания меж мирами я вымолила для вас благополучия, семейного счастья, которого было так мало у меня, и вложила в камень, увеличив его силу. Ваша любовь безмерна и преодолеет любые препятствия, но мне хочется оградить вас и будущих потомков. Это ваш оберег. Буду благодарна, если вы хоть изредка будете вспоминать меня и дорогих моему сердцу мужчин, Левушку, которого я боготворила и Григория, которого безмерно уважала и почитала. С последним прочитанным словом, мое послание исчезнет, как и моя последняя связь с этим миром. Прощайте. " Листок-фантом исчез.
   Сергей был под впечатлением прочитанного, из задумчивости его вывел всхлип. Настя плакала.
   - Что ты любимая? - он ласково обнял ее и стал вытирать слезинки.
   - Мне так их жалко! - всхлипнула она еще громче.
   - Кого их?
   - Всех! И Анну, и твоего прадеда, и Льва Николаевича! Ну почему так получается? Григорий любил Анну, она Кекушева, а тот хоть и любил ее, но все были несчастливы. Почему?! - молодая женщина подняла мокрое от слез лицо и посмотрела на мужа, ожидая от него ответа.
   - У нас есть шанс все исправить, - голос его зазвучал с хрипотцой.
   - Как? - изумилась жена.
   - Мы долюбим за них за всех! - Сергей взял ее лицо в ладони и заглянул в широко распахнутые глаза. Он тонул в них, как в глубоком космическом пространстве, перемещаясь куда-то далеко в неизведанные дали. То же самое чувствовала и Настя, погрузившись в бездонную синеву его глаз.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

71

  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ефремов "История Бессмертного-3 Свобода или смерть"(ЛитРПГ) Л.Огненная "Академия Шепота 2"(Любовное фэнтези) Л.Огненная "Академия Шепота"(Любовное фэнтези) Л.Хабарова "Юнит"(Научная фантастика) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Ефремов "История Бессмертного-2 Мертвые земли"(ЛитРПГ) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"