Зубец Илья Александрович: другие произведения.

Легенда Хэнсинга 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 8.52*15  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Легенда Хэнсинга 2Легенда возвращается в город! А именно Леррой, наемник, про которого ходит множество слухов в Хэнсинге. Великий город отстроен после побоища, и сомнительные личности снова вышли на новенькие улицы. Разве это не лучшее время, чтобы вернуться? Вот только в планы нашего героя не входил тот факт, что все в городе уже и так знают о его прибытии. Остается только выяснить, откуда и что с этим делать?..









   Хэнсинг, тринадцатое мая 41 года века Шута.
   "Быть готовым ко всему" - так меня учил человек, заменивший мне отца. А потом он умер из-за неожиданно взорвавшейся бомбы. Иронично, не правда ли? Впрочем, я и без этого события знал, что стремление быть готовым ко всему неосуществимо в принципе. Наверное, это проистекает из-за нашей, человеческой несовершенности. Мы просто физически не можем делать все идеально. А, раз ты не можешь контролировать себя, то как можешь быть готовым ко всем неожиданностям? Хотя, будь даже кто-то идеальным - его бы все равно окружали полные своих индивидуальных недостатков люди... И это опять бы порождало непредсказуемость... Странные мысли в голову лезут. Верный признак скорого пробуждения.
   Знаете, я заметил за собой подобную способность: начинать думать еще до пробуждения. Происходит это незадолго - где-то минут за пять-шесть. Просто мозг неожиданно переходит на иной режим работы, подключая к своей деятельности сознание и медленно "разогревая" его подобными философскими темами. И происходит это постоянно, независимо от неожиданностей, которые могут меня разбудить. Стабильно за пять минут мой организм уже знает, что он вскоре проснется. Странно, не правда ли? И это после того, как я сказал, что предугадать все невозможно... Но мое тело в этом плане еще не подводило...
   -...емый... Уважаемый... -Меня аккуратно трясли за плечо.
   Я сонно открыл глаза и перевел взгляд на источник беспокойства. Им оказалась довольно молодая девушка в темно-синей униформе. Она обеспокоенно трясла меня за руку, пытаясь вывести меня из сна. Я несколько секунд молча смотрел на нее, после чего снова попытался закрыть глаза.
   -Еще пять минуточек... -Пробормотал я, пытаясь устроиться поудобнее.
   -Уважаемый! -Еще настойчивее вернулась к своему занятию девушка, -Мы уже на месте. Вы просили вас разбудить.
   -Да? -Я снова открыл глаза и посмотрел в окно, -Похоже на правду... Хорошо, можете считать, что вы меня разбудили.
   Бортпроводница неуверенно кивнула и пошла дальше проверять, чтобы никто ничего не оставлял в вагоне. Поезда - штука классная, что ни говори. Возможность быстро перемещаться по заданным маршрутам, причем везя с собой довольно большой груз - очень полезная особенность. Настолько полезная, что армейское командование буквально вгрызлось зубами в глотку императору, чтобы им построили отдельные железнодорожные пути для переброски войск и прочих армейских радостей. Само собой разумеется, гражданские линии никуда не делись...
   И вообще, за те пять лет, что меня не было в Хэнсинге - здесь уже государственный строй изменился. Но чисто на словах. Король переименовался в императора, а наше славное королевство стало империей. При этом действующие лица не поменялись. Связано это было с присоединением каких-то мелких территорий на южной границе. Впрочем, для простого человека, вроде меня, ничего не изменилось. Ну, сменилось название, но и только.
   Я вытащил из-под своего сидения сумку (которую уже успели четыре раза по пути проверить при въезде и выезде из городов) и направился по довольно узкому коридору в сторону выхода. Большинство людей уже скучковались конкретно на выходах из вагонов, так что у меня было мало препятствий на пути. Заметил я тут странную привычку, кстати: люди, даже не собирающиеся выходить из вагона на станции, все равно идут к выходу. И стоят там как стадо баранов... Я со вздохом посмотрел на это столпотворение и, не найдя другого быстрого выхода, открыл окно сбоку. В принципе, любой хоть сколько-то подготовленный физически человек сможет допрыгнуть отсюда до перрона. Для меня же подобный трюк довольно прост.
   Я перебросил сумку на перрон и рыбкой выпрыгнул из уже начавшего трогаться поезда. Впрочем, приземляться я тоже умею, так что ничего не повредил. Выпрямился, отряхнул плащ и, подняв сумку с земли и не обращая внимания на удивленные взгляды, пошел к выходу с вокзала. Помнится, пять лет назад на этом месте была какая-то фабрика по производству металлических деталей к пушкам... Сейчас же красовался довольно вычурный вокзал. Все сделано так, чтобы создавалось ощущение, что ты находишься в шикарном здании. Которое, по сути, таковым не являлось. Присмотревшись повнимательнее, можно с легкостью обнаружить, что колонны не из мрамора, витражные стекла просто покрашены, а железные конструкции довольно низкого качества. Хотя, работает - и то хорошо.
   Выйдя из вокзала я полной грудью вдохнул воздух столь родного для меня города и... чуть не закашлялся. Проезжающая мимо самодвижущаяся повозка пыхнула в мою сторону каким-то излишне едким дымом. И меня тут же попытались обокрасть. Я машинально сломал палец карманному воришке, залезшему в мою сумку рукой. Вот! Сразу чувствуется - я дома. Узнаю старый-добрый Хэнсинг. Который тут же прожует и выплюнет неосторожного человека.
   Усмехнувшись своим мыслям, я бодрым шагом направился навстречу приключениям...
   Позвольте короткое отступление. Меня зовут Леррой. Я - типичный представитель распространенного в Хэнсинге социального класса. Бандит, короче говоря. Хотя мне приятнее называть себя наемником. В общем и целом, берусь за любую грязную работенку, особенно если за нее хорошо платят. Нет, не так. Только если за нее хорошо платят. Пять лет назад мне пришлось резко покинуть насиженное место по ряду причин. Например, я устроил тут самую жестокую резню со времен... Ну, самую жестокую резню вообще. А потом еще и натравил военных на городских жителей. А сам к тому времени еще и чуть копыта не откинул. Короче говоря, ничего хорошего меня здесь не ждало. Да, плюс ко всему, были еще и проблемы... личного плана... Пока научился справляться сам с собой, пока полностью восстановил связь с реальностью... Помотало меня знатно.
   Очнулся далеко на севере, среди племени странноватых прямоходящих ящеров. Что я там только не повидал... Но об этом позже. Если время будет. Да и про былые деньки хватит вспоминать. Итак, что я теперь имею: немного денег, комплект сменной одежды, возможно старые связи и абсолютно нулевые знания нынешних реалий Хэнсинга. За пять лет могло многое поменяться, я вам скажу. Поэтому, я первым делом купил газету. Их тут распродавали бездомные мальчишки на каждом углу, так что проблем не возникло. Ну и, купив ее, я, как любой уважающий себя человек, присел отдыхать на первую попавшуюся лавочку. Что у нас тут...
   Если вы думаете, что из газеты мало что можно узнать - вы ошибаетесь. Фактически, это один из лучших осведомителей. Конечно, всех деталей тут не почерпнуть, но общую картину понять можно. Например, новость об ограблении банка и заметка об открытии нового, никому не известного, явно как-то взаимосвязаны. Например, один специально "заказал" ограбление, чтобы на фоне этих новостей выглядеть более надежным. Это, конечно, лишь мои домыслы, но первичные догадки построить можно. Потом стоит пополнить картину слухами и проверенными данными из достоверных источников. Хм... Тумбс-то померла. Нужно будет искать себе нового информатора. Так как я не знаю, кто выжил после той памятной бомбардировки и нашествия оборотней... Придется как-то налаживать связи с "новенькими". Или это я теперь новенький?
   Я еще раз вздохнул. Всегда сложно начинать сначала. Впрочем, пока у меня есть так называемый "запал" - есть все шансы снова влиться в местное преступное сообщество. Что ж, первым делом нужно обеспечить себе безбедное существование на ближайшее время. Это просто. Благо, до моего вынужденного ухода из города я позаботился о "подарочках" для себя. Буду надеяться, что хоть один мой "схрон" пережил творившуюся в городе вакханалию. Я сложил газету и закинул ее в сумку. Позже дочитаю. В конце концов, каждому жителю Хэнсинга известно - самые интересные страницы описывают кровавые похождения маньяков. Даже бытует традиция делать ставки на количество убийств, которые сможет совершить каждый конкретный маньяк. В Хэнсинге частенько появляются новые. Так что традиция эта уже давно не переводится.
   В городе было трудно ориентироваться. Все дома были практически новыми, улицы переделанными, так что мои старые знания были довольно бесполезными. Однако сориентироваться на местности мне это не помешало. Первые два моих хранилища оказались разорены. В одно прямой наводкой угодила бомба и взорвалась внутри. Во второе просто кто-то залез и вытащил все ценное. Хотя кое-чем я там поживился. Третье хранилище оказалось просто-напросто недоступно - на его месте построили дом. Внутрь я заходить не стал. Вот с четвертого раза мне повезло: этот схрон оказался нетронут. Устроил я его в довольно тривиальном месте - прямо напротив местного участка полиции. Правда, в тот момент его разорили разбушевавшиеся бандиты, но... в любом случае, здесь бы никто точно не стал искать мой схрон.
   Выглядело это хранилище как обычный люк для стока воды. Собственно говоря, эту функцию мой схрон тоже выполнял. Но не это суть. Я спокойно отодвинул люк, ничуть не заботясь о скрытности и пролез через узкую щель в сток. Знаете, система канализации Хэнсинга довольно интересная по своему строению. Тут играют роль два фактора. Первое - Хэнсинг стоит у моря. Его часто затопляет. Так что была построена соответствующая система отвода воды, на случай затопления. И поэтому стоковая канализация тоже довольно внушительных размеров. Второе - канализацию строили Крули. Эти маленькие мохнатые инженеры прекрасно понимают человеческую суть. Поэтому стараются запутывать все возводимые ими системы таким образом, чтобы людям было крайне сложно во всем этом разобраться. Способ самозащиты такой. Я их даже в чем-то понимаю. Контрабандисты вроде меня тоже по максимуму запутывают свои каналы поставки, чтобы разобраться в них без литра крепленого было трудно. Итак, к чему я это рассказываю?
   Да все просто. Стоковая канализация в Хэнсинге, по сути, не такая мелкая и бесполезная, как в большинстве городов нашей Империи. Здесь человек стандартных габаритов (вроде меня) может передвигаться вполне спокойно, лишь слегка наклонив голову. Я спокойно закрыл за собой крышку и во второй раз за день отряхнул плащ. Судя по всему, дождей в этих краях давно не было - все вокруг было сухим. Это, конечно, удивительно, но несущественно. Пройдя по тоннелю в нужную сторону где-то метров сто, я небольшим ножичком поддел неприметную каменную плиту на стене. Она была на уровне пояса, так что заметить ее крайне трудно, если не искать конкретно здесь. "Внутренности" тайника не изменились с последнего моего пребывания в этом месте. Несколько пачек денег, кое-какие документы (на недвижимость и прочие мелочи) и типичный для меня загнутый клинок с ножнами. Огнестрел я сюда класть не стал. Его лучше не оставлять на хранение в столь сырых местах. Да и нет необходимости в нем пока что.
   Закрепив свое оружие за спиной, я попробовал его вытащить и удовлетворенно кивнул. Вытаскивал я его не так, как принято у большинства. Снизу, у пояса, левой рукой. Сам же клинок закреплен почти вертикально на спине. Дело в том, что выхватывать колюще-режущее оружие на какой-нибудь тесной улочке или в темном подвале из-за плеча не очень удобно. Много времени тратит. А сверху-вниз - довольно быстро, и тянуться никуда не надо. Конечно, мне пришлось повозиться над специальными ножнами, чтобы мой меч не выпадал... Хотя можно ли назвать это мечом? Думаю, да. Немного загнутый, но все же довольно широкий. Короткий, правда. Может, кинжал? А, без разницы. Суть не меняется. Забрав содержимое тайника, я надежно прикрыл его обратно и направился на выход.
   А вот тут меня уже поджидали проблемы. Но это не очень удивляет, если всю жизнь живешь в Хэнсинге. Вылезая из того же отверстия, в которое я спускался, я наткнулся на двух представителей правопорядка в этом городе. На полицейских, то есть.
   -Что вы там делали, уважаемый?
   "Уважаемый"? Хм... Давненько ко мне так не обращались. Я окончательно выбрался из дыры и уже в третий раз за день отряхнул плащ.
   -Да вот, документы обронил... -Я помахал в воздухе листами бумаги.
   -Разрешите посмотреть?
   -Конечно. -Я протянул бумаги стражу порядка, -Чертов ветер оказался подлее, чем я думал. Погода сегодня оставляет желать лучшего, не так ли?
   Один из полицейских, не занятый проверкой моих документов, охотно кивнул, поддерживая разговор.
   -И вправду, ветер сегодня порывистый и холодный. -Подтвердил он мои слова, но тут же вспомнил о своей роли: -А почему вы полезли в канализацию с сумкой?
   -Потому что оставлять ее здесь было бы неблагоразумно. -Пожав плечами, ответил я, -Я уже бывал в этом городе, так что уверен в своих словах.
   -То есть, вы утверждаете, что в нашем славном городе могут что-то своровать?! -Возмутился полицейский с моими бумагами.
   Тут, наверное, стоит прояснить. Полицейские любят подобным образом доставать "новеньких", взимая с них "штрафы" за якобы неправильное поведение. Или несоблюдение несуществующих законов. Или еще за что-нибудь. В общем, обычно они знают, к чему придраться. Пока я жил в Твире до меня особо не докапывались. В конце концов, все "мелкие" полицейские всегда знают, кто дает денег на лапу их начальникам. Сейчас же я менее защищен в этом плане. Придется выкручиваться... Хотя нет, не придется.
   -У вас кошелек срезали. -Произнес я, указывая пальцем на улепетывающего мальчишку.
   Тот и вправду только что срезал кошелек у стража правопорядка. Бесстрашная молодежь пошла. Ну ничего, пусть погоняются.
   -Чего? -Не сразу понял полицейский.
   Он провел рукой по поясу, осознал пропажу и, буквально впихнув мне в руки документы, рванул за мальчишкой, на ходу свистя в небольшой свисток. Пронзительный свист тут же резанул мне по ушам. Второй полицейский спустя мгновение присоединился к своему товарищу. Я какое-то время следил за ними взглядом.
   -Обожаю этот город. -Хмыкнул я и направился дальше.
  
   Следующей по плану была инспекция моих прежних мест обитания. Думаю, стоит уточнить, какая у меня была недвижимость. Первая квартира была для отвода глаз в жилом доме. Я обитал в ней большую часть времени. Все в ней было замечательно. Отдельный вход, отдельные от всего остального дома вода и электричество... Но этого дома больше не существовало и в помине. Для меня было удивлением узнать, что тут теперь бордель. Загляну как-нибудь на досуге. Новенькое здание сверкало лампочками, а на улице дежурили полуголые девочки, заманивающие посетителей внутрь. Впрочем, я успешно сумел вырваться из цепких женских ручек.
   Вторая квартира была более секретной. О ней знали только я, Фильх (мой старый друг) и еще одна девушка-оборотень. Но и этого дома больше не было. И на его месте ничего не построили. Пока что здание зияло разрушенными стенами. Судя по всему, город еще не полностью отстроился. Хотя срок немалый прошел. Я даже проверил свое жилище (которое находилось в подвале. Однако, обнаружив внутри неразорвавшуюся боеголовку, воткнутую наполовину в землю, я поспешно покинул помещение. Прихватив, разумеется, все, что можно было прихватить. И все, что нужно было прихватить. Опять же, деньги, еще кое-какие документы и прочие вещи, мало весящие, но много стоящие. Особенно внимательно отнесся к разного рода компромату. Потом разберусь на досуге, что еще актуально, а что нет.
   Так. Оба дома для жизни непригодны. По крайней мере, в ближайшее время. Придется изрядно постараться, чтобы выбить себе местечко в том борделе. Поскольку я еще жив, строить там они не имели права без уведомления меня, любимого. Я усмехнулся. Не зря подсуетился перед возвращением и сделал специальные бумажки о паломнической поездке за границу. Обожаю наше государство и нашу бюрократию. Даешь пару-тройку взяток в нужные руки - и нужные документы тут же оказываются сделанными. Пускай даже и задним числом. Главное, не попасться каким-нибудь подставным лицам. Впрочем, есть способы распознать подобных подставных уток...
   Но вернемся к более насущным вопросам. К месту проживания. В принципе, я примерно представлял, где может обитать Фильх. Если он жив еще. Да-да, жизнь в Хэнсинге скоротечна - его могли уже прикончить несколько раз. Еще я точно знаю, где живет семейство Альтейнов... Но туда я точно без подготовки не сунусь. Во-первых, Верхний город, в котором даже такому проныре, как я, трудно находиться без проблем от полиции. А во-вторых, сами Альтейны. Игни наверняка на меня собак спустит без лишних слов. А ее папаша-разведчик и вовсе душу вытянет. Не то, чтобы я боялся... Скорее решил не рисковать лишний раз. Сначала нужно крепко закрепиться в Нижнем городе. Даже обычная логика подсказывает, что соваться сразу в верха не стоит.
   Значит, нужно искать Фильха... Или нет. Я задумчиво просмотрел свои бумажки, которые вытащил из тайника. Ну... Есть еще вариант...
  
   Ну что ж, хоть тут повезло. Я задумчиво мел метлой, убирая с пола мелкие осколки какого-то мутного стекла пыль и каменную крошку. Когда-то я использовал это помещение как лабораторию для Мисси. Он тут делал одну довольно неприятную вещь... Что уж поделать, на тот момент мне это нужно было. Здание это находилось на отшибе, в отдалении от остальных, так что его бомбежкой почти не задело. А мелкие повреждения, вызванные временем и молодежью с вандальскими наклонностями, я могу устранить и самостоятельно. Собственно говоря, я этим уже занимаюсь. Трещины на фасаде замазал специальным раствором (купленным на ближайшей стройке), окна заказал стекольщику, нанял маляров, чтобы окрасить здание снаружи новой краской (пусть и серой), а еще закупил стройматериалов для внутреннего ремонта.
   Нужно было перестроить внутренние помещения, бывшие до этого лабораторией и хранилищем реагентов, да и остальные комнаты тоже стоило бы обновить. Ах да, еще и мебель заказал. По моим подсчетам, ремонт должен закончиться спустя неделю. Если я не буду отлынивать. Денег пока хватает, так что не буду торопиться возвращаться в "дело". Стоит аккуратно прощупать почву на предмет нынешних заправил.
   Что ж, могу сказать, что Хэнсинг не сильно изменился. Те же трущобы, тот же Верхний город, те же бесполезные полицейские, та же преступность на улицах. Дома поновее, люди поменялись, но суть осталась прежней. Побыв в городе всего день, я уже уловил привычную атмосферу. Ох уж этот типичный для Хэнсинга "душок"... Я вздохнул и повернул голову в сторону коридора. Там не был включен свет, так что большая часть была укрыта мраком.
   -Ну и? Долго ты там стоять будешь? -Спросил я, отставляя метлу в сторону.
   -Впечатляет. -Произнес сильно искаженный чем-то голос из коридора, -Меня не так просто заметить.
   Собеседника я не видел, но какое-то движение в темноте улавливал. Детали было трудно рассмотреть, но очертания явно человеческие. Большее, к сожалению, моему взгляду было недоступно. Единственное, что я различал довольно четко: в руке пришельца поблескивало какое-то оружие.
   -Если хочешь меня пристрелить - сейчас идеальная возможность. -Произнес я, пропустив мимо ушей реплику нежданного гостя, -Я безоружен.
   Я показательно развел руками.
   -Да, но даже так не думаю, что все будет просто. -Хмыкнул незнакомец, -Нет, я пришел не за этим. Если бы мне нужно было тебя убить - ты бы меня не увидел.
   Мне лишь осталось пожать плечами. Можно было бы, конечно, возразить, попытавшись выудить больше информации, но это будет крайне трудно. Мой собеседник явно не сболтнет лишнего. Он даже предложения строит так, что не понять, мужчина передо мной или женщина. Я ведь только прибыл в Хэнсинг... Кому уже успел насолить?
   -Не подумай неправильно... -Еще раз раздался этот металлический голос, -Мне просто захотелось поприветствовать настоящую живую легенду. И поглядеть, что ты из себя представляешь.
   -Вид разочаровывает, да?
   -Ну почему же... Все в пределах ожидаемого.
   Мы какое-то время молчали. Я просто думал над своими возможностями. В принципе, уйти из зоны поражения несложно. Перевернуть тяжелый стол, стоящий рядом и, прикрываясь им, перебраться в более безопасный угол. Положение это не сильно поменяет, но время выиграет. Но стоит ли торопить события?
   -Меня ты знаешь. -Произнес я, мысленно отметив себе пути отхода, -А представиться не хочешь?
   -Пока что нет. Еще не время. -Покачал головой неизвестный собеседник, -Но, мне кажется, у нас еще будет шанс познакомиться.
   -Вот как. -Я кивнул, -Что ж, тогда не будем торопиться.
   -Хорошо, что ты меня понимаешь. -Кивнул в ответ незнакомец, -Надеюсь, легенда о тебе окажется хотя бы наполовину правдивой...
   Лампочка над моей головой на секунду погасла, светясь в темноте яркой проволочкой внутри, но через пару секунд зажглась снова. Таинственного вторженца на месте уже не оказалось. Разумеется, смылся, паршивец. Надо будет законопатить чертов дымоход. Ползают по нему тут всякие... Здание старое, тут есть камин, в нем дымоход довольно широкий, пролезть можно. Окна-двери закрыты, замки там сегодня уже поменяны. Думаю, если вставить решетки в трубу - будет самое то. Потому что я могу внезапно захотеть погреть ноги у теплого камина, а оттуда вывалится какая-нибудь мерзость...
   Интересные дела получаются. Только прибыл в город, еще не успел нигде наследить, но уже попал в поле зрения кого-то довольно странного. Этот человек, скорее всего, какой-нибудь не самый адекватный наемник. Либо, что тоже вероятно, он просто преследовал какие-то цели, приходя сюда. Возможно разговор со мной нужен был, или хотел найти что-нибудь более материальное... То, что меня некоторые называют легендой - не самый удивительный факт. В определенных кругах я успел приобрести репутацию человека, доводящего до конца практически невозможные дела. Некоторые действительно называли меня легендой. Думаю, еще остались те, кто помнит подобный мой титул. Мне же без разницы, как меня называют, если от этого нет пользы.
   В любом случае, сейчас есть и более насущные проблемы. Например, найти решетки для окон и дымохода...
  
   Две недели я уделил на ремонт своего жилища. Пока можно не торопиться, так что работал не на износ. Просто постепенно делал необходимые работы, не сильно напрягаясь. В итоге, этот двухэтажный дом на отшибе преобразился как внешне, так и внутренне. Снаружи он стал выглядеть приличнее. Решетки на окнах, новая дверь (и еще новый замок, на всякий случай самодельный) и сами окна тоже новые, менее мутные, чем предыдущие. Пришлось проводить электричество и подключаться к канализационной сети в частном порядке. И не совсем законным способом. Но, как показывает практика, подобные утечки при правильном пользовании списываются на обычные потери или поломки оборудования.
   Внутри дом тоже стал гораздо лучше. На мой взгляд, по крайней мере. Весь мусор был вытащен, мебель заменена, а также я внес тучу мелких изменений, вплоть до проведения электричества и света в каждую комнату. Так же я поменял полы, привел в порядок стены и немного переделал камин, приделав в нем специальную заслонку, чтобы тепло не уходило, когда камин не горит. Ну и ловушки, само собой разумеется. Так, на случай появления непредвиденный гостей. Расстраивало отсутствие подвала в доме. Я люблю жить в подвальных помещениях. Может, я немного параноик, но под землей даже спится как-то спокойнее.
   В общем, жилище я освоил. Теперь принялся за разведку окружения. Начал с канализации, как ни странно. Казалось бы, лучше первым делом поговорить с людьми, узнать, что к чему, но нет. Выгоднее сначала пройтись именно по подземелью. Узнать какие пути сейчас используются контрабандистами, какие заброшены и тому подобное. На основе маршрутов можно уже заранее предположить что, куда и как часто доставляется и перевозится. Поэтому я лазил по канализации уже битую неделю, составляя карту как у себя в голове, так и на бумаге. За пять лет крули успели понастроить столько новых тоннелей, труб и подземных проходов, что аж страшно становится. Некоторые старые пути оказались заброшены или затоплены. Некоторые заполонили глоты кое-где поселились канализационные твари. Да, тут есть опасная живность. Она (живность, в смысле) как правило селится где-нибудь поглубже или вообще предпочитает жить под водой, но, бывает, и выползает наружу... Я старался все неприятности миновать без лишних конфликтов. Правда, пришлось прикончить пару крыс-переростков. Размером эдак с собаку... Крули, кстати, к этому довольно спокойно относятся, несмотря на явное родство. Надо убить - значит убьют. Обычных, неразумных крыс, они явно не особо ценили. Как мне однажды обмолвился Мисси: "Убивай их или нет - все равно все не передохнут". Цинично, но практично.
   Обнаружить тоннели, часто используемые для перевозки товаров, было несложно. "Рабочие" пути отличались и чистотой, и безопасностью. Относительными, конечно же. Глотов и зверей меньше, а большого мусора и вовсе нет. Только и всего. Иногда можно было заметить отметки контрабандистов на стенах и полу, следы от чьих-то сапог и тому подобные мелочи. Пару раз я чуть на людей не наткнулся. Хорошо, что заранее засек приближение этих контрабандистов. Эти ребята вообще бесстрашные - на тележках груз таскают. Если полиция засечет - мало не покажется. Бывают иногда и в наших краях облавы. Полиции тоже нужно план выполнять... Один раз даже вышел прямо на команду ремонтников-крулей. Они что-то чинили в водопроводе. Меня они заметили, но особого удивления не высказали. Один из них даже рукой в знак приветствия помахал.
   Все время, что я готовил себе дом и разведывал местность, я впитывал местные новости. Все, без разбору. Цены, преступления, некрологи и прочее. Оказывается, не все оборотни вымерли. Как и не весь Катализатор "выветрился". Иногда с завидной периодичностью кто-то обращался и... Ну, в общем, ничего хорошего не произошло. Только за те три недели, что я в Хэнсинге, в Твире обратилось четыре человека. Стало быть, катализатор все еще "путешествует" по канализации. Не распространяется специально, как пять лет назад, но все же... Плюс ко всему, объявились еще и Низшие. О них мне в свое время рассказывала Игни. До этого Орден подавлял их распространение, но сейчас...
   Скажем так, всякая шелупонь повылазила из своих нор. Так что полиция в городе чаще сталкивалась не с людьми, а именно с разного рода нечистью. Вампиры, оборотни, даже демоны и более редкие виды, которые раньше считались лишь сказками оказались чуть более реальными, чем ожидалось. Но, определенную черту беспорядки, вызванные этими существами, не переходили, так что в городе установился некий... баланс. Да, пожалуй, самое подходящее слово.
   В какой-то момент я понял, что прощупывать почву в пассивном режиме дальше невозможно. Придется снова явить себя миру. Только вот как это сделать?..
  
   Фильх легко выбрался из кареты и, кивнув кучеру, двинулся ко входу в свою штаб-контору. Он предпочитал кареты, запряженные лошадьми этим новомодным самодвижущимся повозкам, так как считал, что в этих крульских двигателях может скрываться какой-нибудь скрытый потенциал для уничтожения всего вокруг. Толика здоровой паронойи еще никому не вредила. Особенно, если этот кто-то главарь одной из самых грозных банд в городе...
   Штаб-контора Фильха была довольно приметным зданием. Даже вывеска висела. Конечно, там не было написано ничего, выдающего незаконную деятельность заведения: "Корпорация Нормака". Более того, у этой компании были все официальные документы, вполне легальный бизнес и прочие прелести предпринимательства в Хэнсинге. И сделано это было не только для прикрытия. Доход от "официальных" источников составлял половину заработка всей банды Фильха. И все были в курсе этого. Так что лишний раз нарываться на неприятности у "Волков" не приветствовалось. Чтобы не позорить доброе имя компании, так сказать.
   Фильх сознательно решил отойти от той схемы работы, что разрабатывал его предшественник, Спидвик. Ибо, чтобы строить правильные отношения с народом, нужно этот народ представлять. А для этого, в свою очередь, нужно отвечать их интересам. И Фильх отвечал им. Благодаря его корпорации многие городские жители после разгрома Хэнсинга пятилетней давности нашли работу и возможность к выживанию. Да и в последующем работа в его "фирме" считалась довольно выгодным делом. Как в качестве незаконного сотрудника, так и в качестве обычного рабочего. Занимался Фильх всем и сразу. От проектирования кораблей и постройки зданий, до банального рэкета и перевозки незаконных грузов. В общем, у Фильха, как главного во всей этой кутерьме, было достаточно работы.
   Войдя внутрь штаб-квартиры, Фильх, не теряя времени даром, быстро поднялся по центральной лестнице на второй этаж. После этого он миновал несколько длинных коридоров, поднялся по еще одной лестнице, спустился по другой и, наконец, добрался до своего кабинета. Фильх искренне считал, что только глупец будет устраивать свой кабинет в центре здания напротив входа (как это обычно принято у больших шишек в организациях). Добраться до кабинета Фильха трудно для не знающего человека, да и отходных путей у осторожного главаря было как минимум несколько. И еще парочку на совсем уж экстренный случай...
   Охрана у дверей кабинета никак не отреагировала на появление начальника. Два лысых амбала молча отметили появление босса, и продолжили нести свою службу. Фильх специально выбирал наиболее молчаливых и нелюбопытных парней из числа бывших солдат, чтобы охранять святая-святых организации.
   Фильх вошел в свой кабинет, открыв сложный крульский замок уникальным ключом, закрыл за собой дверь и, пройдя пару шагов внутрь, застыл на месте, уловив чье-то постороннее присутствие в помещении. Подобное чутье вырабатывалось у жителей трущоб быстро. Правда, как правило, оно не настолько развито, как у главаря "Волков". Шестое чувство у Фильха развилось благодаря хорошей тренировке. И именно оно сейчас позволило заметить человека на диванчике в углу кабинета, при этом даже без поворота головы.
   Фильх резко выхватил уменьшенную вариацию "Зенглера" и тут же направил его на незваного гостя. Вторгшийся человек обезоруживающе поднял руки показывая пустые ладони:
   -Я без оружия.
   Пару секунд Фильх молча разглядывал человека, беззаботно сидящего на диване.
   -Так ты все же жив... -Вздохнул Фильх с нескрываемым облегчением и убрал "Зенглер" обратно в кобуру, -Лерри, в следующий раз просто в дверь постучись, ладно? А то я тебя чуть не пристрелил.
   -Ты обычно не стреляешь сразу же, а немного выжидаешь. -Леррой пожал плечами, улыбаясь, -За исключением случаев, когда противник явно агрессивно настроен или когда ситуация однозначно требует выстрелить немедля... Так что шансы были довольно малы.
   -Ты только вернулся, а уже умничаешь. -Тоже улыбнулся Фильх, -Ты, кстати, как сюда проник?
   -Видишь зеркало на стене? -Леррой кивнул в нужную сторону, -За ним в стене есть свободное пространство. Как, впрочем и за большинством стен в этом здании. Ты знал, что у тебя между стенами расстояние достаточное, чтобы кто-то не особо толстый там смог пролезть?
   -Знал, конечно... И у меня там ловушки стояли... Но как ты проник в это... междустенье?
   -Из подвала.
   -А в подвал как?
   -Из канализации. -Односложно произнес Леррой.
   -И как ты при этом не запачкался... -Вздохнул Фильх.
   -А вот это уже секрет. -Назидательно оттопырил указательный палец Леррой.
   -Может, выпьем за твое воскрешение? -Предложил хозяин кабинета, быстро обдумав полученную информацию.
   -Конечно. -Леррой кивнул, -Как дела идут?
   -Нет-нет, дружище, о работе потом, ладно? Сейчас мы выпьем, и ты мне расскажешь что же ты провернул такого лет пять назад, что военным пришлось разворотить город практически до основания. -Фильх усмехнулся, достав из шкафчика бутылку с темным мутным содержимым, -О, как раз пятилетней выдержки... А еще я хочу узнать в подробностях как именно ты это провернул.
   -Ну, большую часть ты и так знаешь... -Усмехнулся Леррой, принимая чарку из рук старого друга, -Но так и быть, расскажу тебе одну занимательную историю...
   Друзья выпили и Леррой начал вести рассказ. Речь его периодически прерывалась очередным возлиянием, но при этом трезвость мышления и произношения не теряли оба собеседника. Фильх тактично прерывал рассказчика пару раз, чтобы отменить или перенести запланированные ранее встречи. Наконец, спустя полчаса, Леррой красочно завершил свою историю, "обрушив" на свою голову цитадель Ордена. Фильх какое-то время молчал, недоверчиво качая головой.
   -Нет, зная тебя, я поверю на слово, но... Размах этого действа действительно ужасает. -Фильх передернул плечами, -Тебя лучше не злить... А как ты выбрался из завалов? И куда делся на пять лет?
   -Да тут все просто. -Леррой пожал плечами, -Почти ничего не помню. Все как в тумане. Судя по всему, подался на север, так как в себя пришел именно там. И пришел, кстати, не в лучшем состоянии. Пока научился себя контролировать, пока поднялся на ноги... В общем, пять лет и прошло - я и не заметил.
   -Видать, сильно тебе прилетело, раз пришлось столько времени возвращаться... Кстати, что у тебя по здоровью? Помнится, были проблемы с энриумом...
   -Тут я все уладил, -Леррой продемонстрировал капсулу энриума, висящую на шее на цепочке, -Так что я снова в строю.
   -Будто бы ты без этого не мог нормально работать. -Хохотнул Фильх, закупоривая полупустую бутылку, -Ну что ж, тогда давай я тебе расскажу, что случилось за пять лет твоего отсутствия в Хэнсинге. Во-первых, как ты уже понял, мне пришлось организовывать свою банду.
   -Мне кажется, это и без пояснений понятно.
   -Это так. Правда я немного переделал схему работы нашего... предприятия. -Фильх развел руками, -В общем слушай...
  
   Я молча внимал. Рассказ Фильха был довольно интересен, и я сосредоточился на запоминании деталей. Ибо в каждой истории важны именно детали. Без них все можно свести к одному и тому же сценарию. В конце концов, жизнь смертных по сути однообразна. Рождение, жизнь, смерть...
   Но не будем отвлекаться. Фильх рассказывал быстро, но при этом довольно талантливо. Его хотелось слушать. По крайней мере, даже самый скучные данные, что он давал (а это различные цифры), воспринимались легко и просто. Он вообще всегда был хорошим рассказчиком, но сейчас, видимо, навострился говорить как прирожденный лидер. Ибо какой лидер не умеет заболтать оппонента, склоняя его на свою сторону? Я вот, например, разговаривать не люблю. Не факт, что не умею, но не люблю - точно. Честно говоря, мне даже в голову никогда не приходила идея оценить свои ораторские навыки критично... Но я опять отвлекаюсь.
   В общем и целом, хаос после бомбежки оказался гораздо выше любых ожиданий. Брат убивал брата, отец - сына, и прочие родственные взаимоотношения. В общем, доверие всех ко всем было утеряно повсеместно. А тут еще и армия в город зашла, выжигая все, что осталось после бомбежки. Карательная операция длилась почти три недели, в которые бедное население настрадалось так, как за целую войну. Впрочем, это она и была. Недолговечная, кровавая и крайне победоносная. Потому что враги, которыми являлись, по сути, превратившиеся в оборотней люди, просто передохли в виду не очень долгого срока жизни. Короче говоря, померли от голода. Или не от голода, хрен их поймет. Короче, долго подобные типы не живут.
   И вот посреди всей этой разрухи из всех щелей посыпалась всякая нечисть. Причем не только монстры, но и люди. А нечисть потому, что пыли, грязи и гари в воздухе было столько, что чистым оставаться было проблематично. Но не в том суть. Началось обычное выживание. Кто посильнее - отбирал еду у слабых. Слабые сбивались в кучи и давали отпор. Тогда сильные тоже собирались в группы и так далее... Именно поэтому те, кто могли внести хоть какой-то порядок в возникший хаос стали остро необходимы. И Фильх взял эту роль на себя. Учитывая, что авторитет (и довольно хороший) среди головорезов у него уже был, ему оставалось только найти людей, которых нынешнее положение дел не устраивает. И тут он совершил просто гениальный стратегический ход.
   Просто-напросто не стал ограничивать круг своих интересов только бандитами, активно пытаясь помочь тем обычным городским жителям, которые хотели немного спокойствия. Поначалу Фильх на это не особо рассчитывал. Но народ, как ни странно, проникся симпатией к нему и его начинанию, несмотря на то, что Фильх не стал скрывать своего прошлого. В общем, люди потекли со всех сторон не то чтобы ручейками, а полноводными реками. Полиции не было, городские службы почти полностью уничтожены... И кто, казалось бы, должен наводить порядок? Ясное дело, бандиты. Нам ведь выгодно, чтобы обычным людям жилось припеваючи. Так и для нашего брата больше простора для действий...
   Как мне рассказал Фильх, в какой-то момент деньги в Хэнсинге обесценились совсем. Людям интереснее были материальные ценности. Еда, жилье, нормальное общение... И все это было у моего предприимчивого товарища. Его организация была хрупкой, временной, но... держалась же! На чистом народном энтузиазме, на харизме Фильха, на грамотных решениях и некоем подобии справедливости... Но все это касалось только Южных трущоб. В Северных подобного лидера не нашлось. Там все события проходили по более жесткому варианту. В Верхнем городе так вообще предпочли "запереться" все власть держащие вместе с силовыми структурами.
   В общем, таким образом пролетело два года. Город постепенно отстраивался. И, когда ситуация на улицах немного стабилизовалась, власть решила вернуть себе власть. Как бы это парадоксально не звучало, но так и есть. В один прекрасный день в штаб-квартиру Фильха с "визитом вежливости" заявилась тайная полиция короля. Мол, не будете ли добры прекратить свою незаконную деятельность? Видимо, для короля (то есть императора) Фильх с его трудами выглядел как какой-то захватчик власти. В ответ на это Фильх сделал второй гениальный стратегический ход.
   Оформил свою деятельность официально. Конечно, это в чем-то связало ему руки, но общая суть не изменилась. Бандиты все равно оставались под его контролем почти во всех Южных трущобах, а обычный народ просто-напросто не видел альтернативы. Можно сказать, люди испытывали к нему уважение большее, чем к императору и всем его приближенным вместе взятым. Самое странное то, что дело Фильха действительно начало давать доход. Как в нелегальном, так и в легальном бизнесе. Мало-помалу, но давал. На данный момент Фильх контролирует чуть ли не половину предприятий в Южных трущобах. Понятное дело, императору подобный вариант все так же не нравился. Хэнсинг должен оставаться в руках власти, как никак... И, возможно, они бы придумали еще какой-то страшный закон, который бы ограничил деятельность моего друга, но... Он наперед сделал третий гениальный ход.
   Заключил договоренность с Альтейнами. Благо, связи уже были налажены. Тут, думаю, нужно отступление. Так исторически сложилось, что Хэнсинг образовал вокруг себя королевство. Которое стало, собственно, империей. Так вот. Основная промышленность, торговая деятельность, политические игры - все здесь. И этот город разбомбили чуть слабее, чем полностью. И Фильх, каким-то образом договорившись с Альтейнами заранее, отстроил им новые оружейные заводы. Чуете, куда повествование клонится? В стране, где резко стало меньше оружия и, соответственно, военной мощи воскресает из пепла столь необходимая оружейная компания. На Альтейнов тут же посыпались, как из рога изобилия, государственные заказы. А то, что Альтейны болезненно относятся к любым нападкам на "Корпорацию Нормака" власть имущие сообразили быстро... В общем, с тех пор к Фильху относятся более-менее нейтрально. В конце концов, он не очень пытается как-то свой статус-кво изменить.
   Не подумайте, что все так радужно. Конечно, были у Альтейнов и конкуренты (которых Фильх устранял теми или иными способами), а на контору Фильха то и дело нападали другие банды (против которых полиция вынужденно организовывала облавы по заказу моего товарища), да и прочие ситуации тоже были не редкостью. Но факт остается фактом. Фильх прочно закрепился в Южных трущобах. Его теперь и каленым железом отсюда не выжечь. Народ тут же взбунтуется. Ведь больше половины людей тут работают именно на "Корпорацию".
   -Да ты, оказывается, теперь уважаемый человек... -Протянул я.
   -А то! -Хмыкнул Фильх и осекся, -Погоди, то есть до этого не был?
   -Ну я-то тебя уважал. -Я пожал плечами, -Но сейчас имел в виду народные массы.
   -Ах, вот оно что. -Не очень поверил он.
   Я протяжно вздохнул.
   -М-да, теперь даже и не знаю, чем заняться. -Я вяло пожал плечами, -У тебя, кажется, и так все налажено.
   -Ну, не скажи. Есть парочка работенок, где твои навыки пригодятся, как нигде больше. -Фильх помотал в воздухе кистью, -Например, охотник.
   Я какое-то время молча смотрел на него, не проявляя никаких эмоций. Просто пытался осмыслить прозвучавшее.
   -Ну ты скажи что-нибудь. -Посоветовал Фильх, не выдержав столь длинной паузы.
   -Охотник. -Скорее утвердительно, чем вопросительно повторил я, -Тебе оленя подстрелить, или, может, утку?
   -Твой сарказм тут неуместен. -Серьезно покачал головой Фильх, -Нет, объект охоты иной. Люди. И не совсем люди...
   -В общем, разумные. -Я задумчиво почесал затылок, -Говоря на простом языке, тебе нужен убийца.
   -Не совсем. Не все цели нужно убивать. Кого-то выследить, кого-то заманить в ловушку, а кого-то и прикончить. -Фильх покивал, -Да, именно охотник.
   -Не люблю всю эту поножовщину. -Я поморщился, -С полицией проблем не оберешься.
   -По этому поводу не волнуйся. Это в их же интересах.
   -А вот с этого места поподробнее, пожалуйста.
   -Да все просто. Большая часть "целей" доставляет неприятности не только нам, но и всем вокруг. -Фильх пожал плечами, -Так что всем выгодно появление такого... Охотника. Скажем так, твою репутацию после событий пятилетней давности мало кто переплюнет, так что сильных недовольств быть не должно.
   -А разве кто-то знал, что я к тому причастен?
   -В общих чертах - знают все. Правда, слухи ходят противоречивые. Кто-то говорит, что ты прикончил человека, устроившего этот хаос. Кто-то говорит, что именно ты его и устроил. А кто-то утверждает, что ты пытался все это предотвратить... -Фильх пожал плечами, -В общем, ты довольно известен, хотя фактов никто и не знает. А откуда поползли эти слухи - я даже и не знаю.
   -Ого, даже ты не смог отследить корней... -Я усмехнулся, -Значит, "проболтался" кто-то явно профессионально.
   -Я тоже так подумал. Обычно все городские легенды довольно просто проследить, но в твоем случае... -Фильх развел руками в стороны, -Как обычно, все сложно.
   -А я ведь только вернулся... -Я пожал плечами, -Казалось бы, ничего сделать не успел...
   -Ты и так наворотил уже столько, сколько обычные люди никогда не осилят. -Заметил Фильх.
   Мы какое-то время молчали. Я обдумывал предложение, озвученное Фильхом. По сути, я возвращаюсь к тому, чем занимался ранее. Буду все тем же наемником, берущимся за грязную работенку. Только теперь приоритеты в выборе заданий немного сменятся. По сути, если мне будут платить, я не против. Вот только придется изрядно подсуетиться, чтобы "подмазать" полицию, аристократию, а также почти все городские службы... И еще тайную полицию с раведкой... Ибо их помощь может оказаться неоценимой в плане сбора информации. А об уличных информаторах позаботится Фильх. Сети у него уже точно налажены, нужно только получить "входы-выходы"...
   -Я, в общем-то, не против заняться этой "охотой". -Я кивнул, -Правда, мне понадобится определенная помощь с твоей стороны. И еще нам нужно будет обговорить правила.
   -Правила?
   -Я ведь правильно понял, что работать буду не только на тебя?
   -Ловишь суть на лету. -Хмыкнул Фильх, -Да, заказы могут быть и от других организаций, как от официальных, так и не очень.
   -Думаю, у них могут быть и свои "охотники".
   -По поводу этого не волнуйся. Связать их по рукам и ногам, чтобы они могли обращаться только к нам - уже моя работа. -Фильх на секунду так улыбнулся, что даже мне, знающему его, стало немного не по себе.
   Таким я его видел пару раз в жизни. Первый был в детстве. Тогда нас обижало несколько ребят из банды Спидвика... В общем, их так и не нашли. Учитывая, что нам тогда было меньше, чем по десять лет... В общем, он провернул что-то крайне сложное и запутанное, что даже Спидвик не смог отыскать бедолаг. Второй раз был, когда на нас двоих ополчилась целая банда из Дробла. Они, как ни странно, тоже пропали. И их тоже никто не нашел. Как и здание, в котором они обитали. Одним прекрасным утром оно просто пропало в неизвестном направлении, оставив после себя оборванные провода, и торчащие из каменного фундамента канализационные трубы... В общем, страшный он человек. Я конечно, обдумывал это и сам придумал как минимум два способа, как это провернуть, но не факт, что они соответствовали действительности. И пришлось бы напрячь несколько десятков знакомых Крулей... Да и то маловероятно, что получилось бы.
   В общем, сейчас я немного пожалел тех, кого Фильх уже мысленно списывал в "утиль". Совсем чуть-чуть. Ибо для жалости просто нет ни сил, ни времени. И то, и другое пригодится мне вскоре, так что нечего разбазаривать куда попало.
   -Кстати о птичках. Ты с Игни уже связывался?
   -Ну...
   -Ясно, не связывался. Хочешь, могу попытаться сам помягче сообщить ей об этом. -Предложил Фильх.
   -Нет... Я сам как-нибудь. Лучше займемся делом, хорошо?
   -Ага. А и прежде чем мы начали... -Фильх с радостной улыбкой треснул меня по плечу так, что я чуть на пол не упал, -Как же я все-таки рад, что ты жив!
   -А я-то как рад, ты не представляешь...
  
   Через полчаса я вышел из штаб-квартиры Фильха уже через парадную дверь с новой работой и ушибленным плечом. Ибо силы у моего друга немерено и что-нибудь кому-нибудь сломать для него - раз плюнуть. И непонятно, то ли от природы такой сильный, то ли из-за того, что обращен энриумом... Я задумчиво почесал затылок и покрутил головой по сторонам. Я еще плохо здесь ориентируюсь, хотя уже изучил карту местных улиц и переулочков. В ближайшее время собирался оббегать окрестности, начертить собственную. Самое надежное решение, если честно. Потому что трущобы постоянно меняются. Не все дома строятся на века, как и не все постройки возводятся законно. Вследствие чего, на официальных картах много мест, где ничего не должно быть, но там в реальности что-то находится. Даже до этого я предпочитал периодически прогуливаться по улицам с разведкой. Но тогда я чаще заказывал подобные "реальные" карты у Тумбс...
   У нее всегда были на побегушках десятки мелких сорванцов. Она им щедро отсыпала на карманные расходы, а они выполняли свою работу в точности так, как было необходимо. При этом еще учились письму, картографии и ориентации на местности. Что, в принципе, полезно при любом раскладе. А при денежных расчетах еще и математике в придачу. Хорошие были деньки...
   Честно говоря, я пока не особо понимал, как именно мне предстоит работать и насколько выгодным окажется это предприятие. Навязать всем своего "решателя проблем"... Но даже так я понимал, что нужна некая альтернатива канувшему в лету Ордену. Если различные твари вылезли на свободу - стоит однозначно их приструнить. Но при этом никто не хочет брать на себя за это ответственность. У всех слишком глубоко в памяти засел почти мгновенный крах столь могущественного, казалось бы, Ордена. И самое ироничное в этой ситуации то, что именно тот, кто Орден уничтожил (я, то есть) его и будет заменять. Конечно, мне не только монстров придется выслеживать. Среди людей тоже много неконтролируемых элементов, которые лучше убирать заранее.
   -Охотник, да... -Пробормотал я, задумчиво выстукивая по большой деревянной кружке с элем бодрый ритм.
   Кстати, выяснил тут одну деталь. Меня все так же тянет на кофе. Но он мне все так же противен до глубины души. В данном случае меня спасло то, что кто-то передо мной заказал как раз этот напиток, так что я испытал наплыв мерзостных чувств до того, как кофе оказался у меня во рту. И, похоже, мне опять придется страдать из-за этого... Но сейчас есть, чем заняться. Составить план, например.
   Во-первых, раздобыть оружие. Можно, конечно, и у Фильха заказать, но лучше все-таки самостоятельно. И связи нужные лично налажу, и, возможно, смогу что-то утаить даже от моего старого друга. Ибо ему совсем необязательно точно знать, что у меня в запасе имеется. Во-вторых, стоит оценить потенциальные угрозы. По любому меня попытаются пришить те, кому подобное решение Фильха не по душе. Конечно, всего я предугадать не могу, но разработать контрмеры - запросто. Дальше. В-третьих стоит прицениться к возможным будущим целям. Определить их довольно просто - достаточно глянуть в газеты на страницы с криминалом - и можно примерно понять направление, в котором стоит "копать". В-четвертых, нужно ознакомиться с новыми обитателями Хэнсинга. Оборотнями, вампирами, демонами (вообще не представляю, как они выглядят) и прочими нелюдями, которых тут отродясь не было, но вдруг появились. Необходимо выяснить их слабые и сильные стороны, повадки, места обитания, интересы и прочие мелочи...
   Ох... Аж голова разболелась. Сколько работы. Или я себя излишне напрягаю? Нет, дел и вправду предостаточно. И то это еще не все, что стоит сделать. Нужен, например, еще напарник. В одиночку лучше вообще ничего не делать. Должен быть кто-то, кто прикроет в случае нужды... Ну и самое главное напоследок. Нужно разработать глобальную стратегию по сдерживанию этих угроз. Чтобы высунуться боялись... Одному мне точно со всем этим не справиться. Слишком велик масштаб. Но... Задача интересная. Потяну ли, вот что интересно...
   Я покивал своим мыслям, допил залпом свой эль и, расплатившись, покинул заведение. Еще много работы предстояло сделать, так что прохлаждаться - явно не вариант...
  
   Следующие дни выдались довольно скучными. Нет, не так... Нудными. Я занимался сбором информации, закупкой вооружения, возобновлением оборванных моим отсутствием связей и прочей ерундой нисколько неинтересной, но при этом крайне необходимой. Самое интересное началось где-то вечером третьего дня после встречи с Фильхом. Я сидел в одной из комнат и без задних мыслей чистил новенький "Кабан-12". Этот дробовик, надо признать, доработали. Я удивился. На смену дисковому магазину пришла система помпового заряжания, что одновременно сократило количество заряжаемых патронов, но облегчило использование. Для новичка, по крайней мере. Да и не такой громоздкий он теперь. Плюс к этому были и мелкие изменения, основной сути не меняющие, но добавляющие определенное удобство. Например, отказ от лишних деталей. Или шаг всей конструкции в сторону надежности и простоты. Теперь этот дробовик можно было разобрать и собрать для чистки даже не имея особых инструментов под рукой. Удобно, что ни говори. Также поменялся и ствол. А точнее, приблуды к нему. Раньше их вообще не было, а сейчас появились мистические "Чоки".
   Я пока их не тестировал, но и дураку понятно, что они уменьшают разброс дроби. Хорошее техническое решение. Снять и одеть обратно можно почти мгновенно, места занимает мало, а польза просто огромная. Так что можно регулировать дальность стрельбы в зависимости от поставленной задачи.
   Но вернемся к делу. Сидел я, значит, никого не трогал, как вдруг сработал дверной звонок, который я недавно установил на дверь. Подобные штучки частенько использовали в Верхнем городе, в то время как в Нижнем предпочитали стучать. Впрочем, у меня в подвале стук не услышишь, так что провел туда звонок. Да и по всему дому протянул. Так, чтобы можно было услышать где угодно в пределах дома. Что интересно, снаружи невозможно расслышать вообще никакие звуки...
   Гости, как всегда, нагрянули неожиданно. Эти хотя бы в дверь позвонили, а не проникли без разрешения... Я, понятное дело, отреагировал на звонок, как любой адекватный человек: отложил свое несрочное дело и, держа в руках старый добрый двуствольный обрез, пошел открывать дверь. Я сегодня гостей не ждал, а от неожиданно приходящих как правило лишь проблемы... Но это от случая к случаю. Однако я все равно предпочитаю "встречать" гостей с оружием в руках. Пройдя по коридору, я подошел к двери, открыл замок, взялся за ручку и... Чуть не потерял сознание.
   Мне повезло, что я тянул ручку двери лишь кончиками пальцев, не хватаясь за нее полностью. Иначе мощнейший разряд электричества, прошедший сквозь нее, меня бы просто прикончил. Не представляю, какой мощи должен быть заряд электричества, чтобы по организму ударило подобным образом... А повезло мне в том, что если бы я взялся за ручку как обычно, то руку разжать бы уже не смог. И, соответственно, меня бы продолжало бить электричеством, пока бы я не помер... Но подобные мысли метались у меня в голове, пока я корчился на полу. Мой дробовик куда-то выпал, а другого оружия под рукой не было. Как, собственно, и никакой возможности поднять уже существующее. В отпертую дверь тут же проникли две тени. Я с трудом сфокусировал взгляд на них. Один человек был огромным, как шкаф. Его лысая голова блестела даже от довольно тусклого света лампы. Второй человек был довольно щуплого телосложения. У него между пальцев икрились ярко-голубые электрические разряды. В воздухе ощутимо запахло озоном.
   -Ого, он еще жив! -Удивленно хохотнул великан, -А говорили еще, что он профессионал... Так легко попался...
   По правде говоря, это были его последние слова. Так как короткий деревянный дротик, вонзившийся в его шею, не склоняет к лишним разговорам. Он так и осел на пол с глупой улыбкой на губах. Не зря я настраивал ловушки. В свое время предусмотрел похожую ситуацию, чтобы незваный гость, вошедший через дверь без приглашения, получил свой "подарок". Специальный таймер сделал, который останавливать нужно после каждого открытия двери... Правда, я не рассчитывал, что сам буду недееспособен в этот момент. Ну, это тоже поправимо... Я трясущейся рукой потянулся к капсуле с энриумом на шее.
   -Молот, ты чего? -Не сразу понял, что произошло, второй мужчина.
   Он потянулся рукой к товарищу, но, вспомнив про свои наэлектризованные руки, вовремя отдернул ее. Правда, этому Бугаю было бы уже безразлично даже если бы в него ударила полноценная молния... А в следующее мгновение мой клинок вошел этому электрическому угрю между ребер. Причем я немного не рассчитал силы и, пронзив его насквозь, буквально пригвоздил к стене. Этот убийца тоже умер почти моментально. Я быстро прикрыл дверь и снова завел таймер. Нужно будет зарядить скрытые самострелы...
   После этого я медленно сполз по стеночке на пол. Меня снова трясло. На этот раз из-за отдачи от энриума. По всему телу будто огонь разлился. Вены на груди и шее почернели, руки и ноги тряслись, перед глазами все плыло. Эта отдача такая тяжелая... Я с трудом перевел дух и поднялся на ноги. Мой взгляд упал на трупы. Черт... Было бы хорошо хоть одного взять живым, но первый помер не напрямую от меня. А со вторым я хотел разобраться побыстрее, так как отдача не заставила бы себя ждать. Да и рисков много было с его электричеством... В общем, ситуация была патовая. Либо я их, либо они меня. Ладно, прикончил и прикончил.
   Больше всего напрягает тот факт, что я только-только прибыл и ничего еще не успел натворить, но на меня уже сыплются неприятности. Первой "ласточкой" было явление того скрытного типа, лица которого я так и не увидел. Второй оказалось это вторжение. Причем кто-то явно меня "заказал". Эти ребята вряд ли сами решились "навестить новосела" с таким однозначным выражением вежливости. Я выдернул свой меч из трупа и тот грудой мяса свалился на пол. После этого я принялся за осмотр тел. На первый взгляд общего нашлось немало. Однотипная одежда темных тонов, одинаковое оружие... У обоих есть энриум. Один явно электричество генерирует, второй с неизвестной способностью. Вещи и предметы, найденные у них, никаким образом не указывали на заказчика или даже на принадлежность к какой-нибудь группировке. Вторичный осмотр показал одинаковые татуировки в виде змеи, пожирающей свой хвост. Слышал, был какой-то такой миф... Правда, я не очень хорошо знаком с подобными историями...
   В практическом плане эта находка означает одно: они принадлежат к одной организации. Или банде. Или любому другому объединению головорезов. Честно говоря, подобных меток я не видел. Значит, они в деле недавно. Ну, относительно. По крайней мере, не старше пяти лет. Либо до этого я с ними не сталкивался, но это вряд ли. Пока была возможность, я всегда держал руку на пульсе и отслеживал новые организации.
   Нет, этот город однозначно старается меня прикончить. Ибо два "визита" мне уже нанесли. Стоит быть полным глупцом, чтобы дожидаться третьего. Я задумчиво посмотрел на дверь. На заметку - нужно сменить ручку на деревянную. Во избежание подобных эксцессов. Я перевел взгляд на два трупа у себя в прихожей. Вот гадство... Придется теперь убираться. Крови натекло... Да и трупы надо куда-нибудь сбагрить. Помнится, Фильх заикался о каких-то уборщиках... Надеюсь, это те люди, о которых я подумал. Покивав своим мыслям, я быстро накинул плащ, почистил клинок, убрал его в ножны и прицепил их поверх одежды. После этого я вышел из дома и направился наводить новые мосты...
  
   Собственно говоря, даже идти далеко не пришлось. Нужные мне люди поселились на соседней улице. По сути, даже внешне их магазинчик не представлял ничего особого. Насколько я понял, они всерьез предлагают услуги по чистке домов. Фишка в том, что они не задают вопросов по поводу типа уборки. Просто пыль протереть? Раз плюнуть. Вымыть дом сверху-донизу? Запросто! Убрать следы крови, вынести трупы, уничтожить следы побоища? Тоже будет в лучшем виде. В общем, убирают весь мусор. Сервис, надо признать, полезный. Раньше такого не было.
   Договорился я быстро. Заплатил немало, конечно, но хорошие услуги требуют хороших вложений. Стоит взять на заметку, что подобные службы распространились уже по всем Южным трущобам. А дальше я направился по списку информаторов, который мне выдал Фильх. Он отдельно отметил тех, которых можно считать особо надежными. Конечно, Тумбс была хороша, но свято место пусто не бывает, как говорится. Подобные прибыльные места редко остаются незанятыми долго.
   Очередное место, которое мне хотелось посетить, оказалось довольно примечательным зданием. На всей улице оно было единственное в пять этажей. Да еще и ярко-красного цвета. Вообще, я уже начал замечать тенденцию "новых" бандитов селиться именно на видных местах. Да и вообще находиться на виду... Впрочем, это из проблемы. Я спокойно зашел внутрь через парадную дверь и... чуть ли не сразу наткнулся на очередного здорового лба в своей жизни. Этот тоже оказался лысым. Их что, всех вместе и одни и те же люди воспитывают? А то все как на подбор одинаковой ширины в плечах и одинакового уровня растительности на голове... Или я просто завидую их пропорциям? Нет, точно не это...
   -Вам куда? -Вместо приветствия спросил этот амбал.
   Я молча разглядывал его, пытаясь понять степень информированности данного индивида. Просто не совсем понятно, кто он вообще такой и чего тут делает? И что можно ему сказать, а что лучше утаить. Точнее не так. Не совсем понятно, что мне сказать ему такого, чтобы добиться желаемой встречи с Пауком. О да, одного из информаторов в Фильховском списке звали именно так. Паук. И напротив его имени стояла пометка "познакомиться обязательно". Именно поэтому я начал именно с этого имени.
   Впрочем, от необходимости говорить что-либо этому здоровяку так и не возникло. Зашумела малоприметная труба в той каморке, откуда вынырнул охранник. Здоровяк тут же отвлекся от меня и нырнул обратно в свою комнатку, не спуская с меня взгляда, впрочем. Он отщелкнул крышечку у этой трубы и прислонил туда ухо. Послушав что-то несколько секунд, он молча кивнул и, отлипнув от трубы, знаком мне показал двигаться дальше.
   Аналог переговорной трубы? Такие редко используются. Разве что на предприятиях, где часто приходится передавать сообщения друг другу, а отходить от рабочего места не желательно. Еще я слышал о новом устройстве у военных, который через тоненькие провода может передавать однотипный сигнал. Интересно то, что помощью различных вариаций этого сигнала зашифровали все буквы. Так что можно даже осмысленные сообщения передавать. У меня даже где-то было руководство по использованию подобного устройства. Там даже эта расшифровка была... Но суть не в этом. Мое появление не оказалось незамеченным. Кто-то однозначно приказал пропустить меня дальше. Если это был информатор - он мне уже нравится. Знать, когда к тебе зайдут нужные люди - очень важно для людей подобного типа. А если он знает еще и про визиты ненужных людей - то как профессионалу ему цены нет.
   Примерное местоположение Паука я выяснил у первого же попавшегося человека. Насколько я понял, здание это в большей части принадлежало различным клеркам и прочим подобным людям, которые весь свой рабочий день проводят за одним столом. Так уж устроена наша бюрократия - требуется множество различных бумажек. А бумажки требуют множества людей, которые будут их делать. Впрочем, ничего нового. Всегда так было. Правда, до этого такие люди предпочитали селиться в одном месте, образуя деловой район. Сейчас, судя по карте, такой тоже существует. Правда, Фильх поспособствовал расселению этих клерков и канцелярских крыс (иногда в прямом смысле, так как крули тоже попадаются) по всем трущобам. Не знаю, с какой целью он это делал, но, видимо, есть какой-то план.
   Пока я петлял по запутанным коридорам и натыкался на множество тупиков и ненужных лестниц, вовсю приглядывался к людям. Знаете, многое можно сказать, лишь глядя на среднестатистического человека. Как он выглядит, как себя ведет, чего боится, и так далее... А в этом здании и прилагать особых усилий не нужно. Люди на подобной работе часто отражают свою сущность в реальной жизни. По крайней мере, параллели я прослеживаю. По крайней мере, можно точно заявить об обстановке в городе, если видишь этих людей прямо перед собой.
   Но, все хорошее подходит к концу. Я, наконец, добрался до нужного помещения. Нужная дверь находилась на пятом этаже в самом углу здания. Даже при первом взгляде на нее сразу становится понятно, что тут как минимум босс организации сидит. Впрочем, я абсолютно уверен, что тут обитает человек, никак не относящийся к этим клеркам снизу. И, думаю, это Паук разрешает им тут работать, а не наоборот. Я осторожно постучался в толстую дверь из темного дуба. Судя по звуку, внутри древесины еще и сталь есть. В ответ на стук дверь медленно поползла в сторону.
   Именно в сторону. Не на меня, не внутрь, а в сторону. Куда-то в стену поехала по скрытым рельсам в полу и потолке. Я даже покачал головой, глядя на это. И вправду крутые тут механизмы. Да и дверь, сама по себе, впечатляла. Та дубовая облицовка лишь для отвода глаз. Сталь с внутренней стороны действительно нашлась. Сантиметров пять. Я даже не могу с ходу представить, какой снаряд может эту "стенку" пробить. Впрочем, меня приглашают внутрь. Не стоит отказываться от столь вежливого приглашения. Не смотря даже на полное отсутствие света внутри открывшегося помещения. В чужой монастырь, как говорится...
   Я смело шагнул внутрь. Дверь за моей спиной с тихим шелестом поползла на свое место обратно. Судя по тихой работе механизма, его тоже защитили знатно. Кстати, что примечательно, и с внутренней стороны и с наружной есть ручки. Деревянные. Что-то в свете последних событий я стал слишком часто обращать внимание на эту деталь. Изначально мысли были о том, как же эту дверь открывать, если механизм сломается. Потому что даже самый надежный механизм дает сбои. Особенно, если его пытаются повредить...
   Дверь полностью закрылась, и комната погрузилась в кромешную тьму. Я вздохнул. Темнота - враг большинства людей. Но я тут научился паре трюков... Судя по запахам, в комнате один... человек. Вроде бы. Хотя нет... Не понятно что-то. В общем, один "кто-то". Да уж, обострять зрение, слух, обоняние и осязание я научился. Благо, что, живя с теми ящерами, и не такому научишься... Правда, постоянно пользоваться обостренными чувствами не получается. Слишком устаешь от этого.
   -Кто же пожаловал в мое жилище? -Прозвучал довольно тихий, но все же очень выразительный голос хозяйки этого помещения.
   Женщина... И с голосом что-то странное. Будто искажен чем-то. Впрочем, мы уже сталкивались с подобными искаженными голосами. Я спокойно залез в карман и вытащил на свет зажигалку. Классная штука. Мисси научил в свое время правильным образом перегонять энриумное топливо, чтобы оно горело, как... Даже не знаю ничего схожего по горючести. В общем, я это перегнанное вещество использовал в своей зажигалке. Заказал ее как-то у одного знакомого рабочего на металлургическом заводе. Основу он сделал, а деталями уже я занимался. От стандартного топлива вариация Мисси отличалась, во-первых, меньший токсичностью, а во-вторых, практически бездымным огнем. Ну как практически... Вообще бездымным.
   Я открыл крышку и щелкнул рычажком. В комнате зажегся единственный источник света. Впрочем, и его хватило, чтобы выхватить определенную часть окружающей обстановки. А еще владельца кабинета. Точнее, мне было видно лишь движение. Чего-то довольно крупного... Эх, а голос то женский...
   -Леррой я. -Ответил я наконец, пожимая плечами, -Думаю, ты и сама знаешь.
   -Я наслышана о тебе, ты прав. -Усмехнулся в темноте мой собеседник, -Мои информаторы многое видят и многое слышат.
   Я какое-то время молчал, вглядываясь в темноту. Был порыв выхватить обрез из-под плаща и под дулом заставить включить свет, но... Я вовремя понял, что разнервничался на пустом месте. Если она действительно хороший информатор - стоит держать себя в руках. Завести хорошие деловые отношения - главная моя задача на данный момент. Ну еще и выяснить, кто на меня напал.
   -А ты вообще кто? -Спросил я, прервав молчание, -То, что не человек и так ясно. Хотелось бы познакомиться лицом к лицу.
   -Я хотела устроить сюрприз, но... -Вокруг начали медленно разгораться зеленоватые огни.
   Хотя, огнями их назвать сложно. Я бы назвал это какими-то уродливыми светильниками, больше похожими на коконы со светлячками. Я бы себе такой домой не поставил. Но мой взгляд больше привлекла хозяйка кабинета.
   Ну, я не ксенофоб, но с такими представителями иных еще не сталкивался. Как бы описать это существо. Если в общем, то псевдоним "Паук" полностью описывает картинку. Большое, в несколько метров тело с длинными мохнатыми лапами. Я сходу подсчитал восемь штук. Плюс по нескольку коготков с хороший ножик размером на каждой. Вместо паучьей головы было тело женщины. Впрочем, вполне заурядное. Я поймал себя на мысли, что существо это какое-то странное. Зачем нужно такое сильное и бронированное паучье туловище, если человеческая часть этого странного кентавра уязвима для атак? Зачем вообще нужен этот бесполезный "человеческий" придаток? Хотя, может я чего-нибудь не понимаю... Но человеческая часть этой паучихи была почти привычной на вид. Восемь глаз на голове, только два из которых напоминали человеческие, немного портили впечатление, но... В принципе, мне же не жениться на ней, так ведь? Я мысленно покивал своим же мыслям и окончательно успокоился.
   В конце концов, мне спокойнее, когда я знаю кто именно передо мной. Неизвестность утомляет. Если меня спросят, что я выберу: неизвестное существо или самую страшную тварь в мире - выберу вторую не задумываясь. С известным чудищем можно хотя бы подумать, что сделать. План разработать какой-нибудь...
   -Какая необычная реакция. -Удивленно промолвила моя собеседница, -Обычно люди пугаются при виде меня.
   -Я как-то открыл сейф в банке, а там была взрывчатка. -Я пожал плечами, -Меня с тех пор трудно напугать.
   -Да, я наслышана об этом. -Улыбнулась она, -Но все же я рассчитывала на более интересное зрелище...
   -Уж прости, что разочаровал. А можно вопрос? А лучше сразу два?
   -У каждого вопроса есть своя цена, уважаемый, -Еще шире улыбнулась паучиха, -Думаю, раз ты здесь, то уже в курсе этого. Каковы твои вопросы?
   -Расценки позже озвучишь?
   -Конечно. -Слегка улыбнулась она.
   -Тебя зовут Паук... Но ты женского пола, так что не правильнее будет звать тебя "паучиха"? -Спросил я, задумчиво почесав подбородок.
   Хозяйка кабинета удивлено наклонила голову набок, будто пытаясь разглядеть меня с другого угла.
   -У моего народа нет понятия "пол", привычного для людей. -Наконец ответила Паучиха, которую я мысленно уже переименовал, -Я не возражаю, если ты будешь называть меня подобным образом. За этот вопрос я не возьму платы.
   -Вопросов только прибавилось, если честно. -Я вздохнул, -Впрочем, не буду утруждать тебя особо сильно... Вопрос номер два: как ты вообще попала в это помещение? Дверь для тебя явно маловата...
   Я на всякий случай оглянулся, чтобы уточнить размер прохода. Ну да, дверной проем слишком мал для существа подобного размера. Паучиха опять думала недолго:
   -Это уже секрет. Я бы не хотела раскрывать эту информацию малознакомому человеку. -Она развела руками, -Уж прости, но ваш вид отличается завидной непостоянностью. Сегодня друг, завтра - враг...
   -Разумный подход. -Кивнул я, -Плата будет?
   -Кажется, я поняла, чего ты хочешь. -Слегка улыбнулась Паучиха, -Пытаешься понять, какой цены ждать, когда задашь серьезные вопросы, так?
   -Меня раскусили. -Признал я, разведя руками, -Впрочем, из этой затеи явно ничего не выйдет... Кто напал на меня сегодня?
   -Наемники по именам Угорь и Молот, насколько мне известно. -Не моргнув и глазом ответила Паучиха.
   -Ясненько... К какой наемничьей группировке они принадлежали?
   -Ответ на этот вопрос уже требует определенной платы...
   -Что ты хочешь?
   -Денег, разумеется. -Хмыкнула хозяйка кабинета, -Человеческое общество имеет странную привычку отдавать все, что угодно за эти бесполезные клочки бумаги.
   -Ну, тогда договориться будет проще. Сколько тебе нужно?
   -Для начала... Скажем, тысяча Хэннов.
   -Ого. -Я приподнял брови, -Много. Я не ношу таких денег с собой, уж извини.
   -Все в порядке. Счет я могу выставить любым удобным тебе способом.
   -Отошлю тебе курьера с нужной суммой. Пойдет?
   -Да.
   -Тогда продолжим. Что за группировка?
   -"Бессмертный змей". В городе объявились несколько лет назад. Берутся за любую работу, за которую хорошо платят. Никому не подчиняются, часто конфликтуют с другими преступниками. -Паучиха свела руки на груди, -Информация об их местоположении идет за отдельную плату.
   -Чувствую, мои денежные запасы изрядно уменьшатся после нашего сегодняшнего разговора... -Еще раз вздохнул я, -Ведь вопросов у меня много...
  
   Примерно через пару часов я вышел из покоев Паучихи опустошенный. И морально, и финансово. Зато завел действительно полезное знакомство. Потому что, как я уже успел убедиться, Паучиха выполняет свою работу не хуже Тумбс. Даже в чем-то лучше. Пока не понимаю, как она это делает, но знает она почти обо всем. В буквальном смысле оплела информационной паутиной весь город...
   Выяснил я следующее: в последнее время по городу ненавязчиво прошла информация о том, что я возвращаюсь в город. Это уже было удивительно, так как произошло это до того момента, как я въехал в сам Хэнсинг. Стало быть, кто-то, распустивший слухи, точно знал, что я возвращаюсь именно в это время. Вот только откуда? Может, я себя накручиваю и это лишь удачное стечение обстоятельств? Нет, вряд ли. Тот визит неизвестного, а потом еще и этих двух убийц явно показывают, что это все не просто совпадение. На меня кто-то уже объявил охоту. Не сказать, чтобы меня это особо удивило, но... Я ведь еще не успел напортачить! Конечно, меня могут хотеть прикончить те, кто пострадал от того локального апокалипсиса, что я устроил пять лет назад... Хотя это все равно маловероятно. Как показал осторожный опрос той же Паучихи, достоверной информации о произошедшем нет. Она, кстати, пыталась вызнать о событиях пятилетней давности у меня, но информации от меня не получила. Надеюсь.
   Трудно понять, что у этой Паучихи на уме... В конце концов я не могу с полной уверенностью утверждать, что ее эмоции идентичны человеческим. Скорее всего, даже наоборот. Не удивлюсь, если она лакомится человечинкой с завидной периодичностью... Но как информатор - она явно профессионал. Думаю, можно пока что с ней сотрудничать. И я впервые слышу про такой вид... Придется прочитать несколько книжек про разумные виды. И даже про псевдоразумные. Потому что человеческое сознание построено таким образом, что любой разум, хоть сколько-то отличающийся от человеческого, оно воспринимает как что-то слабое.
   Но вернемся к делу. "Бессмертный змей" состоит из девяти боевиков. Двое так удачно померли у меня в доме. Надеюсь трупы уже убрали... А то пропахнет кровью дом еще. Для людей непривычных почему-то кажется, что кровь - это просто красная жидкость в организме... Но кровь еще как пахнет, когда ее в большом количестве натечет. На нее даже мухи слетаются. А уж если запах пропитает жилище... Понадобится море усилий, чтобы его убрать.
   Но кое-что довольно сильно меня напрягает гораздо больше, чем начавшаяся на меня охота. А именно предстоящая мне задача. Конкретно говоря, мое будущее в виде этого Охотника. Если отбросить все мои чисто человеческие эмоции по поводу боязни неизвестности и взглянуть на все со стороны... Мне, по сути, даже не охотиться нужно, а контролировать. Что именно? Да вот подобные Паучихе элементы, действия которых трудно предугадать. В конце концов, не обязательно рубить сплеча, если можно хоть как-то не допустить проблем.
   Я устало вытянул ноги и, откинувшись на спинку, запрокинул голову назад. Сейчас я находился в каком-то небольшом парке. Вообще, я не понимаю смысла подобных мест в пределах города. Только полезную площадь занимают. Хочешь природы - езжай загород. Либо выкупай землю. Зачем подобные места возводят городские власти - для меня загадка. Но я тут просто присел, так как устал ходить. После Паучихи я продолжил составлять карту Хэнсинга. Это занятие грозилось растянуться на неопределенный срок. Впрочем, отступать я не собираюсь. На полезное дело и времени не жаль. Но сейчас я отдыхал. Мимо то и дело проходили люди, недовольно косясь в мою сторону. Видимо, не принято так разваливаться в общественных местах. Но, если что-то не нравится - пускай скажут.
   -Гражданин! -Солнце, до этого бившее в прикрытые глаза, заслонила чья-то тень, -Вы мешаете проходу!
   Я открыл глаза и посмотрел на закрывшего солнце человека. Черт... Не везет, так не везет...
   -Погоди-ка... Леррой, ты ли это? -Илми, по какому-то недоразумению одетая в форму полицейского, радостно взвизгнула.
   У меня от этого пронзительного звука даже слух заложило. Эта девчонка... Младшая сестра Игни. Помнится, я помог ей вылечить ноги, чтобы Игни согласилась помочь мне. С самой Илми я не очень много общался, но она, судя по всему, меня запомнила.
   -Так ты еще жив! -Проговорила она, сажаясь на скамейку рядом, -А Игни говорила, что все эти слухи просто ложь! Вот она удивится-то!
   Я пока молча рассматривал ее. Ну... С "девочкой" я погорячился. Она выглядит как молодая девушка. Если еще учитывать, что она член Ордена... Точнее, бывший член... В общем, может оказаться и так, что она старше меня будет. Кстати, странно, Игни уже больше пятидесяти... Хотя сама странность не в этом заключается. Помнится, ее отец к Ордену никакого отношения не имеет... Но выглядит лет на пятьдесят максимум. И как у него удается? Но этот вопрос можно и отложить. Стоит обратить внимание на ту проблему, что сейчас передо мной. А неожиданная встреча, скорее всего, принесет только проблемы...
   -Я смотрю, ты полностью восстановилась. -Произнес я.
   -Да, благодаря тебе. Теперь в беге со мной никто не сравнится! -Улыбнулась девушка, -Но когда ты вернулся? И почему на связь не вышел?
   Честно говоря, я просто не понимаю, зачем мне выходить на связь именно с тобой. В конце концов, мы даже товарищами не были. Вслух я этого, разумеется не произнес.
   -Пару недель назад. -Я пожал плечами, -Пока разбирался с накопившимися делами, пока жилье в порядок привел...
   Я неопределенно помахал рукой в воздухе. Взгляд Илми на секунду стал суровее, чем обычно:
   -"Делами"? Ты о своей преступной деятельности? -Подозрительно спросила она.
   -Ну да, и этим тоже. -Снова ответил я. -Ты меня сколько взглядом ни сверли - доказательств моей причастности к чему-либо у тебя не прибавится.
   -Что же ты за человек такой? Только вернулся, а опять за свое!
   -Да успокойся ты... Не успел я еще ничего натворить. Как раз думаю, чем заняться... -Поморщился я, -Лучше расскажи, как тебя занесло в полицию?
   -О, это долгая история! Началось все после того, как...
   Рассказывала она, как и обещала долго. Впрочем, слушать я умею. Важное умение, между прочим. Компромат собирать помогает, по крайней мере. Тем более, чем больше человек рассказывает о себе, тем проще потом на него влиять уже своей речью. Особенно, если это Илми. Я с ней не общался особо много, но уже успел понять, что ее болтовня бесконечна. Впрочем, зацепить несколько интересных фактов, которые можно будет использовать в будущем, у меня получилось.
   Суть ее рассказа была довольно простой. После случившегося пять лет назад она единственная из семьи не знала, чем заняться. Игни присоединилась к делу матери по производству оружия, отец продолжал усиленно работать в разведке, мать все также создавала новое вооружение, а Илми... Илми нашла свое призвание в полиции. Ибо это больше всего походило на ее детскую мечту о службе в Ордене. Последнего, как я уже говорил, больше не существует.
   -Примерно так все и произошло. -Подытожила Илми, -А ты где пропадал?
   -На севере. -Я пожал плечами, -Устроил себе путешествие.
   -Ого! И как там?
   -Холодно. И трудно пропитание найти.
   -Ты что, не в городе жил?
   -Больше по диким местам бродил. -Кивнул я.
   -И что ты там делал?
   -Я же сказал: бродил. -У меня сам по себе вырвался вздох, -Я... Не хотел бы вспоминать об этом.
   -Ну... Ладно. -Илми согласно кивнула, -Ты, кстати, упомянул, что тебе нечем заняться?
   -Да, вроде бы говорил что-то такое... -Кивнул я, поморщившись.
   Я старательно пытался припомнить начало разговора. Эх... У меня тогда голова была другим забита. Да, кажется, и вправду сказал что-то подобное.
   -Прежде чем ты решишь что-то предложить, -Я сделал останавливающий жест рукой, -Учти, что я бесплатно не работаю. На органы власти - тем более.
   -Кто о чем, а ты - о деньгах... -Усмехнулась Илми, ткнув меня кулачком в плечо, -Ну что ж, тогда не буду беспокоить. Начальство вряд ли позволит такие траты.
   -И почему я не удивлен? -Хмыкнул я, поднимаясь на ноги, -Пойду я дальше делом заниматься. И да... Если вдруг ты решишь по каким-то причинам "копать" под меня... В общем, лучше не надо.
   Произнеся это, я повернулся и пошел дальше на свою "прогулку", по пути делая пометки у себя на карте. Встреча эта не сулит ничего хорошего. Потому что Игни узнает, что я в городе. А с ней я почему-то хочу как можно дальше отодвинуть встречу... Хотя даже не могу сформулировать причину. Наверное, все же немного страшно. Эх... Чему быть - тому не миновать, как говорится...
  
   На следующий день я наведался в логово "Бессмертного змея". Ну как наведался. Понаблюдал издали. И никого не засек. Примерные внешние данные почти всех членов этой наемничьей шайки я знал, но никто похожий так и не показался. Осмотр с расстояния вообще показал, что здание необитаемо. За исключением крыс и насекомых, разумеется. Однако подобные обитатели меня интересуют в последнюю очередь. Просидев так полдня, я понял, что это убежище уже покинуто. Впрочем, ничего неожиданного.
   Поэтому я направился к Фильху. Пора было уже чем-то заняться. Думаю, он уже подыскал мне работенку. По дороге изучал маленький карманный справочник-бестиарий. Уж очень меня заинтересовала видовая принадлежность Паучихи. В мире еще так много видов (разумных и не очень), про которые я абсолютно ничего не знаю...
  
   "...Арахниды распространены на юге империи. Селиться любят в пещерах либо густых лесах, куда не заходят люди. Считаются опасным видом, так как часто при встрече арахнида с человеком второй становится пищей.
   Арахниды видоизменяются с возрастом. Самая первая стадия не отличается внешне от обычного паука. Форма, размер и расцветка напоминают обычного черного паука, за исключением наличия волос на теле (у арахнидов они отсутствуют). Питаются арахниды на этой стадии всеми насекомыми, даже собратьями по виду.
   Вторая стадия уже довольно необычна, хотя встречается тоже нередко: паук становится размером с небольшую птицу. В пищу идут те же птицы, мелкие звери, а иногда даже и рыба. Что примечательно, уже на этом этапе развития у арахнидов проявляются некоторые задатки разума. В процессе охоты они используют множество методов (плетение паутины, устройство засад или даже обыкновенное преследование). Тело арахнидов на втором этапе опять же похоже внешне на паучье, но выглядит более тонким, быстрым и вытянутым.
   Третья стадия превращает арахнидов в опасных существ. Размер каждой отдельной особи может достигать размеров средних размеров собаки. В пищу идут крупные млекопитающие, птицы, а также рептилии. Разумность на этом этапе также возрастает. Арахниды могут объединяться в группы для охоты на опасную добычу. Строение тела сильно не меняется (за исключением размеров)
   Четвертая стадия встречается редко (зафиксировано три случая за всю историю). На развитие подобной особи нужно не менее ста лет с момента перехода на третью стадию. Арахнид, достигший четвертой ступени развития, становится действительно большим в размерах (приблизительно с большой рогатый скот). Подобный арахнид не охотится самостоятельно, а занимается лишь откладкой яиц. Пищу он получает от арахнидов третьей стадии. Тело подобного арахнида покрыто крепким хитином, а конечности снабжены острыми коготками. Встречается крайне редко, так как не покидает своего логова почти никогда.
   Существуют также слухи, что есть и пятая стадия развития Арахнида. Согласно этим слухам часть тела арахнида приобретает человеческие черты (как правило, описывается женская ипостась). Также они получают возможность общаться посредством человеческой речи и полностью обретают самосознание. Однако подобные слухи не подтверждены документально, так что утверждать о существовании арахнидов как разумного вида нельзя.
   Итог: Арахниды - пример самого странного, но в то же время самого развитого вида пауков в мире. При встрече с арахнидом второй стадии и ниже рекомендуется игнорировать их. От третьей стадии и выше рекомендуется спасаться бегством.
   Старший имперский арахнолог, Тиурий Канорский."
  
   Ну что я могу сказать? Похоже, реликтовые существа, которые не встречались нашим ученым, стараются селиться там, где люди не будут их искать. Ага, в самом крупном городе мира. Взять хотя бы тех тварей, которые обитают в канализации. Это только с первого взгляда все там кажется относительно безопасным. Каждая лужа может оказаться путем в подводные глубины, а уже оттуда через систему затопленных тоннелей и труб пробираются морские твари пострашнее кракена. Видал я как-то раз, как какая-то неведомая чушь из глубин канализации потопила плот с переправляемым энриумом... В общем, я тем ходом больше не передвигался.
   Подытожим. Паучиха у нас мифическое существо. На меня похоже. Я, судя по всему, тоже немало всякого дерь... в общем, многое повидал... Причем еще до того, как я стал собой. Как бы странно это не звучало. Просто, опираясь на утверждения некоторых очевидцев, именно я основал в свое время Орден. Точнее, "предыдущий" я. Который был передо мной. Я еще смутно улавливаю эту концепцию, но мое тело гораздо древнее даже самого Хэнсинга. Не знаю, как оно было создано, но в нем периодически меняются личности. Кто-то просто устает, кто-то не может дальше продолжать свою деятельность (как мой предшественник), а кто-то просто "гаснет" с временем, теряя волю к продолжению существования. В общем, в подобных случаях в теле создается новая личность, которая берет его (тело, в смысле) под контроль.
   Осознавать подобное довольно жутко. Впрочем, я стараюсь не задумываться над этим. Просто стараюсь не обращать внимания на этот факт, хоть и держу его в голове... Пока я раздумывал на эту тему - уже достиг штаб-квартиры "Корпорации Нормака". Охрана меня узнала и пропустила без проблем. Мелочь, а приятно. Препятствий мне внутри здания не чинили даже перед святая-святых: кабинетом Фильха. Да и сам он ничего особо не возразил, когда я вошел в его кабинет и, спокойно пройдя вдоль стеночки, уселся на диванчике в углу. Хозяин кабинета лишь покосился на меня, но уже через секунду повернулся к своему собеседнику.
   -Стало быть, вы утверждаете, что в канализации под вашим районом завелись какие-то монстры? -Переспросил Фильх.
   Его собеседник с виду был довольно обычным человеком. Насколько могу судить, обыкновенный рабочий с фабрики. Одежда, манеры и общий уровень "запачканности" говорит сам за себя. А спросил Фильх это, уверен, только ради меня. Чтобы я в курсе дела был. Значит, и меня касается тоже...
   -Да... В вечернее время люди начали на улицах пропадать. И некоторые утверждают, что видели странных тварей, похожих на людей...
   -Вы находили трупы? -Подал я голос со своего места.
   Насколько я понимаю, это уже моя сфера деятельности. С подобной мелочью Фильху не с руки заниматься. Пускай о бизнесе печется.
   -Один только, в канализации... -Повернул ко мне голову рабочий и опасливо покосился на Фильха.
   Хозяин кабинета лишь одобрительно кивнул.
   -Вы его видели?
   -Да... -Побледнел мужчина, вспомнив увиденное.
   -Ранения были?
   -Ушиб в районе головы... Обе руки сломаны... Следы укусов рядом с шеей... -Проговорил рабочий, запинаясь после каждого предложения.
   -Укусы... -Я вздохнул, -Рваные раны на теле были? Оторванные куски плоти?
   -Нет, ничего подобного не было.
   -Значит не оборотни... -Я перевел взгляд на Фильха, -Мне хоть заплатят?
   -Не переживай, денег на заработную плату я тебе выделю. -Хмыкнул он, -Возьмешься?
   -Конечно же. -Я уверенно кивнул, -Где сейчас тело? Мне бы его осмотреть.
   -В морге. -Ответил рабочий.
   -В каком конкретно?
   Бедолага назвал адрес. Я быстро записал. Память у меня, конечно, хорошая, но доверять ей все же не стоит. Я многие вещи записываю. Не зря же учился писать в свое время, так?..
  
   Морг был довольно неприветливым, холодным и почему-то темным. Большинство ламп в нем либо не работали, либо не были включены. Поэтому мы с Илми сейчас находились в полумраке. Некоторые считают, что подобное освещение может быть романтичным. Ну... пожалуй. Если абстрагироваться от множества трупов и специфического запаха... Как ни странно, здесь не было сыро. Хотя само помещение и было полуподвальным. Учитывая сырой климат Хэнсинга - довольно редкое явление.
   Наверное, некоторые уже задались вопросом, за каким чертом я потащил с собой Илми? Все просто - это самый легкий путь пройти в морг без проблем. Причем даже денег не придется тратить. Ибо Илми тоже нужно расследовать подобные убийства. А тут еще и я сам вызвался. Вообще не понимаю, почему она считает меня авторитетом, но пользоваться этим буду непременно.
   Труп, как ни странно, оказался женский. Я почему-то вбил себе в голову, что это будет мужчина. Возможно, я неправильно понял того рабочего, который рассказал про эту беду. Женщина была молода. Ну, точно не скажу, но не старше тридцати. По крайней мере на вид. Я довольно долго осматривал тело. Около получаса. Возникла даже мыслишка о вскрытии, но я передумал: в принципе, этого не требуется. И так понятно, что померла от потери крови...
   -Что скажешь? -Задала вопрос Илми, укрывая тело обратно простыней.
   -Три ребра слева сломаны, плечевые кости тоже переломаны, но, в отличии от реберных, практически в труху. -Задумчиво проговорил я, -На затылке след от удара тупым предметом. Плюс ко всему из нее высосали немало крови.
   -Высосали кровь? Низшие что ли?
   -Похоже на то. -Я кивнул, -Лично я с ними не встречался, но следы похожи. Вот только одно неясно - если ее оглушили ударом по затылку - зачем было ломать руки и ребра?
   -Может, они сначала кости сломали, а потом оглушили?
   -Нет, не думаю. -Я покачал головой, -Неподготовленный человек вырубится от боли при подобных травмах и без всякого удара по голове... Да и подготовленный не сможет оказать сопротивления с такими переломами. Дело тут не чисто, вот что я тебе скажу.
   -А если... -Начала говорить Илми, но тут что-то оглушительно хрустнуло.
   А в следующее мгновение труп сел. Причем так резко, что я даже не сразу понял, что произошло. Представляете, растерялся. Нечасто меня так врасплох застают. Наверное, я расслабился из-за того, что тело только что было осмотрено лично мной. И оно явно не принадлежало живому человеку. Уж поверьте, я труп от живого человека отличу. Даже если человек мастерски трупом притворяется. А тут такой конфуз вышел.
   Но суть не в этом. Труп сел. И повернул свою голову ко мне. Я молча взялся за рукоять обреза в кобуре. На всякий случай. Но мертвая женщина не шевелилась. Ее стеклянные глаза бесстрастно смотрели на меня. Продолжалось это несколько секунд, после чего тело резко дернулось и упало обратно на кушетку. Правда, руку с обреза я все же не убрал.
   -А... А это что было?
   -Не знаю. -Ответил я, пожимая плечами, -Буду надеяться, что кто-то просто хотел нас поприветствовать. Но было немного... неожиданно.
   -И что дальше? -Все еще немного бледная после столь неожиданного представления, спросила Илми.
   -В канализацию. -Просто ответил я, -Но сначала, пожалуй, нужно еще пару дел сделать...
  
   По пути к нужному входу в канализацию я все пытался понять, что же увидел в морге. Кто мог управлять трупом? Зачем это нужно было? И каким образом это было сделано? Знаете, подобное зрелище выводит из равновесия. Хотя я не очень испугался, если честно. Было неожиданно, это да. Страшно? Не сказал бы. Только вопросов появилось. В голову так никаких полезных мыслей и не пришло. Видимо, придется опять изучать литературу.
   Но это потом. Сейчас же мы стояли перед входом в канализацию. Я поверял свое оружие, Илми же опасливо заглядывала вниз через открытое нами отверстие в брусчатке. Обычно они прикрыты мелкоячеистыми решетками или сплошными железными люками. Что первое, что второе было невероятно тяжелым. Впрочем, мне хватает сил подвинуть подобную преграду. Судя по карте канализации, что я подсмотрел в свое время у Фильха, этот вход ближе всего к месту, где был найден труп той женщины. Собственно говоря, я пока не понял, чего конкретно я ожидаю там найти. Но что-нибудь я найти там точно смогу. Потому что странности, судя по всему, решили просто-напросто всплыть наружу.
   Наемники, реликтовые расы, вторженцы-невидимки и восстающие трупы. Не забывая про ту хрень, что из женщины этот труп сделала. Похоже, работы у меня тут непочатый край. Надеюсь, оплата будет соответствующей. Кстати, тот труп я на всякий случай сжег. Его и так бы сожгли, но я сделал это преждевременно. Мало ли что... Новая эпидемия неизвестного вируса, превращающего людей в неведомых тварей, нам не нужна. А этот труп явно мог нести в себе... что-то... Ладно, неважно.
   Я сбросил вниз довольно приличный булыжник с кулак размером и только после этого начал спускаться. У меня привычка такая проверять пол внизу. Потому что вездесущие глоты иногда прямо под лестницами расстилают свои слабозаметные лепестки. И я знаю как минимум пару случаев, когда люди умирали, не успев спуститься вниз. Слава всем существующим богам, что подобного не случилось с нами. Оказавшись внизу, я зажег масляный фонарь и осмотрел тоннель, в котором мы оказались. Сверху, пыхтя, спускалась по металлической лестнице Илми.
   Она излишне перегрузила себя оружием, так что этот поход должен был обернуться для нее... трудноватым. Ну конечно, стоит ожидать легкой тяжести, когда несешь с собой боевой дробовик, карабин, обрез, да еще и пару пистолетов. И это не учитывая жилета с бронепластинами (а он тяжелый) и боезапаса к вышеперечисленному оружию. Я ее останавливать не стал. Если ей так спокойнее - что ж ладно. Не мне же все это нести. Мое вооружение ограничивалось обрезом, револьвером с довольно крупным калибром и клинком за спиной. Вообще, стрелять в замкнутых пространствах не рекомендуется, но если не мазать... В общем, обойдется.
   Практически круглый тоннель уходил в двух направлениях так далеко, что фонарь и дневной свет сверху не могли высветить конец пути. Впрочем, дневного света было не очень много, а фонарь светил изначально слабо. Я точно помнил маршрут до нужного места, так что уверенно направился в нужную сторону. Не забывая, конечно, проверять дорогу на отсутствие глотов. Эти чертовы цветки заметить сложно, но можно. Конечно, их мимикрия хороша, но не идеальна. Если не терять внимательность - ничего с тобой не случится. Мы медленно продвигались по подземелью. Шаги глухо разносились по переходам, тихо поскрипывала ручка фонаря у меня в руке, да еще шумно бился карабин у Илми за спиной об ее пятую точку. Дробовик она держала в руках.
   Пару раз я видел что-то в боковых ответвлениях. Точнее кого-то. В первый раз это была, судя по всему, гигантская крыса. Во второй, как мне показалось, был не менее крупный паук. Они мне теперь повсюду мерещиться будут, эти пауки. Паучиха, похоже, вселила в меня неслабую такую паранойю... Но до точки назначения так ничего и не случилось.
   Практически ничем не примечательное помещение было довольно просторным. Я внимательно посмотрел под потолок. Оттуда пробивались солнечные лучи. Где-то под потолком явно находятся сливы для... чего-то. По крайней мере, конструкция этой круглой комнаты подразумевает, что сюда что-то сливалось. Вон та проржавевшая насквозь труба явно предназначалась для каких-то отходов. Мусор сбрасывали сюда, чтобы с ним что-то происходило. Наверное, чтобы он тут гнил. Сейчас же пол у комнаты был залит какой-то мутной водой. Я потыкал первым попавшимся под руку металлическим прутом на предмет глубины. Получается где-то по колено. Вода тут давно, так что глотов быть не должно. Они могут выдержать под водой где-то пару недель, после чего дохнут. Так я спустился в воду, морщась от холода и сырости.
   -Ты куда? -Попыталась остановить меня Илми.
   -Труп нашли в проходе за вон той дверью. -Я показал рукой на стальную дверь по ту сторону помещения.
   -Тебе не кажется подозрительным, что труп был так далеко от входа в канализацию?
   -А он и не далеко. -Я смело двинулся вперед, -Там есть другой вход, поближе.
   -А зачем мы тогда через дальний поперлись?! -Возмущенно произнесла Илми, не торопясь все же спускаться в воду.
   -Вода в море сейчас высоко стоит. Тот проход ближайшую половину дня будет залит в лучшем случае по грудь ледяной водой. -Ответил я, медленно пробираясь по воде.
   -А в худшем?
   -В худшем - полностью. Не знаю, как ты, а я не могу десяток минут под водой плыть. -Проговорил я, слегка улыбнувшись.
   Улыбался я недолго. Потому что именно в это мгновение моей ноги что-то коснулось. Нет, не так. Мою лодыжку что-то крепко обхватило и дернуло с такой силой, что я чуть не упал. Впрочем, мне бы не дали: вода вспучилась, обнажая чью-то бугристую гигантскую спину, покрытую какими-то наростами и слизью. Неведомое существо все поднималось и поднималось из воды, а моя рука сама по себе потянулась к обрезу. А за ногу меня, кстати, держало именно это чудище. В какой-то момент чудовище резко распрямилось и меня буквально перевернуло в воздухе. Я еще и головой в воду на секунду погрузился. Хорошо хоть только на секунду. Тварь подняла меня все так же за ногу и осмотрела с расстояния вытянутой руки. Я же смотрел на него.
   Существо это оказалось обыкновенным болотником. Серо-зеленая толстая кожа с множественными буграми по всему телу славится своей толщиной и крепостью. Маленькая голова с большой зубастой пастью и маленькими жабьими глазками нелепо смотрелось при таком могучем теле. Две длинные, почти до пола руки, две толстые сильные ноги, толстый, но в то же время крепкий торс... Если болотник выпрямляется, его рост достигает где-то двух с половиной метров. В среднем, каждая особь весит сто пятьдесят килограмм, иногда больше. Вид этот славится своей способностью находиться долго под водой и практически полностью отбитым чувством самосохранения... В общем, "обыкновенный" - только в рамках его вида. По сути, встретить подобную тварь в Хэнсинге - это постараться надо. И как он под водой спрятался вообще?
   Ах да, еще одна деталь. Болотники плотоядны. И человечинкой не брезгуют. Поэтому я не задумываясь разрядил два выстрела из обреза в голову этой твари. Грохот выстрелов буквально заполонил эту комнату, отражаясь от стен и преумножаясь. Болотник покачнулся и завалился на спину, отпустив мою ногу. Я, чертыхнувшись, упал в воду. Оказывается, тут глубже к середине становится. Когда я коснулся ногами дна и выпрямился над водой - мне уже было по пояс. И из воды я, кстати, поднялся не один. Спереди от меня из воды поднималось еще три тени. Поменьше предыдущего, но тоже болотники. Ростом они были где-то по полтора метра, но уже полностью сформировавшиеся в плане физическом. Детеныши, что ли.
   Мозг уже обрабатывал ситуацию, пока детеныши в недоумении смотрели на дохлого взрослого болотника, кровища которого обильно растекалась по воде. Он, как ни странно, не тонул, а почему-то продолжал плавать на поверхности... Обрез я куда-то выронил, когда упал в воду. Револьвер намок, как и патроны в нем. Это я даже проверять не буду. Остается клинок и... Я оглянулся на проход, где только что была Илми. Ее там не оказалось. Похоже, только клинок.
   Дальше подумать мне не дали. Детеныши хоть и мелкие, но соображают быстро. Поняв, кто расправился с мамашей, ближайший из них издал какой-то квакающий рев и бросился ко мне, вспенивая воду. Я практически мгновенно извлек меч из ножен и уже через секунду лезвие аккуратно полоснуло ему по глотке. Когда-то в детстве, помнится, я не понимал, зачем мне учиться обращаться с холодным оружием, если есть огнестрельное... Как же хорошо, что я хоть чему-то научился... Первый из мелких болотников тихо булькая кровью упал мордой в воду и так же, как и мать, всплыл на поверхность спустя секунду.
   Я бы обрадовался, если бы на меня не насели еще двое. Я еле уклонился от удара длинной лапой одного, поднырнул под замах второго, коротко размахнулся мечом и... Совершил распространенную ошибку. Понимаете, в человеческих школах боевых искусств часто практикуются колющие удары мечами. Они быстрые, смертоносные и не все могут их отразить. Я часто убивал именно так, протыкая человеку сердце или другие важные органы. Но это касается человеческих школ. Чудища, как правило, либо слишком большие, чтобы колющий удар нанес им хоть сколько-то существенный урон, либо слишком быстрые для человека. Даже если удар окажется успешным - ребра монстров гораздо крепче человеческих...
   К чему я клоню? Если в общем, то в коротком соревновании на прочность мой клинок с тихим звоном сломался прямо посередине, застряв между ребер у второго болотника. Ну, до сердца я, конечно, достал, но остался без оружия. Я повернулся к последнему болотнику. Чудище опасливо косилось на меня своими глазами с квадратными зрачками, но отступать явно не было намерено.
   Ситуация... патовая. Я на мгновение прикрыл глаза и взялся за рукоять револьвера. Порох мокрый, это да, но еще не все потеряно. Пуля-то до сих пор в стволе... Как там та ящерица учила... Почувствовать токи энергии в организме, сосредоточить их в нужном месте, сжать как можно сильнее, чтобы напряжение дошло до максимума и... выстрелить. Револьвер в моей руке резко заискрился, раскалился почти докрасна и выстрелил! Правда, на обычный выстрел это походило мало. Из дула буквально вырвался снаряд и, оставляя за собой яркую полосу света в воздухе, впился в грудь чудовища. А в следующее мгновение последнее чудовище взорвалось. Нет серьезно. Его будто изнутри разорвало, разметав вокруг кишки, ошметки плоти и кровь.
   Фух... Меня всего трясло. Это тяжело. Почти как после энриума себя чувствую. Жаль, часто не получится так делать. Я посмотрел на свою руку. Кисть практически была уничтожена. Кровавые куски мяса торчали во все стороны, но плоть была обуглена, так что кровь практически и не шла. Ну, за все нужно платить. Револьверу, кстати, тоже досталось. Его вообще разнесло на клочки. Собственно, поэтому и рука пострадала.
   Я огляделся. Вроде, никого живого не осталась. Куда подевалась Илми? Сбежала, что ли? Почему? Я что-то явно не понимаю. Ладно, надо из воды выбираться... Я медленно поковылял в ту сторону, откуда пришел. Та дверь, которую я хотел открыть, никуда не денется. Нужно время на восстановление. Сначала отойду от этого выстрела - потом вылечусь энриумом. А после можно уже и дальше идти. Без оружия... Нужно найти обрез. Я левой рукой пошарил по карманам. Ага, не зря десяток патронов в непромокаемую оболочку укутал! Жить будем. Выбравшись из воды, я устало прислонился спиной к стене и сполз на землю. Отдача уже вовсю обрушилась на меня...
  
   Мое пребывание в племени ящеров было довольно долгим. И мне пришлось туго в это время. Они практически сразу вернули мне человеческий облик, так что добывать себе пропитание в том снежном краю оказалось затруднительно. Будучи в облике зверя я был сильнее, быстрее... глупее... В общем, плохо соображал.
   Ящеры не питались вообще ничем. Как они вообще подпитывали свой организм - для меня загадка. Но за все пять лет моей совместной с ними жизни я ни разу не видел, чтобы они хоть что-то съели. Это племя вообще было странным. Они большую часть времени молчали, но при этом друг друга понимали. Более того, я в большинстве случаев тоже понимал, чего они от меня хотят. Они вообще не спали, не ели, а еще умели каким-то образом влиять на окружающее пространство. Я не раз видел, как они останавливали метели и двигали гигантские камни одной силой мысли.
   Мне долго пришлось приходить в себя, после того, как я обратился в оборотня. Ящеры вернули меня в человеческий облик, но мое психическое состояние на тот момент было... расшатанным. В общем, они меня учили управлять собой. И показали парочку интересных трюков. Оказывается, каждый живой организм вырабатывает электрические заряды. Только они настолько слабые, что их не заметно. Мой организм немного иной. После тех превращений, что мое тело пережило - неудивительно. Сначала Агрон (предыдущий владелец тела) ассимилировал вампирью кровь, затем я усвоил еще и оборотничью... В общем, помимо резко возросших чувств восприятия окружающего пространства, у меня еще укрепился скелет, уплотнились мышцы, я стал более выносливым. Помимо этого еще и естественная регенерация шагнула на довольно внушительный шаг вперед.
   Но это все мелочи. Мое тело с какого-то рожна вдруг стало способно накапливать подобные заряды. При этом без вреда для организма. Это все же оказалось не совсем привычным электричеством, поскольку обычное электричество бьет меня все так же больно. Я проверял. Эта энергия будто бы течет по моему телу, генерируясь сама по себе. Поначалу я не придал этому значения. А потом у меня кончились патроны.
   Как я уже говорил, ящеры ничего не ели. И еды у них не было. А помогать с охотой они мне не торопились. В тех снежных пустынях можно прожить только на чьем-то мясе. Я пробовал делать ловушки, но против медведей и снежных кошек они не очень эффективны, а мелкое зверье мастерски их избегало. Ну не умею я делать капканы для дикого зверья! Жилых поселений там и близко не было, а мой скромный боезапас, который я взял с собой на север, быстро закончился. И умереть бы мне от голоду, если бы один из ящеров не научил бы меня стрелять без пороха. Как говорится, раз в год и палка стреляет.
   В общем и целом, энергия направляемая в оружие, создает в стволе какую-то нагнетающую силу, которая разгоняет снаряд до приличной скорости. По моим расчетам, скорость пули на выходе даже выше, чем при выстреле с помощью пороха. Но есть и минусы. Оружие с нарезными стволами почему-то взрывается. Я пытался рассчитать динамическую нагрузку на ствол при выстреле, но, не зная истинной природы этой моей энергии, не смог этого сделать. Во-вторых, я себя очень дурно чувствую поле каждого такого выстрела. Прямо как после энриума. Как сказал ящер-учитель, это из-за плохого контроля. Мол, если буду практиковаться - станет легче. Но легче мне так и не становилось. Видимо, никудышный из меня ученик. В-третьих, мне все еще нужны были сами пули. Сама гильза, порох и прочие мелочи при этом не нужны, а вот снаряд, который полетит в цель - очень даже.
   И тут сама проблема в том, что пуля должна быть без этих дополнительных "обвесов". Иначе существует большая вероятность, что порох в гильзе просто взорвется во время выстрела. Да и сама пуля тоже должна быть иной по размеру. Путем многочисленных тестов я выяснил, что зазор между снарядом и внутренней частью ствола должен быть минимален. Чем он меньше - тем легче производится выстрел.
   Если обобщить, то техника эта не идеальна. Применять ее повсеместно не получится. Нужно гладкоствольное оружие, достаточное время для "заряда" выстрела и, желательно, только один противник, так как я после первого же выстрела не могу сражаться дальше. Но, на крайний случай сойдет.
   Однако, несмотря ни на что, я был оптимистично настроен. Уверен, этой странной энергии, что накапливается у меня в организме, найдется и иное применение. Нужно только придумать - какое...
  
   Я пропустил момент, когда вырубился. Хотя, если честно, момент, когда по-настоящему теряешь сознание, всегда неожиданный. Ибо именно поэтому это и называется "потерей сознания". Думаю, будь оно ожидаемым - люди бы просто ложились спать. Но речь не об этом.
   Я с трудом продрал глаза и поморщился от боли в руке. Вся конечность ныла так, будто ее окунули в жидкое пламя. Недолго думая, я опрокинул капсулу энриума. А вот теперь по жилам действительно растеклось жидкое пламя. Особенно в районе уничтоженной кисти. Зрелище восстановления оторванных частей тела, я вам скажу, противное. Даже для меня. А я уж насмотрелся. Плоть расступалась, бугрилась, пузырилась... Кровь и сукровица сочились целыми потоками... Ну, с одной капсулы, понятное дело, рука полностью не залечилась. Часть кисти восстановилась, но чтобы полностью ее вылечить - понадобится еще пара-тройка подобных сеансов. По крайней мере, зараза, что скорее всего поселилась в открытой ране, обезврежена. Не хватало мне еще от подобных повреждений избавляться. Тратить заряд энриума на подобные пустяки... Я устало поднялся на ноги.
   Откат уже прошел, но слабость все еще чувствовалась. Болотники все так же плавали в этом "пруду", начиная уже распространять зловонный запах вокруг. Я спрыгнул в воду и, рассекая воду подобно айсбергу, направился к месту встречи с самым здоровым чудищем. Где-то тут я выронил обрез... В мутной воде искал я свое оружие долго. Наверное, мешали множественные кости, которые попадались мне под руки. Судя по всему, принадлежат они всяким собакам, кошкам и гигантским крысам. Была еще парочка человеческих, но не думаю, что люди здесь частенько объявляются. В итоге оружие свое я все же нашел. Быстрый осмотр показал, что повреждений нет. Сырой только. Но, главное, чтобы патроны были сухие. Выстрелить сможет. Правда, пришлось оба дула прочистить от грязи, да и в общем по-быстрому прочистить механизм, но это мелочи. Потратил я на подобную процедуру минут пять от силы. Учитывая, что я делал это на весу (не выходя из воды) и без подходящих инструментов - рекордный результат.
   Позаботившись об оружии, я начал пробираться к той двери, к которой двигался изначально. Пришлось расталкивать трупы на своем пути. Потому что они будто бы специально сбились в кучу именно на моем пути. Добравшись до двери, я осмотрел замок. Ну, насколько позволяло освещение. Судя по всему, ничего особенного. Распознав тип механизма, я достал нужные отмычки. Вопреки расхожему мнению, нельзя обычными шпильками вскрывать все подряд замки. Нет, разные механизмы требуют разных подходов... Я обычно слежу за появлением новых запорных механизмов на рынке. Покупаю, ознакамливаюсь... Нужно же знать, с чем дело иметь.
   Ну, замки в государственных учреждениях меняются в лучшем случае раз в десять лет. А то и во все двадцать. Редко, но мне это на руку. На этот замок у меня ушло всего две минуты. Все так же одной рукой, ага. Ну и зубами еще помог. Не впервой вскрываю подобные. И даже не в десятый. Возможно, даже больше сотни... Я с трудом открыл заржавевшую уже дверь и выбрался, наконец, из воды. Как вылезу на поверхность, надо обсохнуть. А одежду эту... сжечь. Новую легче купить, чем эту отстирать. Не говоря уж о том, что правый рукав итак почти сожжен.
   По ту сторону меня ждала небольшая комнатушка. Собственно говоря, именно в это место мне и нужно было попасть. Я повертел головой, изучая обстановку. Ну, как я и ожидал, второй, более безопасный и короткий ход сейчас оказался затоплен. Дыра в полу (которая и была этим "входом", практически до уровня пола наполненная мутной водой, явно намекала, что этим проходом я бы не прошел. Точнее, не проплыл. Думаю, вода уйдет через пару-тройку дней. Но пора заняться делом. Я приступил к обследованию помещения.
   Труп здесь действительно когда-то был. Крови почти не нашел, зато тут кому-то выбили зуб. И пары ногтей кто-то лишился. Я нашел небольшие царапины на стенах. И запах... Затхлый запах крови, которую тут пролили, но все же затем очень аккуратно убрали. Но больше всего мне приглянулась небольшая руна, нарисованная на полу посередине комнаты. Я внимательно изучил ее. Разумеется, перерисовал себе в записную книжку. Что-то она мне напоминала, вот только никак не получалось вспомнить, что именно. Видимо, старческий маразм у меня начнется в молодости... Как бы парадоксально это не звучало. Я еще раз обошел комнату. Судя по всему, ее до этого использовали все те же заводские рабочие. Для чего, непонятно, но некоторые рабочие станки еще остались на месте. Нужно будет подробнее узнать об этом месте...
   Мою задумчивость прервал плеск воды со стороны двери. Я повернулся уже с обрезом, направленным на дверь. Там молча стоял мелкий болотник и смотрел на меня. Хотя нет, "смотрел" грубо сказано. Таращился. Но я точно могу сказать, что он мертв. Ибо с настолько развороченной грудиной не живут. Пускай болотник - не человек, и живучесть у них повыше, но не настолько же. Еще больше напрягал тот факт, что крови как таковой из раны не сочилось. Труп болотника стоял на месте, покачиваясь из стороны в сторону, и молча смотрел на меня. Я вздохнул, убирая обрез в кобуру.
   -Не знаю кто ты, но, если ты меня слышишь - лучше прекрати, пока я не начал тебя искать. -Посоветовал я.
   Труп еще пару секунд молча смотрел на меня. После чего обрушился грудой мяса прямо на пороге. Будто ниточки, державшие его на весу, резко оборвались. Ну... Тут явно какая-то чепуха происходит. А у меня слишком мало знаний в этой области. Всю жизнь имел дело только с людьми. Но разумных рас в мире много, так что даже и не знаю, кто какими способностями обладает. Да и не исключено, что подобные трюки проделывает человек. Энриум дает самые разнообразные способности, которые трудно даже представить. Это у нас с Фильхом такие "приземленные" умения, как регенерация и укрепление. Бывают и более экзотические способности... Ладно, пора выбираться. Найду Илми - наваляю по первое число...
  
   -Так значит, она тебя просто там оставила? -Усмехнулся Фильх, размашисто ставя свой росчерк на какой-то бумажке.
   -Ага, именно так. -Я кивнул, -Ну что ж, этого следовало ожидать от неподготовленного человека.
   Мы сейчас расположились у Фильха в кабинете. Он постепенно разбирал документацию за своим столом. Стол у него, кстати, был довольно внушительный. Большой, с толстой столешницей, лакированный. Такие делают на заказ. Не удивлюсь, если в столешнице вшит стальной лист для прочности. Потому что опрокинуть стол в случае неожиданного нападения несложно, и даже обычное деревянное укрытие тебя неплохо защитит. Не говоря уж об усиленном варианте... На столе у Фильха, как и всегда, был полный порядок. Все канцелярские принадлежности аккуратно стояли на своих местах, бумаги составлены в аккуратные стопочки, а дежурная бутылка коньяка для расслабления напряженной души - в специальной выемке. Рядом стоял полупустой стакан с этой жидкостью.
   -Сложно пришлось?
   Я красноречиво помахал в воздухе поврежденной кистью. На данный момент она была уже именно поврежденной. Потому что я успел за полтора дня с момента выхода из подземелий ее восстановить почти полностью. Я ведь уже говорил, что моя регенерация улучшилась, так?..
   -Ну... Не сложнее обычного. -Я пожал плечами, -Хотя я немного занервничал.
   -Хотел бы я на это глянуть... -Хмыкнул Фильх, -И что с ней сделаешь, если действительно сбежала?
   -Да ничего. С семейкой Альтейнов ссориться как-то не хочется. -Я вздохнул.
   -Скорее, ты просто не хочешь расстраивать Игни... -Еще раз хмыкнул Фильх, с каким-то мрачным удовлетворением на лице, ставя очередную роспись, -Кстати, ты с ней уже встречался?
   -Нет. -Я покачал головой, -Хотя Илми уже обо мне ей сообщила, насколько мне известно.
   -А чего тянешь-то?
   -Честно говоря, не могу придумать, как поэффектнее обставить свое появление. -Усмехнулся я.
   -Мне кажется, она будет рада даже обычному твоему визиту. -Фильх с улыбкой посмотрел на меня, -Забавно наблюдать, как ты боишься встретиться с той женщиной, которая для тебя что-то значит.
   -А сам-то так семьей и не обзавелся. -Ответил я, спустя пару секунд молчания, -Что-то я тут не вижу госпожу Нормак...
   -Но-но! Не стоит сравнивать твои странные романтические потуги и мое суровое мужское одиночество. -Фильх помахал рукой в воздухе и, почистив механическое перо от чернил, положил его в маленький футляр, -Лерри, моя проблема в завышенных требованиях, а твоя - в недостатке решимости.
   -Ха! Пожалуй, ты прав. -Согласился я неожиданно даже для самого себя.
   -Вот как?
   -Ага. Именно так. -Я кивнул еще увереннее.
   Мы с ним какое-то время молчали. Фильх убрал футляр в стол и поднялся со своего места. Он прошел к уже знакомому мне шкафчику и достал оттуда еще одну бутылку какого-то алкогольного напитка.
   -А я смотрю, ты к этому делу пристрастился.
   -Меня алкоголь не берет, сам же знаешь. -Слегка улыбнулся Фильх, -Но вкус у этого ликера просто изумительный. Будешь?
   -Только если немного... -Я согласно кивнул.
   -Итак, что ты нашел в канализации? -Спросил Фильх, разливая напиток по маленьким стаканчикам.
   -Проблемы. -Вздохнул я, доставая записную книжку и раскрывая ее на нужной странице, -Вот, смотри. Этот знак был начерчен посередине той комнаты на полу.
   -Хм... Что-то знакомое... -Фильх нахмурился, пытаясь вспомнить, -Никогда на память не жаловался, но вспомнить не могу.
   -Вот и я тоже. -Я протяжно вздохнул, -Уже кучу литературы перерыл, но ничего похожего так и не нашел. А хуже всего то, что я не знаю, что конкретно я ищу. Этот знак может означать все, что угодно. И, соответственно, может быть употреблен в любом месте...
   -А по поводу убийц?
   -Хм... Косвенные признаки указывают на низших... Помнишь, мы как-то встречались с одним таким?
   -Да-да, помню. Не самая приятная встреча была...
   -Да уж... Но прямых доказательств нет. Зато обнаружил следы борьбы там, где нашли жертву. -Я задумчиво почесал переносицу, -Значит, прикончили ее там. И, что самое странное, она потеряла много крови. Чуешь, куда клоню?
   -Что убили ее не ради того, чтобы выпить ее кровь. -Кивнул Фильх, -Но зачем тогда?
   -Знать бы. Уверен, значение этого символа прольет немного света на эту загадку. -Я закрыл свою книжку и убрал ее обратно в плащ.
   -Кстати, а что ты решил по поводу работы?
   -В смысле?
   -Каким методом работать будешь?
   -Я пока не уверен. Но мне точно нужен напарник.
   -Могу подобрать тебе человека.
   -Нет, спасибо. Я как-нибудь сам. Только без обид, ладно?
   -Конечно. -Фильх кивнул, -Я бы и сам так сказал бы. В конце концов, если ты не сделаешь это сам, то не будешь полностью уверен в результате, так?
   -Именно. Ладно, пойду лучше делом займусь. -Я поднялся на ноги и направился к двери.
   Впрочем, в проеме двери я все же повернулся.
   -Подыщи мне еще работенки, хорошо? А то это дело грозит растянуться надолго.
   -Ладно. -Лаконично кивнул Фильх.
   После этого я покинул обитель моего старого друга и направился к себе домой...
  
   28 июня 41 года века Шута. Верхний город.
   Игни медленно, но очень точно чертила чертеж нового карабина. Под подобную деятельность в новом поместье Альтейнов было оборудовано отдельное помещение. Здесь были удобные столы для раскладывания чертежей, множество различных измерительных инструментов и письменных принадлежностей.
   Игни пришлось пройти немалый "путь" чтобы перенять от матери ее способности к проектированию вооружения. Еще с детства она часто помогала ей с подобной деятельностью. И, хотя в зрелом возрасте девушка переключилась на иной вид деятельности, периодически и она подбрасывала хорошие идеи своей учительнице. С падением Ордена Игни лишь вспомнила то, чему училась с детства. Ну, и подтянула знания под нынешние реалии, конечно. Впрочем, она всегда хорошо знала физику, математику и химию. Особых проблем со сменой вида деятельности не возникло.
   Были они (проблемы, в смысле) в другом плане. Бомбардировка, постигшая город, уничтожила многое. В том числе и заводы, принадлежавшие семейству Альтейнов. И, наверное, Альтейны разорились бы так же, как и Фисштехи, если бы не помощь одной влиятельной персоны из Южных трущоб. Игни, в какой-то прекрасный момент перенявшая бразды правления семейным делом, неожиданно осознала, что большую часть по восстановлению и дальнейшему развитию почти уничтоженного предприятия проделал именно Фильх. Правда, девушка так и не смогла понять, что именно двигало дельцом из трущоб. Ведь особой "отдачи" от своей помощи Фильх так и не получил. Но, видимо, что-то все же получал, так как в сложные моменты помощь неизменно оказывал. Впрочем, Игни, несмотря на свое формальное главенство, редко занималась организационными вопросами, полностью отдав это занятие матери.
   Дверь в комнату чертежей тихо скрипнула, оповещая о собственном открытии. Игни вздохнула и повернулась в ее сторону. На пороге стояла одна из служанок, аккуратно заглядывая в комнату.
   -Госпожа, к вам посетитель.
   -Посетитель? -Удивленно подняла брови Игни, -Я же просила гнать всех в шею, пока работаю.
   -Этот человек... был довольно убедителен. -Виновато склонила голову служанка, -Я думаю, вам все же стоит с ним встретиться.
   Игни несколько секунд раздумывала. Ей очень хотелось дочертить свой чертеж, но в то же время воспитание не позволяло заставлять человека ждать непонятно чего.
   -Ладно. -Девушка пожала плечами, -Все равно пора перерыв сделать. Я бы хотела выпить чаю. Накройте стол в малой гостиной.
   -Да, госпожа.
   -И гостя туда проводите. Я буду через пятнадцать минут.
   Служанка еще раз поклонилась и поспешила выполнять данное ей указание. Игни же, аккуратно сложив инструменты на свои места, быстрым шагом направилась в свои покои. В конце концов, не пристало встречать гостей в столь обыденной одежде... Прихорашивалась и переодевалась Игни быстро в силу приобретенной привычки. Пускай Орден и не был настоящей армией, а лишь военизированной структурой, при службе в нем некогда было особо следить за своим внешним видом. Точнее, время было, но не очень много. Конечно, Игни, как и любая девушка из высшего света, прекрасно знает, как одеться, накраситься и причесаться так, чтобы подать себя с лучшей стороны. Но все же она предпочитала простоту в своем внешнем виде.
   Переодевшись, Игни прошествовала в гостиную. Уже подходя к лестнице, спускающейся прямо в нужное помещение, девушка услышала довольно знакомый голос... Ее ноги сами по себе стали шагать шире чем раньше...
  
   Леррой.
   Я стоял возле камина и задумчиво смотрел на пляшущее пламя. Вот ведь богачи расточительные. Лето же, зачем древесину жечь? Да и не сказать, что в помещении холодно. Скорее даже наоборот. Может, именно из-за камина, конечно же... но что-то слабо верится.
   Пока я глазел на огонь, стол уже накрыли малозаметные слуги. Хорошая маскировка, кстати. Важные персоны редко обращают внимание на обслуживающий персонал, а слуги редко знают всех, кто работает в больших поместьях. Хотя новое лицо, конечно, заметят... Я задумчиво почесал подбородок. М-да. Стоит взять на заметку.
   Проникнуть в Верхний город, как ни странно, не составило труда. Пропуск мне Фильх оформил. Это вообще что-то неслыханное. Вообще при оформлении подобных пропусков служба безопасности Верхнего города (а такая действительно существует) тщательно проверяет того, кому этот пропуск выписывается. И, если есть хоть какие-то прегрешения за душой или даже намеки на них - пропуска тебе не видать. Меня, конечно, ни разу не судили, но даже дураку ясно, что я и дня честно не работал. А, значит, добывал деньги иным, менее законным способом. Также при оформлении пропуска обязаны быть хотя бы две-три рекомендации от дворянских семей. Зависит от знатности.
   До этого я просто притворялся посыльным. Весьма удобный способ, кстати. Договорился как-то с одним парнем, который был настоящим посыльным, чтобы он уехал с концами из Хэнсинга. Конечно, я ему неслабую сумму денег отвалил за его документы... В общем, мне для счастья хватало, тем более, что я не так уж часто в Верхний город совался. А сейчас, видите ли, могу вообще не прятаться. Не знаю, с кем там в верхах Фильх подружился помимо Альтейнов, но я удивился. Очень сильно. Сразу видно прогресс относительно наших прежних достижений. Хотя кого я обманываю? Заслуга тут исключительно Фильха...
   Со стороны лестницы раздались быстрые шаги. Судя по тому, что обувь с невысокими каблучками - явно не прислуга. Я повернул голову на звук. По лестнице, словно ураган, слетела Игни и, буквально подбежав ко мне, прорычала сквозь плотно сжатые зубы:
   -Сожми челюсти покрепче!
   И со всей дури влепила мне такой знатный боковой удар, что я чуть не упал. Но нет, пошатнулся, сделал пару шагов в сторону, но на ногах удержался. В голове что-то зазвенело. А во рту почувствовался знакомый солоноватый привкус...
   -Ты мне зуб выбила. -Заметил я, выплевывая обозначенный предмет на ладонь.
   -Новый отрастишь! -Все еще зло ответила девушка, но было видно что первая, самая сильная злость ее немного поутихла.
   -Отращу. -Невозмутимо кивнул я и, защищаясь от следующего удара, выставил перед собой объемный букет цветов, -Я, между прочим, ни в чем не виноват.
   Игни, пару раз попытавшись обойти букет со стороны и не преуспев в этом, тяжело вздохнула и протянула руки к цветам. За прошедшее время, что я ее не видел, она похорошела. Насколько это вообще возможно. Она и так была очень красивой даже по меркам аристократов, но сейчас просто излучала... даже не знаю, что именно. Охарактеризую это "что-то" как притягательность. Пожалуй, самое точное определение.
   Игни какое-то время крутила букет в руках, после чего, кивнув своим мыслям, знаком подозвала одну из служанок. Они тут, похоже, по всем углам сидят и только и ждут, как бы какую-нибудь хозяйскую прихоть выполнить...
   -Отнесите в мою комнату. -Коротко произнесла Игни и повернулась ко мне, тут же забыв про прислугу.
   Она снова приблизилась. Я на всякий случай приготовился к еще одному удару, но его не последовало. Вместо этого Игни молча обняла меня и уткнулась лицом в мое плечо. Я еще секунду ждал какой-нибудь бросок в стиле восточных рукопашных искусств, но, ничего подобного не дождавшись, обнял ее в ответ.
   -Я думала, что ты погиб. -Наконец сказала Игни, даже не пытаясь отстраниться.
   -Меня такой жалкой бомбежкой не убить. -Хмыкнул я, -Подумаешь башню на голову обрушили...
   -Кстати, -Игни немного отстранилась, чтобы заглянуть мне в лицо, -Как ты себя чувствуешь? У тебя же были проблемы с катализатором.
   -Да в порядке я, в порядке. -Улыбнулся я, -Правда, пришлось потратить немало времени, чтобы прийти в норму.
   -Расскажешь?
   -Конечно. Но, может, выпьем кофе для начала?
   -Ты же ненавидишь кофе... -Подозрительно прищурилась девушка.
   -Да? -Я нахмурился припоминая, -А, ну да, точно... Представляешь, опять из головы вылетело...
   -Вот теперь, -Игни полностью освободилась от моих объятий, -Я точно верю, что это ты. Давай лучше чаю выпьем.
   -Можно и чаю. -Я пожал плечами.
   Обычно я предпочитаю не пить чай. И причина довольно банальна: он слишком дорогой. Кофе выращивают не так далеко, еще в пределах империи, а вот чай поставляется только из-за границы и в довольно скромных объемах. Потому и цена высокая. Из обычных людей мало кто может себе позволить такое угощение.
   -Итак, -Произнесла Игни, когда мы расположились и разлили ароматный напиток по вычурным кружкам, -Рассказывай.
   -С чего начать?
   -С того, что произошло в цитадели.
   -Да ничего особенного. -Я пожал плечами, -Я зашел, убил Лепия, а выйти не успел. Впрочем, я тогда и не планировал никуда выходить...
   -Так это ты его убил... -Игни подула на чай в кружке, пытаясь остудить его таким образом, -Честно говоря, я так и думала...
   -И ты не будешь мне мстить за своего... -Я на секунду задумался, -А сколько "пра" нужно добавить к слову "дедушка" в этом случае?
   -Нет, не буду. -Игни абсолютно проигнорировала мой предыдущий вопрос, -Говорю же, думала над этим. С одной стороны, он был моим родственником... С другой, он был ответственен за возникновение этих недооборотней... Да и не был он никогда любящим родственником. Знаешь, как моя мама отреагировала на весть о его гибели?
   -Ну, не знаю... Пожала плечами? -Предположил я.
   -А ты ее хорошо изучил. -Признала Игни.
   Я молча развел руками. Предположение мое было сделано наугад. С матерью Игни я беседовал мало, так что не мог с полной уверенностью сказать, что и когда она сделает.
   -Ладно, забудем об этом, ладно? -Игни, дождавшись моего кивка, задала следующий вопрос, -А дальше что?
   -Ну... Тут все сложнее. -Я нахмурился, -Память у меня отшибло знатно. Очнулся через два с половиной года далеко на севере в племени разумных ящеров.
   -Ого. -Произнесла Игни, округлив глаза, -Это те Мистики, про которых рассказывал Вицимус?
   -Судя по всему. -Кивнул я, -Самое странное, что при мне были совершенно целые одежда, оружие и боезапас. Как будто я сознательно собирался в долгий поход.
   -А... почему не вернулся сразу, как пришел в себя?
   Я какое-то время раздумывал. И вправду, почему?
   -Ну, по большей части из-за того, что я выглядел как огромный прямоходящий волк... -Произнес я, потирая подбородок, -Ну и еще по ряду менее веских причин, которые слишком долго будет перечислять.
   -Подожди-подожди... Что? -Игни чуть не поперхнулась чаем от неожиданности, -Ты что, стал оборотнем?
   -Да вроде нет. -Я пожал плечами.
   -Но ты же сказал...
   -Ну да, сказал. Я и вправду какое-то время был волком с разумом человека... Правда, постепенно я превратился обратно в человека... Болезненный процесс, между прочим. -Я поморщился.
   -Тогда точно оборотень!
   -Говорю же, что нет. -Вздохнул я, -С тех пор как ни старался, обратиться в волка больше не получается. Думается мне, что подобными образом я ассимилировал кровь оборотней. Но это не точно.
   -Мне трудно чему-то удивляться, когда речь заходит о тебе. -Выдала Игни и протяжно вздохнула, -Ладно, а дальше что?
   -А дальше я просто физически не мог уйти раньше.
   -Почему?
   -Ты хоть раз на севере была? За Великой Грядой, в смысле?
   -Нет.
   -И не надо тебе туда, поверь. -Кивнул я, -Там ураганы почти не стихают. Передвигаться без помощи Мистиков крайне сложно. А звери там сожрут тебя в мгновение - только дай возможность. Пришлось ждать, пока Мистики соизволят пройти близко от человеческой деревни. Да и места там дикие, транспорта никакого...
   Я прикрыл глаза, вспоминая этот поход. Клянусь, больше никогда не выйду за пределы Хэнсинга. С ориентированием в дикой природе я не в ладах. Конечно, стороны света определю, но не более...
   -Да уж, натерпелся ты... -Сочувствующе произнесла Игни, взяв меня за руку.
   -Если честно, было довольно познавательно. -Я вздохнул, -Но самооценка у меня определенно упала. Ибо ничто в мире не ставит на место лучше, чем матушка-природа...
   -Ты в себе разочаровался?
   -Нет, конечно же. -Я пожал плечами, -Просто понял, как зависел от города. О, кстати об этом, у меня к тебе просьба есть.
   -Мы только встретились, а ты уже хочешь меня запрячь?
   -Ну конечно же! -Ухмыльнулся я, -Это по твоему профилю, не переживай.
   -Ладно-ладно... Я обещаю, что выслушаю твою просьбу. Однако не обязательно ее выполню.
   -А большего и не надо. -Я на секунду задумался, -У тебя тут есть местечко, где можно пострелять?..
  
   Буквально через полчаса мы уже были довольно глубоко под землей. У Альтейнов, оказывается, есть отдельное подземное помещение, где проводятся испытания различного вооружения. Ну, почти всего, кроме взрывчатки. Ее испытывают в другом месте. А обычное огнестрельное оружие часто проходит первичную проверку именно в этом месте.
   На заднем дворе поместья знаменитых оружейников было малоприметное строение, больше всего напоминающее небольшой домик для садового инвентаря. Вот только внутри вниз уходила длинная лестница, освещаемая яркими, но миниатюрными лампочками. По стенам вниз уходили толстые электрические кабели, которые в тишине издавали низкое, но при этом едва слышное гудение. Напряжение тут неслабое. Оно и логично, у Альтейнов же под домом свой генератор на энриуме стоит. Такой аппарат может целый район электричеством обеспечить. Конечно, он у них не в полную мощность работает, но все же стоит его обслуживание немало. Впрочем, не думаю, что у семьи Игни возникают затруднения с финансами...
   Лестница, ведущая вниз, сама по себе не сильно выделялась. Хотя все же и отличалась от других подобных лестниц ведущих в различные подземелья. Я уж достаточно полазил по подобным, поверьте. Ну, по большей части отличие было в том, что здесь было слишком чисто. Ухоженно, я бы сказал. Сухой воздух, аккуратно выбеленные стены, убранные ступеньки, сделанные из серого песчаника - все здесь было действительно чистым. Интересно, чем они чистят воздух?
   Вниз мы с Игни спускались долго. Все это время мы молчали. Не знаю, о чем думала она, а я пытался посчитать, сколько примерно метров под землей находится это место. Получается, бомбоубежище какое-то... Даже если тот реактор, что стоит под их домом, рванет - здесь будет более менее безопасно. Как они вообще построили что-то на подобной глубине. Внизу нас встретила массивная железная дверь, которую Игни отворила ключом, выуженным откуда-то из складок одежды. И да, она переоделась. Не пойдет же она в платье в подземелье, так? Сейчас она была одета в некое подобие рабочего комбинезона. Что ни говори, а он ей шел ничуть не меньше, чем предыдущее облачение. Где надо облегает, где еще нужнее - скрывает... Я остался под впечатлением. Дверь эта вела на... склад. Ну, по крайней мере я бы назвал так это помещение. Хотя для склада оно все же маловато. Но при этом ящиками заставлено почти полностью и до самого потолка. Судя по тем маркировкам, что я мельком заприметил, тут что-то довольно интересное хранится...
   -Идем. -Игни махнула рукой, показывая нужное направление.
   -Интересное место. -Прокомментировал увиденное я.
   -Да, я здесь первичные испытания провожу. -Игни похлопала ладонью по ближайшему ящику, мимо которого она проходила в этот момент, -Знаешь, в это место допущено не так много людей.
   -Значит, я особенный?
   -Что-то вроде того. -Слегка улыбнулась Игни, поворачивая ручку у еще одной стальной двери. Следующее помещение было более просторным.
   Тут было множество секций для стрельбы. Такие обычно оборудуют в армейских стрельбищах, чтобы учить солдат стрелять. Удобно, по правде. При должном старании можно обеспечить различные варианты "укрытий" для мишеней, чтобы солдаты учились стрелять правильно. Знаете, вообще большинство людей почему-то думают, что стрелять из оружия на самом деле легко. Я не имею в виду моральные сложности, возникающие при необходимости убить из стрелкового оружия, нет. Говорю я именно про стрельбу в общем. Пусть даже и по мишеням. По какой-то причине большинство людей думает, что стоит взять оружие в руки, направить дуло в сторону цели - и готово, ты попал. Ага, как бы не так.
   Многие из неподготовленных людей первые несколько десятков выстрелов делают в молоко. Да и дальше у большинства возникают трудности с четким попаданием по цели. Не в крайние части ростовой мишени, а именно в центр. Так сказать, в убойные зоны. Как ни странно, чтобы попасть в мишень, нужно знать теорию. И также нужно думать над каждым выстрелом. У каждого типа оружия есть свои характерные черты при стрельбе. Мой любимый "Ренегат-2", например, имеет "привычку" вылетать из руки человека, который его недостаточно крепко держит. Поскольку он довольно миниатюрный дробовик - держат его часто одной рукой. И у новичков от отдачи он летит куда попало. Особенно, если делать сдвоенный выстрел...
   В общем, я к чему веду: нужно изучать оружие перед тем, как начать стрелять. Желательно полностью знать, из чего состоит каждый из "инструментов". Но даже если ты знаешь, как ведет себя оружие - первый выстрел зачастую пристрелочный. Слишком много факторов, влияющих на выстрел. Погода, видимость, состояние стрелка и оружия и прочие мелочи. В общем, без головы на плечах даже стрелять не весело.
   -Итак, мы на месте. Что ты хотел показать? -Спросила Игни, жестом как бы представляя помещение.
   -У тебя есть какой-нибудь гладкоствольный дробовик или что-то похожее? -Спросил я, оглядываясь.
   Ага, вон и мишени в углу свалены. Я деловито направился в ту сторону.
   -Да, было что-то похожее... Тебе именно дробовик или конкретно гладкоствольное нужно?
   -Гладкоствольное. -Коротко ответил я, уже перетаскивая первую мишень в "стрелковую" часть помещения.
   Игни кивнула и ненадолго вышла. Минут на пять максимум. Я за это время успел натаскать десяток мишеней на разное расстояние. Раз уж здесь - стоит провести несколько тестов. Да и мне уже давно хочется узнать, что будет, если сделаю несколько таких выстрелов подряд. Вскоре Игни вернулась, неся в руках старого-доброго "Кабана-8". Такие модели уже давно не выпускали, да и у продавцов можно было найти только подержанные экземпляры. Даже не знаю, зачем Игни понадобилось здесь подобное оружие.
   -Пыталась усовершенствовать механизм. -Коротко ответила Игни на мой вопрос по этой теме, -Вот патроны. Что-нибудь еще нужно?
   -Да нет. -Я деловито зарядил магазин и вставил его в дробовик, -Сейчас, парочку пристрелочных сделаю...
   Сделать пришлось лишь один. Потому что попал с первого раза. Конечно, не в самый центр мишени, но промазал всего на сантиметр влево. Кстати, звукоизоляция тут хорошая. Эхо не ходит, хотя помещение очень большое. Впрочем, тут материал у стен какой-то особый, пористый. Может, в этом дело.
   -Итак...
   Я на секунду прикрыл глаза, сосредотачиваясь. Сначала нужно почувствовать текущие внутри потоки энергии. Потом нужно перенаправить их, собрать в оружии, сжать как можно сильнее... Я открыл глаза, вскинул дробовик и... выстрелил, не нажимая курок. Патрон из ствола вылетел полностью и, оставляя за собой яркий след в воздухе, воткнулся в мишень. И, почему-то, взорвался еще. Мишень разметало по сторонам так, будто в нее гранатой попали. Я посмотрел на оружие. Отлично, еще целое. Хотя ствол раскалился докрасна и даже задымился.
   Спустя секунду я покачнулся от ожидаемого головокружения, но все же устоял на ногах. Так, держаться... Почему патроны не взрываются, если оружие так раскаляется? Это замечательный вопрос, на который я не знаю ответа...
   -Это... Сейчас что такое было? -Игни непонимающе смотрела на развороченную мишень.
   -Вот такое вот... -Я пожал плечами и вытер пот, выступивший на лбу, -Самому бы знать. Если хочешь, могу повторить.
   -Да, хотелось бы... Но... -Игни подозрительно прищурилась, -Ты что-то побледнел.
   -Это выматывает. -Я кивнул, -Но мне давно стоило как следует протестировать эту... способность... Поможешь?
   -Для начала, объясни, что это вообще было. Хотя бы вкратце.
   -Ну... -Я на несколько секунд задумался, -Я бы назвал это альтернативным способом стрельбы.
   -А подробнее нельзя?
   -Стрельба без использования пороха, если тебе так понятнее. -Произнес я, пожав плечами.
   Игни какое-то время молчала.
   -То-есть, ты патрон полностью в ствол проталкиваешь? Как? И зачем?
   -Ради самого выстрела. -Я непонимающе посмотрел на Игни, -У тебя никогда такого не бывало, что оружие не может выстрелить, так как порох отсырел в патроне?
   -Было пару раз. -Кивнула Игни, -Но вопросы все те же.
   -Эх... Да, я проталкиваю весь патрон. Как - не знаю, и не спрашивай. Причину только что озвучил. -Последовательно ответил я.
   -Ты вообще в курсе, что ствол по диаметру меньше, чем сам патрон?
   -Ага. -Я кивнул, -Именно поэтому и сказал, что не знаю, как это получается. Но гильзы-то нет, смотри.
   Я дернул за рычаг затворной рамы. Нахмурился. Дернул посильнее. Поднял глаза на Игни.
   -Похоже, приварилась. -Сказал я удивленно.
   -Чего?! Ну-ка, дай попробовать...
   Игни отобрала у меня дробовик и тоже начала дергать за рычаг. После того, как ее попытки тоже не возымели успеха, он уперла дробовик прикладом в землю и, отсоединив магазин, начала лупить им по рычагу. Я, конечно, видел, как так некоторые делают, но чтобы женщина... Выглядит, как ни странно, завораживающе... Секунд через тридцать Игни подняла на меня свой взгляд полных злости золотистых глаз.
   -Мог бы сказать, что он сломается!
   -Так я же не знал. -Я пожал плечами, -Нарезные стволы сразу взрываются. Гладкоствольные до этого выдерживали.
   -Черт, придется пилить... -Цыкнула зубом Игни, крутя в руках дробовик и заглядывая в дуло, -Похоже, там все вообще оплавилось.
   -Тогда, давай пилить.
   -А ты умеешь?
   -Обижаешь.
   Через пару минут мы уже в соседней с стрельбищем мастерской пилили дробовик на части. Во имя науки, так сказать. Усталость уже прошла к тому моменту, так что я взялся за разбор поломанного оружия. В конце концов, устройство данной "игрушки" я знаю, да и под чутким руководством Игни накосячить никак не мог. В смысле, еще раз. Дело шло быстро. Через пятнадцать минут перед нами был разложен попиленный на части дробовик. Благо, тут была автоматическая пила для металла - иначе бы надолго застряли.
   -Действительно, оплавился... -Констатировал я, проводя пальцем по внутренней поверхности ствола.
   Его мы еще и вдоль распилили. Чтобы было наглядно видно. И не зря, надо признать. Внутри ствол будто пошел волнами, став каким-то ребристым и будто потекшим...
   -Да и здесь, смотри... -Игни крутила в руках затворную раму, -Похоже, вообще все "потекло".
   -Ого. До этого такого не было. -Я хмыкнул, разглядывая нанесенные оружию повреждения.
   -До этого? Ты умел так и раньше?
   -Да, у тех ящеров научился. -Я кивнул, -Может, там оружие не плавилось от местной температуры?
   -А она там очень низкая?
   -Ну да. Затвор часто примерзал, да и голыми руками за металл хвататься было опасно, так как кожа тоже примерзала... -Я прикрыл глаза, вспоминая, -А ночью вообще беда наступала... Мне несколько раз пришлось себе ноги "менять".
   Игни несколько секунд смотрела на меня практически вплотную, пытаясь, видимо, понять, шучу я или нет.
   -Вот про это рассказывать не стоило. Где ты там, кстати, энриум брал?
   -Там залежей этого металла в одной рядовой пещере больше, чем во всей Империи. -Отмахнулся я. -Когда возникала нужда - ходил добывать. Точнее, ходил заранее, прежде чем он закончится.
   -Всегда-то ты выкрутишься...
   Я только хмыкнул в ответ.
   -Итак, может пояснишь, что ты вообще делаешь, чтобы так "выстрелить"?
   -Хм... Если вкратце - собираю внутреннюю энергию и разгоняю ею патрон в стволе. -Пояснил я, -Но детально я этот процесс не рассматривал, так что точнее сказать не могу. Да и происходит это почти бесконтрольно. Будто эта энергия сама по себе знает, что от нее требуется...
   -Внутреннюю энергию? Это то, про что монахи с востока говорят?
   -Наверное. Я про их учения вообще ничего не знаю.
   Игни ненадолго задумалась. Буквально на несколько секунд.
   -Вот интересно, проблема в том, что твоя "энергия" нагревает ствол или в том, что патрон слишком большой? -Спросила она наконец.
   -Надо бы выяснить. -Я развел руками, -У тебя есть мушкет?
   -Нет, конечно. Но... У отца был где-то наградной однозарядный пистолет...
   -Надеюсь, он не обидится, если мы его случайно уничтожим?
   Игни вместо ответа одарила меня убийственным взглядом из своего "специального набора выразительных взглядов"... Видимо, ломать раритетные вещи здесь не приветствуется. Хотя... Мне кажется, никому такое не понравится. Помнится, тырил я как-то у одного богатея из трущоб картину знаменитого художника... Правда, меня тогда засекли... И я еще прикрывался этой картиной, чтобы по мне не стреляли... В общем, безумная ночка была. Пришлось, конечно же, поубивать всех свидетелей этого, но развлекли меня знатно.
   Игни пистолет все же принесла. Он оказался из серии специальных наградных пистолетов старого образца. В смысле, заряжались они по старым методам. Не было ни магазинов, ни даже обойм... Да что там - даже патронов, как таковых не было. Порох прямо в дуло засыпается. Помнится, читал я в детстве книжку, что подобное оружие заряжалось в сорок два простых шага... Только я их не знаю, к сожалению. Покрутив в руках это оружие, я поднял беспомощный взгляд на Игни.
   -Не мудри. Просто пулю в дуло закинь. Тебе же порох не нужен.
   -Ну да, ну да... -Я закинул свинцовый шарик в дуло и, не наклоняя пистолет вниз, чтобы пуля не выкатилась, направил его на мишень.
   Уже чуть более привычный процесс сосредоточения на сборе энергии, направление ее в руку, концентрирование в оружии и... Пуля исправно вылетела из дула и на приличной скорости впилась в мишень. В ней, собственно, и застряла. Опять же, она оставила за собой длинный светящийся след, который вскоре потух. Я опустил взгляд. Оружие осталось целым. Ну, докрасна не раскалился, но нагрелся. Не очень сильно, в общем-то. Да и остальное... Я повел плечами. Хм... А самочувствие более-менее... От чего это зависит?
   -М-да. -Задумчиво изрекла Игни, забрав у меня из рук пистолет и проверив его на наличие повреждений. -Похоже, поломку вызывало именно трение.
   -Вот как. Стало быть, если отковырять гильзу к чертям - можно стрелять без опаски?
   -Ну... попробовать стоит.
   Дальнейшие тесты проводили на обыкновенном карабине. С нарезным стволом. Из-за чего я слегка нервничал. Совсем чуть-чуть. Ибо насмерть, скорее всего, в случае взрыва не убьет, но мало не покажется. А ранения я лечить умею.
   Проблемы возникли при подготовке к выстрелу. Без гильзы пуля либо просто проваливалась в дуло, либо вставала как-то не так, либо бултыхалась по "внутренностям" карабина ничем не закрепленная. Сам механизм не предназначен для удержания этого мелкого кусочка металла. Для всего патрона - да, для одной только пули - нет. Пришлось буквально на ходу выдумывать что-то новое. Благо, Игни в этом быстро разобралась и за полчаса переделала механизм под новую задачу. У нее хорошая инженерная жилка. Быстро ищет выходы из подобных ситуаций. Мне бы больше времени потребовалось. Я обычно в таких ситуациях беру упрямством и усидчивостью. Изучаю материал по теме, пробую, экспериментирую, ошибаюсь, еще раз пробую и так далее.
   В итоге, переделенный карабин лишился крышки ствольной коробки и претерпел довольно значительные изменения в своем механизме. По сути, он перестал быть карабином вовсе. Даже курок был убран за ненужностью. Ибо мне на него нажимать не нужно. Но, в итоге, определенного результата мы достигли. Я со вздохом направил дуло в сторону мишени и попытался прицелиться. Довольно трудно прицельных планок... Уже в который раз за день я повторил манипуляции с внутренней энергией и произвел еще один "альтернативный" выстрел. На этот раз, кстати, тоже особого напряжения не почувствовал. Хотя голова немножко закружилась все же. Похоже, расход энергии (и следующие за ним симптомы) зависит от трения в стволе. Стало быть, конкретно от длины ствола, его материала и размера пули.
   -Похоже, так действительно получше. -Покивала Игни, убедившись в положительном результате.
   Сейчас она задумчиво ковыряла пальцем мишень, в которую я стрелял.
   -Знаешь, -Произнесла она, -Похоже, скорость полета пули в твоем исполнении больше, чем от порохового выстрела.
   -С чего ты взяла?
   -Последствия попадания не типичны для этого вида оружия. Слишком большая пробивная сила. -Игни пожала плечами и вышла из зоны стрельбы, -Надо провести еще пару тестов. Можешь еще парочку выстрелов сделать?
   -Конечно, -Кивнул я, заряжая вторую пулю.
   После еще нескольких выстрелов мы с Игни выяснили одну закономерность: пули по какой-то причине не вращались. Даже не смотря на нарезной ствол. Судя по всему, при подобном "разгоне" без давления пороховых газов сзади закручивание не происходило. Но, возможно, пулю могла удерживать от вращений и эта моя энергия. Заметили мы это просто: Несмотря на выросшую скорость полета пули, точность значительно уменьшилась. На больших расстояниях снаряд просто "гулял" в воздухе, редко попадая туда, куда надо.
   -М-да. Снайперский выстрел не получится. -Констатировал я в итоге.
   -Возможно, проблема в типе ствола... -Предположила Игни.
   -Не думаю, что с гладкоствольным точность увеличится. -Скептически ответил я, покачав головой.
   -Нет-нет, я не про гладкоствольные говорю.
   -А про какие?
   -Как бы объяснить... Помнится мне попадались в руки кое-какие выкладки одного заморского инженера... -Игни задумчиво поморщилась, -Там излагалась идея новой нарезки для ствола, при которой пуля бы деформировалась при выстреле под давлением пороховых газов... Его, конечно же, засмеяли, но как по мне - идея была довольно интересной.
   Я несколько секунд пытался представить подобный выстрел. Получалось с трудом. Но я очень старался.
   -Хочешь сказать, что при деформации в стволе пуля будет закручиваться? -Я нахмурился, -Это ж бред какой-то.
   -Нет-нет, все может получиться. -Игни покачала пальцем и на несколько секунд замерла.
   Ее взгляд при этом стал совершенно стеклянным, так что мне было сложно сказать, о чем она думает.
   -Кажется, я придумала. -Ее лицо озарила победоносная улыбка, которая, впрочем, тут же пропала, -Но нужно будет провести расчеты... А для этого нужно знать скорость пули в дуле, да и понять, что ее разгоняет...
   -Знаешь, лучше дай эти выкладки мне. -Вздохнул я, -Тут слишком много возни ради одного меня.
   -Нет, это хорошая задачка... Я давно хотела отвлечься на что-нибудь. А то государственные заказы все как на подбор однообразны. Хоть какое-то разнообразие. И не пробуй меня отговорить, -Игни погрозила мне пальцем, -Я уже "загорелась" этой идеей. Тем более, ты мне за это заплатишь.
   -Ты ведь сейчас не про деньги, так?
   -Быстро схватываешь... Но, как мне кажется, цена тебе даже понравится...
  
   Через пару часов "общения" с Игни, выжатый досуха физически, но не морально, я стоял перед двустворчатой дверью в комнату Илми и... думал. Нет, правда. Я как-то не особо задумывался над тем, как поступить с ней после произошедшего в канализации. Честно говоря, тут мои мысли разнились. С одной стороны, большинство людей бы однозначно всадили бы ей пулю в голову и пошли бы дальше по своим делам, но у меня, как у бандита старой закалки, довольно сложный кодекс чести. У нас есть негласное правило всегда забирать жизнь того, кто пытался убить тебя. С другой стороны, тут попытки убийства как таковой не было. Она просто сбежала. Если бы хотела разобраться со мной - выстрелила бы в спину, пока я был занят болотниками. Я бы лично так и поступил на ее месте. Если бы целью было мое убийство, конечно.
   Собственно говоря, прежде чем идти сюда, мне пришлось обстоятельно выяснить ситуацию. Вечером того дня, как я остался один на один с болотниками Илми пришла домой вся разбитая. В образном смысле, конечно. Она ни с кем не говорила и просто заперлась в своей комнате, раз в день забирая принесенную ей слугами еду. При этом на попытки родных узнать причины подобного поведения она не реагировала. На работе ее, соответственно, тоже не было. Короче говоря, она до боли напомнила мне свою сестру, когда ту подкосила весть о моей гибели от взрыва в банке. Точнее, Игни тогда испугалась того, кто этот взрыв устроил... Но не важно. Сама ситуация до боли похожа. Мне что, все семейство из их "ракушек" в случае чего вытаскивать? Ох уж это светское воспитание в благородных семьях... Меня если что-то пугает - я стараюсь это что-то убить. Либо просто убрать...
   Но суть опять же не в этом. А в том, что мне сделать с Илми. Оставлять без внимания факт ее ухода в самый разгар событий я не собираюсь. Хм... А, я тут буду до конца света раздумывать! Я со вздохом постучал в дверь. Не этим легким стуком, которым это делают слуги и аристократы. Нет, нашим, родным трущобным стуком. Сразу ногой.
   За дверью кто-то испуганно упал от подобного вандальского обращения. Значит, она все же внутри. Я зловеще улыбнулся. Никуда ты не сбежишь...
   -Открывай. -Все же сумел спокойным голосом произнести я.
   Илми за дверью ничего не ответила. Ты уже никуда не денешься - я точно знаю, что ты там.
   -Открывай, или дверь открою я. -Все так же ровно проговорил я, нащупывая в кармане набор отмычек, -И во втором случае ситуация станет хуже.
   Пространство за дверью какое-то время было безмолвным.
   -Оставь оружие за дверью. -Прозвучал наконец, из-за двери приглушенный голос Илми.
   Я пожал плечами и отстегнул ножны с клинком. Аккуратно положив их у стенки, я вернулся к двери.
   -Я все оставил.
   -Точно?
   -Точно.
   И я не соврал. Все огнестрельное оружие я оставил дома. Потому что с ним меня в Верхний город бы просто не пропустили. А заморачиваться с этим мне не было необходимым - я все равно направлялся в дом оружейников.
   Дверной замок тихо щелкнул, и дверь немного приоткрылась. Я не стал ждать второго приглашения и протиснулся в открывшийся проем. Как ни странно, в лицо мне никто стволом не тыкал, хотя я и был готов к этому. По крайней мере, мне казалось, что она запаникует при моем появлении. Но нет, Илми спокойно сидела в одном из кресел в своей комнате. Оружие, конечно, было у нее в руках, но в меня напрямую направленно не было.
   -Ты... пришел убить меня?
   -Я пока не совсем понял, что с тобой делать. -Честно ответил я, передернув плечами, -Так что давай сначала поговорим.
   -Поговорим? Я ждала, что ты без вопросов убьешь меня...-Илми слегка вздохнула. Как мне показалось, облегченно, -Но все же я тебе не верю. Может, ты прячешь где-нибудь оружие...
   -Тогда зачем ты вообще меня впустила, если не доверяешь? -Резонно заметил я и, не дожидаясь ответа, развел руками, -Ладно... Могу пообещать, что не убью тебя в ближайшие сутки, не смотря на то, что ты мне сейчас расскажешь. Естественно, после окончания этого периода времени я буду действовать согласно своим понятиям.
   -Ты такой самоуверенный... Знаешь, а я ведь могу пристрелить тебя сейчас... -Дуло укороченного дробовика медленно навелось на меня.
   -Ну так давай, стреляй. -Я хмыкнул, -Не придется выдумывать оправдание перед твоей сестрой, почему я тебя прибил. Скажу, что сама напала - и делов... Итак... Куда ты тогда запропастилась?
   Илми какое-то время молчала. Видимо, серьезно раздумывала над тем, пристрелить меня прямо сейчас или попробовать договориться. Конечно, я уже продумывал, что делать при самом плохом раскладе. Она не держит палец на спусковом курке, да и дробовик, судя по всему, стоит на предохранителе. То, как она его держит... Подобную модель она явно взяла впервые. Да и всего два патрона там должно быть... Короче говоря, пока она снимет с предохранителя, пока нажмет на курок пальцем... У меня будет где-то полторы секунды. Добраться до нее я не успею, а вот спрятаться за дверь - вполне. Обстановка в комнате не располагает к быстрому обезвреживанию девушки. Нет никаких пригодных укрытий, а поблизости еще и нечем в нее метнуть. Впрочем, если я выйду за дверь - ситуация поменяется.
   Но Илми все же не решилась на радикальные меры. Дробовик в ее руках дрогнул и снова лег на колени.
   -Честно говоря, я... -Илми на секунду прикрыла глаза, -Я даже не знаю, почему я так поступила. В тот момент, когда тот монстр схватил тебя и поднял над землей мое сознание будто помутилось... Меня будто кто-то контролировал... Очнулась я уже на поверхности, напротив дома.
   -Хм... А почему на работу не пошла?
   -Сначала просто из-за шока, а потом выяснила, что ты выжил. И снова испугалась...
   -Я такой страшный?
   -О тебе ходят... разные слухи.
   Я задумчиво почесал затылок. Смахивает на обычную паническую атаку. Впрочем, стоит выяснить еще пару деталей, прежде чем выносить окончательный вердикт...
   -Ты по людям стреляла?
   -Что?
   -Говорю, в людей стреляла?
   -Д-да... -Потупила взгляд Илми.
   -Насмерть?
   -Нет. -Окончательно отвела взгляд девушка.
   -А с оборотнями, вампирами и прочими тварями сталкивалась до этого?
   -Нет, не сталкивалась.
   Да, очень похоже на обычную панику. У людей есть несколько типовых реакций на подобные ситуации. Поддаться страху и побежать - одна из них. Конечно, обучение и дисциплина, вкупе с холодным разумом помогают отстраниться от подобных порывов, но неподготовленному человеку довольно трудно перебороть эмоции. Судя по всему, в возникшей ситуации виноват в первую очередь я. Недостаточно подготовился. Стоило подобрать напарника более тщательно. Не думал, что в Хэнсинге найдется полицейский, который не глотнул дерь... Ну, неприятностей, в смысле.
   Если говорить в общих чертах, то картинка у меня сложилась. Месть тут... немного неуместна. Не было у нее прямого желания убить меня - и это хорошо. Теперь можно будет использовать произошедшее как рычаг давления на нее. Свои люди в полиции не помешают.
   -Ясно... -Вздохнул я, роясь в кармане. Через секунду вытащил оттуда клочок бумаги с нарисованным на ней символом из канализации, -Вот, держи. Пробей это изображение по вашей, полицейской базе данных. Мне нужна любая информация, связанная с ним.
   -Ты... Не убьешь меня?
   -Нет. Это невыгодно. Рассорюсь с твоей семьей, потеряю перспективного "крота" в полиции и потрачу мои драгоценные силы на твое умерщвление. -Я снова почесал затылок, -Лучше оставлю тебя в должниках.
   Илми несколько секунд молчала. Ее руки немного подрагивали вместе с дробовиком. Стрелять она, правда, не собиралась.
   -Может... Я не подхожу для этой работы...
   -Для боевых операций - да, скорее всего. -Не стал отрицать я, -Не хватает самообладания. Целься на штабные должности. В конце концов, есть много способов отдавать долг своей империи.
   -То-то ты стремишься его отдать...
   -А я ничего и не должен. Рожден за пределами нашей империи, воспитан на улицах, а стражами правопорядка и прочими госслужащими я обычно посылался далеко и надолго. -Рассказал я, припоминая свою молодость, -Но даже так я для этого государства сделал немало. Уж поверь мне, не меньше твоего. В любом случае, -Я негромко хлопнул в ладоши, заставив Илми вздрогнуть от неожиданности, -Ты меня услышала. Отныне ты у меня в долгу. Попытаешься юлить - мало не покажется. За сим я откланяюсь.
   Я изобразил поклон одной головой и открыл дверь в коридор. Уже выходя из комнаты, я обернулся:
   -И не держи на меня зла. Потому что такой исход выгоден и для тебя тоже. -Я на секунду замолчал, -Ты поймешь о чем я, со временем...
  
   Расследование завело меня в тупик. Убийство той женщины было странным, как ни погляди. Судя по собранным мною данным - у нее не было врагов и даже злопыхателей. Это наводит на мысль, что убили ее не по каким-то особым причинам. Скорее всего, выбор пал на нее по чистой случайности. Возможно, убийце важен какой-то определенный тип внешности или его привлекло что-то особенное в этой жертве. Именно в "этой". Все предыдущие тела были уничтожены еще до того, как я взялся за распутывание этого клубка, так что полюбоваться на них я не успел. Но общие описания я конечно же уже получил.
   Всего жертв, убитых неизвестным (или неизвестными) маньяком, было тринадцать. Это уже приличное "портфолио" для убийцы. Причины смерти, как правило, обширные внутренние повреждения, потеря крови и иногда переломы. Причем мое первичное мнение по поводу "высасывания" крови, скорее всего, неверное. Кто-то грамотно инсценирует, что кровь именно пьют. Зачем, не понятно. Мне трудно понять причину. Может, кто-то пытается настроить общественность против нелюдей? Но люди и так негативно к ним относятся...
   В дверь постучали. Я медленно поставил на стол заготовку гранаты и на всякий случай накрыл ее и ее "подруг" простыней. Гранаты эти не боевые. Они предназначены скорее для дезориентации противника. Хлопушки с яркими вспышками. Ослепят, оглушат, в худшем случае вызовут тошноту... Не стоит недооценивать стратегического преимущества, даваемого гранатами разных типов. В любом случае, речь сейчас не о них.
   В памяти еще были свежи воспоминания о предыдущем открывании двери, так что ручку я сначала аккуратно потрогал. Конечно, я уже заменил ее на деревянную. Но способности энриума непредсказуемые. Мне трудно даже вообразить, каких типов они бывают. Классифицировать их почти невозможно, хотя периодически делаются попытки различными группами ученых. Наверное, главная проблема в том, что большинство обращенных не хотят никому рассказывать про свои способности лишний раз. Но на этот раз со мной при прикосновении к ручке не произошло ничего особого. Повернув ее, я немного приоткрыл дверь, придерживая барабан таймера от запуска. За дверью оказалась Игни. Пока я удивленно пытался осознать, что она тут забыла и как узнала, где меня искать, она приветственно помахала рукой:
   -Привет! Впустишь?
   -Конечно...
   Я посторонился и приоткрыл дверь пошире, одновременно с этим выключая таймер. Думаю, лучше его пока выключить, чтобы Игни ненароком не пострадала. Да и, желательно, контролировать ее действия внутри моего дома. Тут очень легко получить какое-нибудь увечье, уж поверьте мне.
   -Как ты узнала, где я живу?
   -У Фильха спросила. -Просто ответила она, не делая попыток пройти дальше по коридору и просто осматривая мое жилище.
   Я закрыл дверь и, немного посомневавшись, оставил таймер как есть. Вместо него просто нацепил сигнальную нить. При ее натяжении начнет звонить старый добрый колокольчик. Но такую ловушку легко обнаружить, так что я нечасто ее использую.
   -Здесь все выглядит довольно... аккуратно... -Произнесла Игни, покивав своим мыслям.
   -Ты ожидала чего-то другого?
   -Предыдущее твое жилище выглядело менее опрятным. -Она пожала плечами, -Я думала, что это твоя привычка - мусорить дома.
   Честно говоря, это издержки профессии. У меня не всегда есть время убирать тот бардак, что я развожу во время своей деятельности. Так что я стараюсь убирать все за раз. Чтобы не тратить время понапрасну. Другое дело, что убираю я мусор только тогда, когда его набирается примерно по колено... Но это мелочи.
   -Нет, я тот еще чистюля. -Обиженно соврал я, не дрогнув лицом, -Проходи на кухню. Первая дверь налево. Только... стол там не толкай...
   Игни послушно проследовала в нужном направлении. Я же быстро сбегал до крана с водой и помыл руки. Они все еще были испачканы после сборки гранат, так что не хотелось пачкать все вокруг. Я использую в качестве реагента для светошумовых гранат икру интикхи. Это такая жаба. На юге империи они не редкость. В принципе, ничем не примечательное земноводное. Вот только их икра при воздействии на них высоких температур взрывается. Не пороховым взрывом, нет. Тут почти нет ударной волны и пламени. Яркие вспышки и грохот только. Как мне объяснял один умник однажды, это природный механизм защиты потомства. Когда икру вытаскивают из воды на солнце, нагретая часть оглушает и ослепляет врага, в то время как жаба-родитель уносит столько икры, сколько может. Жертвует частью ради целого, так сказать.
   Икру эту довольно легко купить на рыбацком рынке в портовом районе. Она часто используется для кулинарии, как ни странно. Как правило, в салатах... Но эта икра всегда покрыта склизкой смазкой, которая липнет ко всему, с чем соприкасается. Приходится отмывать периодически... Иначе работать с ней невозможно... К моменту, как я появился на кухне, Игни уже успела заглянуть под скатерть на столе.
   -Интересные игрушки мастеришь. Не хочешь поработать у меня инженером? -Предложила она, осторожно разглядывая одну из завершенных гранат.
   Внешне мои "игрушки" были похожи на шарик размером в пол кулака и составленный из десятиугольных пластинок. При детонации пластинки разлетаются вместе с злополучной икрой, слепя и оглушая все вокруг. Я еще думал сделать дымовые, но, видимо, придется с этим повременить.
   -Боюсь, мои способности тебя разочаруют. -Хмыкнул я, -Ты ехала в такую даль ради встречи, или у тебя есть какое-то дело?
   -Ну, можно сказать, что ради серьезного разговора. Но для начала... Что ты сделал с моей сестрой?
   -А с ней что-то не так? -Осторожно спросил я.
   -Ну... Вроде бы она в порядке. По крайней мере, после вашего разговора она вернулась на работу. -Игни растерянно развела руками, -Но выглядит она в последнее время так... умиротворенно, что ли. Будто бы познала смысл жизни. Что ты ей наплел?
   -Знать бы. -Удивленно пожал я плечами, -Вроде бы ничего необычного. Просто договорились о сотрудничестве.
   -О сотрудничестве? Ты ей угрожал?
   -За кого ты меня держишь?
   Игни снова смерила меня очень выразительным взглядом. Уверен, она их специально тренирует перед зеркалом. В общем, посыл до меня дошел.
   -Немного шантажировал. -Признался я, показав расстояние между указательным и большим пальцем, -Совсем чуть-чуть. И то в силу привычки.
   -Э-эх... -Тяжело вздохнула Игни, -Что же с тобой делать?!
   -Да ладно тебе. Я слышал, девочкам нравятся плохие мальчики... -Самоуверенно хмыкнул я.
   -И где же ты такое слышал?
   -Я не выдаю имена своих информаторов. -Серьезно ответил я и тут же улыбнулся, -Но ты можешь попробовать выпытать у меня эту информацию своими особыми "техниками"...
   -Вот ты значит какой...
   -Ага, именно такой. Кофе будешь?
   -Ты же его не любишь. -Привычно напомнила мне Игни, -Но от чашечки чая не откажусь.
   Через пять минут чайник согрелся. Плита у меня была хоть и простой, но в то же время необычной. Моей собственной конструкции. Обычные домашние плиты используют уголь для нагрева. Как по мне, это ужасное расточительство. Ну я и придумал себе специальный механизм на основе энриумного топлива. Эта дрянь возгорается только так. Единственный минус - существует немного материалов, не прожигающихся насквозь от соприкосновения с ним. Благо, я знаю точный список тех, которые выдержат подобный контакт. Само энриумное топливо довольно дешевое, так как его много, и на его переработку не требуются большие расходы. Ибо из одного куба энриума после окончания переработки получается где-то половина промышленной цистерны топлива. Представляете, насколько токсичен энриум в сыром виде, если настолько разбавленный он все равно смертельно опасен? А я эту дрянь еще и пью периодически...
   Пока наливал чай вкратце рассказал Игни о возникшей ситуации.
   -Знаешь, я даже немного удивлена, -Произнесла она, принимая от меня кружку с напитком, -Мне казалось, что в вашем кругу за такие проступки сразу убивают.
   -Зачастую - да, так и есть. -Не стал спорить я, -Но это лишь из-за того, что люди не могут отрешиться от своих эмоций. Если откинуть мою первоначальную злость - то по результату рассуждений выходит, что Илми не хотела моей смерти. Я, по крайней мере, очень на это надеюсь. Поэтому я решил, что она расплатится со мной иным способом.
   -И выгоду поимел, и со мной не поссорился. Хитрый ты.
   -Какой есть. -Я с самодовольным видом кивнул.
   -Ладно, закончим с этой темой. Раз уж ты ей не навредил - я закрою глаза на это. Сменим тему. -Игни задумчиво отхлебнула чаю, -То о чем мы говорили в оружейной... Я уже придумала, что конкретно нужно сделать.
   -Меньше суток с того момента прошло. -Удивленно приподнял брови я, -Ты вообще спишь?
   -Сплю... Три часа поспала, по крайней мере...
   -То-то ты в постели была такой вялой... -Вздохнул я, -Иди-ка ты, дорогуша, спать.
   -Мне еще много надо сделать. Некогда отдыхать.
   -Игни. -Я несколько секунд смотрел ей прямо в глаза, -Спать.
   Она пару секунд молчала, не отводя взгляда.
   -Ладно-ладно, поняла. Но только пару часиков. -Вздохнула она наконец, -Не против, если я займу твою кровать.
   -Можешь ее себе забрать, мне не жалко. А я пока продолжу собирать этих... малышек. -Я аккуратно похлопал по ближайшей гранате пальцами и произнес вдогонку Игни: -Ты там только окна не трогай, ладно? А то не у всех новые руки отрастают...
  
   -Это еще что такое? -Спросил я, задумчиво почесывая переносицу.
   Второй рукой я держал изображение какого-то странного существа. Нарисовано оно было явно в спешке и не очень умелым человеком. Впрочем, общие черты различить можно.
   -Это - твоя новая работа. -Фильх равнодушно пожал плечами.
   -Что-то какая-то слишком экзотическая тварь. Нет, ну ты сам глянь! -Я повернул рисунок к Фильху.
   -Не показывай мне это! -Поморщился он, прикрывая изображение рукой, -Успел уже полюбоваться. В любом случае, при личной встрече тебе это существо понравится.
   Я в ответ сделал самое недоверчивое лицо из тех, что я вообще умею делать. Актерская игра у меня на уровне. Обычно я стараюсь сдерживать эмоции, но отыгрываю их на людях часто. Просто ради того, чтобы в толпе не выделяться. Вообще, по сути, человек я мало эмоциональный. Даже в трудных ситуациях мне, как правило, приходится испытывать только удивление. Любопытство еще частенько бывает. Но в остальном я зачастую спокоен, как булыжник. Поэтому приходится отыгрывать эмоции для достижения некоторых целей.
   Пытался, кстати, проанализировать эту свою странность. Пришел к выводу, что это, возможно, взаимосвязано с множеством перерождений и тотальным излечением энриумом. Нервная система крепкая и постоянно восстанавливается с приемом новой порции магического металла. Это и хорошо, и плохо одновременно. "Плохих" эмоций почти нет, но и "хорошие" будто бы притупленные. А может, это тело изначально было вялое в этом плане. До "первого" у меня достучаться не получилось. Ага, над этим я тоже экспериментировал. Пытался связаться с предыдущими "поколениями" своего тела. Получилось пока что только до моего "пра-прадеда" добраться. И он оказался довольно склочным старикашкой. Представляете, этот старпер ни разу за свои восемьдесят лет не воспользовался энриумом! И просто умер от старости. Его, понятное дело воскресили, но уже как другую личность... В общем, это часть довольно долгой истории.
   К сожалению, пока что я могу наблюдать за жизнью моих предшественников с очень большого расстояния. И для этого мне нужно помедитировать какое-то время, войти в нужное состояние... Сложный процесс. Вообще, изначально я начал заниматься подобным самокопанием с предельно практической целью - хотел попробовать использовать воспоминания и опыт моих предшественников для выживания в диких условиях севера. Я надеялся, что кто-то из них жил в подобном месте. Ничего из той затеи не вышло, но парочку интересных фактов для себя почерпнул. Да и вообще, узнать, чем занимались мои предшественники не лишним будет. Заодно выяснил, как я выглядел бы, если состарился... Понятное дело, стареть я начну только при условии, что перестану пить энриум с завидной периодичностью...
   Хотя, учитывая тот убойный коктейль из разных примесей, что сейчас циркулирует по моему организму... Возможно и без энриума старость мне не грозит.
   -Ну так что?
   -Ась? -Отвлекся я от своих мыслей.
   -Возьмешься?
   -Погоди-погоди. Ты что-то говорил, что при личной встрече оно мне понравится. -Я нахмурился, припоминая, -Что ты имел в виду?
   -Эх... -Фильх глубоко вздохнул, -Судя по найденному мною описанию, -Он потряс пачкой листов в воздухе и передал их мне, -Это существо довольно своеобразное. Оно относится к достаточно древнему виду существ, которых давно называют демонами.
   -О как. Не думал, что удастся столкнуться с одним из демонов так скоро... -Я еще раз опасливо покосился на рисунок и потянулся за листками с информацией, -Интересненько...
   -Да, я тоже удивился, когда этот заказ поступил. Так вот, этот конкретный демон - один из самых противных. Суккуб.
   Я молча поднял глаза от бумаг на своего друга. Впрочем, комментировать я пока ничего не стал. Демоны - это довольно обширное определение, охватывающее множество различных видов странных существ. Раньше люди не особо часто утруждали себя анализом увиденного. Впрочем, и сейчас в подавляющем большинстве точно такая же ситуация, но ученых людей все же гораздо больше. Люди, видя перед собой что-то странное и на первый взгляд неестественное часто характеризовали это как "колдовство" или "происки демона". Сейчас же биологи выделяли отдельное семейство... или не семейство... в общем, я в этой номенклатуре не разбираюсь... Короче, есть отдельный пласт существ в мире, которые не подходят под общую классификацию и, при этом, обладающие довольно интересными особенностями. Обобщающим словом осталось "демоны". Но каждый отдельный вид все же имеет свое собственное название. Как в народе, так и в науке.
   -Суккуб?
   -Ну, есть предположение, что это именно он. Была еще возможность, что это Инкуб, но... Нападения совершались только на молодых мужчин в возрасте от шестнадцати и до тридцати пяти, так что это все же суккуб. -Фильх со вздохом развел руками, -Говорю же, сам удивился. Посмотри, там на пятой странице есть описание вида.
   Я открыл нужную страницу.
  
   "...Возможно существо, именуемое в народе суккубом (или инкубом, в зависимости от выбора жертв) на самом деле является довольно разумным. Об этом говорят многочисленные факты того, что эти демоны не нападают на группы людей, даже если все представители этой группы подвержены чарам этого существа, а также довольно редкие, но все же вполне вменяемые предложения, которые они изрекают.
   Достоверных фактов об этом создании известно мало. К сожалению, в руки биологов не попадалось ни единого тела для изучения. По словам очевидцев, тела только что погибших суккубов (или инкубов) быстро разлагаются до состояния кашицы. Причина сего феномена неизвестна. Ранние стадии развития этих существ до сих пор являются загадкой. Однако взрослая особь достигает от полутора до двух метров ростом и общей комплекцией напоминает человека. По сути, пола в обычном понимании у существа нет, но он определяется косвенно путем наклонностей каждого конкретного индивида. Суккубы предпочитают охотится на мужчин, инкубы - на женщин. Суккубы питаются только человечиной (хотя причины этого, опять же, неизвестны), так что селятся вблизи человеческих поселений, либо в местах, где постоянно появляются представители человеческого рода. Крули, тварки и иные гуманоидные расы ни разу не становились жертвой суккуба с целью пропитания.
   Как уже упоминалось, это существо по комплекции и размерам схоже с человеком, однако биологические процессы, протекающие в его организме, остаются неизвестными на данный момент. Кожный покров у существа отсутствует, на руках по пять длинных пальцев с длинными острыми когтями, нижние конечности сильные и гибкие, но схожи с человеческими по строению. По словам очевидцев, колени и локти гнутся во все стороны без особого труда. Все тело суккуба покрыто неким подобием мелкой хитиновой чешуи. Голова у существа по размерам схожа с человеческой, но есть некоторые различия. На ней есть от двух до четырех рогов различного размера (не выявлена зависимость размера от чего-либо) и полностью отсутствуют волосы. Рот по сравнению с человеческим большой и занимает значительную часть головы. Зубы по большей части клыки, рвущие плоть и разгрызающие кости без особого труда. Нос отсутствует. В верхней части головы присутствует два красных глаза, которые иногда (причина неизвестна) светятся в темноте.
   Отличительной чертой этого вида является их навык маскировки. Согласно легенде (и сведениям, полученным от свидетелей), существо предстает перед жертвой в облике прекрасного представителя человеческого рода (зависит от предпочтений жертвы). Как правило, жертва теряет самообладание и следует за соблазнителем в темное уединенное место где быстро становится добычей для хищника. Этот феномен маскировки уже давно привлек внимание ученых, однако никаких достоверных предположений сделать невозможно без проведения ряда экспериментов, которые невыполнимы без наличия живой особи в качестве подопытного. Доподлинно известно, что облик суккуба меняется не только для жертвы, но и для всех находящихся рядом людей. При этом вид суккуба един для всех наблюдателей, и облик соответствует вкусам выбранной жертвы, как и сообщалось ранее.
   Поймать существо довольно проблематично в виду его возможности к маскировке и осторожному нраву. При контакте с данным видом демона рекомендуется спасаться бегством, так как сила у монстра велика и он вооружен природным оружием в виде когтей и клыков. Также, в виду гнущихся в любые стороны суставов, движения монстра трудно предугадать. Не было замечено случаев, чтобы Суккуб нападал на одну и ту же жертву дважды, если в первый раз покушение не удалось. Возможно, это проявление осторожности.
   Итог: Суккубы довольно опасные существа для неподготовленного человека. Однако, при наличии оружия и достаточного самообладания эти существа не являются серьезным противником."
  
   Насколько я мог судить, это вырезка из какого-то бестиария. И довольно информативная, надо признать. Сравнив полученное описание с изображением этого суккуба, я поморщился. Чую, если вступать в бой с этой тварюгой - то лучше делать это с расстояния. В схватке на ближней дистанции у меня будет мало шансов. Хотя... Для начала нужно эту тварь выследить, так?
   -Что-то как-то желания связываться с этой тварью вообще нет. -Признался я, отложив в сторону бумаги.
   -Ну, знаешь, заказчик хорошо заплатит.
   -А кто этот заказчик?
   -Один банкир. Его сын, лет восемнадцати от роду, стал первой жертвой этого суккуба. Пускай этот малолетний ублюдок и заслужил смерть, но все же его отец не хочет, чтобы убийца ушел безнаказанным.
   -Ничего себе. -Хмыкнул я, -Нечасто от тебя можно услышать столь нелестные отзывы о ком-либо.
   -Этот идиот любил насиловать и убивать женщин из простых семей. А папаша частенько давал на лапу полиции, чтобы те закрывали глаза на этот беспредел. В общем, да, ублюдок он и есть. -Фильх коротко пожал плечами, -Мы, конечно, тоже не святые, я все понимаю... И убиваем часто, и взятки даем, но не ради развлечения ведь.
   -Да уж, работа такая. -Я усмехнулся.
   И ведь, по сути, так оно и есть. Нет, я ни в коем случае не говорю, что я хороший человек. Плохой. Определенно плохой. Но пока я, Фильх и подобные нам люди, предпочитающие делать подобные дела правильно, продолжаем "работать" - на наше место не приходят те, кто использует любые методы, чтобы добиться своего. В каком-то смысле мы убираем самых неконтролируемых на подступах к каким-либо перспективам развития. Это как если бы простуда спасала от чумы. Вроде и плохо, но все же не смертельно. В конце концов, обычных людей мы в повседневной деятельности стараемся не трогать. Вон, Фильх им даже рабочую среду организовывает... Предприниматель, черт его побери...
   -В любом случае, я не знаю, где искать эту тварь.
   -Где она обитает и я не знаю. Но охотится она в Твире. Так что начинай искать здесь. -Фильх задумчиво почесал переносицу, -Так, что еще... Судя по всему, охотится этот суккуб раз в неделю, и последняя жертва была пять дней назад, так что...
   -Самое время искать?
   -Да.
   -Ладно...
   Мы какое-то время молчали. Я внимательно рассматривал тварь, пытаясь по неточной зарисовке понять слабости этого существа, а Фильх думал о чем-то своем.
   -Мне тут пташка нащебетала, что Илми недавно вышла на службу... -Произнес Фильх как бы невзначай.
   -Да, я тоже об этом слышал... -Кивнул я.
   -Ты с ней уже "пообщался"?
   -Разговора хватило. -Я качнул головой, -Судя по всему, убивать меня она не хотела. Просто струсила в самый важный момент.
   -Решил пощадить, стало быть?
   -Свою выгоду я с нее поимею. -Хмыкнул я, аккуратно складывая листок с изображением и убирая его в карман.
   -Кто бы сомневался. Просто я рад, что ты не огрубел на севере. Говорят, холодная погода пагубно влияет на характеры...
   -Ты ж меня знаешь. Я упрям до безобразия. Даже климату сложно меня изменить... -Я еще раз улыбнулся и встал с кресла, -Пойду я, пожалуй. Зайду на следующей неделе. Если, конечно, меня не съедят до этого...
   После этого я попрощался с Фильхом и покинул его кабинет. Новое дело обещало быть куда более динамичным, чем предыдущее, так что мне уже не терпелось приступить к подготовке...
  
   Следующие два дня я методично собирал информацию. В этом мне изрядно помогла Паучиха. Уж не знаю, как она эту информацию получает, если не покидает своего... гнезда... В общем, есть у нее какие-то свои каналы, которые отличаются довольно хорошей информативностью. Причем сведения довольно достоверные. Я специально проверял. Не в обиду почившей Тумбс, но Паучих справляется ничуть не хуже с этой работой. А иногда даже и лучше. По качеству они с моей предыдущей информаторшей стояли где-то наравне, но по скорости... Такое ощущение, что Паучиха знала заранее, с какой целью я к ней направляюсь. У меня есть несколько предположений относительно ее методов, но пока рано говорить о чем-то конкретном.
   Впрочем, подобная осведомленность с ее деятельностью только прибавляют ей весомости как профессионалу. Как я выяснил, с Паучихой мало кто ведет дела. Помимо меня и Фильха во всем городе найдется еще в лучшем случае десяток людей, которые с ней контактировали. Да и остальные не так, чтобы часто к ней захаживали. Ибо расценки у нее действительно... немного завышены. Впрочем, я не разорюсь. Она мне понравилась. А раз моя интуиция благосклонно к ней настроена - почему бы и не заплатить чуть побольше. Тем более, что остальные информаторы из списка Фильха довольно сомнительны в плане продолжительного сотрудничества. В общем, альтернативы просто нет. И Паучиха, я уверен, об этом прекрасно осведомлена.
   Фактически, сбор информации довольно быстро сузил поиски. Искомым существом действительно оказался суккуб. Правда, поймать его в ближайшие дни не представлялось возможным, так как даже Паучиха не знала, где логово монстра. Да, охотится этот суккуб в Твире, но прятаться он может где угодно. Даже в канализации, где найти его без наводки практически нереально. К сожалению, суккуб нашел себе еще одну жертву. Как раз в тот момент, когда я общался с Фильхом по поводу нового заказа этот суккуб жрал очередного довольно молодого паренька. Зато мне довелось поглядеть на результат "работы" этого существа. На труп, короче говоря.
   Практически вся брюшная полость выедена, легкие тоже бесследно исчезли. Также пропали куски мяса с различных частей тела, начиная со стоп и заканчивая лицом. Такое ощущение, что суккуб пробовал маленькие кусочки с разных частей тела, а потом съел самое вкусное и ушел отдыхать. Убитый парень не был каким-то примечательным представителем мужского пола. Вполне обыкновенный молодой человек лет двадцати от роду. В меру красив, в меру нескладен, немного рыж и кучеряв... В общем, ничего необычного. Зато я примерно понял силу челюстей суккуба. Ну... Видал и посильнее.
   По сути, те оборотни, что появлялись от катализатора, гораздо опаснее этого суккуба. Их физическая сила и скорость гораздо выше, чем у этой твари. Но при этом суккуб разумен. А тот, кто умеет думать, автоматически становится опаснее аналогичного собрата без мозгов.
   Я страдальчески вздохнул. Дело предстоит быть напряжным. Но мне за него заплатят...
   -Почему Леррой вздыхает? -Спросил Мисси, внимательно вглядываясь в мое лицо.
   У крулей часто возникают проблемы с правильной интерпретацией человеческих эмоций. Поэтому они периодически спрашивают о причинах непонятного для них поведения напрямую. Поначалу это смущает, но после того, как понимаешь, что они это не нарочно - быстро привыкаешь.
   С моим самым близким крысенышем мы встретились целенаправленно. Мне нужны были довольно редкие реагенты для создания дымовых шашек, а Мисси, по долгу своей профессии, часто сталкивается с подобными веществами. Ну и повидать старого друга хотелось, чего уж там...
   -Да так... Задумался о предстоящей работе...
   -Мисси надеется, что на этот раз обойдется без массовых разрушений. -Пошевелил усами круль и, обхватив руками довольно большую для него кружку, отпил эля.
   -А, там ничего серьезного. -Я помахал рукой в воздухе, будто мух отгоняя, -Не стоит переживать, дружище. Впрочем, если я надумаю все еще раз уничтожить - обязательно сообщу.
   Сейчас мы сидели в практически легендарном кабаке "Гарцующий хряк". Его восстановили. Хозяин мало того, что не превратился в оборотня, так еще и уцелел под обстрелом военных. А потом еще пережил их беспредел, когда они ворвались в покореженный город. Что я могу сказать... Кремень, а не человек. Правда, за прошедшие пять лет он изрядно постарел... Но кто тут не состарится после таких ужасов? Очевидно, я.
   Сейчас мы сидели в самом дальнем углу и посетителей, как и работников, поблизости не было, так что мы не опасались быть услышанными.
   -Ты совсем не изменился Мисси. Ты вообще стареешь?
   -Мисси еще в самом расцвете сил! Леррой может спросить у моей самки, если не верит.
   -У тебя есть самка?! -Неподдельно удивился я, чуть не пролив эль из своей кружки.
   -Леррой очень плохого мнения о Мисси. -Констатировал круль обиженно, -У Мисси есть самка. И она уже беременна.
   Я несколько секунд молчал, переваривая информацию.
   -Мисси, мальчик мой... -Я напоказ смахнул выступившую скупую мужскую слезу, -Ты растешь быстрее, чем я предполагал...
   -Это... шутка? -Не понял крысеныш.
   -Конечно шутка, дружище. -Я по-дружески похлопал его по плечу, -Рад слышать такие новости! Сколько детишек ждете?
   -Пять! -Мисси оттопырил пять пальцев и гордо оскалился.
   -Ого! Сразу из огня да в полымя... -Немного ошарашенно приподнял брови я, -Впрочем, вы вроде растете быстрее, чем человеческие дети, так что, думаю, все будет в порядке... Но, если нужна будет помощь - обращайся.
   -Мисси запомнит. -Серьезно кивнул крысеныш.
   -А как семья твоей... самки? Они не были против союза с... таким, как ты?
   В обществе крулей белый цвет шерстки, как у Мисси, считался проклятием. Подобным особям нелегко живется. Зачастую их еще в детстве изгоняют из общины. Впрочем, Мисси спасал его талант в области химии. Тут у него равных не было даже среди своих сородичей, не говоря уже о людских ученых.
   -Нет. -Мисси помотал головой из стороны в сторону, -Мисси хорошо зарекомендовал себя благодаря деятельности Лерроя.
   -О как. -Я крякнул от удивления, -Что я опять учудил?
   -Леррой сказал Мисси спрятаться под землей. Мисси сказал спрятаться остальным. Потери общины свелись к минимуму. -Коротко рассказал крысеныш, -Мисси теперь герой.
   -Интересно, почему только у моих знакомых жизнь наладилась после того, как город сравняли с землей... -Я задумчиво почесал затылок, -Впрочем, я за тебя все равно рад.
   -Мисси благодарен.
   Мы десяток секунд молчали. Я задумчиво попивал эль, а Мисси осторожно обнюхивал принесенную рыбу. Крули, как и обычные крысы, к еде относятся с осторожностью.
   -Слушай, дружище, я насчет катализатора хотел спросить... -Протянул я, отставляя в сторону кружку.
   -Мисси знал, что Леррой спросит об этом. -Мисси кивнул, -И Мисси сохранил формулу. Так что Леррой, в случае необходимости, может использовать ее еще раз.
   -И... Ты мне ее так просто отдашь? После того, что я сделал с ней в прошлый раз? -Недоверчиво уставился на крысеныша я.
   -Мисси доверяет Леррою. -Кивнул круль, -Но на всякий случай Мисси напоминает, что он знает порядка тысячи различных ядовитых веществ, которые могут убить человека.
   -Как же все-таки хорошо, что мы с тобой друзья. -Кивнул я, отметив про себя, что знаю в лучшем случае десятка четыре ядов.
   Просидели в кабаке мы до позднего вечера. Не каждый день встречаемся. Да и обсудить детали наших новых жизней тоже было интересно. В конце концов не часто изгой превращается в народного любимца (это я про Мисси), а контрабандист - охотником на монстров...
  
   Следующие несколько дней я просто "гулял" по городу. С первого взгляда кажется, что это занятие бесполезно, но это не так. Послушать разговоры на улице, понаблюдать за людьми, повнимательнее присмотреться к каждой лавочке. Люди постоянно что-то скрывают. Это в нашей натуре. И самое интересное, что чем больше человек прячет, тем более вызывающе себя ведет. Странная закономерность. Вон, на аристократов посмотреть хотя бы. У каждого по несколько "скелетов в шкафу" минимум. И ведут себя соответственно. Семья Альтейнов в этом плане довольно честная. Они предприниматели в первую очередь, а не аристократы. Хотя, за отца Игни я не ручаюсь. Вот уж у кого есть тайны, так это у него. И то, скорее всего, государственные, а не личные. Тут другое.
   Впрочем, я мало что знаю об его настоящей деятельности. Примерное направление знаю - и все. Обычно я стараюсь не лезть в государственные службы без крайней необходимости. До тех пор, пока ты их не трогаешь - они крайне редко обращают на тебя внимание. Уж мне ли не знать. Столько всякого натворил за свою жизнь - а по мою душу еще не пришли неулыбчивые типы в сером обмундировании. Хотя, я старался не оставлять доказательств своей вины, да и свидетелей тоже... Да и вполне возможно, что это все в будущем. Но я опять отвлекся.
   Прогулки давали необходимый результат. Я еще и знакомился с людьми. Ну, знаете, заводил разговоры ни о чем, представлялся, смотрел на реакцию... Конечно, не со всеми людьми. Только с теми, с кем потенциально у меня могут быть дела. Таких сразу видно. Неожиданным фактом оказалось то, что меня и так многие уже знают. Это напрягает. Также множество людей пережило и ту бойню, которую я устроил. Как ни странно, я периодически замечал в толпе людей знакомые лица. А уж память на людей у меня хорошая. В свободное время я выяснял новые контрабандистские пути. Зачем? Ну, там, где ходят контрабандисты, всегда можно пройти более-менее безопасно. В канализации особенно предпочтительно придерживаться проложенных "опытным" путем троп. Уверен, не один десяток людей полег в местном подземелье, прежде чем наладились новые пути.
   По вечерам я продолжал работать над снаряжением. На этот раз более специализированным. Например, над противогазом. Да-да. Штука полезная. Можно, конечно, пользоваться армейским образцом, но он слишком большой и неудобный. Конечно, он защищает от большинства часто использующихся химикатов, но носить его с собой неудобно. Поэтому я мастерил свой. Благо, в технике я разбираюсь, а на основе чертежей армейских и промышленных образцов можно создать довольно интересный экземпляр. Правда, мне приходилось заниматься этим не дома, так как нужных станков там не было. А сверлить, например, металл вручную крайне трудно. Хотя нет, именно сверлить вообще невозможно. Ну а работал я там, где меня никто бы не побеспокоил...
   -Над чем работаешь? -По лестнице в подвал тихо спустилась Игни.
   Точнее, спуск сам по себе не был бесшумным. Она по привычке ходит довольно тихо, а тут еще и я сверлил металлическую заготовку. Собственно, из-за шума я и не заметил ее сразу. Старею...
   -Вот, -Я на секунду отвлекся от своего занятия и кивнул на развешанный на стене чертеж, -Придумал тут себе противогаз... Думаю, как его собрать.
   Игни поставила на один из столов в помещении поднос с закусками и графином, заполненным какой-то жидкостью, после чего взглянула на мои каракули. Уверен, для ее опытного взгляда мои чертежи как детские рисунки. А то и еще хуже...
   Находились мы в подвале дома семейства Альтейнов. Их семья не была против моего присутствия и любезно разрешила мне воспользоваться из рабочей частью подвала. Здесь частенько работала над новыми прототипами сначала мать Игни, а теперь и она сама. Так что тут было все необходимое для задуманного мной проекта. Чем я бессовестно пользовался на безвозмездной основе.
   -Интересно... -Игни задумчиво почесала переносицу, -Ты сам это придумал?
   -Ага. -Я остановил сверло и достал заготовку, -Впрочем, это пока что только мысли, изложенные на бумаге. Не факт, что все получится...
   -Ты понимаешь, что такие изобретения делаются обычно не одним человеком? -Нахмурилась Игни, доставая какой-то блокнотик из кармана и делая в нем пометки, -Чтобы сделать противогаз, нужно знать химию, физику и математику... Не говоря уж о сонме других необходимых знаний...
   -Ну, я изучил армейские образцы... -Я с недовольством покрутил в руках получившийся предмет, -И они не показались мне сложными. Плюс ко всему я запряг Мисси с разработкой фильтров, так как я могу упустить что-то в этом плане...
   -Мисси? Кто это?
   Я какое-то время непонимающе смотрел на нее. Она так же смотрела на меня. Ах, да, они же незнакомы...
   -Один друг. -Я пожал плечами, -Познакомлю тебя с ним как-нибудь. Он прекрасный химик. Один из лучших, что я знаю. Смотрю, ты принесла поесть?
   -Да, ты тут уже четыре часа безвылазно сидишь. Я подумала, что ты мог проголодаться...
   Под моим недоверчивым взором она поежилась.
   -Мама мне сказала, что ты мог проголодаться...
   Я удовлетворенно кивнул. Зная Игни - она наверняка большую часть времени увлечена своими проектами. Так что времени думать обо мне у нее просто нет.
   -Надо будет ее поблагодарить. -Произнес вслух я, осторожно нюхая содержимое кувшина.
   Не традиционный для знати чай, а компот. Что ж, я не прихотлив.
   -Каково основное предназначение твоей... маски? Прости, противогазом я это назвать не могу.
   -Ну... -Я налил себе в чашку компота и отхлебнул немного, множество закусок на подносе манили аппетитными запахами, но говорить с набитым ртом как минимум неудобно, -Если вкратце, то это - многофункциональное устройство, предназначенное для облегчения ведения боевых действий.
   -С кем ты воевать собрался?
   -Пока не знаю. -Честно ответил я, -Поэтому стараюсь как можно больше расширить функционал.
   -И каков этот "функционал" на данный момент?
   -Во-первых, защита лица и головы.
   -От чего?
   -От физических повреждений, воздействия различных ядов, кислот и прочего. -Отмахнулся я, -Там в примечаниях написано.
   -У тебя ужасный почерк. Для этого делаешь эту маску из стали?
   -Тестовый образец из стали. -Кивнул я, -А так я хотел попробовать различные металлы. Может, сплавы какие... Не определился, в общем.
   -Выбор материала зависит от того, какие повреждения он должен выдерживать предпочтительно.
   -Воздействие химии, разумеется. Это же не шлем. -Я пожал плечами, -Но, по сути, одной лишь защитой головы полезность этого устройства не исчерпывается. Смотри, вот тут, -Я ткнул пальцем в определенный участок чертежа, -Будут фильтры.
   -Какие-то маленькие... -С сомнением протянула Игни.
   -Тебя только размер беспокоит? -Приподнял брови я, -Присмотрись к чертежу повнимательнее.
   Игни послушно приблизила лицо к чертежу и еще раз детально его изучила.
   -Погоди-ка... Они что, съемные?
   -Ага. Вот устройство самих фильтров... -Я достал из ящика одного из верстаков другой чертеж и разложил его прямо на столе, -Фильтрующие вещества можно варьировать. А чтобы не носить на лице целый склад фильтрующих коробок, можно накручивать только те, которые необходимы.
   -Интересное решение... Но как узнать, какие необходимы?
   -На глазок. -Я пожал плечами, -Каждое ядовитое вещество, особенно в форме газа, ведет себя по-разному. А в боевых действиях используют не так много видов ядов. Так что можно носить с собой универсальный набор фильтров, которые помогут в большинстве случаев.
   Игни с сомнением нахмурилась, обдумывая концепцию. Проблема в том, что химическое оружие только начали использовать. Я читал про это. Довольно жестокое оружие, надо признать. Впрочем, действенное. Противогазы, по причине своего небольшого "возраста" еще далеки от совершенства. Они большие, неудобные, крайне уязвимые к повреждениям и имеют еще десяток более мелких недостатков. Не говоря уже о том, что защищают они от очень узкого спектра ядовитых веществ. Я же пытался разработать нечто более... надежное и универсальное.
   -Ладно, допустим. -Кивнула наконец Игни, -Но зачем это понадобилось именно тебе? Ты же ничего не делаешь просто так.
   -На данный момент я веду охоту на суккуба. -Вместо ответа произнес я.
   -На суккуба?
   -Да. Слышала о них?
   -Слышала, но лично не сталкивалась. Хотя мой преподаватель рассказывал о встрече с подобным монстром... -Игни прикрыла глаза, вспоминая, -Правда, кажется, его казнили года четыре назад...
   -Ну, с кем не бывает... -Вздохнул я.
   -Да почти со всеми. А зачем противогаз понадобился?
   -Ну, сначала я предположил, что суккубы используют для приворота какое-то наркотическое вещество или некое подобие феромонов... -Я развел руками, -Правда, я склоняюсь к тому, что это все же не так. Ибо тогда бы свидетели "обольщения" видели бы другой образ у суккуба а не тот же, что и жертва.
   -Логично. -Кивнула девушка, -А что тогда?
   -Я предполагаю, что это какой-то вид гипноза. -Я пожал плечами, -Не пойму, пока не увижу.
   -Я ведь правильно понимаю, что отговаривать тебя бесполезно?
   -Правильно. Ведь я уже взялся за работу. Так что доведу ее до конца. -Я хмыкнул и повернулся к чертежу, -Но вернемся к противогазу. Если честно, теперь мне хочется попробовать взять суккуба живьем.
   -Живьем?
   -Ну да. Усыпить каким-нибудь газом, связать и потом уже изучать хоть до потери сознания. -Я покивал.
   -А ты знаешь, что на этого монстра подействует?
   -Нет. Поэтому я и рискую. -Я глубоко вздохнул, -Но идея мне нравится. Для этого и делаю себе противогаз.
   -Если бы тебе просто нужен был противогаз - ты бы приобрел армейский. -Резонно заметила Игни.
   -Ну ладно-ладно! -Я поднял руки в сдающемся жесте, -Просто мне пришла хорошая мысль и я не смог отказаться от возможности ее воплощения. Как видишь, получается пока... с переменным успехом.
   Я с недовольной миной покрутил в руках заготовку под противогаз.
   -Тебе ведь не обязательно заниматься этим лично, так? У меня целый штат научного персонала, который будет рад доработать твою идею, в конце концов!
   -Ага, это в тебе уже предприниматель заговорил. -Безошибочно определил я, -Впрочем, ты права. Если хочешь, можешь заняться этим... Но мне все равно нужен противогаз.
   -Зная твои способности - с этим проблем не возникнет. -Пожала плечами Игни, делая еще одну заметку в своей записной книжке с таким радостным выражением лица, будто ей только что подарили самую красивую безделушку в мире.
   Что ж, я в любом случае планировал передать чертежи Игни. Правда, хотел для начала собрать хотя бы прототип для полевых испытаний... Но, это оказалось немного сложнее, чем представлялось изначально. Мысль, изложенная на бумаге, не всегда так просто воплощается в жизнь, как хотелось бы. Впрочем, это наверное из-за того, что я занялся непривычной деятельностью...
   -Кстати, я тут подумала над оружием, которое мы обсуждали! -Внезапно хлопнула в ладоши Игни.
   -Уже?! Ты не перенапрягаешься?
   -Я ведь только подумала... -Игни отмахнулась от моей заботы, -И еще наброски идеи сделала. Вот, смотри...
   Она быстро пролистала страницы своей книжки до нужного места. Вся концепция была грамотно уложена на одном развороте не очень большой по формату книжки. Здесь были и основные характеристики, и зарисовки, и даже некоторые расчеты. При этом все так понятно, что мне стало стыдно за свои чертежи. Действительно, я будто ребенок, только научившийся держать в руке карандаш...
   -И это действительно работает?
   -Без тебя практические испытания не провести. -Пожала плечами Игни, -Но в теории все должно работать. Хотя, как показывает практика, теоретические расчеты всегда приходится корректировать...
   -Стало быть, надо собирать прототип?
   -Да. -Игни уверенно кивнула, -Я уже раздала указания на подготовку нужных частей. Думаю, попробую собрать первый образец в ближайшие дни.
   -Игни. Ты чудо. -Абсолютно серьезно произнес я, уважительно склонив голову.
   -Я знаю. -Кивнула она, и ее взгляд снова упал на мои чертежи, -Но, если ты не против, давай обсудим еще парочку деталей, которые я не поняла...
  
   Пришлось мне, в общем, довольствоваться типовым армейским противогазом. Для справки, эта бандура весит около трех килограмм. Понимаете, какая нагрузка на шею? Да еще и эти стекла постоянно запотевают... Конечно, сквозь них все равно видно, но все будто в тумане. И голова потеет...
   Эх, ладно, надо отрешиться от этого. У меня тут засада, между прочим, некогда отвлекаться. Я тут выяснил, что у разыскиваемого мной суккуба есть определенные вкусовые пристрастия. Все ее жертвы были довольно молодыми парнями. Почему-то рыжими. При этом ростом выше ста семидесяти сантиметров и хорошей комплекции. Так что я ловил на живца. Нашел подходящего под требования монстра парня и, запросто его подкупив, заставил прогуливаться по малопосещаемому переулку в предполагаемый день охоты. А сам при этом весь переулок нафаршировал ловушками, забитыми различными газами и веществами. Ну и естественно я тоже неподалеку сидел в этом противогазе.
   Что до парня - первыми я хотел попробовать использовать газы, действующие как снотворное для людей. Отключится, конечно, но не помрет. Если они не сработают на суккубе... Попробую что посерьезнее. Конечно, этот рыжий бедолага сыграет в ящик скорее всего, но дело опасное, и я ему об этом говорил. Нет, естественно я не говорил, что буду травить его смертельными ядами. Просто сказал, что суккуб может быть весьма опасен. На всякий случай дал этому парнишке револьвер. Чтобы ему поспокойнее было...
   В общем, парень отирался в тупиковом переулке, изображая из себя подобие неподозрительного человека, а я затаился на втором этаже одного из домов, примыкавших к этому переулку. Все дома вокруг злополучного места засады усилиями Фильха удалось тихо вывести или даже переселить. Так что я не боялся задеть кого постороннего. Мне, конечно, не впервые мирное население травить, но хотелось бы избежать ненужных жертв... Конечно, я не был уверен в эффективности засады. Ведь суккуб, по сути, может выбрать любого другого подходящего по параметрам парня. Но я все же надеялся, что в Твире не так много рыжих пацанов, шарящихся по безлюдным местам.
   Времени я в засаде не терял, изучая свежие карты города, полученные на днях от Паучихи. Довольно муторное занятие, если честно. Я старался запомнить расположение домов, улиц и некоторых предприятий. Наверное, я увлекся в какой-то момент. Именно поэтому не сразу заметил появившуюся в переулке стройную женщину. Впрочем, она привлекла мое внимание почти сразу.
   Ее облик был довольно хорош. Длинные, до пояса русые волосы, красивая осанка, длинные ноги и внушительного размера попа. Да, эта деталь сильно бросалась в глаза. Я бросил взгляд на свою приманку. Парень тоже заметил появившуюся девушку и теперь сверлил ее взглядом. Конечно, в тебе проснется недоверчивость, когда весьма суровый тип с дурной репутацией тебе в подробностях расскажет, кто может прийти по твою душу. Правда, подозрительности парня хватило ненадолго. Его рука, сначала потянувшаяся за револьвером за поясом, остановилась, а потом и вовсе опустилась. Лицо моего "помощника" постепенно расползалось в глупой улыбке, а взгляд все больше и больше терял осмысленность. Похоже, действительно суккуб. Я мысленно вздохнул.
   Женщина-суккуб медленно начала приближаться к своей жертве. Я пока что выжидал. Торопливость до добра не доводит. Тем более, что суккуб уверен, что свидетелей у этой сцены нет. Иначе бы она вообще не показалась. В пользу того, что передо мной не человек, говорил звук. Звук, издаваемый этой особой при ходьбе. Судя по всему, то, что я вижу, не соответствует действительности. Звук шагов не был таким, каким должен был быть. Ну сами посудите - она в туфлях, если верить моим глазам, но, несмотря на довольно твердый шаг, я не слышу стука каблуков. Ох, где-то тут вранье... Пока суккуб приближался к своей жертве, я провел один простой эксперимент: воткнул себе в бедро длинную тонкую иглу. Куда колоть, чтобы ничего важного не повредить я знал, так что последствий можно было не опасаться.
   Насколько мне известно, резкие болевые ощущения прерывают действие гипноза. Впрочем, в случае приворота суккуба это не сработало. Я до сих пор видел все ту же более-менее симпатичную барышню. Стало быть, это не гипноз. Наверное. Но и точно не какой-то вид маскировки, так как в этом случае звук соответствовал бы изображению. Может, оптическая иллюзия? Эх... Знать бы побольше об этом виде... О! Уже самый момент для использования первой порции усыпляющих газов. Я дернул за нужную ниточку, проведенную прямо от окна и...
   В следующее мгновение улицу заволокло марево желтоватого цвета. Дым от сработавших шашек поднялся почти до крыш, откуда почти мгновенно попадали вниз птицы. Правда, этот дым заблокировал мне обзор. А из-за шипения сработавших шашек я не слышал ничего, что происходило на улице. Нужно ли смертельные использовать? Я с сомнением покосился на вторую нить, ведущую к шашкам со смертельными газами. Нет, нужно подождать. Хотя бы эффект увидеть бы...
   Ждать пришлось десять минут. Благо, противогаз исправно выполнял свою работу. К концу выше обозначенного срока видимость вокруг уже стала более-менее приемлемой. И, как оказалось, мои предосторожности оказались излишними. Суккуб вырубился. Как и приманка. Ну, слава химикам... Теперь, пора "упаковывать" свою цель...
  
   Как ни странно, все обошлось без происшествий. Суккуб не очнулся, пока я его связывал, мне никто не пытался помешать, а ловушка на удивление сработала должным образом с первого раза. Я думал, что мне придется делать как минимум несколько попыток. Но нет, удача на этот раз была на моей стороне. По сути, я ведь прекрасно понимал, что шансы поймать суккуба в такую ловушку довольно малы. Но времени на подготовку у меня было немного, информации крайне мало, а желания закончить все побыстрее - много.
   В общем, детали я опущу. Скажу лишь, что перевозил суккуба старым проверенным методом - на труповозке. Парня-приманку я доставил в госпиталь. Придумал ему целую легенду. Надеюсь, он ею воспользуется. Оговоренная сумма денег уже ждала его в обусловленном месте, так что, когда он выйдет из больницы - изрядно обогатится. При связывании суккуба я использовал как цепи, так и веревки. К сожалению, я не знаю точной силы этого существа, так что решил подстраховаться. Благо, что подготовил и то, и другое заранее. В любом случае, расслабляться не стоит. Мне неизвестно, сколько этот суккуб пробудет в отключке. Надеюсь, достаточное количество времени, чтобы я успел его довезти до своей временной "тюрьмы". Позаимствовал у Фильха ненужное ему помещение в подвале одного практически заброшенного дома. По сути, сюда он селил тех, кому уж совсем негде жить было. Ну, и давал им все необходимое для выживания. Не просто так, конечно, но это уже не мое дело, какую цену от них требуют...
   Короче говоря, местные обитатели не особо разговорчивы. Да и в подвале не появляются. А стены тут толстые, крепкие, двери почти как на подбор обшиты металлом... Прямо мечта маньяка... При перевозке суккуба не возникло особых проблем. Тело монстра уже потеряло свой человеческий облик, явив моему взгляду довольно странное на первый взгляд создание. Впрочем, особо удивляться было некогда, так что я пока что перетащил монстра в нужное помещение и приковал его там более основательно. Так, чтобы не было никаких вариантов для побега.
   И за руки, и за ноги, и за шею и даже за тело. Морду прикрыл намордник из толстой кожи, которую не каждая акула сможет перекусить сразу же. При этом я прекрасно учитывал то, что локти и колени суккуба могут гнуться в разные стороны. Пришлось, правда, попотеть, чтобы "спеленать" суккуба как следует, но я действительно старался.
   Я так и не понял, как работает маскировка у этих существ. Понимаете, когда я видел это существо там, на улице, оно было похоже на человека. Даже когда она... или оно... В общем, пока я упаковывал суккуба в труповозку маскировка еще работала. Я видел перед собой человека, но на ощупь чувствовал того еще монстра. Пару раз поцарапался о чешую даже... Не знаю, через сколько маскировка спала, но из труповозки я вытаскивал уже монстра в своем обличье. Слава всем богам, что улицы эти малонаселенные, и меня никто не видел. Надеюсь.
   Сейчас же я изучал это... существо. Видок у него странный, надо признать. Никаких половых признаков я не заметил, одежды или других способов прикрытия - тоже. Голова по форме почти как у человека. Но челюсти... Вот тут действительно работает поговорка про то, что палец в рот класть лучше не надо... Чешуя одновременно и мягкая, и твердая. Иногда режет, иногда упирается в кожу. От чего это зависит, я не понял. Пальцы на руках в среднем в полтора раза длиннее, чем у человека. Еще и с острыми когтями на каждом пальце. Мускулатура крепкая, но очень малая в объеме. Возможно, это существо не очень выносливое. Хотя я могу и ошибаться. На голове два рога. Красные, немножечко загнутые на кончиках. При этом вся поверхность рогов изрезана какими-то закорючками, символами, рисунками...
   Я задумчиво потер подбородок и повернулся к столу, где лежала записная книжка. Правда, взять ее в руки я не успел. В голове будто ветерок пронесся. Легкий, освежающий... Но несущий в себе какие-то смутные, еле уловимые шепотки... Странное ощущение. Будто меня наркотиками напичкали. Да, со мной такое бывало, так что знаю, о чем говорю. Голова одновременно прояснилась и заболела. Вроде ничего беды не предвещало... Хотя, единственное, что могло случиться... Я повернулся обратно к суккубу, держа за рукоять "Зенглера", но пока не спешил его вытаскивать. В кандалах была... Игни. Я пару раз хлопнул глазами. Вот это хороший способ сбить с толку! Правда, через пару секунд все же стало ясно, что это суккуб пытается сыграть на моих теплых чувствах к девушке.
   Отличить оригинал от подделки я бы смог и с закрытыми глазами. Просто пощупав, например... А с открытыми... Скажем так, человеческое тело при общении посылает достаточно сигналов, которые можно распознать. Суккуб же, если говорить образно, плохо отыгрывал. Глаза мутные, как у рыбы, кожа какая-то мертвецки бледная, а его неумелые подергивания лицом... Это нужно видеть. Скажем так, для меня, привыкшего подмечать детали, понять разницу между оригиналом и подделкой - как раз плюнуть. Хотя, с каждой секундой образ суккуба становился все более и более реалистичным. Привыкает к облику? Возможно...
   Интересно и то, что суккуб принял облик именно Игни. Если он подстраивает свой облик под предпочтение своих жертв, то, получается, Игни полностью соответствует моим желаниям? Хм... Ну, в принципе, это недалеко от правды. Ее внешние данные меня устраивают полностью. Конечно у нее есть пара-тройка минусов в поведении, но куда уж без них. Я и сам не подарок.
   Я молча наблюдал за суккубом. Раз уж задался целью изучить - будь добр провести наблюдения. Вскрыть всегда успею. Получать информацию можно и не только хирургическим путем. Тем более, судя по известной информации, существо это почему-то растворяется в случае смерти. Поэтому для начала нужно будет отрезать небольшие кусочки, чтобы понять, как сохранить тушку после смерти. Работы предстоит много. К сожалению, успеть сделать все, что я задумал за несколько дней не получится. Придется искать для суккуба "перекус". Да-да, знаю, питается человечиной. Но я же не буду убивать человека ради этого. Достаточно найти какого-нибудь мертвого бродягу. Они на улицах каждый день мрут пачками. Будем считать, что он послужит науке... Конечно, останки я похороню. Да и попробовать накормить суккуба каким-нибудь другим мясом тоже стоит. Ради приличия хотя бы...
   Существо нервно возилось на столе, к которому и было приковано, пытаясь хоть немного ослабить свои путы. Да, я сразу "прикрепил" монстра к столу. Это творение мебельного мастера было единственным в своем роде... прямоугольным стальным монстром с крайне крепкими и устойчивыми ножками. Я старался подобрать наиболее крепкий экземпляр, чтобы можно было не опасаться за неожиданный побег. Но на всякий случай я все равно не расслаблялся. Я с нелюдью сталкивался в своей жизни, но знаю о них крайне мало. Чаще всего все происходило довольно быстро: видишь монстра - стреляешь монстра. Если он откинул копыта (лапы, ноги или что у него там) - хорошо. Пережил - лучше бежать. Бегать я умею. Не люблю, но умею...
   Я с интересом обошел существо по кругу, оценивая картину. Одежда в обличье Игни присутствовала. Простая, но была. Самое интересное, что цепи, которыми я закрепил части тела суккуба как-бы уходили внутрь этого облика. Существо оставалось прикованным, несмотря на образовавшуюся видимость свободы. Я осторожно потрогал монстра сквозь обличие. Ну, суккубья плоть на месте. Что интересно, обличье никак не ощущалось в плане прикосновений. Я его просто не чувствовал. Это действительно интересная способность. Помнится, был у меня знакомый энриумщик, который менял цвет кожи в зависимости от окружающих объектов... Мы его звали хамелеоном. Кажется, он словил пулю в какой-то перестрелке и истек кровью...
   Способности же суккуба не основаны на энриуме. Противогаз против этого обмана не работает. Гипноз? Но почему бы просто не приказать жертве идти куда надо? Зачем соблазнять? Да и прямого зрительного контакта у нас с суккубом не было в момент, когда он поменял внешний вид. Хм... Перед этим я ощутил что-то... Некое вмешательство в мыслительный процесс. Неужели это существо может каким-то образом читать мысли? Насколько мне известно есть в мире создания, которые умеют это делать. Каждый по-своему, но все же.
   Например, оборотни улавливают отголоски эмоций и мыслей. Правда, они могут это делать, только если мысли достаточно оформлены, а эмоции - сильны. К тому же, не факт, что оборотень сможет разобраться в чужих мыслях и интерпретировать их правильно. Но подобная способность... скажем так, немного нечестная. Я, конечно, и сам в какой-то части оборотень, но не чистокровный же. И подобных способностей у меня нет. А жаль.
   Но я к чему веду: если суккуб тоже использует некий вариант чтения мыслей для распознавания желаний жертвы, то сможет ли он узнать что-нибудь еще? Например, секретные данные или какие-нибудь постыдные мыслишки... Если да - то изучать суккуба придется подольше, чем я думал. И, если это окажется правдой, нужно будет выяснить, способны ли суккубы понимать человеческую речь. Но, что по-настоящему актуально - сможет ли суккуб позвать таким образом сородича на помощь?
   Я устало вздохнул. Черт... Придется и тут ловушки ставить... Придется отложить мои эксперименты. Ладно, не буду откладывать - возьмусь за дело сразу. Сейчас поставлю те, которые можно соорудить на скорую руку, а завтра примусь за установку более надежных...
  
   Следующее утро было довольно продуктивным. Я превратил импровизированную лабораторию в минное поле. Ну, мин там всего парочку, но лишиться жизни можно легко так же, как и на настоящем заминированном поле...
   Знаете, как специалист по ловушкам я никогда не понимал самоубийц. Зачем так бездарно сводить счеты с жизнью, если в Хэнсинге (за другие города не поручусь) найдется достаточное количество людей, которые за щедрую плату используют твою жизнь по максимуму. Например, обезвредят пару капканов в чужом доме... А перед смертью хоть поживешь с шиком. И уйдешь тоже красиво, а не болтаясь в петле посреди пустой комнаты... Да и полученные деньги можно отдать, например, родным или еще кому-нибудь. Конечно, всю жизнь на полученную сумму они не проживут, но денег будет достаточно. В общем, жизнь в Хэнсинге это товар. Здесь можно как заказать кого-нибудь, так и продать собственную...
   Гнилой городишко, что уж говорить... Но ловушки лишними не будут. Надеюсь, никакой из жильцов этого дома не решит неожиданно нагрянуть в подвал. Неохота лишние трупы убирать. Можно будет, конечно, уборщиков нанять...
   Но суть не в этом. Закончив с ловушками, я направился в контору Фильха. Следовало отчитаться и получить оплату. В конце концов, мой наниматель именно он, так что и платить будет он. По дороге ничего не произошло, хотя мне в какой-то момент показалось, что за мной следят. Но нет, просто показалось. Тем более я бы не удивился, если бы за мной действительно следил какой-нибудь удалец. Мало ли тех, кому интересна моя тушка... Обиженные за разрушение пятилетней давности, спецслужбы, те наемники, дружки которых вломились в мой дом... Еще не стоит забывать про того подозрительного типа, забравшегося через дымоход. Честно говоря, его я опасался больше всего. Похоже, он профессионал в плане бесшумных проникновений. Такие люди опаснее остальных. Но еще хуже то, что Паучиха тоже не знает ничего об этом человеке. А это наталкивает на мысль, что человек этот крайне опасен в качестве потенциального врага.
   Впрочем, много ли надо, чтобы меня убить? Выстрел из толпы - и все. Достаточно одного меткого попадания в голову. По сути, я ведь тоже смертен. Спасает лишь то, что я не нарываюсь почем зря и подчищаю "хвосты" вовремя. А тут как бы фантом этого "хвоста". Вроде и есть, а вроде и нет. Это-то и нервирует.
   В кабинет Фильха меня пропустили без проблем. Видимо, охрана меня уже запомнила. Правда, на входе в его кабинет я столкнулся с одной примечательной личностью...
   -Леррой. -Кивнул мне мужчина, выходящий из кабинета.
   Он был среднего роста, но довольно внушительного телосложения. Мускулатура была видна даже под просторными одеждами. Я знаком с этим человеком с самого детства. Он ровесник Спидвика, если бы последний еще был бы жив. Наемный убийца Лихт. Один из самых опасных людей, которых я когда либо встречал. Не смотря на свой преклонный пятидесятилетний возраст он ни разу не допустил ошибок в своей работе. Об этом говорил хотя бы тот факт, что он до сих пор жив.
   Внешний вид Лихта был не совсем типичен для трущоб. Золотистые короткие волосы, подстриженные очень коротко, и такие же золотистые глаза выдавали в нем аристократическую кровь. Но сам Лихт никогда не утверждал, что является кем-то из высшего света. Да и не было никаких доказательств, что он вообще хоть раз официально был в Верхнем городе... Сами черты лица у Лихта были довольно резкими, но более-менее органичными. Не было особых недостатков или плюсов. Единственной отличительной чертой был горизонтальный шрам, пересекающий нос и рассекающий правую щеку.
   Увидев меня, Лихт на мгновение сбился с шага, но тут же восстановил самообладание. Проходя мимо, он скупо кивнул:
   -Леррой.
   -Лихт. -Так же кивнул я, и посторонился, давая ему дорогу.
   Можно сказать, что неплохо поговорили. Необязательно произносить многое, чтобы донести что-то до человека. И послание я получил. Пока рано говорить, хорошее или плохое, но все же... Проводив взглядом удаляющегося убийцу, я вошел в кабинет Фильха.
   -О, Лерри, я тебя ждал! -Поднялся из-за своего стола Фильх и, обойдя его со стороны, протянул руку для рукопожатия.
   -Все в порядке? -Спросил я, пожимая его руку и кивая на дверь.
   -О, ты про Лихта? -Тут же понял Фильх, -Встретился с ним? Да, вижу, что встретился...
   Он тяжело вздохнул.
   -Нанимал старика на одну халтурку... -Фильх пожал плечами, -Один из моих доверенных лиц... злоупотреблял доверием. В общем, скучная история. Тебе незачем заморачиваться.
   -Пожалуй. -Согласился я, -Удивлен, что Лихт еще в деле.
   -Я тоже. -Кивнул Фильх, -Его поколение, похоже, из стали сделано. Работают, пока их кто-нибудь не прикончит... Ты как, выпить хочешь?
   -Еще даже не обед. -Я выразительно кивнул на часы, стоящие в углу, -Рановато для алкоголя.
   -Пожалуй... -Еще раз кивнул Фильх и, хлопнув в ладоши, уточнил: -Итак! Какими судьбами?
   -Суккуб пойман.
   -Пойман? -Переспросил хозяин кабинета.
   -Ну да. Мне показалось, что будет интересно изучить такое существо. -Я пожал плечами.
   -Вот как. -Хмыкнул Фильх, -Ну что ж, надо было убрать суккуба - ты его убрал. Думаю, работу можно считать выполненной. Ты за оплатой пришел?
   Я молча кивнул. Фильх так же молча достал из внутреннего кармана своего костюма небольшой ключ и протянул его мне.
   -Заберешь в банке, как и договаривались. И ключ не забудь вернуть. -Произнес Фильх, кивая, -И, думаю, я расщедрюсь на небольшую премию, если ты поделишься результатами своих исследований.
   -Конечно. -Со смешком кивнул я, -Будут тебе данные...
   -А что там с теми убийствами, которые тебя вынудили полезть в канализацию?
   -Я пока не могу связать тот символ ни с чем... -Вздохнул я, -А убийства резко прекратились. Будто убийца затаился, когда узнал, что его ищут.
   -Хм... С одной стороны, раз убийств нет - можно считать проблему решенной... С другой, не факт, что убийца не вернется. -Фильх задумчиво почесал подбородок.
   -Я продолжу искать информацию по этому поводу. -Я пожал плечами, -Пока что это все, что я могу. Есть еще какое-нибудь дельце?
   -Ну... что-то вроде того. -Фильх нахмурил брови, -Поступил один заказ, но...
   -И что же заставило тебя сомневаться? -Удивленно спросил я, -Неужели моя компетенция?
   -Да нет, в тебе сомнений нет. Просто... Я так и не смог проследить заказчика.
   -О как. А Паучиха?
   -То же самое.
   Я молча покивал. Ну да, если уж Фильх не смог этого вызнать... Да и Паучиха тоже ничего не знает... Видимо, заказ поступил от очень осторожного человека. И это уже само по себе настораживает. Впрочем, стоит сначала выслушать детали.
   -Ну и, что там?
   -В общем, нужно расследовать убийство.
   -Еще одно?
   -Ну... не совсем. Не одно. Их будет целая серия.
   -Надо же, целая серия... -Я протяжно присвистнул и резко осекся, -Погоди, "будет"?
   -Именно. Никто еще не погиб, но заказ на расследование уже поступил. -Фильх протянул мне какой-то листок, -Я переписал имена всех жертв, что были в заказе. Странное дело, не находишь?
   -Это уж точно... -Я задумчиво пробежался глазами по строчкам, -Нужно только расследовать? Не выследить убийцу и покарать его, не предотвратить покушения, а именно расследовать?
   Фильх молча покивал с выражением лица, которое я бы назвал "я тоже сначала удивился". Я вернулся к чтению списка. Десять имен. Все государственные чиновники. М-да... Причем занимаются разными областями государственной деятельности. Краткую характеристику каждого Фильх уже составил и даже выложил в этом списке. Судя по всему, никакой системы в этом списке не проглядывается. По крайней мере, на первый взгляд.
   -Тут... даты стоят. -Заметил я.
   -Да, в списке четко обозначены как последовательность, так и время. И это действительно странно... -Фильх почесал затылок, -У меня даже нет предположений, зачем было так делать.
   -У меня тоже. -Кивнул я и тут же добавил: -Пока что. А что по оплате.
   -Внушительная.
   -Насколько?
   -Почти два миллиона Хэннов.
   Мои брови сами собой поползли вверх. По сути, на такие деньги можно прожить целую жизнь. И не как-то скромно, а вполне припеваючи. Понятное дело, что подобная сумма за услуги наемника немного настораживает.
   -Ничего себе. -Я удивленно хмыкнул, -Ты уверен, что это не чья-то шутка?
   -Половина этой суммы уже в моем банковском хранилище. -Мотнул головой Фильх, -И, что реально странно, сумма появилась там сама по себе и без моего ведома.
   -Значит, ее оттуда и забрать смогут так же без проблем.
   -Ну, я на этот случай перестраховался... -Фильх пожал плечами, -Хотя я все равно не могу понять, как это было проделано. В любом случае, заказ есть заказ. Возьмешься?
   Я какое-то время смотрел на список в своих руках. Странное это дело. Но интересное, тут ничего не скажешь. И, на первый взгляд, ничего особо сложного из себя не представляющее.
   -Какой результат ждет заказчик?
   -Установить личность убийцы.
   -Все?
   -Да, это все.
   -Тогда берусь. Самому уже интересно стало, что же это за убийца такой, за которого подобные награды заранее назначают... -Я сдержано кивнул, -Еще какая-нибудь информация есть?
   -Вот. -Фильх передал мне со стола тоненькую папку с парой листков внутри, -Все, что я нарыл. Леррой, ты там это... поосторожнее, ладно?
   -Конечно, Фильх... Само собой разумеется...
  
   Через полчаса я сидел в "гарцующем хряке" и спокойно попивал эль из большой дубовой кружки. Впрочем, это ленивое занятие не мешало мне изучать ту информацию, что мне дал Фильх. Он успел нарыть краткую характеристику на каждую жертву, их основной вид деятельности (законный и не очень) и даже сделал парочку предположений по поводу их взаимосвязи. Впрочем, они были настолько притянуты за уши, что рассматривать их всерьез не стоило. Конечно, я взял эту информацию на заметку, но не более.
   -Я присяду? -Прозвучал знакомый голос откуда-то сбоку.
   -Будто если я откажу, ты уйдешь... -Вздохнул я, закрывая папку и поднимая взгляд на говорившего.
   Им оказался старина Лихт. Он держал в руке точную копию моей кружки, в которой что-то плескалось так же, как и в моей. Не удивлюсь, если он тоже эль заказал. Тут подают хорошую выпивку.
   -Так это "да"?
   -Садись. -Я кивнул на место напротив, -Как здоровье?
   -Не жалуюсь.
   -А пора бы начинать. В твоем-то возрасте...
   -Я еще не настолько старый.
   -Ну-ну. -Я хмыкнул и отхлебнул немного эля, -Итак, ты чего-то хотел, раз пригласил меня сюда?
   Мы с Лихтом давно знакомы. И "гарцующий хряк" служил у нас точкой встречи по умолчанию. Мы в хороших отношениях. Насколько это вообще возможно между двумя наемниками. Повезло, что не пришлось столкнуться друг с другом. Иначе кто-нибудь из нас точно бы откинул копыта. И не факт, что не я. Мы несколько раз работали вместе, причем в довольно напряженной обстановке. Когда нельзя было показывать наше знакомство. И тем более сотрудничество. Приходилось общаться специальными жестами. Те дела давно завершены, а привычка осталась.
   -Слыхал я, что ты на Фильха теперь работаешь...
   -Не совсем. Он посредник. -Я пожал плечами.
   В принципе, это не секрет. Думаю, в этих трущобах почти все работают на Фильха. Трудно игнорировать одного из самых влиятельных людей в этих краях...
   -И чем же... занимаешься?
   -Не скажу. -Я мотнул головой, -Зачем интересуешься?
   -Работу ищу. Подумал, может тебе помощь нужна.
   -Это не твой профиль. -Я снова покачал головой.
   -Ну... Это хорошо. Я как раз хотел его сменить. -Слегка усмехнулся Лихт.
   Я какое-то время смотрел ему прямо в глаза. Но, не увидев в них ничего особо интересного, я устало вздохнул:
   -Допустим, это действительно так. Но зачем тебе менять профессию под старость?
   -Именно потому, что я старею, Лерри... Именно поэтому. -Лихт какое-то время молчал, постукивая пальцами по кружке в руках, -К сожалению, молодость не так долговечна, как хотелось бы. В последнее время я часто ловлю себя на мысли, что начинаю сдавать позиции. Новые специалисты в моей области более...
   Он резко замолчал, прикрыв глаза. Через пару секунд из его глотки вырвался тяжелый вздох и он, собравшись с мыслями, продолжил:
   -Они более дерзкие, решительные, быстрее соображают и лучше приспосабливаются. Ты еще молод, Лерри... Однажды и ты поймешь, что тебе пора дать дорогу молодым...
   В этот момент я, наконец, осознал, насколько он постарел. Только сейчас в голове смог уместиться образ старика, прожившего сложную жизнь. Трудно было сопоставить то первое и самое яркое воспоминание о нем в молодости и нынешним, уже уставшим от жизни... Мы молчали почти две минуты. Я думал, а Лихт попивал эль из кружки, украдкой осматривая помещение. Профессиональная привычка, от которой так просто не избавиться.
   -Скажи честно: тебя ведь пытались убить в последнее время? -Спросил я, отставляя кружку в сторону.
   Лихт какое-то время смотрел мне в глаза. Недолго, всего несколько секунд, но мне хватило.
   -Четыре раза за последний месяц. -Коротко ответил престарелый убийца.
   Слишком часто, даже для его профессии. Опытный наемник в расцвете сил редко становится жертвой покушений так часто. Просто его профессионализм и сила, помноженные на репутацию, делают свое дело. Большинство других наемников слишком дорожат своей шкурой, чтобы рисковать ей и нападать на сильного противника. И, видимо, чем старее становится наемный убийца, тем чаще его будут пытаться устранить конкуренты. Или даже заказчики...
   -Слушай, Лихт... Тебе не кажется, что стоило бы заняться чем-нибудь другим? Не знаю даже... цветочки выращивать или что-нибудь в этом роде... -Я покрутил кистью в воздухе, -Ты уважаемая личность в наших кругах, сам ведь знаешь. Если уйдешь на пенсию - от тебя отстанут. И это ты тоже знаешь. И денег у тебя на безбедное существование хватит. Это уже я знаю... Зачем тебе я и мои проблемы?
   -Как и говорил Спидвик, ты "копаешь" глубже, чем хотелось бы... -Выдал еще один тяжелый вздох Лихт, -"Зачем", спрашиваешь?.. Знаешь, я ведь всю жизнь занимался убийствами, похищением людей, пытками и прочими "прелестями" моей профессии. Я не гордился своей работой, нет. Я ее просто делал... И вот сейчас, под конец своей жизни, оглядываясь назад, у меня не получается вспомнить ни единого действительно хорошего поступка...
   -Так. А причем тут моя нынешняя работа?
   -Я старый, но не глупый, Лерри. -Хмыкнул Лихт, -Я вижу затею Фильха насквозь. Он хочет создать подобие Ордена. И этот шаг логичен, ведь те твари, которых сдерживал этот самый Орден, теперь гуляют где попало... И ты, насколько мне подсказывает интуиция, тоже это прекрасно понимаешь.
   -О! -Я вскинул указательный палец, -Кажись я понял, к чему ты клонишь! Все эти достойные занятия и прочее... Ты думаешь, что я хочу создать организацию поборников справедливости и борьбы со вселенским злом, верно?
   -Лерри, говорил же уже, что я старый, а не глупый. Нет, ты объявляешь охоту. Охоту на монстров. Я ведь прав?
   Я смерил его долгим взглядом. Нельзя сказать, что он неверно толкует мою нынешнюю деятельность. Моя задача, по-моему, состоит как раз в уничтожении опасных для всех элементов. Нет, не так. Опасный для всех элемент - это как раз я. Неконтролируемые элементы - моя цель. Так вернее. Это как в механизме - неработающие или просто бесполезные части просто удаляются и заменяются новыми. Вот только чтобы этих неработающих частей не было, нужно периодически проводить "техническое обслуживание" всего механизма. Запугивать, если говорить простым языком. Если большинство людей или монстров будут знать, что за ними однажды придут если будут слишком выделяться... Скажем так, это упростит мне работу. Конечно, далеко не все твари разумны. И не все разумные адекватны с точки зрения человека. Но, например, те же вампиры и оборотни вполне могут немного присмиреть, если за горизонтом будет маячить отнюдь не иллюзорное наказание.
   И для подобного запугивания личность Лихта подходит как нельзя лучше. Он в этом городе тоже своеобразная легенда. По крайней мере, знают о нем все, хоть и ничего конкретного. В принципе, та же ситуация и со мной. Мое имя знают почти все, а вот о том, чем я занимаюсь - крайне узкий круг людей. Впрочем, мне особой популярности и не нужно... Но, вернемся к разговору.
   -Не только на монстров. -Ответил я наконец.
   -Не удивительно. -Хмыкнул Лихт, -Однако, не думаю, что тебе будут поручать что-то действительно серьезное.
   Я тоже над этим думал. Думаю, периодически мне придется выслеживать и убирать людей. Не думаю, что это будут какие-то важные шишки. Скорее уж какие-нибудь маньяки или прочие неугодные народу люди. Потому что различных психов на улицах этого города хватает.
   -То есть, по-твоему, "это" является достойным делом?
   -Да. Тем более, здесь могут понадобиться мои навыки. Уж что-что, а выслеживать и убивать я умею. Да и, насколько мне известно, напарника у тебя нет.
   Я какое-то время молчал. Думал. Было что оценить и взвесить.
   -Знаешь дом, в котором Фильх селит бездомных?
   -Которое на юге Твира, рядом с теми складами?
   -Да. Завтра, в три часа дня, жду тебя в подвале. Да и... -Я поднялся на ноги и, сделав шаг в сторону выхода, обернулся, -Смотри там под ноги...
  
   Железная дверь с тихим, но явно различимым скрипом отворилась и в комнату уверенно, но все же осторожно шагнул Лихт. Увидев меня, он кивнул, закрыл дверь за собой и демонстративно постучал костяшками пальцев по лбу.
   -Ты зачем подвал в минное поле превратил? -Спросил он, обходя стол с суккубом по широкой дуге.
   Хоть сам суккуб и был жестоко зафиксирован на своем месте, да еще и я накрыл его тканью, но убийца все равно чувствовал, что лучше близко не подходить. Инстинкты они такие, стоит их раз натренировать - и уже до конца жизни будешь реагировать на каждый подозрительный шорох... А тут еще и обстановка напряженная, ведь только что миновал целую череду ловушек...
   -Там хоть целые остались? -Спросил я вместо ответа.
   По опыту знаю, что большинство ловушек можно обезвредить, просто сломав запускающий механизм. Главное, знать, как именно это нужно сделать. В подготовке Лихта я не сомневаюсь, так что вполне обоснованно переживаю за творения рук своих...
   -Я почти ничего не трогал. -Отмахнулся наемный убийца.
   -Это плохо. Надо будет переделать... -Вздохнул я.
   Действительно, когда мои ловушки не доставляют неудобств стороннему человеку... И да, я проверял свое "минное поле" на Лихте.
   -Ну, не предупреди ты меня заранее - я бы помер еще на входе. -Хмыкнул Лихт, -Видимо, и вправду старею.
   -Вот как. Впрочем, не важно. Смотри. -Я сдернул покрывало с суккуба.
   Лихт несколько секунд смотрел на монстра без каких-либо эмоций на лице. Я только уловил, как немного дернулась его рука. Видимо, первым порывом было сделать упреждающий выстрел... Ну, при суккуб действительно выглядел немного... пугающе. Для неподготовленного человека.
   -Это еще что за... -Лихт неопределенно показал рукой в сторону чудовища, -Что за фигня такая?
   -Последний объект моей охоты. -Ответил я, пожав плечами, -Это суккуб. Знакомься.
   -Сук... суу-кк... -Прохрипел монстр на столе.
   Да, эта тварь начала пытаться издавать звуки, похожие на человеческую речь. Не знаю пока, он просто пробует повторять за мной, или все же учится чему-то. Слишком мало экспериментов.
   -Подожди, суккуб? -Уточнил Лихт с недоверчивым выражением на лице.
   -Ты что нелюдей никогда не встречал?
   -Сталкивался пару раз с вампирами. Ну, и с оборотнями, понятное дело... -Лихт пожал плечами, -Да и крули еще... Но суккуб... Это же сказки.
   -Как видишь... -Я кивнул на чудище, -Не совсем.
   -Ого... И много таких монстров в городе?
   -Таких - не много. -Хмыкнул я, -Но вот всякой монстрятины по городу ходит много, уж поверь. Тех же вампиров и оборотней в городе, по подсчетам полиции за предыдущий год, как минимум десятки тысяч. И не все из них хотят сосуществовать с людьми.
   -Раньше их вроде меньше было...
   -Нет, было их столько же. Просто были люди, которые работали специально в этой сфере.
   -Орден, да... -Кивнул Лихт, -Похоже, я недооценил масштаб предстоящей работы.
   -Я тоже пока не до конца понимаю, что конкретно нужно делать. -Пожал плечами я, -Не поможешь?
   Я протянул ему внушительного вида щипцы. Лихт осторожно взял их и, посмотрев на них пару секунд, перевел взгляд обратно на меня.
   -Что нужно?
   -Выдерни пару-тройку чешуек. -Произнес я, -А я пока мясо ему порежу.
   -Мясо?
   -Не переживай, это свинина. -Я достал из большого ящика внушительный шмат мяса с салом и, разложив его на столе, начал рубить большим ножом на части, -Опыты показали, что суккуб реагирует только на запах человечины. Но, если пихать ему другое мясо прямо в рот - будет жевать и его. При этом никаких последствий для здоровья, судя по всему, это не вызывает...
   -Погоди... ты кормил его человечиной? -Лихт выдернул первую чешуйку из груди суккуба и дернулся от резкого воя монстра.
   -Ага. Одна из банд с радостью продала мне жмурика. -Я пожал плечами, -Ему-то все равно, а я полезные сведения получил.
   -Ну да, ну да... -Покивал Лихт и, поморщившись, дернул вторую чешуйку, -А как ты поймал этого монстра?
   -Газ.
   -Необычно.
   -Боялся, что дротики с транквилизатором не пробьют чешую. -Кивнул я, закидывая в широко раскрывающуюся пасть суккуба куски мяса.
   Приходилось трамбовать мясо во рту суккуба, так как этому монстру, судя по всему, подобная пища была не по вкусу. Он свинину выплевывал, вяло жевал и крайне неохотно проглатывал. Работал я, понятное дело, не руками, а довольно длинными и кухонными щипцами. Такими обычно куски мяса на сковороде переворачивают.
   Боль суккубы чувствуют. Это точно. Я успел уже провести парочку тестов. Кричат эти монстры громко и проникновенно. Не думаю, что люди способны издавать подобные звуки. Но раны у суккубов зарастают быстро. Не моментально, но быстро. Как ни странно, происходит это практически сразу после приема пищи. Видимо, у них очень быстрый метаболизм. Или как там это называется. Регенерация, в общем, выдающаяся, но требующая большого количества энергии. На смену облика, похоже, суккубу тоже требуется эта самая энергия. Потому что с того памятного "знакомства" суккуб крайне неохотно делал попытки поменять облик. Возможно это было связано с увечьями, что я оставлял этому монстру. А может, он просто понял, что со мной это не работает.
   В общем и целом, пока что суккуб соответствует моим ожиданиям. Единственное, что меня слегка напрягало: очевидная обучаемость этих существ. С каждым разом, принимая облик Игни, этот монстр выглядел все лучше и лучше. В смысле, приобретал все более человеческий вид. И эта пелена из глаз пропала, и белизна кожи, и выражение лица стало более выразительным... Насколько я понимаю, суккубы не принимают один и тот же облик дважды в "дикой природе". Так как в случае неудачного нападения они просто ищут другую жертву. А у нее (жертвы) другие пристрастия...
   Так же меня не порадовал тот факт, что, возможно я оказался прав в том, что суккубы читают мысли. Каждый раз при заходе в это помещение я чувствовал, как что-то встраивается в мыслительный процесс. Будто в поток мыслей подливают что-то еще. Что-то такое, что как бы держится особняком, но все же внутри. Странное ощущение. Впрочем, если не обращать на него внимания - можно и не ощутить ничего подобного. Я и заметил-то только потому, что уже ощущал подобное, пока пребывал в племени ящеров. Правда, они делали подобное более явно. Не пытались скрыть свои намерения.
   Но мне все еще трудно определить степень разумности суккубов. Возможно, они вообще неразумны в нашем понимании... Слишком трудное это занятие...
   -А зачем тебе чешуя? -Спросил Лихт, сбрасывая ее в указанную мной склянку, -Зачем тебе вообще это существо живьем?
   -Во-первых, он представляет научную ценность. И еще его можно сбагрить ученым за внушительную сумму. -Я затолкал последний кусок мяса в пасть суккуба и, проследив чтобы тот еду прожевал, положил щипцы на место, а остатки мяса сбросил в ящик, -Да и, как по мне, стоит собрать информацию о возможном враге, пока есть возможность. Например, смотри.
   Я достал из нагрудного кармана записную книжку и, открыв на нужной странице, показал Лихту. Тот какое-то время изучал написанное.
   -Значит, почти неуязвимы к кислотам... -Протянул он задумчиво, -Обычное стрелковое оружие малоэффективно... Высокая регенерация... А вот про мышцы не очень понятно.
   -У них очень плотное мышечное волокно. Силы хоть отбавляй. А скелет, хоть и крепкий, но все же легкий. -Пояснил я.
   -Как ты это выяснил?
   -Отрезал палец. -Я пожал плечами, -А дальше дело техники.
   Лихт протянул мне мою записную книжку обратно и еще раз покосился на суккуба.
   -То есть, этим ты и занимаешься, да? Режешь монстров?
   -Не совсем. Я этим временно занимаюсь, пока специалист, которого я позвал, не прибыл.
   -Специалист?
   -Позже, ладно? А вообще, есть одно дельце, которым нам стоит заняться...
  
   Уже через пару часов мы спокойно сидели на лавочке в очередном безымянном парке. Почему-то их стало слишком много по всему городу. В Южном городе было как минимум десять штук. Смысла в их существовании я до сих пор не улавливал. Никакой полезности...
   -И... чего мы тут ждем?
   -Начала. -Я пожал плечами.
   -Начала?
   -Именно. -Я кивнул, -А еще я подумал, что было бы неплохо немного поговорить.
   -О чем же?
   Я какое-то время думал, с чего же начать разговор. Впрочем, я же не с кисейной барышней разговариваю...
   -Ну и как тебе... перспективы от новой работы?
   -Это... определенно что-то необычное для меня. -Лихт хмыкнул, -Но я все более убеждаюсь в том, что скучать не придется.
   -Значит, твои намерения не поменялись?
   -Нет. Более того, я все больше убеждаюсь, что эта работенка по мне.
   -Неужели?
   -Ну да. Узнаю что-то новое, тем временем применяя старые навыки. Удобно и занимательно. Самое то, чтобы встретить старость. -С улыбкой проговорил Лихт.
   Я несколько секунд молча смотрел на него.
   -Странный ты.
   -Взаимно. -Кивнул старик и вздохнул, -Так чего мы тут ждем?
   -Убийства. -Я пожал плечами.
   -В смысле? Нам кого-то убить надо?
   -Нам? Нет. Вон, видишь вон того чинушу?
   -Которого из них?
   В парке в это время и вправду было много чиновников из местного отдела. Многие из них выходили сюда на ранний ужин перекусить. Закупались неподалеку и приходили сюда поесть на свежем воздухе. Насколько мне известно, тут как минимум несколько городских служб неподалеку находится, откуда государственные чиновники прутся есть либо в ближайшие рестораны, либо в этот парк.
   -Вон тот, пузатый, с бакенбардами.
   -В сером полосатом костюме?
   -Да.
   -И что с ним?
   -Его должны убить через... -Я сверился с карманными часами, -...три минуты.
   -А кто?
   -Это нам и предстоит выяснить.
   -Что-то я запутался. Объясни с самого начала.
   -Давай попозже, ладно. Не хочу ничего пропустить.
   -Да что именно ты не хочешь... -Начал закипать Лихт, как вдруг голова у нужного чиновника просто взорвалась с громким хлопком.
   Я не слышал звука выстрела, но само попадание в голову зафиксировал в своей памяти. Вы бы видели, какая паника поднялась у обычных прохожих... Люди вообще склонны паниковать по всяким пустякам. Впрочем, насчет самого выстрела я не уверен. Точнее, не знаю точно, был ли этот самый выстрел.
   -Пойдем, глянем, что там да как. -Я с кряхтением поднялся со своего места и пошел к месту смерти чиновника.
   -А это вообще что было? -Спросил Лихт, с опаской выглядывая из-за лавочки.
   Он нырнул в это укрытие сразу же после этого "инцидента". Рефлексы у него что надо. Если бы я не ожидал чего-то подобного - тоже бы спрятался. Самое большое мое переживание было в том, что убийца не станет мелочиться и заложит в округе немало взрывчатки, чтобы убить цель наверняка... Но, видимо, обошлось. Вообще, было бы неплохо поболтать с жертвой перед его смертью, однако мне хотелось посмотреть на "подчерк" убийцы. А мое более навязчивое появление могло заставить убийцу нервничать.
   -Очевидно, убийство. -Пожал я плечами, -Не переживай, в нас никто стрелять не будет. Пойдем-пойдем...
   Лихт все-таки неохотно выбрался из своего убежища и пошел вслед за мной. Никаких особых признаков беспокойства он не проявлял, но по сторонам осматривался более напряженно, чем до этого. Впрочем, в выдержке уже бывшему наемному убийце не откажешь. Думаю, он даже держит себя в руках лучше, чем я.
   Место убийства выглядело колоритно. Голова бедняги не взорвалась, как мне показалось изначально. Ее разорвало лишь частично. Вся правая часть головы, начиная от уха и до макушки просто разлетелась кровавыми ошметками по округе. Я задумчиво присел рядом с трупом и аккуратно повернул его голову, чтобы разглядеть рану под другим углом. Калибр был большой. Более того, снаряд (не уверен, что это была пуля) явно был с разрывным эффектом. В той кровавой каше, что осталась плескаться в разбитой черепушке бедолаги-чиновника что-то слабо блеснуло. Я аккуратно схватил эту блестяшку пальцами и, вытянув из головы, присвистнул.
   -Да, штука внушительная... -Лихт взял из моих рук этот осколок снаряда и, замотав его в тряпочку, убрал в карман, -Калибр явно не на человека рассчитан.
   -Думаю, вообще не на живое существо. -Кивнул я, быстро осматривая карманы жертвы.
   Короткий поиск ничего особого не дал. Немного наличных, пара-тройка рекламных листовок разных борделей и платок в нагрудном кармане. Ничего интересного. Я припомнил, как стоял этот бедолага перед смертью и, поднявшись на ноги, попытался сообразить, откуда был произведен выстрел.
   -Поищи вон там, в траве. -Я рукой показал примерное направление поиска, -Там должны быть другие осколки.
   -Эх... Заставляешь старика по земле ползать... -Притворно закряхтел Лихт, очень живо берясь за дело.
   Я с легкой завистью посмотрел на его широкую спину. И не скажешь, что в два раза старше меня... Пока Лихт искал другие осколки боеприпасов, я быстро зарисовывал примерный вид города с точки смерти первой жертвы этого убийцы. Точнее, рисовал я довольно точно в плане пропорций, но не очень хорошо в плане деталей. Мне это изображение понадобится в будущем.
   -Как думаешь, откуда был произведен выстрел? -Спросил Лихт, выуживая из травы второй осколок, -Ставлю сотню хэннов, что из того шестиэтажного здания.
   Названное им здание действительно было на линии выстрела. Вполне возможно, что и оттуда. Впрочем, мне тоже нужно сделать ставку, да?
   -Ставлю тысячу, что стреляли с вон той пожарной башни. -Я показал на нужный элемент архитектуры карандашом.
   Подобные постройки нужны в первую очередь для того, чтобы следить за пожарами в городе. На каждой такой есть как минимум один дозорный, который наблюдает, за вверенным ему участком города. И, если где-то есть обильное задымление - передает сигнал в часть с пожарными повозками и прочим оборудованием. В общем говоря, подобные башни можно увидеть почти в любой точке города. Они гораздо выше почти всех зданий в городе, так что и обзор с них тоже прекрасный. Идеальная позиция для стрельбы, как и в нашем случае. Если бы не одно "но"...
   -До нее полтора километра расстояние! -Крякнул Лихт удивленно, -Какая винтовка на такую дальность сможет так убойно выстрелить?
   -Вот и нужно сходить и узнать. -Я оценивающе прищурился, глядя на эту башню, -Думаю, с "жала" я бы попал...
   "Жало" - это довольно мощная винтовка, которая разрабатывалась специально для стрельбы на дальние дистанции. Она использует больший калибр, чем у большинства других винтовок. И, хоть пули сами по себе тяжелее - летят они дальше. Проблема этой винтовки в том, что весит она около пятнадцати килограмм. Попробуйте как-нибудь ради эксперимента поднять какую-нибудь схожую по весу бандуру. В общем, стреляют из этой винтовки исключительно при помощи сошек и из укрепленной позиции. И то при этом отдача оставляет большие синяки на плече...
   -Ты серьезно?
   -Ну да. С расстояния в тысяча триста метров попадал, по крайней мере. -Я сдержано кивнул, -Но тогда я не был на возвышении, да и точно знал, где находится мишень... Но думаю, что это в принципе возможно, если предварительно потренироваться.
   -Ого... Ладно, я тогда соберу остальные осколки, а ты иди к башне. Догоню, как закончу. -Лихт махнул рукой и вернулся к своему занятию.
   На том и порешили. Я быстрым шагом направился к предполагаемой позиции стрелка, а Лихт остался на месте убийства. Думаю, вскоре уже прибудут стражи правопорядка, но мой новый напарник, думаю, знает, как с ними по-быстрому разобраться. И, очень надеюсь, что не смертельными способами. С полицейскими всегда можно договориться, если ты перед этим не прикончил их товарища по цеху. А проблемы с полицией как сейчас, так и в будущем, чреваты неприятными последствиями. Лучше уж давать им денег столько, сколько требуется за пять минут частичной слепоты. Под "частичной" я имею в виду, что не видеть будут только нас.
  
   Уже через полчаса я был на месте. Пришлось проявить все свои навыки красноречия, чтобы меня пропустили на эту башню. Наверное, многие сейчас думают, что я действую неосторожно. Во-первых, подбираюсь так близко к месту происшествия. Во-вторых, иду прямо к предполагаемому стрелковому гнезду, хотя убийца еще может быть тут. В-третьих, не особо стараюсь скрывать свой интерес этим делом.
   Ну, я не очень боюсь этого неведомого убийцы. На это две причины. Первая заключается в том, что моего имени в том списке не было. Стало быть, меня убивать не собираются. Вторая немного сложнее. Меня не просили что-либо делать после того, как я расследую это дело. Мне нужно установить только личность убийцы. Ну и еще, желательно, указать на его мотивы. Фактически, даже если я столкнусь с убийцей лицом к лицу - стрелять первым не буду. Незачем. Думаю, после того, как список, данный мне Фильхом, подойдет к концу, со мной свяжется наниматель. И вот перед ним я отчитаюсь. И моя интуиция мне подсказывает, что заказчик и убийца могут быть связаны между собой.
   Да, есть такое странное предположение. На подобную мысль наталкивает сама необычность сделанного заказа. Ни остановить убийцу, ни убить, а только расследовать дело. Сдается мне, что это своего рода проверка моих способностей. Вот только кому и зачем понадобилось подобная проверка... Сложное это дело - строить предположения, основываясь на малом количестве фактов.
   Но вернемся к делу. Сейчас я уже поднялся на чердак башни. Насколько я мог судить снизу, в этой башне было всего пять окон, выходящих на нужную сторону. Три из них вряд ли бы подошли, так как некоторые здания могли перекрывать обзор до нужной точки. Два оставшихся находились на верхних этажах. Первое из них было окном смотровой комнаты. Тут постоянно дежурил человек, наблюдающий за городом с высоты. Второе оказалось на чердаке. По пути наверх я успел пообщаться с несколькими людьми. Один из служащих башни действительно слышал какой-то гулкий звук сверху, но не обратил на него внимания. По его словам, на крыше постоянно отстают куски кровли, которые под порывами ветра гулко бьются об поверхность крыши.
   Собственно говоря, долго искать не пришлось. Нужное окно на чердаке было практически единственным источником света здесь. Я быстро обшарил пространство вокруг в поисках каких-либо улик. Вообще, будь я на месте убийцы - успел бы прибраться до прихода... меня. В общем, как и ожидалось, ничего найдено не было. Почти. На подоконнике я заметил небольшие царапинки в двух местах. Будто что-то скользнуло по деревянной поверхности... Я осторожно провел пальцем по этим отметинам. Сзади скрипнула доска на лестнице.
   -Ты там закончил? -Спросил я, не оборачиваясь.
   -Ага. -Произнес Лихт, делая последние шаги по лестнице и оказываясь на чердаке, -Не успел, правда, до прихода полиции...
   -Надеюсь, ты их не поубивал?
   -За кого ты меня держишь?
   -За убийцу.
   -Живые они... -Лихт немного поморщился, оглядываясь вокруг, -Что-то тут грязновато... Нашел что-нибудь?
   -Ну, как сказать... -Я сделал призывной жест рукой, -Вот, посмотри.
   Лихт приблизился и, наклонившись над подоконником, какое-то время изучал его.
   -Царапины. -Констатировал он.
   -Верно подмечено.
   -Но их могла оставить и оконная рама.
   Я молча открыл щеколду на окне и потянул за ручку на раме внутрь. Окно без каких-либо препятствий открылось, даже не зацепив поверхность подоконника. На чердак ворвался сильный ветер, тут же поднявший в воздух тучу пыли.
   -Ладно, признаю, что был неправ. -Кивнул Лихт, -Значит, стреляли все-таки отсюда?
   -Ну... Других доказательств нет, но эти следы сильно похожи на следы от сошек. -Ответил я, закрывая окно обратно, -Если выстрел был произведен с винтовки наподобие "Жала", то при отдаче вполне могли остаться царапины.
   -Ну да, могли. Еще какие-нибудь следы есть?
   -Нет, больше ничего. За исключением того, что на подоконнике слишком мало пыли, в отличие от остального чердака. -Я со вздохом пожал плечами, -У меня к тебе просьба есть.
   -Какая?
   -Разведай в ближайшие дни те дома, что могли стать позицией нашего снайпера. Нужно быть точно уверенным в том, где располагался стрелок.
   -Ладно. -Лихт пожал плечами, -А ты чем займешься?
   -Продолжу "развлекаться" с суккубом. И параллельно с этим попытаюсь понять, что же это за снаряд и какое оружие использовалось.
   -Ясно. Скучная работа по сбору информации... -Лихт кивнул, передавая мне замотанные в ткань осколки пули, -Давай поскорее уйдем с этого чердака. А то с меня и так песок сыпется - не хочу, чтобы еще и пыль к нему прибавилась...
  
   Следующие три дня выдались одновременно и насыщенными, и скучными. С одной стороны, я практически не сидел на месте (образно выражаясь) и был постоянно занят чем-то, но с другой - абсолютно не знал, что сейчас важнее.
   На горизонте маячило сразу несколько проблем. Во-первых, те наемники, что пришли по мою душу. Думаете, я забыл про них? Как бы не так. Пока не получается их найти, но как только я их найду - они лишатся своих жизней насильственным путем. Вторая проблема заключается в том неизвестном, кто пробрался в мой дом и обещал наблюдать за мной. Стоит поостеречься, чисто в целях профилактики. Далее в списке встает то дело со странным символом. Я пока что не очень активно что-то искал по этому поводу. Практика подсказывает, что когда заходишь в тупик - лучше подождать немного (если есть время), и нужная мысль обязательно придет. Ну, и последним, но не самым маловажным вопросом является это нынешнее дело о загадочном убийце.
   Плюс ко всему этому еще и суккуб. Конечно, с ним срочности никакой, но все же не стоит надолго оставлять его одного. Приходится уделять ему немного времени каждый день. Мое исследование этого вида медленно, но верно продвигается в нужном направлении. Лихт, кстати, не изъявил энтузиазма в этом плане. Как он мне сказал: "Легче эту тварь прикончить". И я с ним согласен. Вот только простые решения не всегда самые хорошие.
   Ну, и про тренировки и создание нового снаряжения забывать не стоит. Да-да, тренировки. Я учился использовать эту внутреннюю энергию. Сейчас уже получалось без особого труда выпустить несколько пуль на очень высокой скорости. Конечно, учитывая, что я практиковался с ружьем старого образца, где у пули нет гильзы. Так что и сам расход энергии меньше, чем при стрельбе с "довеском". Судя по всему, у меня есть некий запас этой энергии, содержащийся где-то в организме. При этом, насколько я понимаю, это что-то наподобие мышцы. Чем больше ее нагружать, тем сильнее она будет становиться. А если перегрузишь - почувствуешь себя плохо.
   Насчет снаряжения все просто. Сейчас я прорабатывал концепцию защитного жилета. Да, армейские ученые уже не раз пытались продвинуть такие концепции в массовое производство. Но их опытные образцы были излишне тяжелыми, либо слишком хлипкими. В общем, прийти к какому-то среднему варианту пока не получалось. Приходилось неизменно увеличивать массу ради прочности. Мне же кажется, что стоит просто поработать с материалами. Один мой знакомый металлург как-то высказался при мне, что можно получить более крепкий материал, чем сталь, если правильно обрабатывать алюминиевую руду. И, при этом более легкий. Понятное дело, что ему тогда никто не поверил, но... Я запомнил его слова.
   По сути, сейчас в армии используется по большей части сталь. В редких случаях для сборки определенных механизмов нужны и другие материалы. Медь, например. А вот алюминий почему-то все пропускают мимо своего внимания. Видимо, из-за того, что традиционный способ получения (как со сталью) не работает. Металлург тот предлагал растворять оксид алюминия в расплаве криолита... В общем, сложный процесс он тогда описывал. Запомнить я запомнил, а вот понять не смог. У меня даже записи его слов сохранились. Вообще, я изначально хотел найти этого мужика и предложить ему сотрудничество, но... Он помер. Заразился чумой и помер как раз к началу той кровавой бойни, что я устроил в городе. Что уж поделаешь.
   Именно поэтому я попросил Игни познакомить меня с каким-нибудь специалистом по металлам, который не боится экспериментировать. Она меня и свела с таким человеком. Им оказался довольно благовидный старичок, очень ветхий на вид, но с ярким и живым взглядом. У него еще не угас в глазах тот огонек, который есть у каждого изобретателя.
   И он действительно не боится экспериментировать. Внимательно выслушав меня, прочитав заметки по этому поводу, он какое-то время думал. Очень приличное время, надо сказать. После чего он выдал:
   -Ну, если моя лаборатория не взорвется - то получится что-то действительно интересное!
   После чего он принялся за работу, больше не обращая на меня внимания. Собственно говоря, на этой ноте я и покинул его обитель. Оставив, конечно, записку, где описано как связаться со мной в случае успеха. Или неудачи. Отрицательный результат - тоже результат. Странное изречение, но работающее.
   Но это все дела, занимавшие практически все мое время. Фактически, я практически выпал из жизни на несколько дней. Поэтому, когда в мой дом постучалась Игни, я абсолютно был не готов ее увидеть у себя на пороге. Учитывая, что дверь я открывал с дробовиком в руке - встреча вышла не очень радушной.
   -Ты какой-то мрачный. -Заметила она моментально, -Что-то случилось?
   -Нет, просто уже несколько дней из дома почти не выхожу... А ты... довольно нарядная. -Заметил я, укладывая дробовик на место.
   Это мой "дежурный". Он всегда лежит в коридоре, чтобы в случае чего можно было быстро вооружиться. У меня на него даже официальное разрешение есть. Только с условием, что я не буду выносить его заряженным из дома. Так что даже если какой-то полицейский заглянет в мой дом - что-либо предъявить он не сможет.
   -Конечно, сегодня же прием у меня дома. И я должна на нем присутствовать... -Игни обреченно вздохнула, -И ты, кстати, тоже приглашен.
   -Неожиданно.
   -Пару дней назад, я отсылала тебе письмо. -Слегка улыбнулась Игни, -Но, судя по всему, до тебя оно так и не дошло. У тебя нет никаких срочных дел до конца дня?
   Я на секунду прикрыл глаза, вспоминая. Ну, суккуба я с утра покормил, с Лихтом общался перед обедом... Да, пожалуй у меня найдется время на одну светскую вечеринку. Примерно такую мысль я и озвучил.
   -Правда, у меня нет подходящего костюма. -Вспомнил я, уже выходя из дома.
   -Не переживай, у меня есть для тебя подходящий. -Игни завлекающе поманила меня рукой к карете, которая стояла напротив моего дома.
   И, хотя я все еще сомневался, закрыл дверь снаружи. Правда, отойдя от нее на шаг, остановился. Знаете это ощущение, будто в воздухе что-то витает? Как будто все вокруг становится чуть темнее, чем обычно? У меня такое бывает, когда скоро произойдет что-то нехорошее. Не всегда, но иногда проскакивает. И сейчас что-то вокруг неуловимо меня настораживало, но что конкретно... Даже не знаю. Интуиция что-то пыталась мне подсказать, но ничего конкретного все же не говорила.
   -Что-то не так? -Обеспокоенно спросила Игни.
   -Нет, все в порядке. -Улыбнулся я в ответ, -Просто ты так очаровательно выглядишь, что я забыл, как передвигать ногами.
   -Зато твоя способность делать комплименты никуда не пропала. Садись уже.
   Я тряхнул головой, отгоняя от себя плохие предчувствия и, дойдя до кареты, сел в нее. Транспортное средство мягко тронулось и покатилось прочь. Плохое предчувствие сначала слегка дрогнуло, а потом и вовсе пошло на спад. И... что это было? Я внимательно, но все же украдкой осмотрел внутренности кареты. Ну... Обычная. По меркам аристократии, конечно. Но все же ничего особо выделяющегося...
   И тут карета сотряслась. Такой мелкой дрожью, что стекла в дверцах аж завибрировали в своих пазах. А с улицы донесся жуткий гром. Спустя секунду после этого грохота наше транспортное средство и вовсе приподняло и, судя по ощущениям, протащило куда-то в сторону. В какое-то мгновение карета даже накренилась, собираясь упасть набок, но тут же вернулась в нормальное состояние. Мы с Игни какое-то время молча смотрели друг на друга. Через пару секунд я все так же молча протянул ей "Зенглер". Она так же молча приняла его и проверила боезапас. Я тем временем вышел на улицу. И присвистнул от увиденного.
   По сути, вокруг поменялось не очень многое. Кроме того места, где только что был мой дом. Именно был. Сейчас же там находился местный филиал ада. В смысле, на в той области, где находилось мое жилище, сейчас была здоровенная воронка с полыхающим внутри ярким пламенем. Причем огонь был настолько велик и силен, что жар чувствовался даже на таком отдалении. И само пламя настолько яркое, что даже почти белое.
   -Ого... -Выдавил из себя я, не в силах отвести взгляда.
   Немного ошарашивал размах устроенной кем-то диверсии. От моего дома даже руин не останется после пожара, я уверен. Я даже представить не могу, чем можно так подорвать здание, чтобы оно полыхало подобным образом. И как-то это слишком внезапно. Да и смысл взрывать дом, если меня внутри нет? Может, кто-то не рассчитывал на то, что я куда-то пойду? Ничего не понимаю...
   -Там же... только что твой дом был... -Произнесла Игни, выглядывая из кареты.
   -Ага... -Я недоуменно почесал затылок, -Знаешь, похоже я тебе жизнью обязан.
   Пускай я уже много раз переживал подобное, но каждый раз понимать, насколько близко от тебя сейчас прошла смерть, очень тяжело. Я еле удерживал ту крупную дрожь, которая меня сейчас колотила. Да и холодный пот, выступивший по всему телу, заставил всю мою одежду промокнуть почти моментально. Понимание того, что я слишком расслабился, пришло неожиданно и немного запоздало. Все это время я считал, что большой опасности нет, но сейчас, глядя на эту пылающую воронку на месте моего дома... Мне только что объявили войну. Хотя нет, это не война. Кто-то спустил на меня охотничьих собак. Обученных, сильных, хорошо вооруженных...
   -Лерри, во что ты вляпался?
   Я молча убрал свой пистолет в кобуру под плащом и, повернувшись к карете, произнес:
   -Поехали.
   -Куда?
   -На твой праздник, куда же еще? -Вздохнул я.
   -Но... Неужели у тебя сейчас нет более неотложных дел? -Она рукой показала на пылающие развалины моего дома.
   -Это подождет до завтра. Мне нужно время, чтобы все обдумать. А лучший способ сейчас затеряться - это слиться с обществом аристократов. -Проговорил я, практически насильно усаживая Игни в карету, -Да и я сейчас в бешенстве, к тому же. Нужно остыть.
   Видимо, в моем взгляде проскользнуло что-то такое, что заставило Игни замолчать. Всю поездку до ее особняка она ни словом не обмолвилась о только что произошедшем. Только нервно теребила рукоять "Зенглера" у себя в руках...
  
   Честно говоря, произошедшее вывело меня из душевного равновесия больше, чем я предполагал. Но, наверное, не в том плане, в котором планировал убийца. Впрочем, не думаю, что он вообще беспокоился о моем душевном состоянии. Короче говоря, вместо вполне нормальной в этой ситуации паники или страха у меня пробудилось любопытство. Мне было интересно, как же это было проделано. Ладно, допустим про мое жилище убийца знал. Меня в последнее время навещали все подряд. Но как конкретно была заложена взрывчатка. Где она была? Как выглядела? Все эти вопросы стучались в моей голове, порождая кучу предположений и догадок. Хотя точный ответ мне найти и не суждено...
   Видимо процесс раздумий как-то отражался на моем лице, так как никто из гостей на приеме даже не решился подойти ко мне познакомиться. Да, я все же пошел на этот праздник. Интересное мероприятие. Все ходят такие помпезные и вычурные, как павлины в брачный период. Хотя по сути, если приглядеться, люди как люди. Вслух я подобные мысли не озвучивал, так как и сам сейчас был одним из этих "павлинов". Пришлось переодеться в нарядный костюм, который мне любезно предоставила Игни. Впрочем, я наотрез отказался оставить оружие (в складках новой одежды было достаточно места, чтобы спрятать даже полноценный карабин) и наносить на лицо традиционный грим. Не знаю почему, но все аристократы размалевывали свои лица яркими красками и причудливыми узорами. Причем, чем более вычурной была раскраска - тем круче считался макияж. Видимо еще одна неведомая мне традиция...
   Думаете, я скучал на этом приеме? О нет, я развлекался. Слушал разговоры, пересуды и шепотки. Это мое любимое занятие и в знакомой среде, а уж в новом обществе оно еще занимательнее. Игни молодец - подобрала мне самый средний костюм, который только можно представить на этом приеме. Судя по всему, она тоже не особо горела желанием звать меня сюда и втягивать в жизнь высшего общества. Так что я аккуратно лавировал между людьми, попутно собирая хоть малозначимую, но все же информацию.
   -Леррой. -Меня за руку осторожно приостановил Деррек, отец Игни.
   Надо признать его приближения я не заметил. Профессиональная выучка, сразу видно. Сливаться с толпой умеет так же, как и я. Его лицо было покрыто довольно простой гаммой серо-белых красок с незатейливым узором. Смотрелось... устрашающе.
   -Найдешь минутку для разговора?
   -Конечно, мне все равно нечем заняться. -Кивнул я и последовал за Дерреком.
   Он, умело пробираясь через людскую массу, вывел меня в небольшую укромную нишу в стене зала. И почему я не удивлен, что тут есть такое место.
   -До меня дошел слух, что в Южном городе произошел взрыв...
   -Правда? -Я вскинул брови, -И что же взорвалось.
   -Леррой, оставь это. -Поморщился Деррек, -Мы оба знаем, что конкретно взорвалось. Что случилось?
   -Попытка убийства. -Я пожал плечами, -Ничего особо интересного.
   -И все же Игни попросила меня помочь тебе. Значит, что-то интересное все же произошло. Рассказывай.
   Я какое-то время молчал, думая.
   -Ну что рассказывать... -Я вздохнул, -Я не знаю, кто, как и почему это сделал.
   -Неужели нет никаких зацепок?
   -Честно говоря, утверждать что-либо конкретно я не могу. А предположения... -Я на секунду задумался, -Это может быть кто угодно.
   -Ого. С чего вдруг такой вывод?
   -У половины города со мной счеты. У кого-то более увесистые, у кого-то менее. -Я развел руками, -Единственное предположение, что я могу выдвинуть, исполнителями могли быть наемники "Бессмертного Змея".
   И вот тут от меня даже в полумраке этой ниши не укрылась странная реакция отца Игни. Его правая бровь как-то странно дернулась. Всего разок и довольно слабо, но все же...
   -Вы что-то о них знаете? -Тут же ухватился за эту странную реакцию я.
   -...Да. -После продолжительного молчания выдавил из себя Деррек, -Этих наемников создала тайная служба.
   И он замолчал. Я тоже хранил молчание, но больше от того, что был немного ошарашен этой информацией. Наверное от того, что нечасто тебе рассказывают о том, что на тебя охотятся цепные псы тайной службы императора... В принципе, особых причин натравливать на меня подобных людей не было. Я не особо выделяюсь на фоне множества преступников в Хэнсинге. Конечно, я немало натворил, но все же не настолько много, чтобы на меня обратили внимание птицы "высокого" полета.
   Хотя, кому я вру... Бывали у меня дельца, которые могли привлечь чье-нибудь внимание, но... Я тогда хорошо подчистил хвосты. Да и то же дело пятилетней давности никаким образом не указывало на меня лично. Ибо я подтасовал все факты так, что виновным во всех грехах оказывался глава Ордена... В принципе, я мог кого-то разозлить. Но официального способа разобраться со мной у этого "кого-то" нет. Так что по мою душу решили выслать наемных убийц. Хм... Это стоит обдумать.
   -Создала... А кто их контролирует? -Спросил я, покивав своим мыслям.
   -Вот этого я сказать не могу. И не потому, что не хочу, а потому, что не знаю. Где-то два с половиной года назад их группа была расформирована в связи с проявлением излишней жестокости. -Деррек вздохнул, -Мы зачистили их личный состав, но, видимо, кто-то все же уцелел.
   -Вот как. -Я поморщился, -По моей информации, они появились в городе где-то два года назад. И их группировка не особо большая. Более того, двоих я уже убил...
   -Ты уже сталкивался с ними?
   -Ну да. Откуда же еще взялись бы подозрения? -Я пожал плечами, будто говорил о самой очевидной вещи, -Итак, что вы можете сказать об этих наемниках?
   -Они прошли специальную подготовку. Мастерски проводят диверсии, добывают информацию, убивают... Да много чего. -Деррек ненадолго прикрыл глаза, -Основной специализацией было тихое устранение какого-нибудь человека.
   -Что-то последний случай не похож на "тихое" устранение. -Заметил я.
   -Да, и это странно. Обычно они действуют более аккуратно.
   -Ну, вполне возможно, что это были и не они. Я просто подозреваю их, так как на меня они уже покушались...
   -И во что ты впутался, Леррой?
   -Знать бы. -Я пожал плечами, -Можно вас попросить об одной вещи?
   -Смотря какой.
   -О моем приезде в город было известно заранее, хотя я нигде по дороге не "засветился". Вы можете проследить, откуда пошел этот слух?
   -Времени уже прошло немало, так что вряд ли. Но я попробую.
   -Да, спасибо. И не усердствуйте с этим слишком сильно. Если не получится - не напрягайтесь. -Я почесал переносицу указательным пальцем, -Не думаю, что это важно, но проверить стоит.
   Деррек понятливо кивнул.
   -Слушай, это ведь твой дом... взорвался? Если хочешь, можешь пока остановиться у нас. -Деррек похлопал меня по плечу, -Думаю, девчонки не будут против.
   -Нет, спасибо. Не хочу, чтобы и ваше поместье уничтожили. -Я покачал головой, -К сожалению, моя игра становится слишком опасной для окружающих...
   -Что же, тогда не буду настаивать. -Кивнул хозяин поместья и, выглянув из ниши, тяжело вздохнул, -Похоже, нам лучше вернуться, пока нашего отсутствия не заметили.
   С этими словами он покинул место наших переговоров. Я несколько секунд смотрел ему вслед. Думаю, его отсутствие и вправду может быть довольно нежелательным. В конце концов, это именно он это пиршество организовывал. Так что ему и отдуваться. Тем более, я уверен, он еще и практическую пользу получает от этого события. Не знаю, какую конкретно, но точно получает. Я же выходить из этой ниши не торопился. Думаю, по большей части из-за того, что мне в спину уперлось что-то твердое. Боюсь, что это что-то огнестрельное.
   -Думается мне, что тебе очень уж хочется поговорить со мной. -Произнес я, складывая руки на груди.
   -Да, хочется. Не поворачивайся, иначе выстрелю. -Донесся из-за спины уже знакомый сильно измененный механически голос.
   -А какой калибр?
   -Двенадцать с половиной миллиметров.
   Я быстро припомнил, как именно выглядит патрон под такой калибр, примерный список оружия, стреляющий таким калибром и убойную мощь этого оружия.
   -Ладно, не буду. -Подытожил я, -Что тебе нужно?
   -Твое прибытие всколыхнуло город. Хочу поблагодарить тебя за это...
   -Странная благодарность... Но, я не привередливый. Принято. -Я пожал плечами, -Но это же не все, за чем ты пришел?
   -На тебя объявлена охота.
   -Да, я в курсе.
   -Нет, не в курсе. То, что случилось недавно... Скажем так, это начало. -Голос на секунду дрогнул, -Ты еще не представляешь, во что ты впутался. Я дам тебе подсказку...
   Я почувствовал, как в карман брюк что-то быстро проскользнуло. Профессионально.
   -А зачем ты мне помогаешь? -Резонно спросил я,
   -Ты легенда. Возможно, однажды и ты окажешь мне услугу.
   -Вполне возможно. -Хмыкнул я, -Зависит от...
   Договорить я не успел, так как уловил, что собеседника уже нет рядом. Я обернулся и бросил короткий взгляд за спину. И как он здесь оказался? Ни прохода, ничего... Даже выйти из ниши, не попадаясь мне на глаза, практически невозможно. Я вздохнул. Город явно обзавелся целой тучей интересных персонажей... Эх... Пора и мне возвращаться уже. А то Игни потом долго будет мне вспоминать, что я смылся куда-то посреди банкета...
  
   На следующее утро я покинул поместье Альтейнов. Мне предстояло найти себе новое жилище. Причем такое, которое будет труднее найти, чем предыдущее. А то каждая собака в городе знала, где я живу. Понятное дело, рано или поздно меня бы попытались убить. Но я не ожидал, что таким радикальным способом. Как ни странно, в этом городе не принято убивать с помощью взрывов. Во-первых, крайне трудно работать со взрывчаткой. Любая ошибка приведет в лучшем случае к тяжелым травмам. В худшем случае к летальному исходу.
   Поэтому зачастую все проблемы решаются методом бандитской перестрелки. Или резни. Зависит от вкусов и возможностей. Я предпочитаю первое. Но на рожон стараюсь не лезть. Мне за это не доплачивают. В общем и целом, подобные нам с Фильхом люди в трущобах встречаются редко. Я имею в виду, что мы оба довольно образованны для этих краев. Фильх тоже учился в университете. Правда, он его закончил... Да и направление у него было связано с экономикой и психологией. Я же учился на физическом факультете. В момент, когда я поступал в университет, мне был интересен принцип работы электричества.
   Надо признать, учился я усердно. Правда, еще живо интересовался химией... Да и многими другими областями. Двигали мной чисто практические интересы - прекрасно понимая, что мне нужно больше знаний для выживания на улице, я старался впитывать любые полезные (или потенциально полезные) знания. Одновременно с этим я изучал различное вооружение и живо интересовался последними достижениями военной промышленности...
   Эх, молодость... Каким я был активным в те времена... А сейчас... Ну, скажем так, трепыхаюсь, подобно рыбе на суше, я уже меньше. Суетливость проходит со временем. Особенно, когда занимаешься нервной работенкой, как у меня...
   Вот и сейчас, к подбору жилья я отнесся крайне ответственно. Копию своих карт я потрудился сделать заранее, так что особой проблемы с приблизительной оценкой более-менее подходящих зданий не было. Вот только в этом плане все было крайне печально. Почти все подходящие дома можно было легко отследить и, соответственно, сделать с ними то же самое, что и с предыдущим. Собственно говоря, именно поэтому я и решил пойти туда, куда никто не ходит.
   Да, в канализацию. С первого взгляда кажется, что жить в канализации - не самая лучшая идея. Но это не так. Здесь не везде сыро и опасно. Есть места, которые, например, начинали строить, а потом по каким-то причинам прекратили. Также есть тоннели, в которых ни разу не было воды в принципе. Более того, если побродить по подземельям достаточно часто можно наткнуться на старые бомбоубежища и прочие прелести военного времени. Да-да, когда-то Хэнсинг находился на рубеже военных действий. Его бомбили, сжигали и разрушали неисчислимое количество раз. Самое забавное в этом то, что раз за разом, после каждого разрушения города, новые постройки строились поверх старых. И новые тоннели, каналы и строения под землей делались без учета старых построек. Короче говоря, сейчас подземелья Хэнсинга напоминают луковицу, уходя вглубь слой за слоем так далеко, что... В общем, я не знаю, насколько глубоко.
   Помнится, в свое время я задался вопросом, как же глубоко подземелье под городом, и снарядился в дальнюю экспедицию на глубину... Если описывать вкратце, вернулся я через полторы недели весьма потрепанный и впечатленный. Дна я так и не нашел. Каждый раз, как я думал, что ниже уже ничего быть не может, наталкивался на проход в глубину. К чему я это веду? Ну, если в общих чертах, то найти пригодное для проживания место под Хэнсингом ничуть не сложнее, чем в самом Хэнсинге. Вот такой вот это город. Конечно, большинство людей не согласны с соседством в виде глотов и прочих подземных тварей, но я не привередлив.
   Ближайшая неделя для меня превратилась в беспрерывные поиски подходящего места. Ночевал я пока что в подвале рядом с суккубом. Еще одно странное соседство. Впрочем, это существо было надежно заковано, так что я сильно не переживал. За эти семь дней я нашел как минимум пять мест, уже пригодных для обитания. И еще несколько, которые станут пригодными после того, как вытурить оттуда нынешних жильцов. Не людей, разумеется. Но все же я старался найти как можно более труднодоступное место в верхних слоях канализации. Ибо в нижние я соваться не хотел. Оттуда выбираться долго, да и опаснее там. А жилье нужно подбирать с расчетом на то, что мне каждый день в него нужно будет возвращаться. В нижние слои канализации же спускаешься, как в полноценный поход.
   В смысле, без крупнокалиберного оружия туда лучше не соваться. Ибо там реально опасно. На поверхности как-то попроще - крайне редко кто-то будет пытаться убить тебя просто так. Обычно для этого нужна какая-то причина. И, зная или догадываясь об этой причине, внимательный человек может предугадать покушение. Подземные же твари человеческими правилами не руководствуются. Видят человека - пытаются съесть человека. Причем зачастую попадаются настолько безумные монстры, что им бы только жизни лишить. Без какого-либо видимого повода. Я не знаю, что их побуждает к подобной агрессии. Даже и знать не хочу.
   В общем и целом, я постепенно примеривался к каждому приемлемому месту. Вопрос с переселением нужно было решать быстро. Не уверен, что эта взрывная "акция" не повторится вновь, но уже с этим подвалом, в котором я содержу суккуба. Личных вещей у меня осталось по минимуму. Почти все уничтожило взрывом. Самое забавное, что большая часть моего вооружения не пострадала. То, что я держал в доме, было заперто в сейфе, который взрыв почти не повредил (только оцарапал, да дверцу повредил так, что пришлось ее спиливать). Ну, а то, что я прятал в схронах... В общем, его и не пытались повредить. Можно сказать, самое ценное уцелело.
   В свободное от поисков жилья время я пытался повторить выстрел того убийцы. Благо, "уговорить" полицейских огородить ту часть парка на недельку-другую было не трудно. Поэтому я протащил на вершину пожарной вышки винтовку "Жало", выпрошенную у Игни, и стрелял для пробы. В принципе, получалось у меня неплохо. Из десяти выстрелов попадал где-то половину. На вероятность успеха очень сильно влияют погодные условия, А на такой высоте часто дуют сильные ветра. Да и в этой части города часто туман бывает... Короче говоря, Лихту я доказал, что подобный выстрел сделать можно.
   -Пора бы и мне попрактиковаться... -Протянул он, когда мы провели практический эксперимент.
   Насколько мне известно, за последнюю неделю он выезжал за город на стрельбище три раза. И каждый раз стрелял на сверхдальние расстояния. Точнее пытался. Не смотря на весь его профессионализм и богатый опыт, ему не доводилось стрелять на такие дистанции. Он, как любой хороший убийца, чаще убивает так, чтобы никто не мог догадаться, что на месте смерти цели побывал именно он. Короче говоря, он тоже не скучал.
   Заодно я разбирался с запиской, что мне подложил в карман мой таинственный "друг". Текст на ней оказался зашифрован. Но не очень сложным кодом. Я подобрал шифр с третьей попытки. Практически стандартный армейский шифр, который уже давным-давно знают все, кому не лень. Ну... Это я немного преувеличиваю. Конечно, не все его знают. Но слишком уж многие. Особо важные сведения передают при помощи других кодов. Особо заморачиваться по поводу того, что "доброжелатель" выбрал именно этот код я не стал - это самый простой к расшифровке код, который в случае случайной потери этого послания отсеет большинство людей. Само же послание предельно простое:
   "Конец ждет там, где было начало".
   И тут я уже ничего не понял. Начало чего? Конечно, у меня было несколько предположений, но слишком уж много "начал" у меня было. Конечно, если ограничить круг поисков тем, что еще не "закончилось"... Да и вообще, я понятия не имею, о чем идет речь и как эта подсказка должна мне помочь. И с чем конкретно, тоже непонятно. В общем, я пока крутил эту мысль в голове с разных сторон, но ни к чему конкретному так и не пришел. Ибо слишком расплывчато.
   В городе тем временем поднялась неслабая такая волна паники из-за произошедшего взрыва. Официальной версией была утечка газа. Правда, прошел слух, будто это был такой теракт. Удивительно, но люди почему-то больше верили второй версии, чем первой. И по этому поводу почему-то поднялось куча волнений. Пока что все ограничивалось шепотками по углам, да вечерними сборами в барах для обсуждения горячей темы, но напряжение уже чувствовалось. В Хэнсинге вообще никогда не бывает спокойно, но конкретно этот взрыв почему-то сильно обеспокоил народные массы. Впрочем, я был занят, так что меня эта шумиха обошла стороной. Сам факт волнений от моего внимания не ускользнул, но не более.
   Пару раз я навещал Игни. Ну, просто для приятного времяпрепровождения. Правда, разговоры у нас неизменно заканчивались на теме различных вооружений и технических решений. Не сказать, чтобы кого-то из нас это особо напрягало, но долго говорить о чем-то еще у нас не получалось. Мы в принципе и так были довольны нашим общением.
   В общем и целом, примерно так и прошло еще две недели.
  
   -Слушай, ты чем вообще питаешься? -Спросил я, опасливо потыкав носком сапога ближайший паутинный кокон.
   -Ты действительно хочешь это знать? -Вопросом на вопрос ответила Паучиха.
   Ее восемь глаз, только шесть из которых были похожи на красные бусинки, внимательно уставились на меня. Я пару секунд честно подумал над этим вопросом.
   -Даже и не знаю. -Пожал плечами я.
   Паучиха несколько секунд молчала, раздумывая над тем, стоит ли отвечать.
   -Мясом. -Наконец ответила она.
   -Что ж, пожалуй, подобный ответ меня вполне устроит. -Я кивнул еще раз осторожно ткнул ногой в кокон из паутины.
   Как ни странно, находился я не в том помещении, где мы с Паучихой встретились в первый раз. Оказывается, у нее есть вполне удобное для ее габаритов местечко под южными трущобами. Тоже в канализации. Правда, это место больше походило на гнездо гигантского паука, чем на человеческое, но... По сути, Паучиха же и есть паук. Древняя, мало кому известная вариация довольно странного вида пауков. Я, конечно, предполагал, что где-то в городе у Паучихи есть какой-нибудь склад с запасами... пищи. С другой стороны, не думал, что она пригласит меня к себе в логово.
   -Надеюсь, меня ты в такой кокон не завернешь? -Произнес я, кивая на один из коконов, свисающий на нити из паутины прямо с потолка.
   Этот завитый в паутину бедолага еще дергался... Конечно, из-за нескольких десятков слоев тонкой, но все же прочной паутины я не видел, кто находится внутри кокона, но по форме напоминало человека. Смерть, наверное, не из приятных.
   -Ты мой ценный клиент... -Паучиха изобразила улыбку на своем человеческом лице, -Так что нет, не буду. Но от моего внимания не ускользнул тот факт, что ты искал информацию о моем виде. Думал ведь над тем, как меня убить, так?
   -Только в случае необходимости. -Я пожал плечами, -Но, как мне кажется, у нас пока нет повода для ссоры.
   -Пока нет. -Протяжно кивнула Паучиха, -Особенно, если ты выпустишь моих детишек из склянки, что у тебя в кармане.
   Я молча достал небольшую бутылочку из кармана и, откупорив крышку, высыпал мелких паучков на пол.
   -Нашел их в своей одежде. -Хмыкнул я, глядя, как разбегается в стороны эта мелочь, -Воздержись от этого в будущем, ладно?
   -Уже догадался, как я добываю сведения?
   -Честно говоря, даже напрягаться не пришлось. Ответ лежал на поверхности. -Я пожал плечами, -И как эта мелочь передает тебе информацию?
   -Это я, пожалуй, оставлю в тайне. -Покачала головой Паучиха.
   Мы какое-то время молчали, глядя друг другу в глаза. Я уже более-менее привык к ее внешнему виду, так что не волновался по поводу ее дополнительных пар глаз и бледной кожи. Главное, не заострять на этих деталях внимания.
   -Итак, думаю, ты догадываешься, для чего я искал встречи с тобой. -Я со вздохом почесал затылок.
   -Загадочный человек, так ведь?
   -Да.
   -Я... Не знаю, кто он. -Паучиха на мгновение закрыла глаза и поморщилась, -Мои дети будто слепнут рядом с ним.
   -А если наблюдать издалека?
   На этот раз Паучиха молчала долго. Видимо, на этот раз я задал довольно сложный вопрос. Или дорогой. Не зря же она все же торгует информацией.
   -Я скажу тебе то, что знаю, без требования какой-либо платы. В знак доброй воли. И... -Паучиха тяжко вздохнула, -И в надежде на то, что тебе удастся разобраться с этим... существом.
   -Это не человек?
   -В этом я не уверена. Но... он перемещается слишком быстро для человека. Даже мои самые быстрые дети за ним не поспевают.
   -Он знал о слежке?
   -Судя по всему, да.
   -Проявлял агрессию?
   -Нет, избегает любых контактов. -Паучиха покачала головой.
   -Тогда почему ты его боишься?
   -Я его не боюсь. Просто опасаюсь. Ты ведь понимаешь, что неизвестность таит в себе потенциальную опасность. -Информаторша развела руками в стороны, -И эта "неизвестность" знает обо мне, но интересуется исключительно тобой. А меня беспокоит тот факт, что кто-то, кого я не знаю, осведомлен о моем существовании. Даже если этот неизвестный - человек, то мне это в любом случае не нравится.
   -Стало быть, тебе просто выгодно, чтобы я разобрался в этом деле. -Кивнул я, -Что ж, любая информация будет полезной. Тебе известно что-нибудь еще?
   -Нет.
   -Да ладно?
   Пучиха молча пожала плечами. Мол, больше ничего не знаю. Ну, что сказать... Этот человек крайне загадочен. И это уже напрягает. В приоритете моих дел расследование его личности явно поднялось на несколько пунктов. И продолжает расти. Впрочем, пока что этот неизвестный прямой агрессии не проявлял, так что можно и отложить его поиски. А вот что сейчас действительно важно, так это...
   -Что ты знаешь о взрыве моего дома?
   -Ничего.
   -Что, правда? -Я приподнял брови, -Неужели твои... шпионы... не засекли никого, кто бы закладывал взрывчатку?
   -Никто ее не закладывал, Леррой. По крайней мере, на моей памяти.
   -Но дом-то взорвался.
   -Да, это так. Но саботажа не было, как и подозрительных людей рядом с твоим домом. Уж поверь, у меня было круглосуточное и абсолютно полное наблюдение за твоим жильем.
   -Странно, что ты мне об этом так просто сообщаешь.
   -По сути, если бы у меня была какая-то информация - я бы попыталась что-нибудь выторговать. А о слежке, как мне кажется, ты и так догадался. -Пожала плечами Паучиха, -Тебе стоит задуматься о том, что взрывчатка могла быть внутри дома уже до твоего заселения в него.
   И в этот момент мою голову будто вспышка молнии озарила. А ведь точно! Я совсем упускаю из виду тот факт, что о моем прибытии в город знали заранее. И, если мое прибытие (по максимуму скрытое) было так легко замечено, то и мой выбор жилья мог быть предсказан заранее. В конце концов, несмотря на свою осторожность, мои действия можно предугадать, если хорошо знать мои привычки и повадки. И, если тот, кто на меня покушался, действительно хорошо осведомлен о моих предпочтениях... Ну, думаю, заминировано было несколько зданий по городу из числа тех, которые могли подойти под мои запросы.
   Меня и до этого сложившаяся ситуация не радовала, а теперь и вовсе удручает. Как-то все совсем не радужно...
   -Ты что-нибудь выяснила по "бессмертному змею" с нашей последней встречи?
   -Да, мои дети засекли их трижды в разных концах города. -Кивнула Паучиха, -Но эта информация уже будет стоить денег.
   -Будут тебе деньги. -Вздохнул я, -Скажи куда - и я тебе их доставлю.
   -Хорошо... Как только получу оплату - тут же передам тебе информацию.
   Обсудив еще несколько минут детали нашей сделки, мы распрощались. После этого я покинул ее гнездо. Не скажу, что оно мерзкое или даже противное, но коконы с "мясным" наполнением определенно давят на психику. Особенно, если они начинают дергаться. Надеюсь, в следующую нашу встречу мы сможем увидеться в более приятном месте...
  
   -Слушай, ты вообще уверен, что нам сюда надо? -Уточнил Лихт, скептически оглядывая нужное нам здание.
   Честно говоря, у меня адрес, указанный Паучихой, тоже вызывал сомнения. Слишком яркое и приметное здание. Обычно бандитские группировки стараются заселиться в менее приметные здания. А не в такие... Если честно, это двухэтажное здание напоминает иллюстрацию из книжек со сказками со страниц, где главный герой возвращается домой. Там всегда изображен такой дружелюбный дом с красивыми дверьми и чистыми окнами, с еще свежей краской на стенах и красивой черепичной крышей... В общем, примерно такое строение мы сейчас и созерцали. В моем понимании этого города, да и мира в целом, это строение никак не вписывалось в окружающую обстановку. И от этого становилось еще более подозрительным.
   -Уже начал сомневаться в этом. -Нахмурился я и, еще секунду посомневавшись, осторожно постучал в дверь.
   Да, именно постучал. Знаете, какой самый эффективный способ открывания дверей в жизни? Вежливый стук. Особенно, если нет глазка. Люди как правило открывают дверь без лишних вопросов, и уже после этого узнают, кого там черти принесли... Правда, в этот раз стук сработал не совсем так, как ожидалось. Нет, дверь открылась, но не так, как я себе представлял.
   Дверь с тихим скрипом немного приоткрылась внутрь. Причем с таким зловещим, что аж мурашки по спине побежали. Мы с Лихтом понимающе переглянулись и извлекли из-под одежды наше вооружение. Лихт умудрился спрятать аж "Кабана" армейского образца. Как он это сделал, чтобы ничего нигде не торчало - даже и не знаю. Я же все так и ходил с "Зенглером". Хороший револьвер, надежный и мощный. Если наловчиться его перезаряжать - ему вообще цены нет. Собственно говоря, я наловчился.
   В коридоре, оказавшимся за дверью, витал сильный запах крови. Где-то на грани слышимости жужжали мухи, и что-то постукивало. В воздухе витал резкий запах пороха. Похоже, тут была стрельба. Я сделал осторожный шаг внутрь и... оповестил о своем прибытии все здание оглушительным скрипом досок. Уничтожающий взгляд Лихта нужно было видеть. Я беззвучно вздохнул и продолжил продвигаться вглубь здания. Лихт двигался немного позади, держа свой дробовик наготове. Через десяток шагов я чуть не вляпался в лужу крови. По ней активно ползали мухи. Чем глубже мы заходили в здание, тем темнее становилось. Я опустился перед лужей на колено, чтобы рассмотреть кровавый след получше.
   На ощупь кровь была холодной, но при этом еще не свернута. Лужа довольно скромная, но и этого вполне могло хватить для убийства человека. Впрочем, раненый явно ушел на своих двоих дальше. Об этом красноречиво говорил след из крови, уходящий вглубь здания. Я знаками показал Лихту, чтобы он осторожно проверил, что скрывается за поворотом.
   Вообще, внутренности этого дома довольно разительно отличаются от внешней его части. Прямо за входной дверью шел длинный коридор, ведущий практически в заднюю часть дома. Судя по всему, в стенах этого коридора есть еще и бойницы для стрельбы, которые с первого взгляда и не заметишь. Но сейчас никто за входом не следит. Иначе бы нас уже нашпиговали свинцом. Моя же интуиция подсказывает, что это здание внутри имеет сложную и запутанную систему комнат и коридоров. Так что придется изрядно попотеть, чтобы теперь тут все разнюхать. Ибо владельцы этого дома, похоже, либо уже съехали, либо померли. Даже не знаю, какой из вариантов для меня предпочтительнее. С одной стороны, я был бы рад, если за меня уже решили эту проблему. С другой - пока сам не сделаешь, не будешь уверен, что все сделано как надо...
   За поворотом нам открылась... Я бы назвал это место побоищем. Ибо по-другому и не опишешь. Ближе ко входу (а стало быть, и к нам) была навалена целая гора из тел, преграждающая нам путь дальше. Я быстро подсчитал примерное количество трупов в этой горе. Штук тридцать, не меньше. Чуть дальше, за этой горой, трупы не кончались. Просто их было поменьше. Они были разбросаны по полу в разных позах и с разной степенью "целости". У кого-то были видны явные признаки пулевых ранений, травм от взрывов и даже следы от холодного оружия. Что примечательно, некоторые люди были одеты в одинаковую форму, напоминающую чем-то армейскую. Наемники, судя по всему. Кое-как перебравшись через завал из мертвых тел, я дошел до ближайшего мертвого наемника и перевернул его лицом вверх.
   Ну, как лицом... Тем, что от него осталось. Лицо его будто кто-то съел. В буквальном смысле. Просто откусил всю лицевую часть головы. Картинка не самая приятная. Да и смерть, думается мне, тоже. Немного пошарив по одежде мертвеца, я убедился в своей же догадке. "Бессмертный змей"... С кем-то они тут устроили сражение. Выпрямившись, я бегло подсчитал количество мертвых наемников здесь. Шесть человек. И, судя по следам крови, уходящим еще дальше в глубь здания, здесь бойня не закончилась. Я знаками показал Лихту, что хочу изучить несколько тел. Он молча кивнул и встал на страже, держа свое оружие наготове. С наемниками, в принципе, все было понятно. Раны похожи - по большей части рваные или колотые. Никаких огнестрельных ранений я при беглом осмотре не обнаружил, что в нашем мире довольно странно. Впрочем, учитывая количество нападавших... Можно было задавить и массой.
   Но странности на этом не заканчивались. Меня больше удивило не отсутствие оружия у не-наемников, а их ранения. Нет, с самими ранениями, в принципе, все в порядке. Следы от пуль, взрывов и даже ожоги... Вот только почему-то крайне мало крови для столь серьезных ран. Я бы даже сказал, что ее почти нет. Уж поверьте, я сам кровоточил довольно часто, так что представляю, какие потоки драгоценной красной жидкости извергает человеческое тело при получении различных ранений. А тут... как-то пусто. При более детальном осмотре также обнаружилось, что все нападавшие оказались какими-то высохшими на вид. Не совсем, конечно, но все же у большинства из них кожа была довольно сухой и сморщившейся. У некоторых от сухости даже потрескалась.
   -Что там? -Спросил Лихт, заметивший, что я закончил с осмотром.
   -Ну... Скажем так, если на нас полезут такие... задохлики... Лучше бежать.
   -С чего такой вывод?
   -Массой задавят. -Я подобрал лежащий здесь прямо на полу двуствольный дробовик и, найдя взглядом ближайшего наемника, направился шарить у него по карманам.
   Наверняка у него есть патроны. Судя по всему, эти "сухари" не пользуются оружием, так что им придется сокращать дистанцию для эффективной атаки. Собственно говоря, дробовик в этой ситуации будет полезнее револьвера. Тем более, у этих тварей могут оказаться какие-нибудь неожиданные свойства. Например, скорость или невиданная сила... Опыт с оборотнями показывает, что подобные твари как правило излишне одарены в подобном плане.
   -Но что это за твари такие?
   -Без понятия. Пошли дальше. -Я со вздохом взялся за дробовик поудобнее и первым пошел вглубь по коридору.
   -Эх... Не нравится мне все это...
   И я был абсолютно с ним согласен. Потому что обстановка вокруг жуткая. Представьте себе здание, полное тел, крови и жестоко убитых людей, в котором царит полная тишина, но при этом есть стойкое ощущение, что кто-то тут еще есть. Конечно, мы с Лихтом к стрессам устойчивы, но не невосприимчивы. Нас тоже можно вполне себе испугать. Хотя бы элементом неожиданности...
   Дальнейшее наше продвижение по коридору было до крайности медленным. Мы проверяли все углы, повороты и ниши с максимальной осторожностью. В глубине здания уже не было таких сцен массовых побоищ, как та, что нам попалась первой. Периодически мы натыкались то на тела нападающих, то на истерзанные трупы наемников. Честно говоря, смотря на ранения этих бедолаг, мне даже было их жаль. Совсем немного, правда, но все же... Повсюду были хаотично разбросаны вещи, стены и пол (а кое-где и потолок) заляпаны кровью, а по полу обильно рассыпаны гильзы. Судя по резкому запаху пороха, витающему в воздухе - стреляли здесь много и долго.
   Не знаю как, но мое шестое чувство неизменно говорило мне, что сейчас мы в доме не одни. Хотя тут и царила мертвецкая тишина, я своей интуиции доверял, так что не расслаблялся. Помимо наших шагов в здании не было ни звука. Обычно, снаружи в дом проникают какие-то звуки улицы, разговоры людей, даже обычное щебетание птиц. Но тут малообитаемое место, да и стены очень толстые, а мы еще и где-то в центре здания находились, так что тишина была действительно... нервирующая.
   Собственно говоря, именно поэтому внезапная атака из-за угла не была для меня неожиданной. Поскольку к этому моменту мы уже шли по комнатам без освещения, вокруг царил полумрак. Мест для засады, соответственно стало еще больше. И, естественно, одно место мы не успели проверить.
   Я как раз повернулся в ту сторону, как вдруг ко мне метнулась какая-то тень. Рефлексы, как обычно, не подвели. Заряд картечи вошел в голову существа и внутренности его головы разлетелись по комнате во все стороны. Правда, это не помогло. Существо хоть и замедлилось, наступление не прекратило и продолжало тянуться ко мне. Я низко наклонился и, отпрыгнув вбок, ударил прикладом дробовика примерно в висок нападавшего "дохляка". Ни на что особо я не надеялся, а хотел просто выиграть немного времени. Собственно говоря, так и получилось. "Дохляк" качнулся, на секунду потерял равновесие, сделал пару лишних шагов в сторону и... словил еще два заряда картечи в район головы. Один от меня, другой от Лихта, которому я до этого заслонял линию стрельбы.
   Ожидая какого-нибудь подвоха, я деловито начал перезаряжать свое оружие. И не зря. "Дохляк" и не думал помирать. Он замедлился еще сильнее, а его движения стали совсем какими-то дерганными, но он все равно настойчиво повернулся в мою сторону. Лихт всадил в него еще один заряд дроби. Понятно, почему те мертвяки были такими изуродованными - они вообще от такого не умирают. Я быстро оглянулся, убедился что других врагов нет и, оценив общую обстановку комнаты, коротко произнес, обращаясь к Лихту:
   -Закрой дверь! -Указал я на нужную дверь.
   А сам пошел на сближение с монстром. Да, довольно странное движение с моей стороны. Что чаще всего совершенно точно не будет делать человек, сражаясь с неизвестным монстром, у которого нет никаких атак на расстоянии? Правильно, сокращать дистанцию. А я вот решил сократить. Ибо хотел понять, с чем имею дело. Практически на всех "дохляках" были какие-то обрывки одежды. Именно этим я и воспользовался. Схватив за воротник когда-то белой рубашки, я потянул на себя и в то же время в сторону. Плохо владеющий собой (в прямом смысле) мертвец практически не сопротивлялся. Придав ему достаточное ускорение, я сделал ему подножку и, помогая ему рукой, с силой насадил его спиной на торчащий из пола штырь. Здесь, похоже, кто-то делал ремонт, и часть пола была разобрана, так что подобных "опасных" мест тут было достаточно. А этот мне показался наиболее надежным.
   Ускоренного мной мертвяка пробило насквозь в районе груди. Даже ребра раскрошило. Я вроде стал посильнее, после того, как впитал Катализатор, но все же, думаю, просто тело у данного "дохляка" было довольно хрупким. Как я и думал, от такого этот мертвец не помер. Правда, совсем погрустнел и лишь вяло шевелился, даже не пытаясь приподняться. Видимо, количество повреждений напрямую связано с его физическими способностями. Если повредить его достаточно сильно - он теряет подвижность.
   -И что это? -Вернулся ко мне Лихт, заперший к этому моменту все двери в комнате.
   -Мертвец. -Лаконично пожал плечами я.
   -Это я вижу. А какого черта он шевелится? -Не успокоился моим ответом Лихт.
   -Потому что помер не до конца. -Еще раз передернул плечами я. -Ты про что-нибудь такое слышал?
   -Не-а. А ты?
   Я молча покачал головой. Этот "дохляк" был похож на высушенную сливу. Ну очень морщинистый. По крайней мере, в тех местах, которые были доступны нашему взору. Голова у него была полностью изуродована нашими с Лихтом выстрелами. Целыми остались лишь несколько зубов, левый глаз и часть уха. Все остальное, включая кожу, содрало начисто. Мозг этого существа буквально вытекал прямо на глазах. Так же в его теле было видно несколько следов от попаданий крупнокалиберного оружия. Какого конкретно - не знаю. И при всем этом этот "дохляк" все еще шевелился.
   -Что до сих пор заставляет его шевелиться? -Поморщившись от неприятного зрелища, спросил Лихт.
   -Честно говоря, даже догадок нет. И... -Я повернул голову к двери, из которой мы пришли, -Похоже мы кого-то разбудили.
   В эту секунду дверь сотряслась от чьих-то сильных ударов, а с той ее стороны донеслись довольно ужасающие хрипы. Буквально через пару секунд под градом таких же ударов затряслась и вторая дверь.
   -Предлагаю побег. -Произнес Лихт спокойным тоном.
   Впрочем, по тому, как побелели от напряжения его руки, можно было судить о том, как он напряжен.
   -Согласен. Вот только... Надо бы уходить с толком. -Ответил я, доставая из кармана спички.
   -Пожар? -Уточнил Лихт понятливо.
   -Пожар. -Кивнул я.
   Лихт взял у меня пару спичек, и мы кинулись в разные стороны устраивать неконтролируемое горение внутри здания. Пожар, проще говоря. Благо, на окнах исправно висели занавески из легкой ткани, а на полу было множество опилок от шедшего в этом помещении ремонта. Уже через полторы минуты (на протяжении которых "дохляки" по ту сторону дверей не переставая к нам ломились) в комнате в нескольких местах разгорались веселые огоньки. Удостоверившись, что огонь сделает свое дело, мы с Лихтом открыли одно из окон и, побросав оружие на улицу, начали спускаться вниз прямо по фасаду. Благо, мест, чтобы зацепиться на этом вычурном доме, было достаточно. Да и были мы на втором этаже, так что долго спуск не продлился. К моменту, как мои ноги коснулись земли, на втором этаже полыхал неплохой такой огонь. Надеюсь, хотя бы половина от этих монстров там и сгорит.
   -Так, и что дальше? -Уточнил Лихт.
   -Сваливаем. -Пожал плечами я, -Скоро сюда набегут пожарные и, скорее всего, наткнутся на толпу горящих, но не умирающих людей... Зрелище, конечно, предстоит веселое, но я лучше пойду домой.
   -Но мы так и не выяснили ничего про этих наемников.
   -Тут два варианта. Либо они все померли здесь, либо... будут ждать. -Я с сомнением поглядел на лежащий на земле дробовик, который сам же сюда сбросил.
   Думаю, под плащ он не поместится. Ну и ладно, оставлю здесь. В конце концов, я могу позволить себе купить еще один.
   -В любом случае, я буду держать ухо востро. Если они где-нибудь появятся - я их найду. -Я пожал плечами и еще раз посмотрел наверх, -Пойдем-ка отсюда, а то еще начнут на нас из окна прыгать...
   -Да-да, лучше сейчас находиться от этого места подальше. -Согласно покивал Лихт, первым направляясь к выходу из переулка, в котором мы находились, -Слушай, а ты был довольно спокоен там, внутри.
   -Ты тоже. Встречал таких тварей раньше?
   -Нет. Более того, впервые слышу, чтобы мертвяки снова оживали. Жуть какая-то...
   -Да, а я вот таких ребят уже во второй раз вижу.
   -Объясняет твое спокойствие.
   -Ну, сражаюсь против них я впервые. -Хмыкнул я.
   -Значит, я не одинок в своих впечатлениях?
   -Думаю, нет.
   Мы какое-то время шли молча. Над домами поднимался уже неслабый такой столб дыма. Судя по нему, огонь может и на соседние дома перекинуться. Надеюсь, пожарные справятся с этим прежде, чем ситуация станет неконтролируемой.
   -И... каковы наши дальнейшие действия? -Спросил Лихт, прерывая затянувшееся молчание.
   -Не уверен. Я продолжу изучать суккуба. -Ответил я, немного подумав, -Тебя же я хотел попросить подыскать нам место, где можно безбоязненно собираться для обсуждения планов.
   -Штаб-квартиру?
   -Да, что-то вроде.
   -Хорошо, поищу что-нибудь подходящее.
   На том мы и разошлись. Нам обоим предстояло сделать много дел...
  
   -Стало быть, на вас напали... мертвецы. -Произнес Фильх, скептически приподнимая бровь.
   Я молча покивал, наливая себе новую порцию эля. Примерно через пару дней с тех событий на бывшей базе "Бессмертного змея" я наведался в офис Фильха, дабы рассказать ему о произошедшем. Ну и, конечно же, чтобы пополнить запасы энриума. Мои предыдущие запасы сгорели вместе с предыдущим домом. Конечно, у меня был экстренный запас, но я тут подумал, что этого может оказаться мало. В виду обострения ситуации вокруг меня... Стоит лишний раз поостеречься и запастись лечебным металлом. Поскольку мы с Фильхом знакомы были довольно долго (по меркам Хэнсинга так вообще целую вечность) деловые вопросы мы решили буквально за пять минут. А дальше он с искренним интересом и таким же неподдельным недоверием слушал мой рассказ.
   -Мертвецы? -Зачем-то еще раз уточнил Фильх.
   -Я одному из них дважды в голову из дробовика выстрелил почти вплотную. -Пожал я плечами, -Еще и Лихт добавил.
   -И он пережил такое?
   -Ага.
   -Верится с трудом. -Хмыкнул Фильх.
   -И все же, я тебе не вру. Слушай, я в твои дела, конечно, лезть не хочу, но лучше подготовься.
   -К чему?
   -Я не знаю. -Пожал я плечами, -Но происходящее мне не нравится...
   -Что конкретно тебя так напрягло? Новый вид монстров?
   -Не совсем. Помнишь тот первый заказ, который я получил?
   -Про пропадающих людей? Когда тебя чуть в канализации не съели?
   Я кивнул.
   -Помню. И что не так.
   -Та женщина, чей труп был найден... В общем, ее тело в морге тоже шевелилось.
   -И ты молчал?
   -Честно говоря, я и сам не до конца своим глазам поверил.
   -И что ты хочешь сказать? Мертвецы начали оживать?
   Я молча развел руками. Уж что-что, а строить предположения на столь хлипкой почве собственных догадок мы не привычны. Хотя лично для себя я уже вывел пару вариантов того, что происходит. Что ж, думаю, стоит озвучить свои мысли. Первый вариант довольно прост: где-то в городе есть энриумщик, который может управлять мертвецами как марионетками. Если это так - то все предельно просто. Надо найти этого человека и убить его. Нет человека - нет проблемы. Второй вариант посложнее. Суть его заключается в том, что это, вполне возможно, какой-то новый вид "катализатора". Я предполагаю, если уж такая штука может превращать людей в оборотней и вампиров, то и в бездумных монстров, ходящих после смерти - вполне возможно. Что делать в таком случае, я пока не знаю... Ну и, естественно, я не могу отрицать тот вариант, в котором происходит что-то гораздо более сложное, чем я могу на данный момент предположить. Это самое худшее. Потому что от катализатора хотя бы можно защититься, а от чего-то совсем неизвестного - не знаю.
   Честно говоря, у меня были опровержения двум первым теориям. Первая легко опровергалась бы тем, что энриумщик должен быть в непосредственной близости от своих "кукол". Как показывает практика, самые дальнобойные способности энриума не превышают пятнадцати-двадцати метров. Это во-первых. Во-вторых, масштаб. Этих тварей там было не меньше пятидесяти. Я бы еще понял две-три, может быть пять... Но управлять сразу такой армией... Маловероятно. Если это действительно энриумщик, то у него просто колоссальная по силе способность. Но, за сильные способности и расплата соответствующая. И, как я уже сказал, маловероятно. У меня создалось четкое впечатление, что эти монстры действовали одновременно и по общей указке, и самостоятельно. Если объяснять понятнее, то им был дан общий приказ (предположительно, напасть на эту базу), но при этом каждый "дохляк" действовал, исходя из ситуации.
   Вторая теория более сложная, так что ее трудно опровергнуть. Но, если это катализатор - то его применяют точечно. И получившиеся... монстры... не были бы управляемыми. Произошедшее же в логове "Бессмертного змея" показывает, что ими двигала одна цель. Под воздействием катализатора особи за редким исключением становятся довольно буйными. Так что, применение этого адского вещества здесь практически исключено.
   Вообще, я уже в подвале у суккуба догадался, что "дохляки" рядом со входом, вполне вероятно, не были такими уж дохлыми. Возможно, нам специально дали пройти внутрь, чтобы отрезать пути к отступлению. Слишком хитрый ход для бездумных монстров, не находите? Э-эх, что-то дела мои становятся все более и более сложными... Впрочем, никогда не было особо просто. Так что назвать происходящее непривычным как-то язык не поворачивается.
   -В любом случае, это все довольно странно. -Констатировал Фильх, глядя на мое молчание.
   -Да уж... -Вздохнул я, -Ты все же усиль оборону у себя...
   Я неопределенно покрутил рукой в воздухе. Фильх понятливо кивнул. Уточнять, где конкретно, не требовалось.
   -Надеюсь, что этот... "дохлизм" не передается. -Вздохнул я, -Потому что иначе у нас могут возникнуть проблемы.
   -Еще одна эпидемия, как пять лет назад?
   -Вполне возможно... Как бы ни было стыдно это признавать, но... -Я закинул руки за голову и откинулся на спинку кресла, -В Хэнсинге появились "игроки" гораздо более сильные, чем я.
   -Ну, я бы так не сказал. Скорее, тебе просто ни одного козыря пока не выпало. Впрочем... -Фильх с усмешкой пожал плечами, -Нельзя сказать, что ты неправильно разыгрываешь нынешние карты. Что собираешься делать дальше?
   -Ждать.
   -О как.
   -Ну а что еще делать? Бегать по городу и искать непонятно что, роняя со рта пену, не в моем стиле. До следующего убийства из списка еще три дня. Думаю, до той поры ничего не случится.
   -С чего ты так решил?
   -Ну... Можешь считать меня любителем различных заговоров, но... Как по мне, так все происходящее с момента моего возвращения каким-то образом взаимосвязано. Наемники, мертвяки, загадочный "помощник", странный заказ, этот нелепый взрыв... За этим всем стоит нечто большее, чем мы сейчас можем увидеть.
   Фильх несколько секунд молчал, разглядывая мое лицо.
   -Знаешь, ты просто загоняешься. Припомни, как ты однажды утверждал, что в газетах если читать только каждую тринадцатую букву получится зашифрованное послание?
   -Что-то не припомню такого...-Отвел взгляд в сторону я.
   -Было-было! Тебе тогда в голову взбрело, что таким образом общаются между собой шпионы из рядов тайной службы короля.
   -Я... не хочу об этом вспоминать. -Признал я.
   -Ха-ха! Как припомню - сразу на смех пробирает! -Расхохотался Фильх.
   А мне вот было не до смеха. Потому что тогда я впервые познакомился с довольно неприветливыми людьми из тайной службы. Они "вежливо" попросили меня не лезть "не в свое дело", иначе "последствия" не заставят себя ждать. Короче говоря, больше я конспирологией не занимаюсь. Неблагодарное это дело...
   -Надо бы отловить одного "дохляка". -Неожиданно даже для самого себя выдал я.
   Фильх тут же задавил свой приступ смеха и тут же посерьезнел:
   -Ты что, решил каждого монстра отлавливать?
   -Лишним не будет. -Пожал я плечами, -Ну вот сам подумай: если эти твари могут каким-то образом заражать других людей и делать из них... себя... В общем, это может быть довольно проблематичным.
   -Согласен. Но на ком ты хочешь это проверить? Не на себе же.
   -Да брось! Уверен, у тебя найдется пара-тройка ребят, которые уже давно переступили черту дозволенного и ты просто ждешь момента, чтобы избавиться от них с пользой...
   -Ну... есть парочка. -Не стал отнекиваться Фильх, -Заметил, что у меня в последнее время подворовывает один хмырь... И как ты поймаешь "дохляка"? Не думаю, что они просто так разгуливают по городу.
   -В первую очередь, наведаюсь в то здание, где мы с Лихтом с ними столкнулись. И, если никого там не найду... Буду импровизировать.
   -Ясно. Тебе нужно будет отдельное место для твоих экспериментов?
   -Да. Подальше от людских ушей и глаз. Желательно в канализации.
   -О! Как раз для этого у меня есть одно прекрасное местечко...
  
   -Честно говоря, Мисси, не думал, что мои поиски места под изолятор приведут к тебе. -Проговорил я, пожимая протянутую в знак приветствия лапу моего белошкурого друга.
   -Крули знают толк в хороших уединенных местах. -Важно кивнул Мисси, -Мисси иногда делает здесь не самые безопасные препараты.
   И я даже понимал, почему он выбрал именно это место. Судя по всему, это просторное помещение в глубинах канализации когда-то было бомбоубежищем. Об этом говорила толщина стен и сама конструкция помещения, рассчитанная на прямое попадание боевых снарядов. Думаю, оно даже в какой-то момент использовалось по назначению. По крайней мере, кое-где я заметил старые, уже почти полностью развалившиеся ящики с остатками армейских запасов. Не особо углубляясь в изучение внутренностей этих ящиков, я все же различил в них что-то, похожее на пищевые запасы. Естественно, уже давно к пище не пригодные. И крысы пожрали, и время уничтожило. О былом "богатстве" этого места говорили лишь банки консервированной рыбы и упаковки военных сухпайков. Судя по дизайну этих самых упаковок - складывали их сюда лет семьдесят назад. По крайней мере, упаковка образца того периода...
   Так же здесь было много приборов для проведения химических опытов. Неудивительно, учитывая, кто конкретно пользуется этим местом... Впрочем, думается мне, Мисси использует это место в первую очередь не для своей безопасности, а для сохранности окружающих. Ибо при неудачном эксперименте реагенты могут и взорваться, в конце концов...
   -И ты не против, если я тоже проведу здесь... пару опытов?
   -Фильх сказал Мисси, что у Лерроя есть проблемы с мертвецами, которые не хотят быть мертвыми. -Произнес круль, пошевелив усами, -Мисси думает, что это достаточно веская причина для того, чтобы одолжить свою лабораторию на время.
   -Можешь рассчитывать на мою благодарность, дружище.
   -Мисси делает это не из-за корыстных побуждений. И... Мисси хочет попросить, чтобы это место осталось в целости после твоей работы.
   -Вот за это можешь не переживать, мой мохнатый друг.
   -Ладно, Леррою можно доверять. Но Мисси больше беспокоит факт, что мертвые не умирают до конца. С крулями такое может случиться?
   -Чего не знаю - того не знаю. Но постараюсь это выяснить. Кстати, поможешь мне, если это все же действие какого-то мудреного зелья?
   -Мисси не очень хорошо разбирается в медицинских препаратах. Не та специализация. -Мисси помотал головой, -Однако, Мисси обещает помочь, чем сможет.
   -О большем и не прошу. -Кивнул я, -И еще раз... Спасибо.
  
   Розыск "дохляков" на деле оказался более сложным делом, чем я предполагал. Ибо информацию о них собирать на серьезных тонах было крайне трудно. Сами посудите - кто будет всерьез воспринимать информацию об оживающих трупах? Ну естественно, никто. Кроме тех, кто столкнулся с этим феноменом лично, конечно же. Примерно таких людей я и разыскивал по городу. А накопилось таких свидетелей немало. Правда, большую группу подобных монстров разом никто не видел, но одиночных "дохляков" в городе замечают довольно часто. Свидетели зачастую из числа тех, кто предпочитает сокращать путь не по освещенным улицам, а по темным переулкам.
   Практической пользы от подобных расспросов было минимум, но кое-что я все же выяснил. Например, прямой контакт с этими тварями довольно безопасен. Ну, за исключением сопутствующих травм. Короче говоря, превращение в подобного "дохляка" путем прямого контакта... маловероятно. Укусы, царапины, и прочие травмы, полученные от "дохляков", чреваты различными болячками и болезнями (вплоть до неизлечимых), но самим "дохляком" ты от этого не станешь. Хотя, я уже наткнулся на несколько случаев, когда жертва погибала из-за инфекции, занесенной укусом мертвяка и при этом через пару дней "труп" уходил куда-то в неизвестном направлении. Но также есть и случаи, когда умершие при схожих обстоятельствах люди оставались на своих местах. В общем, я пока не улавливал закономерности в этом "воскрешении".
   Самое интересное то, что случайные умирающие в Хэнсинге люди и без всяких предварительных контактов с "дохляками" вполне себе оживают после смерти. В общем и целом теория, что это какая-то инфекция или невиданная ранее болезнь, уже трещала по швам. Впрочем, я изначально не возлагал на эту теорию особых надежд. Тут что-то более... точечное. Менее хаотичное, чем болезнь. Ибо иначе бы по городу шастала такая толпа "дохляков", что властям пришлось бы опять полностью зачищать город. Однако, возможно, все еще просто не дошло до критической точки, с которой начнется основная заварушка. Такое всегда происходит. Вроде бы сейчас тихо, но в следующий момент все вокруг может могут просто взбеситься.
   Я впервые столкнулся с такой ситуацией еще в детстве. Тогда я был еще мелким пацаном, но запомнил произошедшее на всю жизнь. В те времена было довольно мирно, пока одни торгаши из-за моря не завезли каких-то зараженных крыс нам в город... Собственно говоря, тогда треть населения Хэнсинга просто вымерла, заразившись неизвестной на тот момент болезнью. Остальные же... В общем, им было еще хуже. Тогда в городе была паника, беспорядки и полнейший хаос. Власть имущие отгородились своей стеной и просто отсиживались в своих особняках, пока бедняки неистово убивали друг друга без особых причин... Тогда я четко уяснил, что человеческая натура довольно хрупка. Мы движемся по прямой без остановок. Но шаг вправо, влево или даже недолгая остановка могут полностью перечеркнуть все здравомыслие.
   Впрочем, это знание мне помогало не раз. Потому что, уяснив это раз и навсегда, я учился гибкости. Гибкости мышления и взглядов. Прививал себе обучаемость, но при этом придерживался четких принципов. Пускай я не могу повернуть с этой жизненной прямой, однако могу хотя бы ее расширить. Чтобы один-два шага в сторону не оказались сокрушительными для меня...
   Но что-то я углубился в философию. "Дохляки" по городу разгуливали однозначно. И их поведение было... странным. Честно говоря, я не могу прийти к какому-либо конкретному выходу в этом плане. Сведения очевидцев их появления довольно разнятся. Одни утверждают, что эти твари безумны и бросаются на всех подряд. Другие же говорят, что действия этих монстров бывают похожими на разумные. Более того, покойники часто появляются на местах, привычных для них при жизни. На работе или возле дома, или даже просто в любимых местах. Это странно.
   Однако то, что они редко появляются группами, меня все же порадовала. Ибо отлавливать одного монстра все же проще, чем десяток. Все осложнялось бессистемностью их поведения. Если с суккубом я мог предугадать, какую примерно жертву он выберет, то здесь... Подготовить ловушку не представляется возможным. Скорее всего придется импровизировать, как я и говорил Фильху. Есть предположение, что могут опять сработать усыпляющие газы... Но это не точно. Если они действительно мертвые, то вряд ли дышат. Не говоря уж о том, что транквилизаторы могут и вовсе не работать.
   Отсюда вполне закономерный вопрос: как поймать существо, которое не усыпить, и на которое не устроить ловушку? Ну... Можно попробовать ограничить его подвижность. Веревки, сети или что-то подобное. На крайний случай можно попробовать лишить "дохляка" конечностей. Как вариант. Они, судя по всему, живучие не в меру, так что потеря одной-двух конечностей не будет критичным. Надеюсь. Впрочем, на практике, как обычно, все пойдет не так, как задумывалось.
   Между делом я продолжал изучение суккуба. Эта тварина оказалась довольно интересной. С какого-то момента он перестал использовать свою маскировку против меня. Видимо, в его не особо разумной голове все же отложилось, что я на это не куплюсь. При этом других людей (для эксперимента позвал Лихта) суккуб все так же пытался обмануть своим внешним видом. Еще я пересадил суккуба в специальную клетку, которую по частям собрал в том самом подвале. Пришлось постараться, чтобы сделать ее достаточно прочной, но теперь можно было изучать это существо пока оно двигается. Собирал я клетку с расчетом на удержание гигантских северных медведей, так что и суккуба, по идее, тоже сдержит. Сама клетка довольно большая - квадратной формы, пять метров каждая из сторон, кроме той, что в высоту. И да, я ее сделал цельную. То есть, не вмонтированные в стены прутья, а цельная передвигаемая клетка. Правда, масса у нее приличная, так что сдвинуть ее с места сложно...
   Также я попросил одного знакомого врача проверить на состав кровь суккуба. Внимательно ее изучив, он мне сказал, что "это очень странное вещество, ничего общего с живыми тканями не имеющее". Короче говоря, если верить этому врачу, кровь суккуба не выглядит, как кровь. Или ею не является. Похоже, суккубы являются ну слишком уж какими-то уникальными.
   Однако не бывает бочки меда без ложки дегтя. И этой "ложкой" стала какая-то излишняя вялость моего демонического подопытного. В последнюю неделю суккуб был малоактивным, либо просто стоял в углу клетки, либо медленно ходил от одной стороны к другой. И черт его знает, заболел он, или это нормальное состояние для его вида. Надеюсь, не помрет. Мне на нем еще кучу опытов надо поставить. Жаль только, что нет времени плотно заняться этим вопросом. Но я обязательно как-нибудь выкрою пару-тройку деньков под это занятие.
   Однако это все позже. На первом месте все же поиск "дохляков". И как я умудрился вляпаться во всю эту муть с воскрешением мертвых, мистическими существами и загадочными наблюдателями? Как же все было просто, когда за мной наблюдала лишь королевская тайная служба, убить пытались только ребята из числа местной неоперившейся шпаны, которая хотела набить славу на моей смерти, а из мистических существ были только... Да никого не было! Без них как-то легче... Эх, ладно, что-то я начинаю расклеиваться. Пора заняться делом...
  
   -Знаешь, когда я предлагал сотрудничество, то думал, что я буду самым опытным из нас. -Проговорил Лихт, тяжело вздохнув, -Но стоит признать, в плане всякой сверхъестественной чепухи ты мне еще фору дашь.
   -Судя по началу разговора, ты хочешь прекратить нашу совместную работу. -Спокойно констатировал я, не отвлекаясь от текущего занятия.
   А занят я был... Ну, скажем, наблюдением. Да, пожалуй, так. На данный момент я с высоты третьего этажа через оптический прицел наблюдал, как оборотень разрывает в клочья труп в переулке. Собственно говоря, этот труп мы там и оставили, но на такой результат не рассчитывали. Честно говоря, идей насчет того, как конкретно выследить "дохляков", у меня не возникло. Поэтому было решено просто собрать в одном безлюдном месте как можно больше мертвых людских тел и ждать, пока кто-нибудь из них не оживет. Местом я выбрал так называемый "мертвый" район. Здесь никто не живет уже на протяжении двух с половиной лет, с тех пор как тут под боком взорвалась энриумная энергетическая станция, и в канализацию под этим районом попало энриумное топливо... В общем, очистить загрязнение у властей не получилось, так что они просто расселили людей по другим районам и теперь думали над тем, как использовать это непригодное для жизни место. А до этого здесь обитали Тварки.
   Кстати о птичках. Про этих ребят ничего не известно. До катаклизма (моего производства) этот загадочный народ населял немаленький район практически в центре южных трущоб. При этом в места их обитания, да и в сам район в целом никто и не ходил. Даже если нужно было попасть в какую-то точку города, находящуюся по ту сторону от этого района... Его просто объезжали. Короче говоря, тварки непонятно каким образом соблюдали свою таинственность и отваживали любых посетителей. После катаклизма... Скажем так, на развалинах не нашли ни единого следа их пребывания здесь. Будто тут просто стояли пустые дома странного вида, да цвели незнакомые большинству ботаников цветы... Самое забавное, что и после того, как люди снова начали обживать город, этот район не особо трогали. В принципе, пару раз были попытки заселить сюда рабочих с их семьями, но они чувствовали постоянное напряжение и беспокойство, которое даже доводило до психозов и безумия. Так что дома тут построили (хоть и не самые лучшие в плане качества), но жить тут никто не захотел.
   Точнее, может кто-то и хотел бы поселиться в таком дешевом жилье, но растекшееся по канализации энриумное топливо и вовсе превратило это место в необитаемый край. А жалко. Места тут живописные. В принципе, энриум только на людей влияет негативно. Ну, и на животных тоже, но они как-то не так сильно страдают, как мы. Растения же этот металл любят, как... Даже сравнение не подобрать. В общем, любая растительность на залежах энриума растет, как на дрожжах. Собственно, дрожжи тоже растут на энриуме без особых проблем... Так что, похоже, грибы реагируют аналогично растениям. Поэтому этот мертвый район уже полностью зарос растительностью, несмотря на малый срок отсутствия человеческих поселенцев. Хорошо, что в Хэнсинге предусмотрена система для изолирования канализационных систем разных районов. А то бы половина Хэнсинга стала непригодной для жизни...
   -Нет, не хочу. Где еще я найду столь интересную работу после выхода на пенсию? -Хмыкнул Лихт, -Просто меня удивил сам факт моей неподготовленности ко всему этому...
   Он неопределенно поводил руками в воздухе, пытаясь сформулировать свою мысль, но, не найдя правильных слов, просто махнул рукой.
   -Кстати об этом... -Я на секунду отвлекся от созерцания поедающего мертвеца оборотня, -Ты уже полностью закончил свою основную деятельность?
   -Да. Заявил об этом на каждом углу. Надо признать, почти сразу же количество контрактов на мою голову сократилось на три четверти. -Лихт пожал плечами, -Впрочем, в этом городе всегда найдутся желающие прикончить бедного никчемного старика...
   -Никчемного... -Задумчиво повторил я, -Знаешь, если бы ты вышел против вон того оборотня в рукопашную... Я бы не поставил на его победу.
   -Ты меня переоцениваешь.
   -Да неужели? -Слегка улыбнулся я, глядя в прицел.
   Лихт ничего не ответил на этот явный акт недоверия с моей стороны. Думаю, он привык игнорировать подобные слова за свою долгую жизнь. Да и вообще, какой из него профессионал, если бы он попадался на такие провокации. А прибедняться как в плане финансовом, так и в плане физического состояния - это скорее уже просто привычка.
   -И долго он будет там... Дебоширить? -Спросил Лихт, прерывая затянувшееся молчание.
   -Как показывает практика, эти оборотни не испытывают чувства сытости.
   -Это как?
   -Очень просто - они всегда голодны. А еще их мучают непрекращающиеся боли во всем теле. Также они слишком чувствительны к большинству внешних раздражителей. -Я слегка поморщился, вспоминая свой не очень удачный опыт с катализатором, -Что, в общем-то, и делает из них кровожадных монстров без тормозов.
   Мне-то еще повезло - катализатор, введенный мне, не смог меня обратить в такую тварь моментально. Да и к боли я более-менее привычный (хотя приятного все равно было мало), так что смог в тот момент завершить свои дела как следует. Но вот обычному человеку, не имеющему "щита" из энриума... Короче говоря, я искренне уверен, что эти оборотни такие агрессивные не со зла. Просто обстоятельства так сложились. Впрочем, подобные мысли не помешают мне пристрелить это отродье в случае необходимости...
   -Я, конечно, знал, что мир многообразен и все такое, но... -Лихт тяжело вздохнул, аккуратно выглядывая из окна, -Но с момента начала нашей совместной работы я повстречал больше сверхъестественной мути, чем за всю свою долгую жизнь.
   -Боюсь, что это далеко не конец этой так называемой "мути". -Ответил я протяжно.
   Оборотень, наконец, решил пойти по своим делам. Приподнял растерзанный труп за шею своей большой (и весьма уродливой) пастью и потащил его куда-то в ближайший переулок. Видать, решил поужинать в своем логове... Ладно, пускай забирает, мне не жалко. Я еще могу трупов раздобыть, мне не сложно. И не спрашивайте, где именно. Ответ вам не понравится.
   -Ладно, допустим, что один из этих трупов действительно восстанет из мертвых. Дальше что? -Произнес Лихт, провожая взглядом удаляющегося оборотня.
   -Нужно его обездвижить.
   -И как мы это сделаем?
   -Ну... Как показала практика, на обычные повреждения этим "дохлякам" наплевать. Отсюда простой вывод: от "мелких" ранений они не подохнут. -Я пожал плечами, -Да и кровью они, судя по всему, не истекают особо... Попробую отстрелить ноги и руки, а там посмотрим. На крайний случай у нас есть вон та штука...
   Я кивнул в дальний угол комнаты, где была кучей свалена специально перенесенная сюда сеть. О, это просто шедевр среди сетей. Из тонкой стальной проволоки, мелкоячеистая... Но тяжелая и довольно плохо гнущаяся. Зато надежная. Нас тут два здоровых мужика, так что метнуть на "дохляка" в случае нужды сможем. А если еще и я смогу его как-то замедлить - тогда тем более.
   -А я-то гадал, почему ты сделал такой странный выбор винтовки... Обычно из "Луксора" не стреляют разрывными. Да еще и такой прицел нацепил... Это тебе что, снайперская винтовка?
   -Слушай, я же тебе не докучаю своими рассуждениями, что "лапчатка" - не лучший выбор среди дробовиков, так? -Со вздохом произнес я, взглядом показав на оружие, лежащие на коленях Лихта.
   Конечно, "Лапчатка" хороший дробовик, но в сравнении с тем же "ренегатом"... Мягко говоря, проигрывает по всем статьям. Зато надежен, как лом. В принципе, если особо постараться, его можно использовать и вместо этого самого лома...
   -Да-да, конечно... Кстати, а сколько трупов было в переулке? -Неожиданно сменил тему Лихт.
   -Пятнадцать. Одного утащил оборотень... -Моментально ответил я, поворачиваясь обратно к окну.
   В следующее мгновение я озадаченно нахмурился. Потому что в переулке лежало всего восемь мертвых тел. Я даже пересчитал два раза, чтобы точно удостовериться.
   -Запри дверь. -Произнес я, указав на единственный проход, ведущий в нашу комнату.
   Сам же я полностью выпрямился в окне, не заботясь о скрытности и, перегнувшись через подоконник, выглянул на улицу. Мертвый район, как и полагается, был безмолвен. Где-то щебетали птички, вдалеке лаяли собаки. Совсем издалека доносился шум города. Мы сейчас находились примерно посередине мертвого района (во избежание любых случайных встреч со случайными людьми), так что звуки доходили до нас изрядно приглушенными. В переулке не было никого постороннего. Впрочем, как и ожидалось, пропавших мертвецов там тоже не было. Примерно в этот момент я занервничал. Несильно, конечно, но ситуация нагнетала напряжение.
   Представьте себе, что вы работаете в морге и, отвернувшись на пару секунд в сторону, а потом повернувшись обратно обнаруживаете, что труп перед вами пропал. Меня определенно бы это напрягло. Конечно, сейчас ситуация немного иная. Я ожидал, что кто-то из трупов встанет. Но как они восстали из мертвых и успели скрыться из переулка за пару секунд - вот в чем вопрос. На который у меня не было ответа.
   -Лерри... -Тронул меня за плечо Лихт, -Глянь-ка туда.
   Он показал рукой прямо в окно. Я проследил за направлением. В здании напротив нас, в разбитое (по неясной причине) окно на нас пялилось несколько пар глаз. "Дохляки" просто стояли там и смотрели в нашу сторону своими остекленевшими глазами.
   -Кажется, нас заметили. -Произнес Лихт, взявшись за дробовик поудобнее.
   -Да ну. Тебе показалось... -Вяло съязвил я, -Что это вон тот делает?
   -Очевидно, берет разбег. Он что, собрался пры... -Начал говорить Лихт, но договорить ему не дал мощный удар в дверь, от которого с косяка целой тучей посыпалась пыль.
   И в этот момент "дохляк" в здании напротив начал разгоняться по направлению к окну. При этом очень уверенно так разгоняться. За те короткие пять шагов, что ему позволило расстояние в той комнате в здании напротив, он набрал приличную скорость. И, практически не притормозив, он оттолкнулся от подоконника ногами и полетел в сторону нашего окна. По сути, расстояние между домами напротив довольно мало, а силы у этого "дохляка" достаточно для совершения такого прыжка, так что он бы вполне себе долетел до нашего окна... Если бы его не встретил заряд дроби в грудину. Оживший мертвец будто в стену в воздухе врезался и, перекувыркнувшись, улетел вниз, на улицу. Дверь в нашу комнату снова сотряс мощный удар, за которым тут же последовала целая серия других таких же. За этой не особо толстой перегородкой кто-то шумно пыхтел и как-то странно булькал.
   А в здании напротив уже брал разбег следующий мертвец. Но этому уже я не дал долететь до нас, Прострелив ему колено еще на стадии разгона. Разрывные патроны - жестокая штука. Они плохо пробивают даже самую слабую броню или препятствия (хотя есть разновидности, подходящие и для этого), но живую плоть калечат как ничто иное. При выстреле из обычного стрелкового оружия разрывные патроны - самый эффективный способ поразить живую силу противника. При попадании эффект создается не хуже, чему у картечи, только пуля летит дальше. Однако, ей еще нужно попасть, так что полной замены дробовику тут не получится... Но это все детали. К чему я веду: нога этого мертвеца неожиданно для него согнулась в другую сторону и он, оступившись, упал лицом вперед на пол.
   Как и было замечено, твари эти боли не испытывают. Потому что сразу после этого ранения "дохляк" попытался подняться несколько раз подряд. На позицию для разгона вышел последний в той комнате мертвец. Впрочем, к этому моменту дверные петли в нашей комнате начали со скрипом сдаваться под напором наших "гостей". Постепенно, но все же довольно уверенно.
   -Они там что, таран принесли? -Со вздохом спросил Лихт, перезаряжая дробовик.
   По нему не было заметно, чтобы он нервничал. Его руки уверенно выкинули отстрелянные гильзы, после чего вставили патроны в оба ствола. Перезарядив дробовик, Лихт достал из кобуры подмышкой пистолет и положил его на столик рядом с собой. Также рядом лег внушительный мясной топорик.
   -Я займусь нашими "гостями". -Произнес он довольно спокойно, -А ты постарайся взять пленника. Ибо повторять мне подобное не очень хочется.
   -Будто я горю желанием... -Вздохнул я, прицеливаясь, -Ты был прав, такая большая кратность тут излишняя.
   -Хех... Слушать нужно старших...
   В следующую секунду случилось сразу множество вещей. Свой прыжок совершил последний "дохляк" из здания напротив. Прицелиться в ноги я ему не успел, так что он словил свою порцию свинца уже в полете. Еще один плюс разрывных боеприпасов - у них хороший останавливающий эффект. Говорят, что на охоте одним таким патроном можно остановить даже средних размеров лося. Я не проверял, но слышал такое как минимум несколько раз. В общем, последний дохляк тоже не долетел. Но у него почти получилось. Он ударился подбородком о наш подоконник и, под звуки падающей внутрь нашей комнаты двери, улетел вниз. Лихт, как и обещал, "занялся гостями", устроив им гостеприимный прием. Два выстрела из дробовика практически слились в один. Стрелял Лихт не по телам, как сделал бы обычный человек, а по ногам.
   Благо, у нас был уже опыт общения с этими монстрами. Нам не нужно повторять дважды, что пара-тройка выстрелов в грудь или голову этих "дохляков" не прикончит. Логичнее тогда их обездвижить, чтобы уже в спокойной обстановке подумать над способами их умерщвления. Один мертвец тут же повалился на пол с перебитыми ногами, второй качнулся, но устоял на своих двоих, а третьего так и вовсе не задело. Ну, по крайней мере картечью. Разрывная пуля, прилетевшая ему точно между глаз, откинула его голову назад. А следующие две я положил прямо ему по глазам. Надеюсь, они не умеют ориентироваться по слуху.
   Последний "здоровый" мертвец попытался напрыгнуть на Лихта, но убийца на пенсии легко перехватил его в воздухе и, придав дополнительное ускорение, выкинул в окно. Я деловито обнажил свой клинок и, толкнув слепого мертвяка к стене, пригвоздил его своим оружием как куклу. Мой меч крепко застрял между досок в стене, так что довольно энергичные подрыгивания этого "дохляка" были безуспешными. И тут меня в правую лодыжку укусил уже позабытый всеми калека с ранеными ногами. Даже сквозь сапог прокусил! Боль даже для привычного меня просто дикая!
   Рыкнув от внезапной боли, я с силой ударил прикладом "Луксора" по голове этого кусаки. С первого раза "дохляк" не отцепился. Он продолжал довольно активно жевать мою ногу до пятого удара, когда я прицельным ударом выбил нижнюю челюсть. Лихт уже крепко прижал его к земле к этому моменту, так что у меня получилось отойти подальше от его загребущих и слегка подгнивших рук. При этом нога отзывалась сильной болью при каждом шаге, так что ходить у меня получилось, только хромая. Я потянулся за капсулой с энриумом, но остановился на полпути. Еще трое "дохляков" внизу, на улице, которые еще могут к нам подняться. И еще один покалеченный в здании напротив... Необходимо быть готовым к продолжению боя. Я отщелкнул почти опустевший магазин и, засунув его в свободный карман плаща, зарядил оружие новой порцией боеприпасов.
   Лихт тем временем методично рубил своим топориком руки тому кусающемуся мертвецу. "Дохляк" пригвождённый мной к стене дергался из стороны в сторону, не делая попыток вытащить меч. Судя по всему, он даже не замечал его присутствия в своей грудине.
   -Пойду проверю тех, что остались на улице. -Произнес я и, морщась от боли и сильно прихрамывая, направился на улицу.
   Как ни странно, выкинутых на улицу мертвецов нигде не было видно. Нет, следы, оставленные от их падения я нашел, но самих дохляков - нет. Остальные восемь трупов все так же лежали на своих местах. Я тщательно обследовал улицу и окрестности, в результате чего убедился, что оставшиеся "дохляки" по каким-то причинам слиняли в неизвестном направлении. Даже тот из здания напротив, с простреленным коленом, тоже куда-то запропастился. Убедившись, что непосредственной опасности нет, залечил полученную рану энриумом и направился обратно к Лихту. В принципе, операцию по отлову можно считать успешной. Вместо одного поймали аж двух. Так что есть чему порадоваться... Наверное...
  
   -Да уж... как говорится, пока не увидишь сам - не поверишь... -Протянул задумчиво Фильх, сквозь прутья клетки тыкая в "дохляка" черенком от метлы.
   Живой мертвец реагировал на тычки слабо, неотрывно глазея на своего "мучителя" безо всяких эмоций на полусгнившем лице. Видимо, его больше интересовал сам Фильх, чем предметы в его руках.
   -Разве я вру про такие вещи? -Уточнил я, устало опускаясь на стул.
   -Обычно нет, но все же поверить было трудновато. -Пожал плечами Фильх, -Сам понимаешь.
   -Да уж...
   -И? -Фильх вытащил черенок наружу и, приставив его к стенке, сел на соседний с моим стул, -Что ты про них выяснил?
   -Ничего особенного. С чего бы начать? Алгоритм их воскрешения неясен. Сколько ни бьюсь над этой загадкой - ничего не могу придумать. Наверное, слишком мало занимаюсь этим вопросом... -Я тяжко вздохнул, -Но это ладно. Существа эти крайне примитивные, однако при этом довольно сообразительные. Как видишь, если нет шанса добраться до намеченной жертвы - "дохляк" впадает в неактивное состояние, ожидая удобного случая.
   Я показал пальцем на стоящего молчаливой статуей перед прутьями мертвеца. Тот все так же не проявлял никаких признаков активности.
   -Насколько я понял, ждать они могут долго. И это... беспокоит. -Продолжил я.
   -Чем именно?
   -Мое смутное беспокойство пока не совсем оформилось в четкие мысли, так что, пожалуй, пока промолчу, ладно? Лучше продолжу рассказывать про это существо. Итак... -Я на секунду прикрыл глаза, собираясь с мыслями, -Обнаружив способ пробраться к жертве, "дохляк" как правило атакует ее незамедлительно. Правда, мы с Лихтом уже сталкивались со случаями, когда эти твари устраивали засады... Впрочем, об этом позже. Поскольку у меня было два... образца... я смог провести большинство необходимых опытов.
   -Опытов?
   -Да, что-то вроде того. "Дохляки" почти невосприимчивы к физическому урону. В принципе, хорошо зная человеческую физиологию, можно узнать и способы их нейтрализации, но они все равно малоэффективны. Боли эти твари не чувствуют. Потеря рук или ног не является для них критическим повреждением. Даже после отделения головы от тела, что голова, что тело продолжают некоторое время работать автономно. Хотя и бестолково.
   -Погоди-погоди... Это как? Без головы? Ты что, шутишь?
   -Это абсолютно серьезно, Фильх. -Я устало потер слипающиеся глаза пальцами, -Три-четыре часа после отделения головы от тела обе эти части продолжают... шевелиться. Хотя голова сама по себе не опасна, а тело без органов зрения и слуха фактически бесполезно. Такой живучести можно только позавидовать...
   -Кто бы говорил...
   -Фильх, я без головы тут же откинусь. -Произнес я, -В любом случае, обычные методы борьбы с ними практически неэффективны.
   -Значит... Мы в заднице?
   -Ну, не сказать, чтобы совсем... Как показала практика, эти ребята загораются как спички. Довольно странно, кстати. -Я пожал плечами и еще раз вздохнул, -Даже и не понимаю, почему. Но вспыхивают они от малейшей искры. Горят ярко и долго. От пяти до десяти минут. И все это время эти твари в таком пылающем виде продолжают двигаться без явных признаков дезориентации. Зато сгорают полностью...
   -Жуткое, наверное, зрелище...
   -Суть ты уловил верно. Выглядит ужасно. Правда, есть пара особенностей. Они не дымят при сгорании. Нет, сам дым есть, но какой-то прозрачный, почти незаметный... К тому же, нет характерного запаха жаренного мяса. И, плюс ко всему, эти монстры еще и не пахнут в "сыром" виде.
   -В смысле?
   -Ну, видишь, как у него гниет лицо и остальные части тела?
   -Ну... да.
   -А запах чуешь?
   Фильх какое-то время внимательно втягивал носом воздух.
   -Не чую. -С удивлением ответил он.
   -Вот и я про то же. Они не пахнут. Даже мухи на них не слетаются. Хотя визуально тела явно гниют. Да и на ощупь тоже...
   -Ты их щупал? -Удивленно приподнял брови Фильх, -Будь ситуация менее серьезной, я бы пошутил про то, какой ты извращенец.
   -Я сделаю вид, что этого не слышал... -Вздохнул я, -Но больше всего меня беспокоит то, как эти "дохляки" взаимодействуют между собой. Они явно действуют сообща, когда поблизости есть другие представители их вида. При этом работают слаженно и довольно хитро для мертвых.
   -Считаешь, что чем их больше - тем они опаснее?
   -Я пока что не заметил за ними какой-либо активной разумной деятельности, но то, что они атакуют сообща - факт неоспоримый. Конечно, они действуют не из ряда вон хорошо, но какие-то способы общения у них явно есть. И это меня беспокоит.
   -Беспокоит?
   -Да. Они не проявляют никакой разумности, пока находятся поодиночке. Но вместе начинают соображать. Обычно, если сложить одного глупого человека и другого глупого человека - умного не получится. У них же эта математика почему-то работает. И я совершенно не знаю... -Я устало потер глаза, -Не понимаю цели их существования. Они не поедают убитых. Кусают - да. Убивают - однозначно. Но не едят. Нападают не на всех, но закономерности в выборе целей я не наблюдаю.
   -Стало быть, предсказать их поведение не получится?
   -Да.
   -Надо будет на всякий случай вооружить свою охрану огнеметами. -Задумчиво протянул Фильх, -Ладно, ясно все с этими... "дохляками"... Что по поводу того убийцы?
   -Завтра следующее убийство. Но пока что зацепок мало. Опыты показали, что для первого выстрела нужен немалый опыт в стрельбе из снайперских винтовок на дальние расстояния. "Хвосты" убийца подчищает грамотно, что тоже является определенной наводкой. Однако среди известных в городе наемников не нашлось никого, кто мог совершить такой выстрел в это конкретное время.
   -Ты проверял эту информацию?
   -Да, и не раз. Покрутил эту ситуацию со всех сторон, добыл информацию из разных источников, но результат один и тот же. Вывод отсюда один...
   -Что работает "новичок", я понял. -Кивнул Фильх, заканчивая за меня фразу.
   -Да, если вообще можно так сказать о человеке, который может совершить такой выстрел. -Я пожал плечами, -Ясно одно - подготовка у этого человека нешуточная. Армейская или какая-то другая подобная.
   -Либо он просто долго готовился конкретно к этому выстрелу. Был я, кстати, на месте убийства... -Фильх хмыкнул, -Я так выстрелить не смогу.
   -У меня с первого раза тоже не получилось. И убийца, насколько я понимаю, тоже с трудом попал. Пуля почти прошла мимо...
   -У тебя есть какой-то план по его вычислению?
   -Что-то вроде того. Для начала, я осложнил ему задачу.
   -Каким образом?
   -Ты что, газеты не читаешь? -Удивился я, -Там же последнюю неделю на первых полосах объявление о таинственном "охотнике на чиновников".
   -Так это твоих рук дело?!
   -Ага.
   -И зачем тебе эта шумиха?
   -Как зачем? Полиция уже поднимает свою элиту на защиту персон из списка. Это в любом случае ограничит возможность действовать этого... ну, назовем его "стрелком", для ясности...
   -Умеешь же ты подпортить жизнь даже незнакомцам... -Констатировал Фильх.
   -Люблю, умею, практикую. -Хмыкнул я.
   -Кстати, классное место. -Фильх обвел взглядом это подземное сооружение, -Мисси дал попользоваться?
   Я молча кивнул. Это бомбоубежище действительно замечательное место для проведения моих экспериментов. Можно шуметь без опаски быть случайно услышанным. А также можно не бояться неожиданных гостей. Как людей, так и монстров. Поскольку тут на всех подступах стоят такие двери, что без специальных приспособлений их не вскрыть. А даже если они есть - то без шума внутрь все равно не проникнуть. Плюс ко всему, место сухое, электричество проведено. Воды нет, но я натаскал сюда достаточное количество питьевой. Просто подниматься на поверхность, чтобы попить воды или перекусить во время напряженной работы слишком расточительно. Легче организовать здесь небольшие запасы еды и воды. Собственно говоря, на данный момент я уже вторые сутки не выбирался на поверхность. Если бы не часы - думал бы, что прошло всего пару часов. Под землей трудно ориентироваться во времени.
   -Что крули умеют, так это отыскивать такие места... -С улыбкой хмыкнул Фильх, похлопывая ладонью по ближайшей стенке, -Кстати, может перетащишь сюда и суккуба? А то мне то здание может понадобиться в ближайшее время...
   -Я тут временно. Не думаю, что Мисси захочет расстаться с таким убежищем.
   -Жалко-жалко...
   -Тебе то здание нужно срочно? Думаю, что смогу оттуда перевезти суккуба в течении недели. -Произнес я, почесав затылок, -Есть пара мест на примете. Не такие пригретые, как это, но тоже вполне добротные.
   -Это было бы просто замечательно! -Хлопнул в ладони Фильх, -Уж извини, что так резко выселяю...
   -А... -Махнул рукой я, -Это моя вина. Слишком там задержался. А под что нужно здание, если не секрет?
   -Отдам одной банде фальшивомонетчиков под их... бизнес. -Ответил мой старый друг, -Сам понимаешь, дело это личное, почти интимное... Никого лишнего в процессе производства подобного... товара... видеть не хочется.
   -Да не распинайся ты. -Поморщился я, -Фильх, я прекрасно понимаю, кто сейчас у руля в этой части города. И я не хочу проблем.
   -Рад, что ты остался таким же понятливым! -Фильх хлопнул меня по плечу с облегченным выражением лица.
   Ссориться он явно не хотел. В принципе, я тоже говорил честно. Как говорится в Хэнсинге: дружба-дружбой, а бизнес - святое. Наши отношения с Фильхом дружеские, но наше товарищество основано на том, что никто из нас не пытается навредить друг другу. Думаю, на этом и строятся нормальные дружеские отношения. Сейчас Фильх действительно важный человек в Южном городе. И эта важность накладывает на него определенную ответственность. Если какой-то обычный наемник вроде меня начнет создавать проблемы, то я абсолютно уверен, что Фильх сделает выбор в сторону своего дела.
   Тем более, не отдавать ему его же собственность - высшая наглость, на мой взгляд. Благо, что я готовился к такой ситуации и облазил почти всю канализацию под Южным городом в поисках подходящего места. Собственно говоря, Фильх просто дал мне сигнал, к которому я был готов.
   -Вот только мне, скорее всего, понадобится пожарная повозка...
   -Для перевозки монстра?
   -Да. Ненадолго, на полдня.
   -Обеспечу. -Кивнул Фильх, -Тебе нужна будет дополнительная помощь или Лихта хватит?
   -Справимся.
   -Вот и славненько. Ну что ж, -Мой товарищ поднялся на ноги, -Я, пожалуй, пойду.
   На этом мы и распрощались. Он вернулся к своей работе, а я к своей. Ведь у нас обоих было еще множество дел, которые еще следовало решить.
  
   -Каждый раз ты меня удивляешь... -Задумчиво произнес я, крутя в руках новенькую винтовку.
   -Просто ты меня каждый раз недооцениваешь. -Победоносно улыбнулась Игни.
   На этот раз мы встретились на специально оборудованном полигоне за городом. Здесь Игни проводила полевые испытания различных прототипов вооружения. Да и не только оружие, но и различные устройства тоже тестировались здесь. Вообще, испытания нового оружия всегда связаны с риском, так что неудивительно, что Игни предпочла создать полигон в отдалении от жилых зон. На всякий случай. Плюс ко всему, это немаленькое даже по меркам испытательных полигонов место было хорошо защищено. И забор под напряжением, и собаки, и целый штат вооруженных сторожей. Не знай я, что конкретно тут находится, подумал бы, что это секретный правительственный объект. В принципе, у нас в стране запрещено ношение и использование обычными людьми, не имеющими отношения к армии или полиции, но... Как обычно, из любого правила есть исключения.
   Первым исключением до недавнего времени был Орден. Им не воспрещалось носить оружие и даже использовать его по мере необходимости. Конечно, с уничтожением этой организации это исключение было упразднено. Второе исключение: хранение зарегистрированного оружия на территории своей недвижимости. В принципе, наше государство не запрещает владение оружием. Но за обладание им взимаются такие налоги, что среднестатистическому человеку просто не по карману позволить себе иметь на вооружении даже обычный пистолет. Понятное дело, что можно просто подкупить нужных людей в регистрационной палате или не рассказывать о том, что у тебя есть подобное оружие, чтобы как-то уклониться от непомерных пошлин. Ну и третье исключение довольно редкое: официально оформленное охранное агентство. Фактически, у каждого более-менее крупного предпринимателя на вооружении состоит такое агентство, созданное лично этим самым предпринимателем.
   Насколько мне известно, у семьи Альтейнов как минимум три таких агентства в распоряжении. Они очень влиятельны в оружейном бизнесе, так что даже императорская семья предпочитает идти на определенные уступки.
   -Нет, ты просто каждый раз завышаешь планку еще выше. -Хмыкнул я, -Оно уже испытано?
   -Каким образом? Без твоих способностей выстрелить из него не представляется возможным. -Игни развела руками, -А использование патрона с порохом скорее всего испортит ствол. Он не рассчитан на присутствие пороховых газов.
   -Это боеприпасы?
   Я осторожно приподнял крышку у одного из ближайших ящиков. Вместо привычных патронов внутри красовались немного продолговатые и крайне заостренные цилиндры. По сравнению с обычными боеприпасами, в которых большую часть составляет гильза с порохом, а меньшую - сама пуля, эти патроны - убойная штука. Калибр ни в какое сравнение не идет с обычными пулями.
   -Да, свинцовые. -Кивнула девушка, -Я не стала делать много, так как не уверена в выборе материала. Сам понимаешь, без тестов и точных расчетов я мало что могу сделать.
   -Ну-ка... -Я зарядил одну пулю (патроном язык не поворачивается назвать, так как тут только боевая часть без привычной гильзы) и, вскинув винтовку, выстрелил в ближайшую мишень.
   Пуля из ствола вылетела практически незаметно для меня. Если бы не неприятные ощущения при самом выстреле, я бы даже ничего не почувствовал, так как отдачи не было. Вообще. Просто из ствола вырвался кусок свинца и, за мгновение преодолев расстояние до мишени, вонзился в цель. Мишень... Скажем так, перестала существовать. Она буквально взорвалась тучей щепок, разлетевшихся в разные стороны. Даже нас, находящихся в тридцати метрах от нее все равно осыпало целой кучей измельченной древесины. Я удивленно повернулся к Игни.
   -Я что, китов должен из этой винтовки убивать? -Спросил я, осторожно откладывая винтовку в сторону.
   -Видимо, калибр и впрямь великоват... -Подытожила Игни, стряхивая щепки с головы, -Как ощущения от стрельбы?
   -Ну... уже лучше. Правда, руки все еще трясутся. -Я встряхнул кистями, пытаясь избавиться от дрожи, -И холодом повеяло. Но гораздо легче использовать этот... прототип. В сравнении с обычной винтовкой - в разы.
   -Понятно. Но ты рано ее отложил. Надо еще пару-тройку... десятков замеров сделать. И, кстати, там можно магазин пристегивать, а не заряжать по одному.
   Следующие два часа мы потратили на проведения целого ряда тестов. Дальность прицельной стрельбы у этой винтовки была довольно приличной: наравне с обычными снайперскими винтовками. И то Игни утверждала, что после уменьшения калибра пули будут лететь еще быстрее. Отсюда пробивная сила возрастет. Еще она пришла к выводу, что пули, выпущенные моим способом, слабо закручиваются, что уменьшает точность. Да и провели мы отнюдь не тридцать выстрелов. Думаю, их количество приблизилось к двум сотням. Устал я жутко, но был доволен. Это оружие явно лучше подходит под мои новые способности. По крайней мере, если я могу сделать примерно сотню выстрелов без серьезных последствий для своего состояния, то в большинстве ситуаций эта винтовка будет эффективной.
   -Выглядишь измотанным. -Произнесла Игни, делая последние записи, -Что-то случилось?
   -Помимо того, что меня пытаются убить с завидным постоянством неизвестные мне люди? -Уточнил я, -Ну, главная проблема в том, что вокруг что-то происходит, а я абсолютно не понимаю, что именно. И бегаю, подобно глупому псу, за своим хвостом по кругу...
   -Я уверена, что у тебя все получится. -Игни легонько погладила меня по плечу своей рукой, -В конце концов, ты ведь потому мне и приглянулся...
   -Потому что я постоянно в опасности? -Не понял я.
   -Нет, что ты! -Возмущенно ткнула меня кулаком в бок Игни, -Это мне как раз не нравится! Просто ты весьма упрям в решении подобных... проблем. Ты справишься. Я в тебя верю.
   -Теперь как-то неудобно сдаваться будет... -Вздохнул я обреченно, -Придется разбираться со всей этой кутерьмой. А у тебя как дела? Как семья?
   -Я... -Игни на секунду задумалась, -В принципе, я довольна. Работа идет, здоровье не подводит, личная жизнь...
   Она пару секунд внимательно изучала меня взглядом.
   -...В порядке. -Закончила свою фразу она, -С семьей... Ну, мама все так же работает со мной. Вносит свой вклад в семейный бизнес, так сказать. Отец... Он, как обычно, скрытен. Работа обязывает. Илми же все еще хандрит. Такое ощущение, будто она чего-то боится. Вздрагивает от каждого шума.
   -Вот как? Наверное, это я переусердствовал. Навещу ее в ближайшее время.
   -Навестишь? Знаю я твои визиты... -Подозрительно прищурилась Игни.
   -Не переживай. -Я поднял руки в сдающемся жесте, -Буду деликатен, как никогда. В конце концов, я это заварил - мне и расхлебывать.
   -Ты с ней... того... помягче, ладно?
   -Да-да, само-собой. Слушай, давно хочу спросить, что в тех ящиках? -Я показал на стоящие под отдельным навесом ящики с маркировкой химических реагентов.
   Обычно такими символами помечают грузы с особо опасным содержимым. Которое требует бережного к себе обращения.
   -Химикаты. -Пожала плечами Игни, -Помнишь, ты передал мне чертежи противогаза? Уже собрали первые прототипы, теперь испытываем...
   -И как результаты?
   -Пока что отрицательные. Но при этом весьма обнадеживающие. -Игни пару раз кивнул своим мыслям, -Твоя идея была воспринята на "ура". Общая концепция работоспособная, но остаются мелкие недочеты... В общем, работы еще много.
   -Хорошо, что я не стал испытывать на себе... -Подытожил я.
   -Да, это просто замечательно.
   -Кстати, а на ком испытываете вы? Преступники?
   -Да, осужденные на смерть по большей части. Государство с радостью избавляется от такого "мусора". Кормить не надо, и пользу приносят.
   -Как цинично.
   -Ну да. Раньше-то Орден забирал большую часть таких преступников для своих исследований... А сейчас их девать некуда. -Игни вздохнула, -В каком жестоком мире мы живем, все-таки...
   Я промолчал. Других миров не видел, так что даже и не знаю, является ли наш жестоким, или по сравнению с другими очень даже хороший... Читал я как-то труд одного известного ученого о множественности миров. Забавное чтиво. Впрочем, концепцию я все же запомнил. Так, на всякий случай. Мало ли. Всякая теория может оказаться правдивой, вопреки логике. Также в свое время доказали, что мир круглый...
   -Что уж поделать... На костры для всех провинившихся дров не напасешься... -Пожал плечами я, -О, кстати о кострах... У тебя случаем нет тех зажигательных патронов, которые использовались в оборонительных операциях на западной границе где-то лет... ну эдак десять назад.
   -О, "светлячки"? -На то, чтобы понять, о чем я говорю, у нее ушло всего полсекунды, -Да, были где-то на складах, но немного. В большинстве случаев они бесполезны, так как предназначены для дробовиков, да и похож выстрел больше на праздничный салют, чем на что-то опасное...
   Не могу сказать, чтобы мне не было известно про эти подробности. Эти боеприпасы изначально были нужны военным для отпугивания горных обезьян... Да-да, причина кажется довольно смешной... До тех пор, пока не побываешь в западных горах. Эти тварюги (судя по описаниям) ростом почти в полтора метра, а силой обладают немереной. Плюс ко всему они довольно быстрые и невосприимчивы к боли. Пока одну такую застрелишь - она успеет положить нескольких солдат. Особенно, если нападали именно обезьяны. А нападали они часто. Но огня они боятся как... Как огня. Насколько мне известно, слабостей они больше не выказывали. Так что зажигательные патроны, которые выстреливали, как выразилась Игни, салютом пришлись очень кстати. Как и сказала Игни, патроны эти практически не имеют пробивной силы, да и зажечь что-либо с их помощью крайне сложно, но...
   "Дохляки" возгораются чуть ли не от каждой искры. Ну, от каждой десятой точно. Собственно, это единственный способ борьбы с ними, который я пока могу придумать. Поджечь и прятаться. И зажигательные патроны подойдут как нельзя лучше...
   -А зачем спрашиваешь?
   -Думаю, в ближайшее время тебе поступит заказ на них. Большой заказ. -Я пожал плечами, -От нашего общего знакомого.
   -О, кажется я поняла. -Кивнула Игни, -Тебе они нужны?
   -Отложи немного.
   -Ящика хватит?
   Я кивнул. Надеюсь, что хватит. Тем более, что пока что я не хочу вступать в открытый конфликт с этими... монстрами. Просто заранее разрабатываю меры противодействия.
   -Вы опять во что-то ввязались?
   -Скорее, нас ввязывают... Но кто - непонятно...
   -Расскажешь?
   Несколько секунд я честно сомневался. Оценивал полезность передачи информации. Ну, Игни долго охотилась на чудовищ... Да и девушка она не импульсивная, хотя и поддается определенному давлению... Думаю, проблем не будет...
   -Ну, если говорить вкратце, то в городе завелись мертвецы, которые по какой-то причине оживают. И они хорошо горят. Собственно говоря, это все, что мне известно. -Кратко поведал суть я.
   Игни молча кивнула. Причем выражение лица у нее практически не поменялось. Я бы даже сказал, что осталось каменно-спокойным. Вот что значит выучка и привычка!
   -А я думала, что мой кучер свихнулся... -Подытожила она, -Недавно, пару дней назад, утверждал, что видел на улице недавно погибшего знакомого...
   -А ты?
   -Попросила, чтобы он не выпивал в рабочее время.
   -Не столкнись я с ними лично - тоже не поверил бы. -Признался я, -Если не веришь - могу показать живую особь. Если, конечно, слово "живой" к ним применимо...
   -Нет, спасибо, поверю на слово... -Покачала головой Игни, -Я, конечно, много всякого за свою практику повидала, но удовольствия мне подобные зрелища все же не доставляют.
   -Как и всем нам... -Вздохнул я, -Слушай, все хотел спросить - у тебя не найдется никакого руководства про сверхъестественных тварей. А то не всегда будет возможность лично разобраться с каждой новой тварью...
   Игни тяжко вздохнула и на несколько секунд прикрыла глаза.
   -Знаешь, я вообще-то не в восторге от твоего нового занятия...
   -Это потому, что мое "новое" занятие - твое старое?
   -Отчасти. Ты не представляешь, как опасно охотиться на различных тварей. Оборотни и вампиры - это только вершина айсберга. С ними можно разобраться без особых потерь... Но есть монстры, с которыми... -Игни еще раз вздохнула, -С которыми даже подготовленным людям лучше не встречаться.
   -За меня не волнуйся. Лишь нервы себе подпортишь. Уверяю тебя, самое опасное создание в этом городе - это я. -Я весело ухмыльнулся, -Ну так как, есть какая-нибудь энциклопедия?
   -У меня - нет. -Спустя пару секунд тяжелого молчания произнесла Игни, -Но у одного нашего знакомого, думаю, найдется.
   -Ты явно не о Фильхе. Да и не про свою семью... -Я задумчиво потер подбородок, -Вицимус?
   -Верно. После катаклизма он пропал почти бесследно. Но, думаю, найти его для тебя не составит труда. Он очень любит собирать знания, а также коллекционировать книги, так что...
   -...У него могут оказаться нужные мне сведения... Понял. Спасибо, -Я коротко поцеловал девушку в лоб и, поднявшись на ноги, слегка поклонился, -С вашего позволения, госпожа, я вас покину.
   В ответ я получил почти идеальный аристократический реверанс и весьма жаркое объятие...
  
   -Кабинет у тебя... Так себе, если честно. -Я задумчиво откусил от яблока, пальцами пересчитывая бумажные папки в специальной стойке.
   Илми настороженно сидела за своим столом и с явным беспокойством наблюдала за моими движениями. Ну, любой бы на ее месте взволновался, когда к тебе в кабинет без разрешения заходят вооруженные личности. Особенно, если это происходит в самом сердце центрального полицейского управления в городе. В частности, усложнял ситуацию и тот факт, что посетителем оказался один из самых известных преступников в городе. Впрочем, мою вину еще ни разу не смогли доказать, так что я, по сути, законопослушный гражданин...
   И да, при мне само собой было оружие. Игни обеспечила меня новеньким "Ренегатом" первой модели. Это тот, который многозарядный. Не знаю почему, но первая модель мне кажется удачнее, чем вторая... Впрочем, это детали. Да и не доставал я это оружие из-под плаща. В конце концов, никогда не стремился к почетному званию "самоубийца"...
   -Да не нервничай ты так. -Я перевел взгляд на девушку и, удостоверившись, что мои слова оказали только противоположный эффект, вздохнул.
   Пугать людей я привычен. Мне известно много способов и приемов для запугивания. Неважно, кратковременного или долгосрочного, сильного или слабого. Для каждого есть свой подход. А вот как "излечивать" этот страх... Тут мне опыта недостает. Как-то нужды в обратном процессе не возникало никогда...
   -Не против? -Я похлопал рукой по спинке гостевого стула.
   Илми молча кивнула.
   -Не стоит так теребить пистолет. -Произнес я, присаживаясь, -Выстрелит еще... Нам же не нужны проблемы, так?
   Илми, после недолгих раздумий, выложила оружие, которое держала под столешницей на стол.
   -Зачем... -Она с трудом сглотнула вставший в горле комок, -Зачем ты пришел?
   -Поговорить. -Пожал плечами я, -Твоя сестра мне сказала, что сама не своя. Мне показалось, что нам стоит поболтать. А тебе - облегчить душу. Итак, что тебя беспокоит?
   Я с внимательным выражением на лице достал записную книжку, карандаш и все с тем же участливым лицом приготовился записывать. Видел, как так делают психологи. Никогда, кстати, не понимал эту профессию. Видимо, потому что сам не склонен к самокопанию...
   -Ты сейчас серьезно? -Почему-то грустно улыбнулась Илми.
   -Абсолютно. Ну... -Я, немного посомневавшись для виду, убрал записную книжку обратно в карман, -Записывать все же не буду. Лень. Но поговорить нам точно нужно. Ибо ты явно... не в порядке.
   -А кто в этом виноват?!
   -Очевидно, что я. Но, клин клином вышибают, как говорится. Я тебя так сильно напугал?
   -Не в этом дело... Ты был прав, когда говорил, что со временем я пойму, что для меня это выгодно... Штабная работа как раз по мне. -Илми погладила рукой по своему столу.
   -Так в чем проблема?
   -Ты... Скажем так, открыл мне глаза. -Илми вздохнула, -Будто какая-то пелена спала. И мир предстал таким, каким он все время был...
   -Противным и гадким? -Уточнил я.
   -Ты его таким видишь? Но, отчасти да, примерно таким он теперь и выглядит...
   -Ну, тебе еще повезло. Обычно жизнь учит гораздо жестче. Например, может парализовать ниже пояса... -Я пару секунд молчал, оценивая сказанное, -Ну да, плохая шутка... Над чувством юмора мне еще предстоит поработать...
   -Да, пожалуй... -Слабо улыбнулась Илми.
   -Стало быть, тебя тяготит несовершенство окружающего мира?
   -Думаю, можно и так сказать.
   -Тогда тебе нужна отдушина. Попробуй найти себе какое-нибудь занятие помимо работы... Либо возьми отпуск и отдохни как следует.
   -Какой банальный совет от столь необычного человека...
   -Хочешь что-то оригинальное? Пристрели кого-нибудь. -Я пожал плечами, -Мне помогает в большинстве случаев.
   -Надеюсь, ты понимаешь, что я работаю в полиции?
   -Ты думаешь, полицейские никого не убивают? -Хмыкнул я, -Впрочем, если не хочешь стрелять по людям - сходи на стрельбище. Твоя сестра обеспечит тебя оружием, я уверен. Постреляешь, уничтожишь пару-тройку мишеней, взорвешь десяток гранат - и напряженности как не бывало.
   -А... Что ты делаешь, когда с тобой такое случается?
   -Да у меня как-то нет времени на грусть. -Я задумчиво погладил рукой подбородок, -Но иногда мне становится немного скучно. Тогда я иду в какой-нибудь шумный бар и просто слушаю разговоры и читаю газету. Не знаю почему, но помогает. Наверное, позволяет почувствовать себя... нормальным.
   -Как интересно... Спасибо, я попробую воспользоваться твоим советом...
   -Вот и славненько! А то твое кислое настроение передается твоим родным. А это нехорошо. -Я сурово свел брови вместе и пару раз кивнул головой, -Но пришел я к тебе не только затем, чтобы развеять тревоги. Помнишь, я сказал тебе узнать про символ, который я разыскал в тех катакомбах?
   -Да, помню... Только вот результаты скорее отрицательные, чем положительные.
   -Это как?
   -Вот. -Илми вытащила откуда-то из ящика стола целую папку, доверху набитую листами бумаги, -Держи.
   Я осторожно открыл крышку и, мельком глянув первый лист, поднял глаза на девушку.
   -А вкратце нельзя?
   -Ну, если покороче, то наши офицеры нашли как минимум тридцать подобных знаков по всему городу.
   -"Подобных"? Не таких же?
   -Да. Есть небольшие различия. Наши специалисты пока затрудняются сказать, специальные это "помарки" или все же случайные огрехи.
   -Хм... -Я задумчиво пролистал листы с изображениями, которые были наверху папки, -А смысл этих символов?
   -Пока неясен. Более того, мы даже не можем понять, к чему этот знак отнести. Нет, так сказать, "ключа"...
   -Ясно... Придется самому. Спасибо. -Я засунул папку под плащ и, поднявшись на ноги, коротко поклонился одной головой, -Я, пожалуй, пойду.
   Илми молча кивнула. Думаю, в этот день она вздрагивала при появлении каждого посетителя...
  
   -И опять мы сидим и ждем непонятно чего... -Вздохнул Лихт.
   -Не напрягайся ты так. -Хмыкнул я, вовсю уплетая жареную картошку из своей тарелки, -В конце концов, не мы же здесь "под ударом"...
   -Да, вот только мы в непосредственной близости от...
   Он выразительно глянул в сторону второй цели нашего загадочного убийцы. Ею оказался практически ничем непримечательный бюрократ из министерства железнодорожных путей. Я "копнул" про каждого человека из списка на предмет какой-нибудь черты, объединяющей их... И ничего. Конечно же обнаружились определенные нарушения закона у каждого из них, но ничего особо выделяющегося. Небольшие хищения, довольно маленькие взятки и прочая "мелочь" на которую даже полиция при достаточном количестве доказательств редко обращает внимание...
   С другой стороны, в этот раз полиция работала как надо. Список, который я им передал, попал к кому следует. Для них это дело - неплохой шанс укрепить свою репутацию среди народа. Поймать серийного убийцу - это тебе не хухры-мухры. А если на него еще пару-тройку громких дел повесить... В общем, охраняли этого клерка достаточно интенсивно. Как минимум четверо замаскированных офицеров в радиусе пяти метров от "клиента", еще шесть или семь (со своего места я не мог увидеть полной картины) на улице и еще совершенно точно я видел двух снайперов на крышах. Плюс я мог кого-то упустить. Но, думается мне, ошибся я не сильно.
   Находились же мы в самом обыкновенном для Хэнсинга ресторанчике. Из числа тех, которые можно встретить на каждом углу. Тут и готовят быстро, и еда почти всегда не отвратная на вкус, да и цены тоже не кусаются. Надо ли говорить, что подобные места - лучший выбор для не очень богатых и жутко занятых бюрократов? Мы с Лихтом сидели в дальнем от цели конце заведения и на нас хоть и косились замаскированные служащие полиции, но бросаться с дубинками наперевес к нам не спешили.
   -Зря ты не взял, -Я отправил в рот еще одну ложку своей еды, -Картошка просто замечательная...
   -Я ж говорил, что недавно ел... -Отмахнулся Лихт, спокойно попивая свой эль, -Мы опять не будем вмешиваться?
   -Если убийца ошибется и как-то себя выдаст - наша помощь не понадобится. А если нет - то и вмешиваться не понадобится. -Я пожал плечами.
   -Откуда он будет стрелять, как думаешь?
   Я какое-то время молча доедал свой обед.
   -Ну... -Произнес я, вытирая рот салфеткой, -Предполагаю, что ниоткуда.
   -В смысле?
   -Никто не говорил, что он будет убивать только из огнестрельного оружия. -Хмыкнул я.
   -Ну да, не лишено смысла. К убийству надо подходить с изобретательностью... -Одобряюще покивал Лихт, -Вопрос только в том, как он это сделает.
   -А чего тут гадать? -Задал риторический вопрос я, доставая ампулу с энриумом, -Он уже это сделал.
   -В смысле?
   Я сделал останавливающий жест рукой и, откупорив крышку, вылил жидкий металл в рот. По горлу будто волна огня прокатилась. Все тело окутало ощущение тепла, глотка и рот довольно чувствительно защипало.
   -Ты чего?
   -Яд. -Пожал я плечами, -Если не ошибаюсь, наш "клиент" скоро начнет ощущать его воздействие.
   -Погоди-погоди, тебя что, отравили?
   -Ну да.
   -И когда ты заметил?
   -С самой первой ложки.
   -А зачем ты доедал тогда?
   -Ну как же? -Я сделал удивленное выражение лица, -Сказал же - картошка просто замечательная.
   Лихт несколько секунд смотрел на меня, как на умалишенного. Впрочем, уже вскоре он просто устало выдохнул.
   -А Фильх говорил мне, что ты иногда не совсем... нормальный... Погоди, -Он еще раз пристально уставился на меня, -А мне ты зачем предлагал?
   -Да так, настроение у меня шутливое. -Пожал я плечами, -Да ты не переживай, не дал бы я тебе ее попробовать. А эль вроде в порядке. О, кстати о "в порядке": смотри, как его искорежило!
   Я кивком головы показал на дергающегося на полу и исходящего пеной бюрократа. Он в судорогах расцарапывал себе горло, пытаясь, видимо, избавиться от болезненных ощущений. Замаскированные полицейские пытались ему помочь, но... Скажем так, выбор яда одновременно и посредственный, и хороший. Он малоизвестный, но не самый лучший. Мне известны как минимум три яда со схожим действием. Какой из них конкретно использовался пока не знаю (но я взял немного отравленной картошечки на анализ), но выбор все равно не самый... гуманный. Можно было подобрать и яд, который убьет мгновенно и без мучений. Правда, сработает он только через минут пятнадцать... Зато жертва ничего не почувствует... Впрочем, подобный выбор отравляющего вещества тоже можно будет использовать в качестве зацепки к раскрытию личности этого убийцы. Против нас играет явно подготовленный человек с хорошими знаниями и интересными навыками.
   Думаете, что он как-то проник на кухню? Не думаю. Там сегодня вместо повара и его помощника тоже двое полицейских... Даже не знаю, как можно провернуть такое незамеченным. Впрочем, я просто не ставил себе подобной цели. Уверен, при необходимости лазейка найдется. Но тот выстрел и это знание ядов... Такое ощущение, что лично для меня оставляют след из хлебных крошек, по которому я должен добраться до... Ну, скажем, до основного "хлеба".
   Хм... Кстати, еще одна странность. Энриум-то я выпил, а отдачи особой не последовало. Ни "трясучки", ни озноба, ни слабости... Я на пробу пошевелил плечами, покрутил головой, сжал и разжал кулаки. Да, вроде бы я в порядке. Чего это вдруг? Что-то новенькое. Нужно будет выяснить причину, по которой я не почувствовал последствия от употребления своей "панацеи". Но это подождет. Сейчас главное разобраться со свеженьким мертвецом...
   Я поднялся со своего места и направился к уже прекратившей дергаться жертве неизвестного убийцы. Правда, на подходе меня попытались остановить, но выданная мне начальником Южного полицейского управления пропускная грамота быстро решила вопрос с доступом. А вы думали, что я в главный штаб полицейских только ради Игни заглянул? Как бы не так... Выбил себе пару-тройку нужных в повседневной жизни бумажек. Мне откровенно повезло, что у Фильха уже наработанные связи с новым руководством. А то мне самому пришлось бы потратить много времени на это, а его мне сейчас и так не хватает.
   Я опустился перед трупом на одно колено, чтобы было удобнее рассматривать тело. Так-с... Сосуды в глазах полопались, руки скрючены в предсмертных судорогах... Ему было больно. Судя по застывшему на лице выражению - очень больно. Вены на шее и лбу почти почернели. Пена, шедшая изо рта, практически красная от примешавшейся крови. Я припомнил ощущения от принятия той картошки. Начальные симптомы смахивают на...
   -Ардишанская гадюка. -Произнес я, поднимая взгляд на Лихта, -А точнее ее яд.
   -Не самый приятный способ умереть. -Кивнул он понятливо.
   Яд этот довольно специфичный. Он практически полностью всасывается в кровь еще в глотке. Там он за считанные минуты образует тромбы в множестве сосудов одновременно, практически перекрывая доступ крови к мозгу. Фактически, от этого яда даже противоядия не существует, так как после того, как он начинает действовать, у человека остается примерно минута-полторы. Это я такой весь из себя живучий... Кстати, энриум действительно интересная штука - любые яды и токсины из организма магическим образом испаряются. Фактическое действие этого металла на мой организм сводится к тому, что он (организм, в смысле) возвращается к лучшему состоянию, которое у него когда-либо было. Я до сих пор не понимаю, как это работает...
   -Но яд же воняет, как три дохлых коровы... -Хмыкнул Лихт, -Как он не учуял этот запах?
   -При смешении со сливочным маслом запах почти полностью нейтрализуется. -Вздохнул я, -Глянь-ка, что у него в тарелке.
   Лихт бросил короткий взгляд в нужном направлении.
   -Рыба.
   -Жаренная?
   -Конечно. Думается мне, я понял к чему ты клонишь... -Кивнул Лихт, -Пойдем на кухню?
   Я молча направился в нужном направлении. Кухня встретила нас тишиной. Полицейские пока суетились вокруг тела, фиксируя все детали. Правда, это мало что им даст, но все же. А делиться информацией мы пока не будем. Да и сами офицеры косились на нас с Лихтом с нескрываемой неприязнью. Будто это мы этого мужика завалили...
   -Ну-ка... -Я провел пальцем по остывшей уже сковородке и сосредоточенно лизнул измазанный в жире палец.
   -Ну?
   -Судя по всему, маслице-то отравлено. -Хмыкнул я, -Где тут подсобка?
   -Вроде в той стороне. -Лихт кивком указал в нужном направлении.
   В указанном месте действительно нашлась стальная дверь. Закрытая. Впрочем, замок вполне типовой, так что вскрыть его не составило труда. Уже через две минуты мы вовсю шарили по кладовке в поисках нужной бочки с маслом. Что интересно, в этом помещении стоял просто лютый холод, от которого совсем чуть-чуть не замерзала вода. В общем, для хранения продуктов эта комнатка подходила больше всего. Нужный бочонок отыскался довольно быстро. Откупорив крышку, мы уставились на однородную массу... масла. Ну, выглядело оно вполне обычно. Я снова погрузил палец в жирную на ощупь субстанцию. И, как и в прошлый раз, попробовал ее на вкус.
   -Ну, в пищу бы я его употреблять не стал... -Констатировал я, -Найди журнал поставок в кабинете управляющего, а я пока что здесь немного осмотрюсь.
   Лихт молча кивнул и покинул холодное помещение. Я же пустился в поиски, пытаясь найти возможную лазейку. Сходу я мог придумать два варианта отравления этого масла. Первый прост: его накачали ядом еще до того, как доставить сюда. Но тут есть одно "но". Его должны были доставить конкретно сегодня, иначе бы люди начал травиться заранее. Второй вариант чуть сложнее в исполнении. Убийца каким-то образом проник в кладовку и отравил масло уже здесь. Сложно, конечно, но отрицать саму вероятность не буду. Мои поиски дали почти нулевой результат. Кроме парочки мышиных нор в углах (и это в месте, где готовят еду!) никакого другого входа, кроме того с кухни найдено не было. Так что при втором варианте событий убийце необходимо было появиться на кухне. Сегодня. Когда там работали только полицейские под прикрытием... Ну... Скажем так, проблематично.
   Я вышел из кладовки и закрыл дверь, чтобы оттуда не тянуло холодом. У этого заведения и так скоро начнутся проблемы, так что испорченные продукты будут ну совсем не к месту. Впрочем, не думаю, что эта забегаловка оправится от такого удара. Я бы не стал обедать в заведении, где насмерть отравился человек... Так, что-то там Лихт застрял. Пойду-ка проверю...
   На поиск нужного помещения у меня ушло от силы секунд десять. Благо, что люди в большинстве ситуаций думают практически одинаково. Рабочая среда требует удобства, а удобство диктует однообразие. Отсюда куча похожих друг на друга планировок в зданиях с одинаковым назначением. В общем, ориентироваться в этом ресторанчике довольно просто. Да и нужная дверь была с довольно яркой вывеской...
   Я толкнул дверь и... осторожно закрыл ее обратно. Ну, просто в приличном обществе как-то не принято мешать людям в столь... интимный момент. Короче говоря, Лихт в данный момент целовался с какой-то девушкой прямо посреди комнаты. Старик-стариком, а девок кадрит... Ладно, подожду немного. Опершись спиной на стенку рядом с дверью, я задумался.
   Отдача от энриума не дала о себе знать. И это довольно подозрительно. До этого подобных "осечек" не случалось. Нет, не подумайте, я рад избавиться от этих ощущений хотя бы раз. Причем рад так искренне, как никогда в жизни. Ну, в конце концов я энриумщик столько, сколько себя помню. И за всю жизнь я настолько привык к этой "расплате" за лечение, что воспринимал это как незыблемый мировой закон. Как сила притяжение или ход времени... Хотя, наверное, ученые мужи сейчас заявят, что тут тоже не все однозначно... Но для простых людей эти две вещи никоим образом не поменять. К чему я веду? Ну, к тому, что в моем мировоззрении случился... скажем так, небольшой сбой.
   Конечно, никто не даст гарантии, что если я сейчас выпью еще одну дозу энриума, то меня не начнет бить "отдача". Да и к тому же, как мне кажется, это сугубо единичный случай. Вот только... За каждой случайностью стоит некая закономерность. Неочевидная, невидимая, практически неприкосновенная, но все же она есть. И... Надеюсь, в этом деле подобная закономерность тоже есть. Как говорится, надежда умирает последней. Однако, если она все же присутствует - можно будет попытаться вызвать отсутствие побочных эффектов энриума еще раз... Хм... Вызвать отсутствие... Звучит как-то странно...
   От смакования странноватой фразочки меня отвлек тихий скрип двери. Дамочка (довольно преклонного уже возраста), вышедшая из освободившегося дверного проема, бросила на меня быстрый, ничего не выражающий взгляд, и поспешила куда-то по своим делам. Насколько я успел заметить по блеску ее глаз и припухлым губам - настроение у нее было приподнятое. Я осторожно заглянул в комнату. Лихт уже рылся в бумагах на столе, стоя к двери спиной.
   -Гляжу, ты не такой старый, каким притворяешься... -Хмыкнул я, опираясь плечом на дверной косяк.
   Лихт лишь на секунду обернулся, чтобы удостовериться в личности говорившего, после чего сразу же вернулся к своему занятию.
   -Женщину легче всего успокоить, переключив ее внимание на что-то более...
   -Животрепещущее? -Подсказал я.
   -Да, пускай будет это... слово. -Лихт со вздохом извлек из-под кипы бумаг толстую зеленую тетрадь.
   Открыв первые страницы и убедившись, что это то, что нужно, он обошел стол по кругу и вольготно развалился в кресле хозяина кабинета, по-свойски закинув ноги на столешницу.
   -А что она тут вообще делала?
   -Работала.
   -Ты уверен в этом?
   -Ага. -Лихт не отрываясь от чтения пальцем показал на картину на стене.
   На полотне было изображено здание этой забегаловки. Судя по цветам и некоторым различиям в деталях, а также в фасоне одежд людей на картине и прочих деталях - произведение искусства было сделано где-то в тот период, когда это заведение только появилось. И эта... многоуважаемая женщина тоже была изображена здесь. Вместе с мужчиной средних лет (который, судя по дорогому костюму, являлся хозяином заведения) и парочкой кухонных работников в характерных фартуках.
   -Мне вот интересно стало: ты часто такими методами пользовался? -Спросил я, отвлекаясь от картины.
   -По мере необходимости. А ты?
   -Большую часть жизни я к женщинам был... нейтрален.
   -Ты что, из этих... -Лихт на секунду отвлекся от тетради и взглядом показал наверх, в потолок.
   Уточнений тут не требовалось. Мужеложство в наших краях распространено несильно. Никого особо не гонят, если узнают о таких предпочтениях, но подобное не приветствуется. Как правило, встречаются такие извращенцы в Верхнем городе, среди знати. Видать, заняться им нечем... Нет, я понимаю саму концепцию любви между мужчинами. Дружеской там, братской и тому подобное. Но для плотских утех мне всегда хватало и женщин. А с подобными людьми я как-то не встречался. Впрочем, я об этом и не жалею.
   -У меня, между прочим, возлюбленная есть. -Спокойно пожал плечами я, -Просто я слишком привередлив, наверное.
   -А я уж подумал, что будет повод для сальных шуточек... -Расстроенно вздохнул Лихт.
   -Размечтался.
   -Ага... О, нашел! -Лихт положил тетрадь на стол и пальцем указал на нужную строчку, -Нужный нам бочонок доставили сюда три дня назад, в понедельник. Значит...
   -Убийца побывал здесь сегодня. -Я задумчиво кивнул, -Остается вопрос, как он пробрался мимо полицейских...
   -И откуда он знал, что жертва закажет именно что-то жаренное?
   -И почему он выбрал именно этот яд?
   -Что-то слишком много "почему". -Подытожил Лихт, -Вот ведь интересное занятие! Теперь понимаю этих... детективов. Я-то всю жизнь делал трупы, а кто-то, наверное, пытался понять "почему"...
   -Что-то все слишком сложно... -Вздохнул я.
   -Ну да, непросто. У меня даже предположений нет.
   -А у меня есть.
   -Вот как? Поделишься?
   -Ну... -Я задумчиво почесал переносицу, -Нам оставляют след из крошек. По которым мы сможем что-то понять... Вот только что именно - не ясно.
   -Умеешь ты ввязываться в неприятности.
   -А то. Это же мое любимое занятие. -Хмыкнул я, -Ладненько, пойдем отсюда. Больше тут изучать нечего...
  
   -Ты уверен, что нам стоит залезать так глубоко? -Спросил Лихт, осторожно ступая в полумраке.
   -Насколько я понял, нужное нам место довольно глубоко в катакомбах. -Ответил я, пиная сапогом еще совсем маленький цветок глота.
   На данный момент мы спустились в канализацию. Порой у меня создается ощущение, будто я провожу больше времени под землей, чем на поверхности. Не подумайте, что я жалуюсь - меня вполне устраивает подобное времяпрепровождение, пока для этого есть причина. Сейчас причина была. Илми кое-что разузнала по тем символам. Собственно говоря, это глифы уже давно забытой цивилизации, которая жила на континенте еще задолго до нашей. Они не были особо могущественными или выдающимися. Нет, иначе бы наши предки ни за что не смогли бы полностью стереть этот народ с лица земли. Они были необычными с точки зрения нашего народа. А что для нас необычно - мы уничтожаем. Естественная природа человека. В общем, после этой цивилизации, понятное дело, осталось множество всяких интересностей.
   Руин, драгоценностей, артефактов... Но, по большей части, бесполезные развалины когда-то величественных строений. Впрочем, с каждым годом их становилось все меньше и меньше. Да и не делалось особого секрета, что Хэнсинг был построен поверх одних таких развалин еще более древнего города. По-моему, его даже не переименовали... Впрочем, город с тех пор так разросся, что теперь трудно конкретно сказать, где могут находится руины умершей цивилизации. Но кое-что мы с Лихтом выяснили.
   Глифы, найденные мной в том подземелье, соответствовали имени одного благородного семейства, у которого были довольно обширные имения... А сохранилось из всего этого лишь пара-тройка зданий, которые находились настолько глубоко в катакомбах Хэнсинга, что до них еще не добрались вездесущие грабители и искатели приключений. Но это ненадолго. Ведь мы с Лихтом как раз решили этим заняться.
   Вы, наверное, думаете: а зачем это вам спускаться так глубоко, рисковать своей шкурой, ради каких-то полузабытых развалин? Да все просто. Точнее нет. Клан, знак которого я нашел, изучал, судя по всему, энриум. И многие вещи, найденные среди руин их домов, обладали довольно интересными свойствами. Тут, наверное, стоит пояснить.
   Сам по себе энриум - это жидкий металл, обладающий непонятными свойствами. Доподлинно известно лишь то, что он довольно токсичен для живых организмов. Однако так же известно, что сей материал несет в себе некую... скажем, силу, которая может влиять на наш мир не совсем естественным образом. Собственно говоря, что это за сила - ученые так и не выяснили. Да, мы им пользуемся. Даже с некоторой долей уверенности можем заявлять, как он поведет себя в той или иной ситуации. Однако истоков этой силы мы не понимаем. Единственные, кто осознает, как работает эта энергия, скрытая в энриуме - тварки. Но их так мало и они такие скрытные, что людей, их видевших, пора заносить в список вымирающих существ... И я один из таких людей.
   В конце концов, реакторы, дающие нам электрическую энергию, придумали именно тварки. И ядра, которые являются центральным компонентом таких реакторов, делают тоже они. Остальное дорабатывают крули. А нам, людям, остается только кусать локти от невозможности разгадать эти тайны и натянуто улыбаться тваркам, когда они выходят на свет.
   Но вернемся к цели наших поисков. Тот клан, чье бывшее жилище мы ищем, вплотную занимался изучением энриума. И, как утверждается в записях, которые я читал, они были ближе всех к разгадке тайн этого металла. Собственно говоря, они могли и разузнать что-нибудь интересненькое... Но поиски неизвестных артефактов лишь одна из моих целей. Про вторую я бы не хотел упоминать вслух. Потому что те нездоровые подозрения, которые зреют в моей голове, лучше никогда не озвучивать. А лучше их вообще не трогать...
   -Как глубоко мы забрались? -Спросил Лихт, осторожно доливая масла в свой фонарь, -А то мы уже пятый день только и делаем, что спускаемся вниз.
   -Глубоко. Очень глубоко. -Я со вздохом пожал плечами, -Точных карт этих мест просто в природе не существует.
   -Идем по приборам?
   -Что?
   -А... -Лихт махнул рукой, -Выражение такое... Моряки так в шторм плавают.
   -Не знал. -Признался я, -Можно сказать, что по приборам... Вот.
   Я рукой поскреб мох на стенке, сложенной из грубых булыжников. На одном из камней красовался маленький, еле заметный значок, как две капли воды похожий на найденный мной ранее. Лихт какое-то время присматривался. После чего повернул голову ко мне.
   -И как долго мы идем по этим знакам?
   -Где-то часа три. -Ответил я, не моргнув и глазом.
   -А до этого, получается, мы просто так по подземельям шатались?! -Возмущенно всплеснул руками он, -Мог бы и мне сказать - я бы тоже тогда его искал.
   -Да у тебя зрение, как у крота. Ты дальше своего носа с трудом видишь...
   -Я бы попросил. -Обиделся престарелый убийца, -При нужде, я белке в глаз попаду со ста шагов.
   -Какой-то идиотский метод проверки зрения... -Подметил я, слегка улыбнувшись, -И, отвечая на твой вопрос, нет, мы не просто так шатались. Мне было известно примерное направление. Сюда уже ходила одна экспедиция...
   -Раз ходила - значит все интересное они оттуда вынесли.
   -Вряд ли. Все члены разведывательной группы полегли по дороге. А последний выживший каким-то чудом умудрился выбраться на поверхность. Да и то не целиком. -Я пожал плечами, -Зато при нем был журнал путешествия. Который я выкупил за бесценок... В общем, это долгая история.
   -А что же так потрепало эту экспедицию? Не думаю, что они сунулись бы в катакомбы без серьезной подготовки...
   -Ну... Помнишь, мы как-то сидели перед одним проходом три с половиной часа?
   -Да. Ты тогда еще запретил мне разжигать огонь. Хотя я тогда промок и замерз, как крыса в открытом море.
   -Там в соседнем туннеле ползала хищная ящерица размером с большую телегу. -Я поморщился вспоминая размер ее зубов, -Ты-то ее вряд ли увидел, а я немного в темноте различаю...
   -О как. -Лихт облизал враз высохшие губы, -Погоди-ка... А когда ты удержал меня от открытия той маленькой двери? Она еще будто из какого-то рыцарского щита была сделана...
   -Пещерные костянники. -Коротко ответил я, -Мелкие твари гуманоидного вида, сантиметров двадцать ростом.
   -А что в них опасного?
   -Живут колониями по двести-триста штук. А названы так за пристрастие к костному мозгу. Их хлебом не корми... а костным мозгом - да. -Я на секунду повернул голову к Лихту, -А зубы у них невероятно острые.
   Лихт какое-то время молчал, обдумывая, видимо масштабы минувшей опасности. Результаты ему явно не понравились.
   -А когда ты не разрешил срубить те водоросли, свисающие с потолка? -Решил продолжить уточнения он.
   -Это вообще не растение было. -Уклончиво ответил я.
   -А что тогда?
   -Что-то вроде спрута... Только он и на суше себя неплохо чувствует. Да и на спрута не похож. Основное тело у него круглое, бугристое. Глаз нет вообще. А щупальца заменяют такие тонкие отростки с мелкими, но очень острыми иголками с мощным нервно-паралитическим ядом. Когда их касаешься, они тебя обвивают, жалят как можно сильнее, а потом подтягивают вверх...
   -Где тебя быстренько слопают... Бррр... -Лихта передернуло от представленной картинки, -А откуда ты про все это знаешь?
   -Я в последнее время вплотную занялся изучением различных бестиариев. Оказывается, в мире столько всяких неизвестных науке монстров... -Я почесал переносицу, -А из тех, что людям встречались, многие предпочитают проживать неподалеку от человеческих поселений...
   -Ладно, уговорил. Прочитаю на досуге... -Лихт со вздохом кивнул, -Если мы выберемся из этого гребанного подземелья...
   -Выберемся. Тем более, что путь до нашей цели мы уже нашли. А обратный путь... Ну, думаю, найдем. Как-нибудь...
   -Твой оптимизм внушает... надежду. -Вздохнул Лихт, -Начинаю жалеть, что взял так мало патронов в этот поход...
   -Мало? Да у тебя целый рюкзак забит ими! -Я кивком показал на растянутую до предела сумку у него за плечами.
   -Этого недостаточно. Теперь я точно это знаю.
   Я лишь молча закатил глаза и отвернулся. Его страсть к перестраховке напоминает Фильха. Он тоже любил брать лишнюю горсть патронов на каждую прогулку. Впрочем, сейчас я с Лихтом был согласен. Если на нас что-то здесь вылезет... Не думаю, что лишние патроны будут ненужным довеском. Хотя, стрелять в узких тоннелях - то еще удовольствие. Во-первых, слишком громко. Во-вторых, пули рикошетят от каменных стен и потолков в совершенно непредсказуемых направлениях. А в-третьих, тут крайне плохая видимость. Благо, что по дороге сюда нам не пришлось столкнуться ни с кем... Только с парочкой крыс-переростков, одной какой-то слепой собакой и непонятным слизнем, который крайне медленно, но целеустремленно преследовал нас на протяжении двух дней. Собственно говоря, он и съел ту собаку...
   -Кажется, это нужное место... -Произнес я, выходя в нетипичный для подземелий большой зал.
   -А здесь просторно. -Хмыкнул Лихт, гася свой фонарь.
   Я последовал его примеру. Здесь в стенах виднелись какие-то светильники, которые довольно сносно освещали помещение. Вблизи я их не рассматривал, но, похоже, внутри каждого растут какие-то светящиеся грибы. Довольно ярко светящие, надо признать...
   -И... Что дальше?
   -Где-то тут должен быть вход в ту лабораторию... Или что это было за здание... -Я пожал плечами, направляясь к ближайшей стене, -Я с этой стороны гляну, а ты там посмотри.
   Лихт кивнул и, скинув свою внушительную сумку с плеч, направился в нужном направлении. Не медля ни минуты, мы принялись за поиски. Что мы ищем? Ну... Зал, в котором мы оказались, находится прямо над нужным нам помещением. Честно говоря, вообще не понимаю страсти некоторых богачей строить свои дома под землей. Да, такие "любители" есть. И в Хэнсинге, судя по всему, даже до прибытия нашего народа жили те, кто предпочитал копать землю, чем строиться наверх. Да и, стоит признать, дело они свое знали. Суметь построить что-то на такой глубине... Учитывая, что совсем рядом море, а почва оставляет желать лучшего... В общем, когда-то тут жили довольно упрямые люди.
   -Лерри! Нашел! -Воскликнул Лихт, потянув за какую-то ручку в стене.
   В зале раздался щелкающий звук... И все. Мы с Лихтом непонимающе переглянулись. Ну, а что вы ожидали? Ни он, ни я не знаем, как конкретно должны работать древние механизмы давно помершей цивилизации. Может, мы вообще систему уничтожения запустили, и тут сейчас все затопит... А еще может быть, что за столь долгое время механизм уже поизносился, а то и вовсе сломался. Вообще, вся наша авантюра изначально не была рассчитана на стопроцентный успех. Я даже и не думал, что у нас получится пробраться в саму эту "лабораторию". Целью было составление примерной карты этих уровней. Вы не представляете, сколько стоят подобные карты, продаваемые нужным людям... Хотя мне эта карта нужна была не для продажи... Точнее, не совсем для продажи. Это долгая история. И вернусь я к ней, когда эту карту начерчу.
   -И... Что дальше? -Недоуменно спросил Лихт, оглядывая зал, -Может, я не так рычаг потянул?..
   -Может...
   Что "может", продолжить я не успел. Оглушительный скрежет огласил пространство. В центре зала из пола выдвигалась вверх... какая-то конструкция. Судя по всему, это когда-то была винтовая лестница. Правда, стальные ступеньки проржавели насквозь, а большинство из них и вовсе отсутствовали. Сама же конструкция с натужным скрежетом ползла вверх, пока не достигла отметки в полтора метра. На этой высоте она дрогнула и встала намертво.
   -Это... они такими низкими были? -Уточнил Лихт, задумчиво обходя древнюю лестницу по кругу.
   -Думаю, что механизм сломался... -Пожал плечами я, осторожно заглядывая вниз, в открывшийся проем, -Похоже, о ступенях остается только мечтать.
   -Зато центральная опора в порядке. -Лихт потянулся вперед и осторожно постучал костяшками пальцев по толстому каменному столбу, вокруг которого и были расположены ступеньки.
   -Кажется, придется спускаться по веревке... -Вздохнул я.
   Лихт согласно кивнул. На то, чтобы закрепить веревку понадежнее у нас ушло немного времени. Минут пять от силы. Попытки осветить темноту в открывшемся колодце фонарем ничего не дали - слишком большая глубина. В связи с чем у нас возникли вполне здоровые подозрения, что и веревка вполне может не достать до дна.
   -Ну что... Кто первый полезет? -Спросил Лихт, глядя вниз, -С рюкзаками мы тут не проберемся. И, если веревка не достает до дна - скорее всего не сможем и вовсе спуститься.
   -Давай тогда я первый спущусь. -Предложил я.
   -Ничего против не имею. Дорогу молодым, все дела... А я тут, сверху пригляжу.
   Я со вздохом взялся за веревку и... Еще пару раз подергал. Чисто для успокоения души. У меня небольшая слабость перед высотой... Ну ладно, мне просто страшно. Одно дело, когда ты смотришь вниз и видишь примерную высоту, а другое - когда не знаешь, сколько придется лететь, прежде чем разобьешься. Впрочем, отступать я не собирался. Упершись ногами в центральный столб, я начал постепенно спускаться. Опыт в подобном методе спуска у меня маленький, но все же не нулевой. Руки у меня еще с момента спуска в подземелья были в перчатках из тонкой кожи, а с помощью специального карабина я прикрепил веревку к своему поясу. Скорее всего в случае непредвиденных обстоятельств это меня не спасет, но нагрузку на руки слегка облегчит.
   Мой спуск был медленным. Да, ступени проржавели, но тут и там торчали острые куски металла, которые я либо выбивал сапогами из столба с корнями, либо пытался пробраться, если силовой метод не срабатывал. До конца веревки я добирался где-то полчаса. Долго для преодоления всего тридцати метров, знаю. Но, как уже упоминалось, опыта у меня - кот наплакал. И да, именно до конца веревки. Потому что дна колодца я не достиг. Обмотавшись веревкой покрепче и закрепившись как следует, я направил фонарь, висевший до этого на груди, вниз. Ну, все не так печально, как казалось. До дна метров пять. В принципе, у меня есть шанс даже ног не поломать при прыжке.
   -Эй, старикан, ты еще там? -Задрал голову наверх я.
   -Да, здесь. И, если еще раз меня так назовешь, ты вскоре достигнешь дна! -Донесся гулкий голос Лихта сверху, -Что у тебя там?
   Отлично, слышимость в этом колодце хорошая. А то я беспокоился, что мы друг друга не услышим.
   -Веревки не хватило. Но до дна метров пять.
   Сверху несколько секунд не доносилось ни звука.
   -Хочешь спрыгнуть? -Наконец донесся уточняющий вопрос.
   -А есть другие предложения?
   -Ну... Я мог бы связать наши одеяла, чтобы удлинить веревку...
   -Ты предлагаешь мне наверх карабкаться?
   -Нет уж, сигай вниз. А то ты со своей черепашьей скоростью целый день на подъем угробишь. -Проворчал Лихт, -У тебя энриум с собой?
   Лихт относился к числу тех немногих людей, которые были в курсе моих способностей. Как я и говорил, мы уже работали вместе... Успели "познакомиться", так сказать.
   -Конечно. Ну-с, я пошел. -Я отвязался от веревки и, секунду промедлив, разжал руки.
   О, это незабываемое ощущение свободного падения в темноту... Даже успел пожалеть, что решился на это. В полете я ощутил резкую боль в боку и... Встреча с землей. Приземлился грамотно: тут же откатился в сторону, гася инерцию, но это не сильно помогло. Левая нога все же очень громко хрустнула где-то в районе голени. Ух... Боль дикая. Конечно, мне не привыкать, но раз от раза легче как-то не становится.
   Я лежал на холодном полу, раскинув руки в стороны и молча смотрел в потолок. М-да. Куда заводит любопытство. Насмотревшись на каменный свод, я со стоном сел. Что-то бок слишком сильно болит. Даже сильнее сломанной ноги. Быстрый осмотр показал, что мне повезло обо что-то серьезно порезаться. Видимо, о какой-то обломок лестницы. Ну и ладно. Что ж, энриум мне в помощь. Я с тяжелым вздохом опрокинул капсулу с горьким металлом в рот и слегка поморщился. По телу растекся невероятный жар, концентрируясь в раненых местах. Кость в ноге с хрустом встала на место, заставив меня вздрогнуть от вспышки боли, а рана в боку сошлась почти мгновенно. При этом привычное жжение было таким сильным, будто тот прут, о который я оцарапался, еще и ядовитый был.
   -Эй, ты там жив еще? -Донесся сверху голос Лихта.
   -Вроде бы. -Ответил я, задрав голову вверх, -Я не уверен.
   -Ну ты это.. Пульс пощупай... -Хохотнул где-то наверху Лихт.
   По легкому шуршанию в колодце я понял, что Лихт уже начал вытягивать веревку. Я же с тихим кряхтением поднялся на ноги и поводил фонарем из стороны в сторону. Здесь "грибного" освещения, как наверху не было, так что на хорошую видимость рассчитывать не приходится. Надо сказать, открывшийся мне вид удивлял. Ибо увидеть тут лед я никак не планировал. Нет, падение температуры при спуске по колодцу ощутил, но...
   Думаю, стоит пояснить. По залу, в котором я оказался тут и там были разбросаны ледяные глыбы, а пол тут и там был покрыт тонким ледяным слоем. При этом мороз тут стоял жуткий. Настолько, что меня уже колотить начало. Собственно, ногу я повредил именно потому, что поскользнулся на ледовом покрытии.
   -Лихт! Тут очень холодно, так что приготовься к переохлаждению! -Крикнул я наверх, снова задрав голову.
   -Ага, понял! Тебе нужна дополнительная одежка?
   -Нужна, но сбросить ее у тебя не получится. Зацепится, как пить дать. -Я повел плечами, пытаясь избавиться от дрожи, -Но с собой прихвати. Пойду на разведку.
   Не дожидаясь ответа, я осторожно начал двигаться в произвольном направлении. Осторожно потому, что падать еще раз мне не хотелось. Куда конкретно идти я не знал, но сидеть на месте слишком расточительно в плане времени. Замерзнуть насмерть я вряд ли успею за тот срок, пока Лихт спускается вниз, так что можно и "погулять". И да, отдачи от энриума опять почти не последовало. Нет, ноги какое-то время были ватными, руки полминуты трясло мелкой дрожью, да и ощущение было такое, будто слегка простудился, но... ни в какое сравнение не идет с тем, что было раньше. Прямо не могу нарадоваться теперь.
   А вот обстановка этого зала удручала. Холодно, эти жуткие ледяные глыбы повсюду, пол скользит, темно, как в самую непроглядную ночь, да еще и отблески от фонаря на льду создают такое впечатление, что что-то вокруг постоянно движется. Жутковатое место. Откуда внизу вообще такое холодное помещение? Откуда тут такие ледяные глыбы? И холодина, по-моему, становится все ощутимее. Кое-где даже лежал тоненький слой снега. Чему я был несказанно рад. Ибо только в таких местах мои ноги не пытались разъехаться из стороны в сторону. Как ни странно, зал не кончался. В смысле вообще. Шел я в одном направлении, но так и не наткнулся на стены. М-да. Строить раньше умели. Для подземного сооружения такой масштаб впечатляет. В очередной глыбе льда, мимо которой я проходил, что-то ярко блеснуло. Ярче обычного.
   Наверное, это и привлекло мое внимание. Подойдя поближе, я пригляделся повнимательнее внутрь толщи льда. И... знаете, бывают такие моменты, когда жалеешь о содеянном. Так вот: лучше бы я туда не смотрел. Ибо из глубины ледяной клетки на меня мертвыми глазами смотрел чей-то труп. А отблескивали металлические пряжки у него на куртке. Труп этот был полностью вморожен в лед, будто упал в воду, которая быстро замерзла.
   И да, я не ошибся, когда сказал, что труп именно смотрел. Его глаза определенно следили за моими передвижениями. Я четко видел, как они поворачиваются вслед за мной. "Дохляки" и досюда добрались? Или это мое воображение разыгралось. Убедившись, что другие части тела у вмороженного в лед мертвяка на шевелятся, я пожал плечами и отвернулся от этой глыбы. И застыл на месте. На снегу, по которому я недавно прошел, была еще одна цепочка следов. Поверх моих следов. Не моя. И вообще не человеческая. Судя по отпечаткам - какие-то копыта. Двигается на двух ногах. По спине у меня пробежал холодок. В смысле еще один, помимо царящего вокруг холодного ада. Просто я четко помню, что снежный покров в этом месте был абсолютно не тронут. Такие детали я улавливаю после своей вынужденной ссылки на север, уж поверьте.
   На всякий случай покрутившись по сторонам, я быстрым шагом направился к месту, где в потолке был открыт колодец. Благо, найти его было не трудно. В конце концов, единственный столб, уходящий из пола вертикально вверх, был центральным основанием бывшей лестницы. Да, в этом гигантском помещении больше не было никаких столбов или других подпорок. Сам потолок находился на высоте пяти-шести метров. Свет фонаря еле-еле выхватывал его из темноты. Да и то так тускло, что я подумал поначалу, что это мне показалось. Возле столба от колодца в потолке и почти до пола уже свисал самодельный "канат", слабо подрагивающий время от времени.
   -Лихт! Ты там далеко спустился?
   -Не знаю! Тут трудно что-либо утверждать! -Спустя секунду донесся его голос сверху, -Темно как в тварковой заднице...
   Уточнять, откуда он знает про освещенность озвученного места, я не стал. Тем более, у меня были и более насущные вопросы:
   -Ты оружие с собой взял?
   Сверху несколько секунд не доносилось никаких звуков. Видимо, Лихт оценивал уровень "тревожности" этого вопроса. Ибо просто так я подобное бы спрашивать не стал.
   -Ты ведь сейчас не про пистолеты говоришь, так? -Уточнил он.
   -Пистолет и у меня есть. -Ответил я, -А вот от дробовика бы я сейчас не отказался.
   -У меня с собой только один. -Спустя несколько секунд тишины донеслось сверху. -Мне подняться за вторым?
   -Нет, продолжай спускаться. -Помотал головой я.
   Оставаться одному здесь надолго как-то не хочется. Точнее, оставаться наедине с кем-то. Идеальным вариантом будет, если я этого кого-то даже не увижу. И вообще, это место нереально жуткое. Дохляки, вмороженные в лед, сам лед, непонятно откуда тут взявшийся, жуткий мороз, какое-то существо тут обитающее... И еще размеры этого места. Ах да, и не стоит забывать про возможные осложнения, которые могут возникнуть при обследовании руин каких-нибудь древних цивилизаций. Ловушки там или еще что-нибудь. А если учитывать, что это все происходит глубоко под землей, в крайне негостеприимных катакомбах под самым жестоким городом на свете... Ну, скажем так, ситуация немного меня напрягла. Стресс дело привычное, но все же я стараюсь его избегать по возможности.
   Я снова огляделся. Больше подозрительных следов видно не было. Но облегчения мне это не принесло. Тихо в этом ледяном царстве.
   -Ох... холодно тут... -Прокряхтел Лихт сверху.
   Я задрал голову, наблюдая за картиной его спуска. Он как раз уже появился из отверстия в потолке и, увидев, наконец, землю, начал быстрее перебирать руками по импровизированной веревке. Спустившись на землю, он потряс кистями рук и, безрезультатно попытавшись согреть пальцы своим дыханием, наконец спрятал их в карманы. Выполняя все эти действия, он не забывал внимательно оглядываться.
   -Кто-то тут сморозил плохую шутку... -Произнес он наконец.
   -Ага, один отставной убийца. -Хмыкнул я.
   Лихт коротко улыбнулся, оценив шутку. Впрочем, теплее ему от этого явно не стало.
   -Тебе не холодно?
   -Я привычен к холоду.
   Лихт смерил меня долгим взглядом.
   -Мне бы так... -Наконец тяжело вздохнул он, -А чего ты тут панику про оружие поднимал?
   -Просто тут кто-то есть. -Пожал плечами я, -Кто-то помимо нас.
   Лихт молча достал двустволку из-под своего плаза и сноровисто зарядил ее.
   -Что за тварь?
   -Без понятия. -Я пожал плечами, -Только следы видел. Может, проблем и не будет.
   -И часто у тебя не бывает проблем? -Уточнил Лихт.
   Я в ответ просто пожал плечами. В нашей работе вообще редко бывает такое, чтобы не было проблем. Скорее, для нас есть проблемы, которые трудно решить, и которые решаются без особых усилий. Так что неожиданное осложнение в виде кого-то не казалось мне таким уж... страшным.
   -Ну и... куда нам теперь? А то тут все выглядит слишком одинаково.
   -Запад. -Я кивнул головой в нужном направлении.
   -Как ты вообще тут стороны света определяешь?
   -Уметь надо. Поживи с мое в горах вдалеке от людей - и не такому научишься.
   -Нет, спасибо. Я, пожалуй, воздержусь. Мне и в Хэнсинге неплохо...
   Наш разговор шел уже по дороге... которой тут не было. В общем, происходил он в движении. Ибо стоять на месте в этом ледяном аду как-то не хотелось. Замерзнуть так гораздо легче... Да и не просто так мы сюда спускались. Сделаем дело - у уйдем на все четыре стороны.
   -Слушай, я как-то этой темы не касался... -Протянул Лихт задумчиво, -Я как бы за любую активность, пока нам это приносит прибыль... Но все же любопытство разъедает меня: что ты там хочешь найти?
   Я молчал, наверное, секунд десять. Нужно было полностью сформулировать ответ в своей собственной голове, прежде чем его произносить вслух.
   -Думаю, хотя бы что-нибудь. -Пожал плечами я, -Не стоит рассчитывать на многое. Это всего лишь могила умершей цивилизации, и довольно старая к тому же. Если мы найдем тут что-то необычное...
   И тут я осекся на полуслове. Ибо мы это что-то нашли. В воздухе, паря над небольшим углублением в земле, находилась просто огромная сфера. Она будто состояла из множества слоев, в каждом из которых были какие-то отверстия и дыры. Каждый слой двигался в своем направлении, со своей собственной скоростью, а иногда еще и меняя и то и другое. При этом сама конструкция никаким образом ни к чему не крепилась, просто находясь в воздухе. Более того, по мере приближения к этой штуке, отпала необходимость в фонарях: сфера сама излучала довольно яркий равномерный свет, который, впрочем, не резал глаза. От этого непонятного устройства шли волны холода. И, чем ближе мы подходили, тем холоднее становилось. Наконец, мы дошли до порога температуры, которая казалось терпимой, и остановились.
   -...То я очень удивлюсь. -Закончил свою фразу я.
   Лихт лишь покивал головой, забыв даже закрыть рот от удивления.
   -Это что за штука такая, Лерри?
   -А чего ты у меня спрашиваешь?
   -Ну... Ты же у нас специалист во всей этой... -Он неопределенно показал рукой в сторону сферы, -Необычной мути.
   -Я удивлен не меньше твоего. -Покачал головой я, -Надо бы ее поближе осмотреть.
   -Мне и отсюда ее хорошо видно. -Мотнул головой Лихт и, внезапно заметив что-то сбоку, вскинул брови, -Там дверь.
   Я посмотрел в ту сторону. И действительно, между ледяных нагромождений на самой границе освещения от сферы виднелась стена, а в ней и та дверь, про которую говорил Лихт. Правда, я даже отсюда видел, что она вморожена в лед почти полностью.
   -Я лучше пойду ей полюбуюсь. -Предложил мой напарник, деловито направляясь в ту сторону, -А ты с этой штуковиной разбирайся, если хочешь.
   На том и порешили. Настала пора подумать. Холод от сферы исходил лютейший, так что подумать над тем, как к ней приблизиться, стоило. Впрочем, моя думалка отказывалась выдать что-то большее, чем "закутаться в несколько слоев в теплую одежду". Потратив на размышления минут пять, и не найдя какого-нибудь годного варианта решения возникшей проблемы, я просто пошел вперед. Ну, прямые методы - не всегда худшие. Бывает, что самым эффективным является одновременно и самый грубый вариант действий. А сейчас я не мог придумать ничего иного. Да и было еще что-то, манящее меня к этой сфере. Будто шепоток где-то внутри головы, тянущий в определенном направлении. В общем, я решил попробовать.
   Мороз пробивал сквозь одежду так, будто ее и не было. Через десяток шагов мне уже казалось, будто я сам начинаю превращаться в лед, наподобие тех ледяных глыб вокруг. Еще через десяток я, кажется, потерял сознание. Но продолжал идти. Странно звучит, это да... Но очнулся я уже возле самой сферы. А немалый промежуток пути от начала этой не такой уж и долгой, но крайне трудной дороги будто вырезало ножницами из головы. Да у меня и не получалось сосредоточиться на воспоминаниях. Все тело била крупная дрожь, и я фактически перестал чувствовать как ноги, так и руки. Видимо, обморозился окончательно... Правда, по какой-то причине меня это совсем не остановило: мое тело будто само по себе протянуло руку вперед и, встав на носочки, чтобы достать до странной конструкции, коснулось пальцами этого шара...
   Сфера замерла. В буквальном смысле. Только что она была в движении, слои ходили ходуном, а тут раз: и остановились. А спустя секунду снова пришли в движение. Только в более осмысленное. Слои медленно перемещались, собираясь таким образом, чтобы дыры в них выстраивались в одно отверстие, доходящее до центра. И мое тело опять, не спрашивая моего разрешения, начало действовать само, подходя к сфере еще ближе, засовывая при этом руку в это отверстие. Впрочем, я не был в сознании полностью, чтобы хоть как-то повлиять на процесс. Рука вошла в это отверстие почти полностью, после чего будто бы уперлась во что-то... И, спустя мгновение, ладонь пронзила мимолетная, но все же очень сильная боль. Оцепенение мгновенно спало, и я отдернул руку. Кожа на руке немного горела, но боль тут же прошла.
   -Потеплело. -Хмыкнул откуда-то из-за спины Лихт, -Что ты сделал?
   -Выключил. -Коротко отмахнулся я, пытаясь унять дрожь.
   Сфера и вправду перестала распространять холод. Более того, она начала будто бы расплываться в воздухе. Я поспешно отошел от нее подальше, не упуская ее из виду. На полное исчезновение сферы ушло где-то минуты три. Не больше. Мы с Лихтом какое-то время молча смотрели на место, где она только что была.
   -Слушай... -Протянул Лихт задумчиво, -Уже пятьдесят лет живу, но подобное увидел только после встречи с тобой. Совпадение?
   -Не думаю. -Я мотнул головой и опустил взгляд на руку.
   Там красовалось изображение солнца с глазом посередине. Лучи этого солнца были закручены в спираль, как если бы это солнце вращалось по кругу. Я потер эту картинку на коже пальцем. И не подумала стереться. Хм... Вроде непосредственной угрозы от этой татуировки нет, так что разберусь с ней попозже.
   -И как у тебя получается находить всю эту странную муть? -Лихт задумчиво показал рукой на место, где только что летала в воздухе сфера.
   -Не знаю. Талант?
   -Не повезло тебе с такими... талантами. -Вздохнул мой напарник, оглядываясь, -Тебе не кажется, что лед слишком быстро тает?
   Я тоже это заметил. Огромные глыбы льда растекались в лужи воды прямо на глазах. Впрочем, неудивительно. Столь их неестественное местонахождение, да и этот странный источник холода. Будто бы лед как-то зависел от этого странного артефакта. Или чем там был этот шар...
   -Ты с дверью разобрался? -Уточнил я, повернувшись к Лихту.
   -Нет. Заметил твое странное поведение, подумал, что нужно помочь. Но ты и сам прекрасно справился. -Лихт пожал плечами, расстегивая верхние пуговицы на своем плаще, -Что-то тут слишком жарко.
   -Неудивительно. Чем глубже мы спускались - тем жарче становилось. -Хмыкнул я, направляясь к двери.
   Из-за того, что сфера исчезла, и свет, исходивший от нее, пропал, нам снова пришлось разжигать свои фонари. Впрочем, больше напрягало количество воды на полу, которой натекло уже по голень. Льда в этом зале было много, так что и уровень воды поднимался довольно быстро. На мой взгляд, выше, чем до колена не поднимется. Я уже почти дошлепал двери, когда Лихт, догнавший меня, придержал меня за руку.
   -Погоди-погоди, ты слышишь? -Шепотом произнес он, указывая куда-то в темноту зала.
   Я прислушался. Откуда-то из глубины зала доносились какие-то неразборчивые звуки. То ли стоны, то ли бормотание, то ли какая-то неразборчивая речь... Я озадаченно нахмурился. Конечно, в некоторые льдины были вморожены человеческие тела, но чтобы кто-то был живым... Маловероятно. И это слабо сказано. Но и оставлять что-то неизвестное за спиной тоже не слишком разумно. Как, впрочем, и идти смотреть, что же за неведомая зверушка издает такие звуки. Я поморщился от подобного противоречия. И идти на звук боязно, и оставить без внимания не могу.
   -Подожди здесь. -Тихо сказал я Лихту, -Если увидишь, что я бегу...
   Я секунду раздумывал над продолжением, прежде чем закончить мысль:
   -В общем, ты тогда тоже беги.
   Лихт согласно кивнул и встал спиной к двери, взяв на изготовку дробовик. Выглядел он как никогда серьезно. Всю опасность ситуации он понимал. А у меня нет никакого тяжелого вооружения к тому же. Ну, зато есть экспансивные боеприпасы для револьвера. У них хороший останавливающий эффект, да и если это существо не будет покрыто толстым панцирем - урон тоже будет нешуточным. Шел по звуковому "следу" я долго - минут пятнадцать. Дело в том, что шуметь не хотелось, так что приходилось передвигаться крайне медленно. Ибо водой залито было все пространство пола. Да и кто его знает, на что конкретно реагирует то создание, что ждет меня впереди. Может, оно умеет искать жертву по колебаниям воды...
   А то, что впереди не человек, было ясно полностью. Ибо звуки, которые это существо издавало, никак не могли принадлежать человеческим голосовым связкам. Да и обычная логика подсказывала, что людей на такой глубине встретить почти невозможно. А уж тем более в таком месте. Но цели я достиг: в какой-то момент свет от фонаря выхватил из темноты... что-то. Чье-то тело. Существо сидело ко мне спиной и, раскачиваясь из стороны в сторону, громко... ну, скажем, плакало. Судя по той его части, что я видел, существо это довольно большое. Примерно под три метра ростом, да и массивное телосложение. Бугристая толстая даже на вид кожа коричневого цвета. Руки, которые я видел лишь частично, в обхвате были толщиной с мою ногу. И, похоже, силы в них тоже было достаточно. И, что самое странное, оно говорило.
   -Блестяшки пропали!! -Рыдающим голосом бормотало это странное создание, -Блестяшки... плывут!
   Монстр издал низкий, гулкий вой и стал раскачиваться из стороны в сторону еще быстрее.
   -Они тают. -Машинально поправил я и тут же мысленно ударил себе по губам.
   Дурацкая привычка! Пора от нее избавляться! Существо, заслышав мой голос, быстро обернулось и вскочило на ноги. Нападать он не спешил, так что я смог рассмотреть его получше. Носа у него не было: на его месте просто красовалась дырка, сквозь которую со свистом проходил воздух. Само... лицо этого существа в общих чертах было все же похоже на человеческое. Если не считать крайне мелких глазок, такой же бугристой кожи, как и по всему остальному телу, и неестественных пропорций челюстей. С натяжкой его можно было считать приемлемым в плане внешнего вида. Плеваться, по крайней мере, не хотелось. Впрочем, это я привык к различным уродствам, так что, вполне возможно, это мои требования такие низкие.
   Рост существа я угадал верно. Почти под три метра. Но, поскольку монстр сутулился так, что аж горб над головой возвышался, то высота его измерялась, так сказать, "в холке". Конечностей было четыре. Руки практически полностью идентичны человеческим, за исключением четырех пальцев на руках, вместо пяти. Ноги... Ну, я нашел хозяина копыт, следы которых меня напугали. Впрочем, несмотря на довольно устрашающий вид, существо это не казалось опасным. Скорее странным.
   -Чел в пещере! Как челы в блестяшках! -Показал на меня толстым пальцем монстр, обращаясь непонятно к кому.
   -Кто ты такой? -Спросил я, задумчиво почесав затылок левой рукой.
   Правую я на всякий случай не убирал с рукояти револьвера. На всякий случай. Пускай он сейчас не агрессивен, но в любой момент может взбелениться.
   -Чел говорит, говорит! -По-птичьи наклонил голову вбок монстр, -Челы-в-блестяшках молчат, не разговаривают...
   Чудовище озадаченно поскребло пальцами лысую голову, явно повторяя мое движение. Что-то странное в нашем разговоре. Он будто говорит и... одновременно не говорит. Будто бы где-то на грани слышимости я слышу несвязанные рыки и похрюквания в то время, как монстр говорит. У меня уже появилось одно подозрение, но... Рано его пока озвучивать.
   -"Челы-в-блестяшках" мертвые. -Пожал я плечами, -Мертвые "челы" не разговорчивы. Так кто ты такой?
   -Этот чел говорит по-монстряцки! -Удивленно воскликнуло чудище, -Но челы либо кричат, либо молчат...
   Он рукой ткнул в проплывающее мимо в довольно высокой уже воде тело. Судя по всему, тут есть какое-то течение, так как этот труп целенаправленно плыл куда-то в одну сторону. Думаю, однажды он приплывет куда-нибудь...
   -Ты... встречал других "челов"? -Уловил суть я, -Не в "блестяшках"?
   -Видел челов! Челы видели меня! Челы кричали и плевались огнем! -Возмущенно покивал монстр, -Больно... Челы-в-блестяшках хорошие, не трогают. Мои друзья.
   Он постучал себя рукой в мощную грудь. Ну, хоть что-то прояснилось. Похоже это чудище обладает... некоторым разумом. "Челы-в-блестяшках" - это люди, вмороженные здесь во льдах. Сами блестяшки - лед. М-да. А тварюшка-то эта довольно дружелюбная, судя по всему. Пошла поздороваться с какими-то путешественниками по подземельям, а те перепугались и стали палить куда попало... Кстати, интересно, куда они после этого делись...
   -Что случилось с теми "челами", которые плевались огнем?
   -Померли!
   -Что, прямо так сами?
   -Немного сами... Немного об меня ударились... -Проворчал монстр.
   -Ага. Ясно. -Кивнул я, -Так ты мне не ответил: ты кто такой?
   -Рыкха - огр! -С гордостью ударил себя кулаком в грудь новоявленный огр.
   Я постарался припомнить, что я читал про огров. Ну... Они довольно редкие. Водятся в горах, предпочитают селиться в пещерах, питаются чем попало. Начиная от человечины и заканчивая овощами и растениями. С людьми контактируют... по-разному. От случая к случаю. Бывает, вполне мирно с людьми расходятся, а бывает и нападают без предупреждения. Классифицируются как гуманоидные монстры с зачатками разума, но нигде не сказано, чтобы они разговаривали. Боюсь, что все-таки он действительно не пользуется речью. И то, что я каким-то образом понимаю его... Ну, тут два варианта. Возможно, это галлюцинации. Не знаю, что там со мной сделала та сфера, да и длительное пребывание под землей тоже сказалось, так что это вполне вероятно. Еще это может быть что-то более мистическое и непонятное. Например, какое-то особое влияние на мой организм чего-то, наподобие энриума. А причиной такого влияния может быть эта татуировка на руке. Она получена странным образом, так что не удивлюсь, если она как-то по-особому влияет на организм...
   Эх, все же хочется надеяться, что это не галлюцинации, а новая способность такая. Ибо второе полезнее первого... Впрочем, факта того, что я сейчас вполне сносно общаюсь с огром, мои сомнения не отменяют. Да и, как мне думается, надо решать уже что-нибудь с этим нытиком-переростком. А то стоять по колено в воде можно, конечно, долго, но приятного в этом мало.
   -Огр... А что ты в канализации забыл?
   -Я всегда тут жил. ­­-Промолвил Рыкха, широкой ладонью зачерпывая воду у себя под ногами и аккуратно нюхая ее, -Теперь тут сыро... Нужно новый дом искать...
   Его морда выражала крайнюю степень печали. Интересное создание, как ни глянь. В принципе, убивать его смысла нет, можно попробовать разойтись миром. Думаю, он вообще не хотел убивать тех людей, про которых рассказывал. Скорее всего, они сами об него... поубивались... Ну, огры, думаю, тоже могут пугаться. Особенно, когда по ним начинают стрелять. В замкнутых пространствах подземелья выстрелы кажутся еще громче, чем обычно, так что даже подготовленные люди часто вздрагивают... Что уж говорить о наивном монстре-переростке.
   -Ну что ж... Удачи тебе с поисками. -Пожал я плечами, -Но мой тебе совет - ближе к поверхности не поднимайся.
   -Челов много... -Кивнул согласно Рыкха, -Много звуков и запахов...
   -Вот-вот. -Вздохнул я, -Если на хочешь проблем - лучше не попадайся другим людям на глаза... А мне, пожалуй, пора.
   Я махнул рукой на прощание и, развернувшись в обратный путь, побрел в сторону Лихта. Судя по плеску воды и шумному сопению, Рыкха направился куда-то в другую сторону, что-то бормоча про "блестяшки" и "плывущих Челов". Удивительная встреча, чего уж говорить. Надеюсь, больше подобных не будет... До той двери добрался без приключений. Лихт, завидев меня, расслаблено выдохнул:
   -И что там было?
   -Огр. -Коротко ответил я, наклоняясь к ручке двери.
   Лихт не стал задавать дополнительных вопросов, будто это короткое слово для него многое значило, так что у меня была возможность посвятить все свое внимание осмотру двери. Знаете, я, конечно, тот еще отморозок, но довольно осторожный при этом. Мало ли, что там создатели этой двери могли за механизмы встроить... Вон, ту сферу же как-то тут собрали, так? А в двери могут быть, например, какие-нибудь шипы. Или еще что-нибудь подобное... Но нет, на первый взгляд ничего особого заметить не получилось. Кроме, разве что, весьма проржавевшей ручки. Интересно, а замок тут есть? Никаких скважин для ключей не видно, но запорных механизм может выглядеть и иначе... Я осторожно взялся за ручку, попытался ее повернуть... Нахмурился. Попробовал прокрутить ее в другую сторону. Что-то ни в какую двигаться не хочет...
   -Ну-ка, дай я... -Потеснил меня в сторону Лихт, наваливаясь плечом на дверь, -Тут нужен тонкий подход...
   Какое-то время ничего не происходило. Только по сосредоточенному и напряженному одновременно лицу Лихта я понимал, что он сейчас прилагает нешуточные усилия. Наконец, внутри двери что-то со звоном отломалось и Лихт, не успевший отстраниться, упал внутрь открывшегося коридора.
   -Ну вот, видишь... Тонкий подход... -Произнес он, тут же поднимаясь, -Это ж не дверь, а развалюха. Ее легче выбить, чем взломать...
   -Взламывают не двери, а замки... -Огрызнулся я, протискиваясь в открывшийся проход.
   Оказавшись внутри, мы направили свои фонари вперед, во тьму. Ну... Ничего неожиданного мы тут не обнаружили. Только обыкновенный каменный коридор. Впрочем, по мере продвижения, нам стали встречаться двери, ведущие в боковые помещения. Большинство из встреченных комнат были довольно маленькими. Предметов тут почти не было. Видимо, вся мебель за прошедшие века сгнила полностью, а мелкие предметы затерялись в толстом слое песка и пыли на полу. Про пыль я еще понимал, но песок... Откуда он здесь? Впрочем, вскоре мы нашли ответ на этот вопрос. В одном месте в коридоре обвалился потолок, засыпав почти весь проход. Как ни странна, из пролома навалило не земли, а целую гору песка. Так что, похоже, он взялся сверху. Буквально с потолка. Да и сама конструкция после зрелища разрушенного временем потолка перестала казаться такой уже крепкой. Скорее очень старой...
   Но непреодолимых препятствий на нашем пути не возникало. Куда мы двигались? На этот вопрос я вам ответить не могу. Точно могу сказать, что уклон шел наверх. Фактически, мы просто тыкались наугад во все двери и повороты по мере продвижения вперед. А занимало это все немало времени. К более-менее интересному месту мы вышли через несколько часов. И место это было... Скажем так, впечатляющим.
   Представьте, что вы долгое время находились в довольно тесном каменном коридоре (при этом зная, что он довольно хлипкий из-за прошедшего времени). А потом вы выходите в... Ну, залом бы я это не назвал. Представьте себе пещеру, в которой можно точно разместить парочку замков, причем на довольно приличном расстоянии между собой. На таком, чтобы из обоих крепостей можно было вывести свои армии на бой в чистом поле... Но это я утрирую. Замков тут не было. А пространство - да.
   "Наш" выход находился не у дна этой... Ну, допустим, пещеры. Мы вышли на небольшой балкончик, нависающий над пропастью, уходящей далеко вниз, и теряющейся в темноте. От этого балкона в разные стороны уходили довольно широкие каменные мостики, также исчезающие во мраке. Где-то сверху был виден свод. Да и то лишь из-за того, что там тоже проросли эти светящиеся грибы, как и те, что встречались нам раньше. Внизу они почему-то не наблюдались.
   -Не хило... -Выдохнул Лихт, осторожно заглядывая вниз, опираясь на каменные перила балкона, -Как думаешь, далеко там падать?
   -Смертельно далеко. -Ответил я, также аккуратно посматривая в ту сторону.
   Я направил фонарь вниз, в надежде высветить дно. Но нет, не судьба, видимо... Хотя... Вроде что-то видно...
   -Там ведь... есть что-то, так? -Неуверенно спросил я, пытаясь приглядеться получше.
   Лихт несколько секунд всматривался вниз.
   -Нет там ничего. -Уверенно заявил он.
   Правда, мне что-то не поверилось в это. Просто он заявил это слишком уверенно. Будто не хотел там ничего видеть. Поэтому я еще раз бросил взгляд вниз, чтобы удостовериться в его правоте, и... В общем, лучше бы я этого не делал. Если бы я мог стареть - седых волос бы у меня добавилось. Внизу что-то шевелилось. Ладно бы шевелилось на каком-то участке дна, но... Нет, там что-то двигалось на всем видимом пространстве. И это нечто было явно живым... Я достал из кармана один из тех светящихся грибов, который срезал еще до спуска в колодец. Подумал, что будет полезно его исследовать. Но можно использовать и по другому. Немного поколебавшись, я бросил гриб вниз. Он какое-то время летел в воздухе, распространяя довольно тусклый зеленоватый свет, после чего приземлился... на это. Мне трудно описать то, что я увидел. Скажем, что это сгусток каких-то щупалец, которые все время находились в движении. Или сборище змей, у которых не было начала и конца. Я молча отошел от перил, переместился на другой край балкона и посветил фонарем в другую сторону. Высветив "дно", я еще раз сменил точку и снова проверил пространство под нами...
   -Да, там абсолютно точно ничего нет. -Согласился я с Лихтом наконец, -А вот на тех концах мостов может быть что-нибудь весьма ценное...
   -Да-да, пожалуй, стоит... -Радостно кивнул Лихт, но не закончил свою фразу, завороженный новым зрелищем.
   Прямо у нас на глазах снизу взметнулось одно из этих щупалец и шлепнулось сгибом на мост, продолжая при этом шевелиться без остановки. При этом мы до сих пор не видели ни начала, ни конца этого отростка. Они находились где-то внизу. Было это щупальце в диаметре где-то полметра, покрытое грубой склизкой кожей, со множеством бугорков, которые в свете фонарей тускло отсвечивали синевой. Щупальце, пошарив по мосту в поисках чего-то (или кого-то), так же стремительно, как и поднималось, рухнуло вниз, в пропасть...
   Мы с Лихтом стояли молча где-то с полминуты, опасаясь даже пошевелиться. Увиденное... не обнадеживало.
   -Пожалуй, стоит уже наружу вылезать. -Закончил свою фразу Лихт, -Я страсть как соскучился по элю...
   -Полностью солидарен. -Кивнул я, разворачиваясь к проходу, из которого мы пришли.
   Лихт практически мгновенно последовал моему примеру. На этом наше долгий спуск под землю и закончился. Глубже идти не было смысла (тем более, что это становилось слишком опасным), так что мы дружно приняли решение о возвращении в Хэнсинг. Благо, что обратная дорога уже известна...
  
   -Итак... -Произнес Лихт, откусывая приличный кусок от своего бутерброда с мясом, -Возможно, я не улавливаю чего-то, но... Может, просветишь, какова была наша конечная цель в подземельях?
   Сейчас мы сидели в "Гарцующем Хряке" и отдыхали. Что спуск вниз, что последующий подъем на поверхность успел нас измотать. Обратный путь прошел без происшествий. Да и сам по себе подъем был гораздо быстрее, чем спуск. В конце концов, идти по уже пройденному пути в разы легче. Да и местные "достопримечательности" на этот раз нас интересовали гораздо меньше. Пришлось, правда, пару раз пережидать, пока из некоторых тоннелей уйдет опасность... Но это мелочи. Даже стрелять не пришлось ни разу. Так что, можно сказать, все прошло практически идеально. Сразу после того, как мы наконец оказались в Хэнсинге, наши с Лихтом пути ненадолго разошлись. Это только кажется, что у отставного убийцы и отставного контрабандиста мало дел в городе. Но за время нашего отсутствия у нас обоих накопилось по несколько дел, которые стоило решить незамедлительно.
   Первым делом заскочил к Мисси. Просто на время своего отсутствия он занимался кормежкой суккуба и наблюдением за тем "дохляком". Перекинувшись с ним парой слов и узнав, что в состоянии моих подопечных ничего не изменилось, я прямиком направился в Верхний город. Там был человек, перед которым стоило "отчитаться". Да, это Игни. Думается мне, что она могла волноваться. Дома я ее не нашел, но дальше искать не стал. Оставил сообщение, что я вернулся в город. В принципе, я Игни вообще не говорил, что спускаюсь под землю. Сказал лишь, что меня какое-то время не будет в городе, уклоняясь при этом ото всех дополнительных вопросов. Просто не видел смысла волновать ее больше обычного. Дальше у моем плане было еще несколько пунктов, в которые я заглядывал буквально на несколько минут. Фактически, я лишь забирал заранее заказанные товары. Понимаете, поскольку все мои пожитки были уничтожены тем злополучным взрывом, пришлось заказывать новые вещи... Ну, это мелочи.
   Закончив с неотложными делами, мы с Лихтом встретились в нашем излюбленном заведении и... Ну, скажем так, наслаждались свежим воздухом. В помещении. За кружкой эля.
   -Вот это. -Я выложил на стол пачку листов, плотно обернутых толстой бумагой и перевязанную красными нитями.
   -Это что? -Лихт бросил вопросительный взгляд на этот "пакет".
   -Приманка. -Хмыкнул я, -Мне нужно выйти на одного моего старого знакомого... Скажем так, прячется он грамотно.
   -А эти листки, стало быть, его заинтересуют?
   -Друг мой, это карта, а не листки.
   -Теперь понятно, что ты там постоянно зарисовывал по дороге... -Протянул Лихт, -Неужели твой... "Друг"... Интересуется канализацией?
   -Он интересуется не только ей. Вообще, насколько я знаю, ему интересны вовсе не сами тоннели, а существа, в них обитающие. Ему в радость находить и исследовать редкие виды... -Я нахмурился и вздохнул, -У него колоссальный опыт в изучении разных монстров. Думаю, он может что-либо знать про "дохляков", которые нам встретились. Да и вообще, в свете нашей деятельности, его помощь будет нам необходима.
   -Раз уж ты так говоришь... -Пожал плечами Лихт, -Только как карта может помочь его выманить?
   -Я навел некоторые справки... -Произнес я, -Перед нашим спуском, разумеется. И кто-то в последнее время довольно активно интересовался картами и схемами глубинных уровней подземелий. Таких в продаже, как ты понимаешь, почти нет...
   -А почему ты решил, что это нужный тебе человек?
   -Потому, что это не человек. -Назидательно оттопырил указательный палец я, -Одновременно с этим поиском карт производилась "закупка" довольно специфичного материала...
   -Это какого?
   -Люди. -Ответил я, -Он покупал людей. В больших количествах.
   Лихт какое-то время молча смотрел прямо мне в глаза. Лицо его, как обычно, было мало эмоциональным, но глаза выдавали тяжкие размышления.
   -Твой "друг"... -Вкрадчиво произнес Лихт, -Он ест человечину?
   -Скорее пьет человечину. -Уточнил я, -Он вампир. Высший.
   -Они существуют?
   -Уверяю тебя, что они, что оборотни на самом деле не такая уж сказка. -Серьезно ответил я, -Подобное "питание" тебе не по нраву?
   -В этом гребаном городе всех ждет один конец. -Мотнул головой Лихт, -Мало кто тут умирает в своей постели. И, при нашей занятости, не принято обращать внимания на мелкие недостатки, если это не мешает общему делу.
   -Если это немного успокоит тебя - покупались исключительно люди, осужденные на смертную казнь. -Хмыкнул я, -У нашего клыкастика есть определенные понятия о достоинстве.
   -Да ладно, не переживай насчет этого. -Лихт махнул рукой, -Мне все равно интересно встретиться с настоящим вампиром. Так что свои душевные терзания по поводу убийства своих сородичей я как-нибудь задушу.
   -Хорошо, что ты полон энтузиазма, но... У меня уйдет много времени на поиск нужных... подходов. Боюсь, что у него может не возникнуть желания встретиться со мной.
   -Ты с ним поссорился?
   -Нет... -Я задумчиво почесал переносицу, -Более того, он мне помог в свое время. Но у него обо мне... двоякие воспоминания.
   -Это как?
   -Долгая история. -Я пожал плечами, -Просто мы с ним знакомились два раза.
   -Звучит это странно. -Заметил Лихт, -Но по глазам вижу, что уточнять не следует. Если не хочешь рассказывать - настаивать не буду.
   Я благодарно кивнул в ответ. Думаю, у Лихта тоже есть пара следов в биографии, про которые он не хочет распространяться. В конце концов, необязательно копать очень глубоко, чтобы построить доверительные отношения. В конце концов, мало кто знает (или догадывается) о том, что моя нынешняя личность - далеко не первая из тех, что населяла мое тело.
   -Пока ты будешь занят... этой своей "охотой"... Чем мне заняться?
   -О, кстати об этом. -Я хлопнул в ладоши и, выудив из кармана записку с парой строк текста, протянул ее Лихту, -Сходи по этому адресу и забери послание на мое имя. Мне должны были составить отчет об активности "дохляков" за время нашего отсутствия. Плюс к этому спроси у информатора про ту тварь, которую мы видели. Возможно, ей что-то известно...
   -Это много времени не займет. -Кивнул Лихт, забирая записку, -Что мне делать дальше?
   -Нужно собрать свой, личный арсенал. Вот. -Я передал ему второй листок бумаги, -Я поселюсь здесь. Туда же можно и переносить все оружие, что сочтешь нужным. Только... Не свети это место ни перед кем, ладно?
   -Я что дурак, по-твоему? Учитывая, что случилось с твоим старым домом... -Лихт руками изобразил взрыв и широко улыбнулся, -Рассказывать хоть кому-то уже крайне опасно. Ну-с, я тогда займусь этим...
   Он поднялся из-за стола и, уже сделав шаг в сторону выхода, обернулся:
   -А там... того... безопасно? В смысле, ты успел там понаделать своих "сюрпризов"? -Произнес он, намекая на мои ловушки.
   -А ты как думаешь?
   -Думаю, что надо бы прихватить с собой саперный набор... -Вздохнул Лихт и, окончательно отвернувшись, бодро направился на улицу.
   Я проводил его взглядом, быстро осушил свою кружку и тоже поднялся из-за стола. Предстояло еще много работы, которая сама себя, к сожалению, не выполнит...
  
   Вычисление "лежбища" Вицимуса, как ни странно, оказалось довольно легким, но крайне долгим занятием. Точнее, нудным. Нужно было пройти по длинной цепочке посредников, чтобы выяснить хоть что-то конкретное. При этом каждый из этих посредников пытался мне что-то втирать про свое "достоинство" и "принципиальность" в ведении дел. Кому-то хватало внушительной суммы денег для развязывания языка, а кому-то... приходилось применять иные методы. Так сказать, более традиционные... В любом случае, все это занимало время. А время - это штука невосполнимая...
   Мне пришлось угробить две недели на поиски Вицимуса. Не очень долго, в принципе, но для меня весьма плохой результат. Либо я теряю хватку, либо искомый мной вампир действительно хорошо прячется. Впрочем, результат все равно на лицо: мы с Лихтом стояли напротив довольно мрачного на вид здания. В Северном городе. Фасад этого дома так и вопил, что тут обитает что-то очень страшное...
   -Знаешь, мне в последний раз так не по себе было, когда я встретился с твоим информатором... -Протянул Лихт.
   -Я же уже извинился. -Поморщился я.
   Да, я забыл рассказать Лихту, с кем конкретно он должен был встретиться. Видимо, внешний вид Паучихи оставил у него неизгладимые впечатления... По крайней мере, вернулся ко мне он в довольно возмущенном состоянии. Думаю, ему стоило больших усилий сдержаться и не попытаться пристрелить мою информаторшу...
   -Мог бы и предупредить. Я бы хоть морально подготовился... -Лихт вспомнил о прошедшей встрече и вздрогнул всем телом, -Пауки... Бр-р... Ненавижу...
   -Да ладно тебе, пауки вовсе не противные.
   -Это да, но только до тех пор, пока они размером соответствуют насекомым... -Он еще раз вспомнил это недавнее событие и поморщился, -Да она ж сожрать меня могла!
   -Она не ест клиентов. -Пожал плечами я, -Иначе к ней никто обращаться не будет. И тогда она не сможет покупать себе еду.
   -Ты... про те коконы?
   -Да, именно про них.
   Я примерно представляю, чем питается Паучиха. Но думать об этом я не хочу. Потому что сам бы такого есть не стал. И не мне оспаривать предпочтения в рационе различных видов...
   Мы с Лихтом какое-то время стояли молча, вспоминая обиталище Паучихи и созерцая еще одно мрачное местечко, которое нам предстояло посетить. Ну почему Вицимус не мог выбрать дом с фасадом, раскрашенным всеми цветами радуги, осыпанным блестками и вычищенным до блеска? Хотя, на фоне происходящего в Северных трущобах, такой дом мог выглядеть излишне... вызывающе. Что происходит в Северных трущобах? Ну... Зайду к Северным через Южные.
   У нас, в принципе, доминирующей группировкой является "Корпорация Нормака", принадлежащая Фильху. Он контролирует почти все банды и одиночных преступников, направляя и координируя их действия. Эта его деятельность создает некую... стабильность. Да, воруют и грабят. Да, убивают и похищают. Но в меру и, как правило, это происходит между собой, в наших преступных кругах. С полицией в Южных у Фильха крепкие договоренности, которые позволяют получать выгоду обеим сторонам. Обычные же люди... Ну, им нужно как-то жить, а "Корпорация Нормака" владеет большинством предприятий в Южных трущобах, так что люди закрывают глаза на некоторые его делишки, пока он не выходит за рамки приличного...
   Северные же трущобы отличаются непостоянством. Мало того, что тут чуть ли не каждый день происходят перестрелки и поножовщины между бандами, так еще и полицейские никем не подкуплены и занимаются (представьте себе) своей непосредственной работой. Но под "работой" они почему-то подразумевают не отлов преступности, а войну с ней. В прямом смысле этого слова. Не умеют по тихому работать, дилетанты... В общем, бедные жители этих районов уже изрядно натерпелись как от стражей правопорядка, так и от нарушителей этого самого порядка. Почему тут вообще хоть кто-то живет - для меня загадка. Может, налоги меньше...
   В общем, к чему я вел? Излишне богато выглядящий дом в Северных трущобах будет обворован довольно скоро, несмотря на все меры безопасности. А жилище Вицимуса... Скажем так, я бы не удивился, если предыдущий владелец этого места умер при загадочных обстоятельствах. Например, от потери крови, которая исчезла в неизвестном направлении. Низшие вампиры, возникшие из-за воздействия катализатора, испытывают голод почти постоянно. Высшие же... Честно говоря, это мне неизвестно. Ибо встречал я лишь одного такого - самого Вицимуса. А вот про низших наслушался от Игни. Точнее, я у нее специально узнавал про них. Потому что, хоть их и не встречал, они - довольно частые гости как в Хэнсинге, так и в любом другом человеческом поселении. Наверное, оттого, что они через укус превращают людей в себе подобных... Но сейчас не об этих уродцах...
   -Пойдем что ли? -Как-то неуверенно спросил Лихт.
   -Ну да, чего ждать... -Кивнул я.
   Честно говоря, я не очень хорошо представлял, чего конкретно ожидать. Вроде бы мы с Вицимусом не были врагами, но и друзьями тоже не назвал бы. Так что этот наш визит может оказаться немного... нежелательным. Надеюсь, что обойдется без кровавых последствий. Потому что помирать мне пока рановато. Иллюзий я не питаю. В бестиарии высшие вампиры описаны как одни из самых опасных существ в мире. Практически неубиваемые, сверхсильные, крайне неуловимые и наделенные при этом разумом, превосходящим человеческий. Плюс ко всему этому у них нет очевидных слабостей. История знает не так много примеров победы человека над высшим вампиром. Да и то почти всегда людей был группа. И то это, как правило, были люди из Ордена. Их кровь не переносима для вампиров, так что вылечиться за этот счет вампирам было невозможно.
   Но это детали. Драться я не собирался. Входная дверь оказалась незапертой. Впрочем, в этом, наверное, нет нужды. В округе вокруг этого дома гуляет дурная слава. Мы с Лихтом остановились, сделав всего по паре шагов. В воздухе отчетливо витал запах крови.
   -Ты чувствуешь?
   -Ага. -Кивнул я и показал куда-то в сторону одного из проходов, -Нам туда.
   -Как бы нас тут не сожрали... -Тихо вздохнул Лихт.
   Как ни странно, бывший убийца недолюбливал всю эту сверхъестественную чепуху, с которой мы сталкиваемся в последнее время. Нет, он довольно смелый, собранный, даже профессиональный, но что-то такое, что его разум объяснить не может, его немного ошеломляет. Впрочем, психика у него крепкая, а его периодические ворчания можно списать либо на старость, либо на привычку. Да и переносит он все "новшества" вполне стоически, так что претензий у меня никаких...
   Мы шли по кровавому запаху. Именно по запаху, так как никаких следов не было видно и в помине. Дом выглядел большим, но при этом крайне пустым. Абсолютный минимум мебели, укрытой покрывалами от пыли. Скудное освещение от занавешенных окон. И общая цветовая палитра от серого до черного... Мрачно, но довольно стильно. Мы долго шли вглубь здания, стараясь не скрипеть половицами и не издавать лишних звуков. Запах крови настолько сгустился, что я будто бы видел в воздухе дорожку, ведущую в нужно направлении. В какой-то момент, правда, эта дорожка уткнулась прямо в стену. Я озадаченно пошарил рукой по шершавой поверхности и с красноречивым вопросом на лице повернулся к Лихту.
   -А я что? Может, нам показалось? -Он с надеждой кивнул в обратную сторону, -Думаю, стоит поискать где-нибудь еще...
   Но его мечтам не было дано сбыться. Стенка под моей рукой дрогнула и медленно поползла вбок. При этом, как только она сдвинулась, из открывающегося прохода донеслись звуки... Ну, я бы назвал это звуками хорошей такой вечеринки. Крики, музыка, радостный смех... А перед нами, смотря практически в упор, стоял высокий мужчина с длинными седыми волосами, собранными в конский хвост. На его носу с горбинкой царственно располагалось небольшое пенсне, через которое он на нас и взирал, всем своим видом показывая высокомерие и недоверие одновременно.
   -Кто вы такие? -Спросил он, делая между словами такие паузы, что туда можно было запихать целое предложение.
   Ну, и от нашего с Лихтом внимания не укрылся тот факт, что у этого мужчины слишком длинные и острые клыки для нормального человека.
   -Мы ищем Вицимуса. -Произнес я, игнорируя вызывающее поведение этого седовласки.
   -Мастера Вицимуса. -Поправил меня он, делая еще более высокомерное выражение лица, -У него сейчас гости, так что он не может вас принять. Если, конечно, вы не хотите поучаствовать в трапезе...
   В его глазах на секунду проскочило что-то нехорошее. У меня, по крайней мере, даже рука к мечу дернулась. Ну так, на всякий случай.
   -Оставь их, Бэри. -Прозвучал знакомый голос из-за спины этого "охранника".
   Вслед за голосом показался и сам хозяин дома. Вицимус... Он изменился. Когда я с ним встретился впервые, он выглядел плохо. Видимо, сказывалось его воздержание от употребления крови. Сейчас же... Его внешний вид был на уровне самых знаменитых жигало Верхнего города. Высокий, черноволосый, красноглазый, с почти идеальным лицом...
   -Леррой! Рад видеть, что ты в порядке! -Вицимус радостно протянул мне руку для рукопожатия, после чего перевел взгляд на Лихта, -А твой друг... Лихт, правильно?
   Лихт сдержано кивнул. Думаю, он почувствовал. Что конкретно? Думаю, это давящее чувство тотального превосходства, которое возникает при нахождении рядом с Вицимусом. В прошлый раз я был практически при смерти, когда разговаривал с ним, так что не заострял на этой его ауре внимания, но сейчас... Его сила меня поражает. Хотя я ее еще и не видел. Но интуиция говорила, что лучше не испытывать судьбу и не дразнить такого уровня существо.
   -Наслышан, наслышан... -Произнес Вицимус, протягивая руку и моему напарнику, -Хотел даже пару раз воспользоваться вашими услугами... Но, видимо, уже не судьба.
   -Простите? -Напряженно сглотнул Лихт.
   -Вы же ушли в отставку, верно? -Спросил Вицимус невинно.
   -А... Да, конечно... -Немного расслабленно выдохнул Лихт.
   Честно говоря, когда Вицимус заговорил про "не судьбу", даже меня это напрягло. Зная непредсказуемость вампиров - он мог убить моего напарника сразу после этой фразы просто так, ради развлечения. Впрочем, Вицимус вполне логичен и последователен в своих действиях. Мне не кажется, что он склонен к импульсивным поступкам.
   -Прошу прощения за это... недоразумение... -Вицимус кивнул на охранника, до сих пор стоящего в коридоре за потайной дверью, -Я ждал вас... но не сегодня. Понимаете, я устроил небольшой светский раут... Леррой, если хочешь, можешь присоединиться.
   Он учтиво кивнул и, отпустив, наконец, руку Лихта, вздохнул:
   -К сожалению, у моих гостей несколько специфичные вкусы, так что... Твоему напарнику лучше уйти, а то еще укусят ненароком. -Вицимус убедительно оскалил клыки в улыбке.
   -А может... Леррою тоже нежелательно? -Осмелился вставить слово Лихт.
   -О, ему это не грозит. Пить его кровь опасно для здоровья! -Вицимус по-дружески похлопал меня по плечу, -И это чувствуется, поверьте... Уверяю вас, настаивать на вашем уходе я не буду, ведь я не хочу прослыть негостеприимным хозяином, но...
   -За мою сохранность вы не ручаетесь. -Кивнул Лихт, взяв себя в руки окончательно, -Что ж, не вижу смысла для лишнего риска... Поэтому откланяюсь.
   Он и вправду склонил голову в поклоне и, кивнув мне напоследок, шустро развернулся и направился к выходу. Ну, он хотел встретиться с вампиром - он с ним встретился. И это знакомство произвело на него неизгладимое впечатление.
   -А ты? -Повернулся ко мне Вицимус, -Не откажешься посетить мой скромный прием? Ради тебя мы даже откроем лучшую бутылку вина в моем поместье.
   -Отказываться не стану. -Хмыкнул я, улыбнувшись.
   На том и порешив, мы с Вицимусом зашли в этот странный скрытый от посторонних проход и начали спуск по длинной винтовой лестнице из камня. Путь освещали довольно редкие факелы, но темнота не мешала ни мне, ни хозяину поместья. Чтобы скоротать спуск, мы завели неспешный разговор.
   -Интересно ты тут устроился... -Заметил я, -Зачем эта пристройка наверху, если твое жилище под землей?
   -Вид заброшенного жилья отбивает желание что-то здесь искать у большинства... искателей наживы. -Вицимус пожал плечами.
   Я еле разглядел этот его жест в почти полной темноте.
   -Да и ты, насколько мне известно, предпочитаешь жить под землей.
   -Мне нравится подземная атмосфера... -Произнес я, -А откуда ты это знаешь?
   -О, не переживай, точно мне ничего не известно. Просто я точно знаю, что в самом Хэнсинге твоего жилища нет. Значит, твой дом где-то либо за городом, либо под ним. -Вицимус еле слышно хмыкнул, -Так как ты любишь быть в центре событий, второй вариант более вероятен... Но давай сменим тему. Ты и представить себе не можешь, как сильно я удивился, когда ты объявился в городе!
   -Удивление было приятным или..?
   -Конечно приятным! В конце концов, раз уж ты жив, то смог каким-то образом ассимилировать новый катализатор... Как же я хочу исследовать твою кровь, ты себе не представляешь. -Вицимус мечтательно вздохнул, -Настолько, что даже готов разогнать всех этих лизоблюдов по домам.
   -У тебя будет такая возможность. -Пообещал я, -Кстати, не знал, что вампиры устраивают подобные приемы...
   -О, а у кого, ты думаешь, люди этому научились? -Хмыкнул Вицимус, -Мы устраивали подобные пиршества, когда вы еще пешком под стол ходили. О, вот мы и пришли...
   Мы действительно вышли в широкую залу, которая сейчас использовалась для проведения банкета... Нервы у меня крепкие, так что я смог перенести потрясение от увиденного стоически. Ну, расчлененку я уже не раз наблюдал, крови и жестокости повидал тоже немало, так что переживу и это. В конце концов ожидаемо, что главным угощением здесь служат люди... Распятые и "приготовленные" разнообразными способами, они служили многочисленными "блюдами" для хозяев этого вечера. Ну, меня не едят - и за это спасибо. Вицимус требовательно щелкнул пальцами, и возле него тут же будто из ниоткуда появился вышколенный слуга.
   -Достань бутылку вина, самую лучшую, для моего гостя. -Вицимус кивнул в мою сторону, -И поищи какую-нибудь человеческую закуску.
   Безымянный слуга коротко кивнул и исчез практически так же быстро и незаметно, как и появился.
   -Надеюсь, подобное зрелище тебя не слишком смущает? -Повернулся ко мне Вицимус.
   -Как-нибудь переживу. -Пожал плечами я, -Но в следующий раз, пожалуй, откажусь от посещения... подобного мероприятия.
   -Неудивительно! -Расхохотался Вицимус, -В первый раз, когда я тебя приглашал, ты ответил точно так же!
   -В первый?.. -Не сразу понял я, -А, ты про Агрона. Ну, я этого не помню.
   -Да, у нас было много классных случаев... -Начал рассказывать Вицимус, но тут его прервал возглас откуда-то сбоку:
   -Вици! Гости без тебя уже совсем заскучали! Куда ты пропал? -Откуда-то из толпы вынырнула довольно симпатичная особа женского пола и буквально подбежала к моему знакомому кровососу.
   Получив возможность рассмотреть ее поближе, я... остался равнодушен. Ну, красивая, спору нет. Стройная, черноволосая, но на мой взгляд слишком утонченная. Да и лицо... Знаете, есть такой тип женщин, у которых лицо вечно выражает недовольство, даже когда у них все хорошо... Так вот, эта вампирша, судя по всему, обладает именно таким лицом. А то, что она вампирша, было очевидно по кроваво-красному оттенку ее глаз. Кстати, такой цвет радужки характерен только для представителей высших вампиров. Низшие довольствуются полностью черными глазами без какого-либо белка.
   -Гости уже начали скучать, а ты... -Тут ее взгляд зацепился за меня.
   Видимо, мой внешний вид был настолько иным, чем у них тут принято, что тут же пробудил в ней любопытство пополам с подозрительностью.
   -Вици, а это кто? Пахнет... -Она глубоко втянула носом воздух, -Как человек! И еще как-то иначе... Очень неаппетитно!
   -Это мой старый знакомый, Сери. -Вицимус ласково погладил вампиршу по голове, -И его лучше не трогать. И не потому, что это разозлит меня... Просто, это может разозлить его. А гнев у подобного человека лучше не вызывать...
   Вицимус бросил взгляд в мою сторону, сдержано кивнул и произнес, обращаясь уже ко мне:
   -Прости, но гости требуют к себе внимания. Сам понимаешь. Сери за тобой присмотрит. -Он положил свою руку на плечо девушке и улыбнулся самой невинной из своих улыбок, -Так ведь, Сери?
   -Да, Вици. -Согласилась вампирша, склонив голову.
   Еще раз кивнув мне напоследок, хозяин поместья развернулся и скрылся среди толпы. Я проводил его долгим взглядом. Он действительно выглядит более активным, чем раньше. И более... опасным, что ли. Прямой угрозы для себя я не чувствую, но даже отголосок его могущества ощущается как нарастающее со временем давление. Волей-неволей внушает уважение. Можете называть это интуицией, но мои ощущения меня редко подводят. Если кажется, что он потенциально опасен - значит, так и есть. Например, эта его подруга не внушает особых опасений. Я перевел взгляд на эту представительницу клыкастой нежити. Ну... Довольно симпатичная. Хотя, если учитывать бледность кожи и красные глаза... На любителя. Как по мне, Игни красивее на порядок. А то и на два.
   -Итак, раз уж Вици попросил меня за тобой присмотреть... Не хочешь ли куда-нибудь уйти отсюда? -Она взглядом показала на все творящееся вокруг безобразие, -Вам, людям, наши праздники не по нутру, так ведь?
   Ну... Я бы назвал это пиршество кровавой вакханалией. Типичный вампирский праздник, как мне кажется. К самому виду крови я привычен, так что отторжения у меня ни ее запах, ни вид не вызывают. Хотя маячить на виду у такого количества вампиров что-то не тянет. Конечно, меня они вряд ли захотят попробовать, но все же не стоит искушать судьбу.
   -И все же, прежде чем мы куда-то двинемся... -Вампирша задумчиво приложила указательный палец к губам, -Мне бы хотелось с тобой познакомиться. Меня зовут Серинна.
   -Леррой. -Кивнул я, отстраненно наблюдая за происходящим.
   Собственно говоря, понятно, для чего Вицимус заказывал столько... сырья. Впрочем, это его заботы и его деньги. Пускай тратит, как захочет. В конце концов, для меня он может оказаться довольно полезен, так что возмущаться в любом случае не в моих интересах. Да и это лишь одна из человеческих слабостей - считать, что мы вершина пищевой цепочки. Большинство хищных животных и монстров с радостью сожрут нас при возможности. Как по мне, вершиной пищевой цепочки является тот, кого сожрать в принципе невозможно. Например, кто-нибудь ядовитый... Тем временем, Серинна, аккуратно подцепив меня под локоть, потащила куда-то в сторону. Не сказать, чтобы я сильно сопротивлялся, но... Физическая сила у нее на уровне здорового мужика, а не хрупкой девушки. Ох уж эти вампиры...
   -И кто же ты такой, Леррой?
   -Охотник.
   -Охотник? -Повторила недоуменно она, -В городе? И какую же дичь ты выслеживаешь?
   -Любую. Особенно, если за нее платят.
   Она смерила меня долгим взглядом. Весь дальнейший путь до неведомой мне цели мы проделали в молчании. Вела Серинна меня в небольшую нишу в стене практически в другом конце зала. Она была огорожена легкой, но все же непроницаемой занавеской бледно серого цвета (на ней уже вовсю процветали пятна от разбрызгиваемой повсюду крови). Сама ниша была довольно просторной. Здесь стоял столик, находилось три диванчика вокруг этого столика и, зачем-то большое ростовое зеркало на ножках. Серинна сама плюхнулась на ближайший диванчик. Судя по всему, уходить она никуда не собиралась.
   -Меня всегда удивляло, как при таком коротком сроке жизни люди все равно решаются на такие опасные занятия... -Хмыкнула она, закидывая ногу на ногу.
   Делая это движение, она продемонстрировала мне... ну, почти все. Впрочем, может у них тут так принято. Да и проститутки в Южном частенько так заманивают клиентов. Плавали - знаем.
   -Возможно, как раз из-за продолжительности жизни мы так и рискуем. -Пожал я плечами, подхватывая эту философскую тематику, -Нам не так много терять, как вам, например.
   -В этом есть логика... -Задумчиво кивнула вампирша, -Просто мне всегда было интересно, почему именно люди являются доминирующим видом в мире. И я пытаюсь найти в вас... что-то особенное.
   -И как успехи?
   -Честно говоря, не очень. Возможно, ты мне что-то расскажешь.
   -Вообще, я бы не назвал наш вид доминирующим. -Хмыкнул я, -Из всей суши, известной нам, заселена в лучшем случае лишь третья часть. К тому же, из-за опасностей на "глубокой воде" довольно трудно уверенно утверждать, будто других земель не существует. Кто знает, что может скрываться там, где нас и в помине не было?
   -Но ведь здесь люди главные, так?
   -Опять же, не сказал бы. Тех же крулей в разы больше. А тварки, хоть и крайне малочисленны - очень влиятельны. Плюс вы, вампиры. Еще есть оборотни. Да и прочих... -Я неопределенно покрутил рукой в воздухе, -Хватает. Представители нашего вида до сих пор называются королями, императорами и правителями лишь потому, что это всем удобно. Вот что я думаю.
   -Интересное мнение. Но верное ли оно?
   -Верное или нет - неважно. Главное, что мое. -Я пожал плечами, -Что меня больше интересует - часто вы устраиваете подобное...
   Я кивнул в сторону шторы, за которой раздавались звуки празднества. Пояснять дополнительно, наверное, не требовалось.
   -А к чему подобный интерес?
   -Чисто профессиональная привычка. Чем больше пропадает необходимого вам... материала... Тем выше становится вероятность, что мне придется охотиться и на ваш вид. -Спокойно ответил я.
   -Что сможет всего один человек? -Глаза Серинны опасно сузились, -Если нам понадобится - ты просто умрешь, даже не успев понять, что случилось.
   В этот момент штора, отделявшая наш закуток от остального праздника, слегка колыхнулась, впуская к нам самого хозяина вечера. В руках он нес обещанную бутылку вина и бокал с толстыми стеклянными стенками.
   -Я бы не был так уверен, Сери. -Хмыкнул старший вампир, протягивая бутылку мне, -Скажу даже больше: если такая ситуация и вправду возникнет - я предпочту пожертвовать кем-то из нас, чем действительно разжигать конфликт.
   Я тем временем откупорил бутылку и, понюхав на всякий случай содержимое, налил себе в бокал. Вино оказалось... весьма хорошим. Давно такого не пробовал. Эх, если быть честным - никогда...
   -Вици, не слишком ли ты заботишься об этом... -Вампирша бросила на меня мимолетный взгляд, в котором так и сквозило презрение, -Об этом человеке? Он для тебя важнее твоих сородичей?
   -Не путай "заботу" и "опаску", Сери. -Спокойно парировал Вицимус, -Леррой - один из тех немногих людей в городе, с кем действительно стоит считаться. Поживешь с мое - поймешь.
   Он на секунду задумался, глядя на свою... Даже не знаю, кем они друг другу приходятся. Ну, допустим, подругу.
   -Итак, Аг... -Вицимус запнулся на полуслове, -Леррой, что тебя сюда привело? Я ожидал, что рано или поздно ты начнешь меня искать, но не думал, что ты сделаешь это незаметно от меня.
   Я молча извлек из внутреннего кармана плаща широкий конверт из плотной бумаги и протянул его вампиру. Тот его осторожно принял, ловко вскрыл, достал на свет содержимое и... убрал его обратно, только пробежавшись глазами по заглавию. Однако, судя по хищному блеску, промелькнувшему в его глазах, на нужный рычаг я уже надавил.
   -Мои... люди сообщили мне, что кто-то нашел нужную мне карту... Не думал, что это ты. -Хмыкнул Вицимус, знаком подзывая слугу, который как раз прошел через занавеску с гигантским подносом.
   На металлической поверхности этого подноса были красиво разложены разнообразные закуски. Судя по виду и запаху - вполне человеческие. Впрочем, как уже упоминалось не раз - я не привередлив. Слуга, поставив свою ношу на столик, с поклоном принял из рук Вицимуса конверт и все так же, не разгибаясь, удалился восвояси.
   -Не нашел. Составил. -Хмыкнул я.
   -Ты спускался на такую глубину?! -Возбужденно подался вперед Вицимус, -Что ты там видел?
   -Не так уж и много. Нашел там... -Я автоматически прикоснулся к месту на кисти, где отпечаталась та татуировка, -...Много интересного.
   С момента выхода из подземелья я теперь практически не снимая ношу перчатки для сокрытия... этого знака. Я пока не знаю, что он из себя представляет. И не знаю, как он отреагирует... да хоть на что-нибудь. Может, мне руку оторвет при контакте с солнечным светом. Новую отрастить не проблема, но все же приятного мало... Да и вообще, то что мне ничего не известно про эту татуировку - еще не значит, что никому неизвестно. И этому гипотетическому "кому-то" это изображение может сказать больше, чем мне. И это "больше" неожиданно для меня выльется в осложнения. А проблемы мне не нужны.
   -Да, и что же конкретно? -Не пытаясь скрыть свой интерес, продолжал напирать Вицимус.
   Дальнейшие полчаса я в подробностях рассказывал о процессе спуска и подъема. Не утаил почти ничего, кроме той сферы. Про огра тоже рассказал, кстати. Ибо не считаю это чем-то уж очень секретным. Ну, сама встреча с огром не особо примечательна, а вот разговор с ним - уже очень.
   -Леррой, я, конечно, много чудного в жизни повидал, но говорящих огров... -Вицимус покачал головой, -Ты это... не завирайся.
   -Я похож на любителя выдумок? -Спокойно уточнил я, глядя вампиру прямо в глаза.
   Мы несколько секунд молча мерились взглядами. Видимо, атмосфера при этом довольно сильно сгустилась, так как Серинна даже неловко поерзала на своем месте, пытаясь как-то разрядить обстановку. Вицимус, услышав это движение, как-то резко расслабился и тяжело вздохнул:
   -Да, извиняюсь... Все время забываю, кто ты на самом деле... -Старший вампир провел рукой по волосам и еще раз вздохнул, -Возможно... Да... Может, это сказывается воздействие еще одного катализатора? Ты замечал еще какие-нибудь побочные действия?
   -Это я предпочел бы обсудить... -Я выразительно показал взглядом на вампиршу, -Наедине.
   -Я ей полностью доверяю. -Произнес Вицимус, нахмурившись.
   -А я нет. Мало ли, -Я слегка улыбнулся, -Мне придется и на нее охотиться.
   Вицимус на мгновение будто бы дернулся. Знаете, я уловил начало какого-то движения, но он настолько быстро передумал, что мне даже не пришлось реагировать. Хотя, даже если бы он не остановился - не уверен, что смог бы хоть что-то противопоставить. Игни мне много про вампиров рассказывала - без подготовки лучше с ними не связываться. И, пускай моя кровь для них несъедобна (так как я, фактически, имею к их роду почти прямое отношение... Да и токсичность моей тушки тоже высока, благодаря энриуму...), физические характеристики человека и вампира несравнимы. Пускай я немного усилен в этом плане, но варианта победы в ближнем бою с таким монстром, как Вицимус, я не вижу.
   -А меня ты стало быть, не опасаешься? -Хмыкнул Вицимус, уняв свой первый порыв.
   -Я на друзей не охочусь. -Пожал плечами я.
   -А мы, стало быть, друзья?
   -А разве нет?
   Мы снова несколько секунд мерились взглядами.
   -Что ж, пожалуй, можно и так сказать... -Кивнул, наконец, Вицимус, -Но все же я попрошу тебя воздержаться впредь от столь дерзких заявлений в моем доме.
   -Ладно. Но есть вещи, которые я считаю нужным рассказать только тебе. -Я слегка прищурился, -Если захочешь ей потом пересказать - пожалуйста, запрещать не стану.
   -Ясно. Тогда позже это обсудим, хорошо?
   Я согласно кивнул. Действительно, забирать куда-то хозяина приема надолго - признак дурного тона.
   -Итак, раз с этим решили... Что же ты хотел от меня, что так упорно искал мое убежище? -Решил "взять быка за рога" Вицимус.
   -Если честно, мне нужна помощь.
   -Ха-ха! -Хохотнул вампир почти искренне, -Извини, Леррой, но я не стану тебе помогать в твоей... работе. В городе только самые глухие собаки не знают, чем тебя подрядили заниматься. Сейчас все затаились и ждут... Пытаются понять, как ты собираешься действовать, чего хочешь добиться, насколько ты опасен... Если я лично впрягусь в твою упряжь...
   Он развел руками и пожал плечами одновременно.
   -Боюсь, для меня и моего клана последствия могут оказаться катастрофическими.
   Уже в который раз в этой нише повисла тишина, несмотря на творящуюся совсем рядом вакханалию. Я только слышал где-то на крае восприятия сбивчивое дыхание Серинны. Похоже, опыта присутствия на подобных переговорах у нее не было - волнение ее было не наигранным. Даже не смотря на каменное выражение лица, что она пыталась сохранить, мне и так было понятно, насколько она боится издать хотя бы один лишний звук.
   -Мне не нужно твое непосредственное участие в "наземной" работе. -Спокойно ответил я, -Только консультационная деятельность.
   -Прости, дружище, -Последнее слово он особо выделил интонацией, будто пытаясь припечатать меня к сидению, -Но в нынешней ситуации это просто невозможно. И торг тут неуместен.
   -Ну, хоть в чем-то мы согласны. -Хмыкнул я, улыбнувшись уголком рта.
   Я намеренно медленно залез рукой в один из нагрудных карманов и выудил оттуда необычного вида костяную плашку. Этот кусок кости не был чем-то особо примечательным... для обычного человека. Для вампира, наподобие Вицимуса, подобный символ может значить многое. Вызов на дуэль, предложение руки и сердца, печать на договоре... Суть этого предмета скрывалась в символах, высеченных на этой кости. И символы, что были высечены на ней, Вицимус узнал. Его глаза на мгновение распахнулись так широко, что в его темных зрачках стал заметен кроваво-красный огонек. Верный признак сильных эмоций.
   -Ты - не он! -Чуть ли не прорычал старший вампир, вскакивая с места.
   В одно мгновение он оказался возле меня, и я почувствовал, как что-то острое вплотную прижалось к моей коже на шее. Не обращая внимания на эти мелочи, я обезоруживающе улыбнулся:
   -Нет... Я - это он. -Произнес я, стараясь не поцарапаться о резко выросшие когти Вицимуса.
   Несколько секунд Вицимус смотрел прямо в мои глаза, даже не пытаясь успокоиться. Ну что сказать... Я редко пугаюсь. Трудно расшатать мою довольно крепкую психику. Но вид взбешенного патриарха высших вампиров - зрелище незабываемое. Давненько я не чувствовал это чувство страха... Впрочем, терять голову из-за него я точно не собираюсь.
   -Когда ты ее нашел? -Все еще зло, но уже немного сдержанней произнес Вицимус.
   -Дай-ка подумать... -Деланно призадумался я, -Кажется, в тот момент, когда пошел крушить цитадель Ордена.
   -Но... Ты не мог знать о том, что держит меня в подчинении Ордена. Об этом знали только Лепий, я и... -Вицимус резко осекся и, практически мгновенно вернув былое самообладание, сел назад на свое место.
   Я, морщась, поправил воротник, который почему-то неудобно сполз. На коже все еще ощущался холод от его когтей. Еще бы чуть-чуть... Будь он менее благоразумен - лежать бы мне уже в могиле.
   -Когда ты просчитал все это? -Тихо спросил вампир, бросив быстрый взгляд на Серинну.
   Похоже, есть все-таки вещи, в которые он бы не хотел ее посвящать. Все же у всех есть свои скелеты в шкафу. А у древнего и могучего вампира... Думаю, поболее, чем у прочих найдется.
   -Почти с нашей первой встречи. -Произнес я все-так же напускно-спокойно.
   -Но как ты об этом узнал? Ведь ты никак не мог об этом знать, только если...
   -...Не спросил у того, кто знает. -С улыбкой на губах закончил его фразу я.
   На этот раз наша "битва взглядов", наконец, была неравной. Явным преимуществом в этом случае обладал уже я.
   Если говорить по-честному, эту штуковину, которой я так уверенно размахивал перед Вицимусом, я нашел на трупе Лепия. Тот носил эту плашку как амулет на шее. Без понятия, зачем я тогда вообще ее забрал. И тем более не знаю, по какой причине я не избавился от нее, пока я был... не собой. Ну, а узнать, что она означает, было уже делом техники. Центральная городская библиотека в плане поиска нужной академической информации - лучший вариант. Хотя расшифровывать эти вампирские каракули на плашке было довольно трудно... В общем, сейчас я наполовину блефовал. Я представлял только приблизительно, как сильно смогу повлиять на Вицимуса этим предметом. Выходило пока неплохо. Даже слишком. Как-то даже поверить трудно...
   -Ты можешь с "ним" общаться?
   -Было пару раз. -Кивнул я уверенно.
   Патриарх вампиров скрестил пальцы рук и, прикрыв глаза на секунду, крепко о чем-то задумался. Мы с Серинной не прерывали его размышления. Серинна потому, что просто не могла и слова вставить в наш диалог, а мне оставалось просто ждать ответа...
   -Похоже, мне не остается ничего иного, кроме как подчиниться... -Вздохнул он наконец, -Но... Я бы хотел поподробнее узнать про твои... способности.
   -Я и так собирался раскрыть тебе некоторые подробности... -Хмыкнул я, -Как я уже и сказал, ничего, кроме консультаций, от тебя не требуется. Более того, я не собираюсь разглашать факт нашего... сотрудничества. Чтобы не повредить твоей репутации.
   -Спасибо, конечно, но было бы гораздо лучше, если бы ты вообще об этом долге не заикался... -Вампир тяжело вздохнул и, даже не поворачивая головы, тихо произнес, обращаясь уже не ко мне: -Мне ведь не нужно уточнять, что все, произошедшее здесь, стоит сохранить в тайне?
   Серинна, увидевшая на секунду выражение лица Вицимуса, начала с усердием кивать. Причем так самозабвенно, что я практически отчетливо услышал, как у нее хрустят шейные позвонки.
   -Итак, чего ты конкретно хочешь?
   -Многого. -Улыбнулся я, -Но давай поговорим об этом, когда твои гости разойдутся?
   -Да, так будет лучше всего. -Вицимус поднялся на ноги и, сделав шаг в сторону выхода из ниши, слегка улыбнулся, -И все же я несказанно рад, что ты не меняешься, не смотря на смену цикла...
   Я в ответ лишь кивнул. Мало что знаю о моем предшественнике, но мы, кажется, были похожи. Думается мне, что эта безбашенность передалась мне от него... Угрожать верховному вампиру в его собственном доме... Я с трудом успокоил бешено колотящееся в груди сердце и, устроившись поудобнее, принялся ждать окончания банкета...
  
   Где-то через несколько часов мы втроем (я, Вицимус и Серинна) расположились в личной лаборатории хозяина дома. Вицимус посвятил целых полчаса на детальное изучение моего тела. Только после этого он сделал забор крови и принялся изучать ее. Впрочем, тщательная и требующая повышенного внимания работа ничуть не мешала ему общаться на немного отвлеченные темы. Например, я рассказал ему о возникших проблемах с ходячими мертвецами, подобно описал спуск в глубинную канализацию, поведал о странных жертвоприношениях на знаках погибшей цивилизации, а также вскользь затронул тему таинственного посетителя.
   -Не устаю поражаться твоей работоспособности... -Протянул вампир, деловито разглядывая что-то в микроскоп.
   На столе у него находились новейшие и передовые приборы для различных исследований. Тут и микроскоп, и центрифуга и куча других предметов неизвестного мне назначения. Вицимус явно не забрасывает свои исследования... Не знаю даже, хорошо или плохо...
   -О чем ты? -Спросил я, одевая назад свой плащ.
   -Сколько ты в Хэнсинге с момента возвращения? Меньше полугода?
   -Да.
   -И сколько всего произошло за это время? Не умеешь ты жить спокойно...
   Я лишь пожал плечами в ответ. Будь моя воля - я бы работал более размеренно. К сожалению, условия диктуются обстоятельствами, а не мной. Приходится приспосабливаться.
   -По поводу тех... "дохляков", как ты их называешь... Это проклятие.
   -Проклятие? -Удивленно приподнял брови я, -Не шути так. Подобной сверхъестественной мути не существует.
   -Отнюдь... Еще как существует... И вообще! -Неожиданно возмутился вампир, -Почему ты признаешь, например, некоторый мистический аспект в энриуме, но напрочь отрицаешь существование подобного в чем-либо еще?
   Я несколько секунд честно думал над его словами.
   -Проклятие, да... -Протянул я, -А мне казалось, что это некий вид биологической мутации...
   -Ну, мутации там тоже присутствуют... -Задумчиво проговорил Вицимус, еще внимательнее всматриваясь в состав моей крови, -Но это следствие, а не причина. Уверен, ты уже изучал этих существ... Ты, как никто иной, должен понимать, что подобное существо просто не может существовать, не нарушая парочки законов здравого смысла.
   -Да, пожалуй... -Согласно кивнул я, -И как с этим... проклятием... бороться?
   -Для начала - прочти "Большой Мистериум", за авторством некоего Енулека. Там подробно будут расписаны почти все проклятия, заклятия и прочая, как ты выражаешься, "сверхъестественная муть". -Вампир пальцем показал в сторону одной из книжных полок, расположенных по периметру комнаты, -Но вкратце все же поясню... С уже готовыми... "продуктами" этого проклятия поможет разобраться огонь...
   -Это мне уже известно. -Кивнул я, подходя к указанному стеллажу, -А что является источником этого... проклятия?
   -Не мог бы ты поумерить количество скепсиса каждый раз, когда произносишь слово "проклятие"? -На секунду отвлекся от своего занятия старший вампир, -Это напрягает.
   -Я попытаюсь.
   Мои пальцы скользили по корешкам книг, выискивая среди них нужную. Надо признать, собрание литературы у Вицимуса внушительное. Тут и основы механики, и различные религиозные и теологические книжки, и учебники по многим научным дисциплинам... Плюс ко всему, множество трудов известных авторов и ученых...
   -Так что за источник? -Повторил свой вопрос я.
   -Не знаю... -Поморщился высший вампир, -Им может быть что угодно. Вот только...
   Он слегка вздохнул, недолго колеблясь, прежде чем продолжить.
   -Ты сказал, что изначально тебя подрядили найти тех, кто отлавливает людей на улицах и убивает их, так?
   -Ага.
   -Также ты сказал, что людей убивали в специальных местах, где были знаки умершей цивилизации... -Продолжил говорить Вицимус.
   -Ну да.
   -Вполне возможно, что кто-то пытался вскрыть какую-то печать... -Протянул Вицимус, отрываясь от микроскопа.
   Взгляд его красных глаз уткнулся прямо в меня. В них плескалось такое явно различимое понимание, что я даже почувствовал себя неуютно.
   -Точно же... -Вицимус несколько раз пощелкал пальцами и, неожиданно встрепенувшись, повернул голову к своей помощнице: -Сери, помнишь ту карту, которую я составлял где-то... три месяца назад?
   -Кажется... припоминаю... -Нахмурилась Серинна, вспоминая, -Ты что-то так старательно вычерчивал на карте верхних слоев канализации...
   -Можешь ее найти?
   -Ты же сжег ее в порыве творческого разочарования. -Покачала головой вампирша.
   -Не может быть! -Не поверил вампир.
   Девушка лишь развела руками. Видимо факт не изменится из-за его недоверия...
   -Какой неосмотрительный поступок с моей стороны... -Разочарованно вздохнул Вицимус и снова повернулся ко мне, -Короче говоря, я недавно заинтересовался канализацией, как ты уже знаешь... И выяснил, что многие подземные постройки были возведены еще...
   -Основы мне известны. -Перебил я его, -Я бы не стал спускаться так глубоко в подземелье, если бы не знал, что примерно меня там ждет. К чему ты ведешь?
   -Ты ведь знаешь, что предыдущая цивилизация на этом континенте активно изучала энриум?
   Я молча кивнул.
   -Отлично. Тогда для тебя не секрет, что эта цивилизация использовала энриум не так, как мы.
   -Я об этом догадывался. И как именно они его использовали?
   -Постараюсь объяснить, сравнив с нашим... прогрессом. Мы используем энриум в основном для создания и поддержки сложных механизмов, вырабатывания электричества и прочих мелочей, которых великое множество.
   -Так. А те люди?
   -Они... Как бы это сказать... Они, так же, как и мы, использовали энриум для расширения своих возможностей, но... -Вицимус на несколько секунд замолчал, подбирая слова, -Но, в отличии от нас, они изменяли не окружение... а себя самих.
   -Погоди-погоди... -Я жестом прервал его рассказ, -Это же обычный процесс обращения. Они, получается, были энриумщиками?
   -В какой-то степени - да, поголовно. Только вот то, что делают наши энриумщики... Скажем так, это детский сад. -Вицимус хмыкнул, -Судя по тем древним манускриптам, что я находил, они умели направлять изменения... структурировать их... усиливать... А также могли полностью убирать негативное влияние энриума на организм...
   -Ого... -Удивленно вздохнул я.
   По сути, избавление от интоксикации после приема энриума - мечта каждого человека, хоть раз принявшего этот самый энриум. Потому что каждый прием этого жидкого металла внутрь неизбежно вредит организму. Ну, я тут исключение. Но даже моему воображению хватило сил представить, как бы изменился мир, если бы энриум не был токсичным...
   -Да, меня тоже мурашки пробирают, когда подумаю, на что они были способны... -Вицимус мечтательно прищурился, -Их культура полностью была построена на обоготворении этого металла. Они считали, что энриум обладает своим разумом. Согласно записям, некоторые, особо могущественные представители их народа могли даже "общаться" с ним...
   -Ага. -Произнес я, не зная, как относится к подобным словам, -С металлом?
   -И опять в твоем голосе слишком много недоверия... -Вздохнул Вицимус, -Слушай, я ведь просто пересказываю то, что сумел выяснить из разных записей и описаний тех лет. Не нужно относиться к моим словам подобным образом.
   -Ладно-ладно... Просто мне трудно поверить в подобное. -Я виновато развел руками.
   -Как и мне. -Кивнул Вицимус, -В общем, они были не обычными энриумщиками... И их возможности тоже были необычными. Они были сведущи в механике и прочих науках, но предпочтение отдавали именно исследованию энриума. И, судя по всему, они раскрыли гораздо больше тайн этого металла, чем мы.
   -К чему ты ведешь?
   -Да все к тому же. Проклятия, по сути, это лишь остатки наследия того народа.
   -Наследия? О чем ты?
   -Когда наши предки приплыли на этот материк... Когда они развязали войну... Неужели ты думаешь, что местный народ так просто дал себя уничтожить? Уверен, война с ними была ожесточенной, беспощадной и крайне трудной. Проклятия, опасные монстры, до сих пор действующие механизмы, направленные на уничтожение всего чужого... Это все дело рук "хозяев" континента.
   -Стало быть... -Я задумчиво провел рукой по подбородку, -Эти "хозяева" достают нас даже из могилы?
   -Что-то вроде того.
   -А какие еще проклятия бывают?
   -Прочитай книгу. -Посоветовал Вицимус вместо ответа, -Вернемся лучше к этому конкретному проклятию. Те знаки, про которые ты рассказывал... Судя по всему, это печати. Они использовались "хозяевами" для сооружения ловушек, для исполнения различных команд, рассчитанных на определенные условия, или просто в качестве тюрем.
   -Тюрем?
   -Ага. Для чего-нибудь. Или кого-нибудь. -Кивнул вампир, -Вскрыть такую печать можно двумя способами...
   Вампир на несколько секунд замолчал, что-то припоминая.
   -Либо тебе необходимо знать ключ от данного конкретного замка, либо... -В глазах Вицимуса на секунду промелькнул огонек понимания, -Жертвы убийцы, случаем, не были энриумщиками?
   -В этом я не уверен.
   -Лучше разузнай об этом. Если они действительно ими были, значит печати снимались целенаправленно и со знанием дела. -Заметив мое непонимание, высший вампир все же сжалился, -Второй способ предполагает использование немалого количества свежей крови с примесью энриума. И, если "хозяевам" было достаточно пожертвовать несколькими сотнями миллилитров своей кровушки, то нашим энриумщикам пришлось расстаться с жизнью ради этого. Концентрация металла в организме, судя по всему, разная...
   -Но зачем кому-то вскрывать эти печати?
   -Этого я не знаю. Может, искали что-то?
   -А нашли эту мертвечину...
   Мы какое-то время помолчали. Я пытался сопоставить картину у себя в голове. Кто-то по неизвестным причинам решил вскрыть эти самые печати, чтобы найти... что-то. Для этого он использовал кровь людей, использующих энриум. Похоже, этот условный человек искал что-то конкретное, но не знал, где это "что-то" находится. В результате, он открыл "дверь", скрывающую за собой нечто... Нехорошее. Если сам этот человек при этом выжил - мне нужно его найти. Для начала, чтобы понять, откуда конкретно пошла эта "зараза". Найду источник (как-нибудь), обезврежу его (надеюсь) и количество живых мертвецов должно прекратить расти (наверное).
   Думаю, пока немногие осознали опасность ситуации, которая возникла в городе. Сейчас он похож на бочку, набитую под завязку различными ядовитыми змеями. И стоит хоть одной неаккуратно шевельнуться - и все друг друга перекусают насмерть. А тут, ко всему этому, в эту бочку начали заливать воды... и нижние слои "змей" уже начало затапливать. Совсем скоро начнется грызня...
   Думаю, выразился я слишком образно. Змеи - это все, кто населяют Хэнсинг: богачи, бедняки, власти, бандиты, дворяне, простолюдины, крули, вампиры и прочие... А вода, затапливающая нас - эти дохляки. Если их будет становиться все больше - люди продолжают умирать. Если люди продолжат умирать - дохляки будут плодиться. И, уверен, со временем они начнут действовать более агрессивно, чем сейчас. Так же, как было с теми наемниками. Их просто задавили числом. Если вовремя не среагировать - проблем не избежать. В худшем случае придется опять разнести город по кирпичику.
   -Ясненько... -Протянул я задумчиво, -Ладно с этим хоть что-то ясно... Что по поводу меня?
   -Ты хочешь от меня результата так быстро? Сам же знаешь, что...
   -Знаю. -Перебил я его, совершенно спокойно глядя ему прямо в глаза.
   -Э-эх... -Протяжно вздохнул вампир, почесывая затылок, -Структура твоего организма поменялась с последнего моего осмотра. Твоя кровь... Это что-то совершенно новое.
   -Насколько новое? И в чем отличия?
   -Честно говоря, я не понимаю, по какой причине ты все еще сохраняешь человеческий облик. -Вампир оскалил клыки в зловещей ухмылке, -Не удивлюсь, если со временем проявятся некоторые... мутации.
   -Все настолько плохо?
   -Пойми, в тебе намешано немало всякого... Два катализатора, энриум, следы каких-то токсинов, остатки обычно неизлечимых болезней... -Вицимус деловито загибал пальцы, перечисляя этот список, -Конструкция, которую из себя представляет твой организм, крайне хрупкая. И, судя по тому быстрому осмотру, что я провел, основание твоей "постройки" уже трещит по швам.
   -Это опасно?
   -Кто знает? Даже при всем своем опыте я не смогу предугадать, что случится, когда эта твоя "башня" все-таки рухнет. Слушай... Я знаю, что просить о подобном грубо, но... -Вицимус на секунду замялся, -Если почувствуешь, что с тобой что-то не в порядке - приди ко мне. Я постараюсь помочь.
   -Если мне понадобится помощь... -Хмыкнул я, -Сейчас ты не сможешь сказать большего?
   -Нет, тут нужен детальный анализ. -Вицимус мотнул головой, -Зайди через неделю, ладно?
   -Хорошо.
   Мы снова пару секунд молчали. Мы оба чувствовали, что нужно поменять тему. Только вот найти что-то общее между древним вампиром и обычным преступником... Непросто.
   -Ты в деталях описал сам спуск и возвращение из канализации... -Протянула "руку помощи" Серинна, уловившая возникшее затруднение, -Но в какой момент вы решили вернуться? Была какая-то причина для отступления?
   Я и вправду умолчал о той твари в глубине. Так же, как и про ту сферу. Впрочем, про первую я просто забыл упомянуть. Моя память старательно пыталась вычеркнуть из памяти это... существо. Потому что иначе меня просто кошмары по ночам замучают... Но, не желая больше продолжать предыдущую тему, я с радостью переключился на эту тему. На рассказ о неведомой зверушке у меня ушло не больше пятнадцати минут. Большая часть этого времени ушла на описание подробностей внешнего вида этой твари.
   -А вот теперь и мне захотелось спуститься посмотреть на это... существо. -Вампир задумчиво почесал подбородок, -Сери, ты недавно перечитывала тот толстенный бестиарий... Припоминаешь там что-то подобное?
   -Нет, ничего похожего... -Покачала головой Серинна, -Мне снарядить экспедицию?
   -Начинай подготовку. -Кивнул Вицимус, -И я пойду туда лично. Хочу полюбоваться на эту... животину.
   -Твоя страсть к изучению неизвестных тварей, как я погляжу, заводит тебя в самый неожиданные места... -Протянул я задумчиво и, пару секунд помолчав, продолжил говорить: -Понадобится помощь - зови. А сейчас... Я, пожалуй, откланяюсь.
   На том мы и распрощались. Нам обоим еще предстояло много дел...
  
   -Удивлен, что на тебе не видно следов от укусов... -Хмыкнул Лихт, приветствуя меня кивком головы, -Как все прошло?
   -С переменным успехом. -Поморщился я, -Мы одновременно и заручились поддержкой мощного союзника, и обзавелись новыми проблемами... Как бы то ни было, ответы на некоторые свои вопросы я получил.
   -Вот как? И что же ты выяснил?
   -Понял примерное направление, в котором нам нужно вести поиски.
   -Поиски чего? -Не понял Лихт.
   -Источника той заразы, что мертвецов оживляет. -Вздохнул я и, наконец оглядевшись, заметил: -А ты тут обжился, как я погляжу... Ничего, что это мой дом?
   -По-твоему, это называется "обжился"? -Уточнил Лихт, обводя взглядом помещение.
   Ну, если говорить вкратце, то находились мы в старом заброшенном водохранилище. Это местечко я подобрал себе как новый дом. Хорошее расположение, минимальное количество подходов и большое, никем неучтенное, пространство. Что еще нужно для человека вроде меня? Пожалуй, только приличный боезапас... Собственно, Лихт сейчас и располагался на одном из многочисленных ящиков с оружием, находящихся здесь. Тут, какжется, ничего кроме них и не было. Ни мебели, ни электричества, ни даже воды. Да-да, несмотря на то, что это когда-то должно было стать водохранилищем, сейчас тут на удивление сухо. Просто пока это место под землей возводили, на поверхности многое поменяли, так что в итоге потребность в нем и отпала. Такое бывает. В подобных случаях эти подземные пространства либо превращают в бункеры для знати, либо в секретные объекты, либо просто бросают без присмотра.
   Для первых двух вариантов это место не подходило. Для бункера оно слишком далеко располагается от Верхнего города, а для бедняков никто ресурсы тратить не будет. Для второго о нем слишком многие знали. Ну, благо, что с того момента прошло уже почти полсотни лет, так что подчистить государственные архивы на предмет упоминаний этого водохранилища было несложно. Пришлось, конечно, опять распрощаться с некоторой суммой денег, ушедшей на взятки, но это уже дело привычное.
   Но вернемся к действительности. Лихт по моей же просьбе натащил сюда вооружения... Ну, скажем, много. Да что уж скромничать: тут на маленькую армию хватит. Причем он не мелочился. Уже по маркировкам на ящиках я видел, насколько разнообразное вооружение он раздобыл.
   -Надо теперь придумать, как это все здесь расставить... -Вздохнул я, мысленно уже начиная расчищать место, -И использовать...
   -Ну, использовать мы всегда успеем. -Улыбнулся бывший убийца, -Я взял на себя смелость заказать для тебя мебель у плотника. Кровать, пять-шесть столов, несколько стульев, где-то десяток больших шкафов и еще немного, по мелочи.
   -Вот за это спасибо. -Кивнул я, -Когда будет готово?
   -Этот милейший человек обещал к концу недели. Не думаю, что он станет затягивать. Но давай поговорим о серьезном: про какой источник ты говорил?
   Объяснение я ему предоставил детальное. Благо к этому моменту я уже начал изучать тот "мистериум". Оказывается, в мире столько всякой противоестественной чепухи... И энриум - не самый крупный "игрок" из этого списка. Лихт слушал внимательно, не перебивая. Но, уже по его выражениям лица во время моего рассказа я понял, что вопросы будут. И они не заставили себя ждать, когда мои объяснения кончились.
   -Стало быть, эти "проклятия"... -Лихт точно так же, как и я до этого, выделил последнее слово особым видом скепсиса, -Сейчас наш главный противник?
   -Не совсем. Фильх, похоже, хочет, чтобы мы заткнули возникший с исчезновением Ордена пробел... Так, что, скорее всего, нам придется заниматься всем, чем придется.
   -О каком "пробеле" идет речь?
   -Ну... Сам посуди. Сейчас просто некому заниматься поиском и устранением различных тварей наподобие того суккуба или этих дохляков... Никто не сможет разобраться с подобными "проклятиями" или странными явлениями.
   Я задумчиво передернул плечами. Мне и самому трудно пока представить, с чем конкретно нам предстоит столкнуться. Но работенка нам однозначно предстоит крайне сложная...
   -А полиция?
   -Полиция регулирует отношения между человеком и законом. Они, конечно, обязаны разбираться с любыми непорядками, но их возможности к действию крайне ограниченны инструкциями свыше.
   -Может, тогда армия?
   -Да, это возможно. Но тут стоит учитывать несколько вещей... -Я начал поочередно загибать пальцы, -Во-первых, армия - крайне неповоротливая структура. Негибкая. Трудно будет переставить этот локомотив на новые рельсы. Во-вторых, для контроля над ситуацией придется вводить армию в Хэнсинг. Помня недавние их "подвиги" во время последнего происшествия...
   Я медленно покачал головой. Хорошо, что слинял отсюда. Думаю, тут такой хаос был в тот период...
   -В общем, доверия к армии у населения мало. В-третьих, процесс переквалификации армейских структур займет немало времени. А его сейчас просто нет. -Я развел руками, -Удивительно, что Хэнсинг вообще столько простоял, лишившись Ордена... Ну, и в-четвертых, не следует забывать про внешние угрозы для империи. Стоит на минуту отвлечься - и у тебя тут же уведут какой-нибудь пограничный форт.
   -Стало быть, сейчас некому заниматься... охотой? -Приподнял брови Лихт.
   -Как видишь. Более того, государство само усложнило себе задачу, арестовав чуть ли не всех членов Ордена поголовно. Мало того, что этой организации не стало, так еще и специалистов всех уничтожили одним махом... -Я на секунду замолчал, обдумывая возникшую ситуацию, -Есть еще, конечно, королевская... теперь уже императорская гвардия... Они прекрасно подготовлены, приспособлены к изменяющейся ситуации, организация их ордена достаточно гибка, но...
   -...Их задача охранять императора. -Закончил за меня Лихт, -Вот ты проговорил все это, но от сердца у меня все равно не отлегло... Как мы это вдвоем потянем?
   Да никак. Вывод неутешительный, но правдивый. Мне и самому уже в голову приходила мысль, что наших с Лихтом сил может оказаться недостаточно. Нам нужны люди. Умные, умелые, обучаемые... Даже сейчас, когда угроз в городе по каким-то причинам немного, нам двоим просто не хватает времени на реакцию. Так что в большинстве случаев мы сталкиваемся уже с результатами произошедшего. К тому же, нужно отладить связь с народом. Если заказы будут поступать от них - они должны четко знать, где меня найти. Сейчас Фильх этим занимается, но нагружать его этими проблемами вечно я не буду. Так что да, люди нужны.
   -Нам нужны люди... -Протянул я, припоминая своих знакомых, -У тебя есть на примете люди, которые смогут на нас работать?
   -Дай-ка подумать... -Лихт задумался на добрых десять секунд, прежде чем дать ответ, -Если навскидку: есть парочка моих бывших коллег, которые тоже бы хотели "выйти" из бизнеса. Проблема в том, что они ничего больше, кроме убийств, и не умеют.
   -Нам конкретно такой опыт и нужен. -Кивнул я, -Ну, а у меня есть на примете пара-тройка "разведчиков".
   -Кого?
   -Тех, кто сможет собирать информацию, принимать заказы от людей, направлять твоих ребят... Плюс ко всему, нам нужны те, кто будет разбираться в особенностях тех монстров, с которыми мы еще не сталкивались... И ресурсы для покупки вооружения, деньги для отвода глаз полиции и прочих, места для базирования наших людей, да и много еще чего.
   -Короче, начинаем играть по-крупному?
   -А больше ничего и не остается. Если хотим хоть что-то в итоге выиграть - придется делать крупную ставку. Но для начала нам нужны деньги. У меня, конечно, есть кое-какие запасы, но этого мало. Благо, что нам так "удачно" подвернулся тот заказец с убийцей...
   -То-есть, в первую очередь расследуем это дело?
   -Не совсем. Мы не можем просто так терять время - нужно уделять достаточно внимания и на "дохляков", и на создание нашей организации.
   -Короче, отдых мне на пенсии не светит...
   -Похоже, и мне тоже. -Хмыкнул я, -Но сейчас давай-ка расставим эти чертовы ящики, а то эта гора оружия посреди помещения смотрится как-то грубо...
  
   Ключ со скрипом сделал пол оборота и застрял в таком положении. Я деловито нахмурился. Ты это чего? Ну-ка давай, выполняй свои функции... Я пару раз с нажимом попробовал провернуть этот бесполезный кусок металла в замочной скважине, но мои попытки не возымели успеха. Более того, эта подлая штуковина отказалась и в обратную сторону крутиться!
   На данный момент я пытался попасть в то место, где Мисси мне позволил временно оставить того "дохляка" и суккуба. И дело это оказалось куда более затруднительным, чем я думал. Тяжело вздохнув и оставив ключ так, как есть, я развернулся на сто восемьдесят градусов и пошел в обратном направлении. Помнится, тут где-то была такая решетка под потолком... Ага, вот она. Благо, потолки тут низкие, можно дотянуться. Придирчиво осмотрев эту преграду, я расчехлил клинок и принялся за работу. Честно говоря, сегодня я наконец вспомнил про своих "питомцев". До этого их ходил подкармливать Лихт, но, как он мне доложил, суккуб практически перестал есть, а "дохляк" уж совсем разложился. Думаю, второго стоит прикончить уже, чтоб не мучился... Но, судя по всему, у мироздания нет никакого желания пускать меня в это помещение...
   Я еще в первый свой визит в это место заприметил, что эта решетка крепится не очень прочно. В принципе, если не приглядываться, то и не заметно. Но я, как обычно, обращаю внимание на подобные мелочи. Привычка такая, что поделать. Ну я эти крепления потихоньку и расковыривал своим клинком. Стеночка тут какая-то пористая попалась - крошилась как надо, но процесс от этого не становился намного быстрее. В общем, уложился я где-то в полчаса. За это время все вокруг покрылось мелкой пылью. Решетка с громким звоном выпала наружу.
   Судя по планам, которые я изучал, за этой самой решеткой некогда были какие-то служебные тоннели, то ли для подачи воздуха, то ли для чего-то еще... Не суть. В принципе, по схемам эти тоннели должны выходить в нужное мне помещение. Правда, в убежище Мисси этот лаз выходит под самым потолком (а потолки там высокие), но я, думаю, смогу спуститься. На крайний случай, просто спрыгну. Сломаю одну или две ноги - не беда, энриум всегда при мне. Хотя ощущения все равно неприятные. Что во время самого перелома, что в процессе излечения...
   Этот технический тоннель не был большим: строили, судя по всему крули. Взрослому мужчине вроде меня пришлось передвигаться ползком. Впрочем, не могу сказать, чтобы было сильно тесно. У меня было пространство для удобного перемещения. Насколько вообще передвижение ползком может быть удобным. Что еще можно сказать об этом тоннеле? Ну... Здесь было много пауков (и их паутины, соответственно), среди которых даже угадывались детишки Паучихи, а также целые пласты пыли. Пришлось срочно сооружать себе маску против второй напасти. Само мое путешествие по этому лазу не было особо интересным: парочка поворотов, потом долгое перемещение под наклоном вверх, а после еще и выбивание аналогичной "входной" еще одной решетки уже в само помещение.
   На все про все ушло не больше сорока минут. Маленькое, но приключеньице. Оказавшись внутри, я, полностью проигнорировав клетки с "питомцами" накрытые толстыми покрывалами, направился к злополучной двери. Так-с... Вроде бы можно починить. Просунув острие клинка в замочную скважину, я подковырнул ключ и, аккуратно вернув его в исходное положение, вытолкнул наружу. С другой стороны двери донесся звонкий звук удара металла о камни. Дальше я быстро скрутил внутреннюю крышку замка и, быстро изучив содержимое, раскрутил пружину. Благо, большинство современных замков делаются подобным образом, чтобы их можно было спокойно открыть изнутри даже без наличия ключа... Впрочем, если бы это был замок с традиционными "язычками" а не этот навороченный пружинный - я бы и снаружи смог бы разобраться безо всякого ключа. Отмычки тоже всегда при мне. Открыв дверь, я подобрал снаружи ключ и вернулся обратно в помещение. Конечно же. Я не забыл закрутить замок обратно. Ибо сюрпризы в виде неожиданных посетителей мне не нужны. Да и в лаз я не поленился закинуть пару капканов (Снял с охраны черного входа). Конечно, такую преграду внимательный человек обойдет без проблем, но бесшумно обезвредить подобную ловушку довольно трудно. На пока сойдет, а потом я обратно эти решетки прикреплю.
   Так, а теперь пришла пора разобраться с моими зверушками... И первым оказался "дохляк". Как и описывал Лихт, его состояние было плачевным. Это еще мягко говоря. Брюшина практически полностью вывалилась наружу, а внутренности, свисающие оттуда, путались в ногах и пачкали какой-то слизью все вокруг. Сам дохляк передвигался с трудом, еле-еле шевеля конечностями. Хм... Я несколько минут производил разные, простейшие эксперименты. Оказывается, этот мертвец теперь слепой. Судя по всему, зрение ему отказало. Впрочем, на звук он реагировал, как и полагается, агрессивно. Странно, что тело получает подобные повреждения от обычного существования. Стало быть, само существо не рассчитано на продолжительный жизненный цикл. Думается мне, что тот разум, что руководит передвижениями этих монстриков по городу, просто посылает на убой тех, кто уже начинает проявлять признаки слабости. Либо их в последний бой толкает какой-то инстинкт.
   Нашего же "дохляка" тут было просто некому прикончить. И он продолжал существовать уже после окончания своего срока годности. Впрочем, я как раз за тем и пришел, чтобы окончить его существование. Я зарядил в револьвер зажигательный патрон и, взведя курок, безо всяких сомнений выстрелил в дохляка, просунув ствол между прутьев. Внутри клетки мгновенно разгорелось жаркое пламя, осветив ярким светом все вокруг. Мне даже пришлось прикрыть лицо рукой от жара. Впрочем, прогорел монстр так же быстро, как и вспыхнул. Вот ими, наверное, печку растапливать хорошо... Настрогал мелкой стружкой, в топку закинул... М-да. Это слишком болезненная фантазия даже для меня. Ладно, с этим вопросом разобрались - дальше на очереди у нас суккуб.
   Я перевел взгляд на вторую клетку, до сих пор накрытую плотной тканью. Давненько я это существо не видел. Нужно уже и показаться ему на глаза, а то еще забудет, как выгляжу... Я решительно сдернул покрывало со второй клетки и... Ну, на несколько секунд мне даже показалось, что суккуб окочурился. Его чешуя была какая-то мертвенно-бледная, а двигался он так медленно, что аж приглядываться приходилось, чтобы уловить изменения.
   -Ну здравствуй, рыбка ты моя переменчивая... -Протянул я, снимая с плеча сумку и доставая из нее приличный кусок мяса, -Ты как, голоден?
   -Здра-а-авству-у-уй... -Протянул в ответ суккуб, медленно поворачивая голову ко мне.
   На мгновение его контур подернулся какой-то пеленой, несколько секунд побыл таким неестественно изогнутым, но потом вновь встал на место. Видать, превратиться не получилось. Похоже, мясо зверей - неполноценная замена для подобного монстра. Возможно, их жизненный цикл каким-то образом завязан на человеческом мясе. Именно поэтому они и проживают только вблизи человеческих поселений. Хм... Ну, тут только один способ проверить... Только, немного попозже. Я взял стоящие неподалеку длинные клещи и, аккуратно подхватив шмат мяса, просунул его между прутьями. Суккуб на это "угощение" никак не отреагировал. Для верности я потыкал этим кормом ему в морду, но, ничего не дождавшись, бросил эту затею. Судя по всему, ему нужна человечина. Ну, это-то проверить легче легкого.
   Я откупорил капсулу энриума и, зажав ее зубами, оставил в таком положении. После чего, положив руку на стоящий рядом стол, быстрым движением отрезал себе один из пальцев. Боль - жуткая. Энриум горечью разлился у меня во рту, а в раненой части тела почувствовался сильный жар. Сердце в груди зашлось в бешенном ритме... Одной капсулы хватит для полного восстановления. Знаете, я замечал, что когда специально причиняешь себе боль - она гораздо сильнее, чем при обычном ранении. Не знаю, почему так... В общем, эта кратковременная операция была очень болезненной.
   -На, приятного аппетита. -Я закинул отсеченный палец в клетку к суккубу.
   Надо признать, кусок моей плоти не долетел до земли. В реакции этой тварюшке не откажешь. Мой "старый" палец исчез в пасти суккуба за мгновение. М-да. Нужно искать специализированную еду.
   -Что ж ты за монстрятина такая?
   Суккуб какое-то время смотрел в мою сторону, медленно покачиваясь из стороны в сторону.
   -Еды... мало... -Произнес он.
   Я нахмурился. То же самое, что и с тем огром. Суккуб не произносил членораздельных звуков, издав только какой-то шипящий звук. Но... Я четко уловил смысл. И это либо у меня капитально крыша поехала, либо они действительно способны каким-то образом общаться. Скорее первое, чем второе. Так как если они действительно способны переговариваться между собой - то почему они до сих пор не создали никакого сообщества? Впрочем, об этом можно поразмышлять и в другое время. Проверим, можно ли построить диалог с кем-то вроде моего пленника...
   -Больше еды не получишь, можешь и не просить. -Покачал головой я, -По крайней мере, не сегодня.
   -Люди жестокие... -Протянул суккуб, явно еще не осознав, что я вполне осознанно ему ответил.
   -Ты питаешься нашим видом, но все равно считаешь подобное отношение несправедливым? -Уточнил я, приподняв брови.
   Несколько секунд со стороны суккуба не было слышно ни звука.
   -Человек... общается?
   -Стараюсь. -Пожал плечами я, -Но твоя речь трудна для понимания.
   И это правда. В общении с огром не было никаких проблем. Мысли доходили в обе стороны без каких-либо проблем. Суккуб же... Его голос будто бы "плыл". Он то становился громче, то стихал полностью. То он казался мне женским, то мужским, то высоким, то низким... В общем, голос под стать владельцу. Возможно, еще роль играло физическое истощение данного индивида. Впрочем, общий смысл я улавливал.
   -Скажи-ка, монстрик ты мой, -Прищурился я, -Почему вы питаетесь только человечиной?
   -Остальные не вкусные. -Пожал плечами монстр, копируя мой жест.
   -А ты пробовал?
   Суккуб медленно кивнул головой.
   -Каждый пробовал. -Добавил он.
   Каждый? Хм... Я крепко задумался. Конечно, эти слова могут значить что угодно, но вдруг (только "вдруг") эти существа на самом деле не по своей прихоти на людей охотятся? Вполне возможно, что тут дело глубже, чем можно себе представить. Если это происходит из-за необходимости... Что ж, можно тогда суккубов и инкубов понять. Ибо я бы от голода тоже на человека бы накинулся в случае нужды. Но делать подобные выводы пока рановато. Продолжим расспросы.
   -И каков результат?
   -Желудок полный. Тело все равно слабеет. -Проговорил суккуб, -Только человеческое мясо дает сил.
   -Да уж, не позавидуешь. -Вздохнул я.
   Интересненько. Надо парочку экспериментов поставить. Выяснить, от чего конкретно зависит состояние суккубов. Вполне возможно, важна не сама плоть, а сама человеческая суть. Помнится, мой преподаватель по биологии в университете рассказывал про какие-то гены... Ну, к стыду своему признаюсь, я тогда не очень внимательно слушал. Кажется, все уроки по биологии я под партой учился замки вскрывать... Эх... Нужно будет найти специалиста в медицине. Причем такого, который не побежит сразу в научное сообщество сдавать моего подопытного с потрохами на исследования.
   Зачем, спрашиваете, так напрягаться ради какого-то суккуба? Ну, я тут подумал... В принципе, если общение между нами налажено - можно попробовать как-то заставить его работать на нас. Если получится устранить эту зависимость от человеческого мяса... Помощник со способностью перевоплощаться... О таком только мечтать можно. Только приручение этого монстра - дело небыстрое. Впрочем, мне торопиться некуда. А пока... Пока что придется как-то поддерживать жизнеспособность этого монстра.
   -Ладно, найду тебе чье-нибудь тело повкуснее... -Задумчиво проговорил я, -А ты веди себя хорошо. А то можешь закончить так же.
   Я кивнул в сторону клетки, где еще недавно обитал "дохляк". Хоть самого обитателя там уже и не было, но следы копоти от него остались будь здоров. Суккуб смотрел в ту сторону не долго:
   -Люди все такие жестокие?
   -Нет, отнюдь. -Я повернулся к клетке спиной и, помахав рукой на прощание направился к выходу, -Однако именно среди нас рождаются самые страшные монстры...
  
   -Вот ведь... -Вырвалось у меня, когда меня в очередной раз с силой приложили об пол.
   Лихт каким-то хитрым образом заломал мне руку и, прижав ее коленом к земле, прислонил лезвие ножа к моему горлу.
   -Когда у тебя огнестрельное оружие в руках - ты, наверное, один из опаснейших людей в городе. -Произнес он, поднимаясь на ноги и подавая мне руку, -Но как дело доходит до ближнего боя... Скажем так, тебе есть над чем поработать.
   -Скажи честно, я очень плох? -Спросил я, с трудом пытаясь отдышаться.
   Мы с Лихтом на днях распустили слухи о наборе в команду, запустили информаторов для поиска нужной информации по делу "дохляков", быстро обустроили нашу штаб-квартиру и теперь маялись от безделья. Чтобы хоть как-то скрасить долгое ожидание, я было уже сел за сборку разных устройств, но Лихт волевым решением вывел меня на тропу войны. Ну, его предложение было довольно интересным: он вызвался немного подтянуть мои навыки рукопашного боя. Припомнив пару-тройку сцен из своей жизни, где дело доходило до поножовщины или просто ближнего боя... Особенно стычки с оборотнями... Короче говоря, мне показалось, что лишним не будет. Так что мы уже третий день упорно занимались этим. Останавливались только на перерывы для Лихта. Что ни говори, человек он уже немолодой, а я быстро восстанавливался после капсулы энриума... Так что уставал тут только он.
   -Нет, не сказал бы. -Мотнул головой бывший убийца, -Чувствуется определенная подготовка. Спидвик постарался?
   Я молча кивнул. Как я уже и говорил, он научил меня всему, что я умею. Жалко, что его смерть была такой... резкой. Впрочем, никто на улицах не умирает в собственной постели от старости...
   -Да уж, этот пройдоха знал, как доставить проблем противнику... -Хмыкнул Лихт, -Но тебе недостает терпеливости. Слишком спешишь. Против уличной шпаны прокатит, но против профессионала... Короче, тебе лучше этого профессионала застрелить.
   -С этим я спорить не стану. Застрелить всегда проще. -Согласился я, -Но исправлять ситуацию надо. Пока я имел дело только с людьми - моих навыков было достаточно, но сейчас, когда против нас нелюди...
   Я тяжело вздохнул. Даже те оборотни, которые никак не контролировали себя и просто перли напролом, пару раз доставили мне серьезные проблемы. Сейчас моим противником может оказаться кто-то более... Ну, просто "более".
   -Мысль я твою понял, но я не знаю, как бороться против этих нелюдей. -Пожал плечами Лихт, -Для меня это такой же темный лес, как и для тебя.
   -Темный лес...
   Я несколько секунд вертел на языке это словосочетание. Мои мысли уже были далеко от боевых искусств. Хотя я про это и не забыл. Сейчас в моей голове всплыла довольно интересная идея...
   -Слушай... -Протянул я, -Мы тут вроде как хотим целую организацию построить, так?
   -Ну да. К чему ведешь?
   -А у каждой организации должно быть название, верно?
   -Ну да, куда ж без этого... -Лихт задумчиво почесал подбородок, -Предлагаешь "Темный лес"?
   Я кивнул в ответ. Как по мне, так звучит довольно неплохо. И в меру броско, и в тоже время довольно скромно. При этом название никак не отображает сути нашей организации.
   -А мне нравится. Звучит загадочно. -Хмыкнул Лихт, -А мы, стало быть, охотники "Темного леса"?
   -Получается, так.
   -М-да. Вот уж не думал, что когда-нибудь из убийцы переквалифицируюсь в охотника... Впрочем, -Лихт еще раз хмыкнул, -Не могу сказать, что мне это не по душе.
   -Что ж, тогда с названием решили.
   -Ага, решили. -Лихт подозрительно прищурился, -Надеюсь, ты не надеялся, что этим сможешь отвлечь? Или ты думал, что у меня не хватит сил еще раз надрать тебе зад?..
  
   -Лерри, мне кажется, я тебя разбаловала. -Произнесла Игни, не переставая водить пальцами по моим волосам.
   -Ты права. Тебе кажется. -Улыбнулся я, поудобнее устраиваясь головой у нее на коленях.
   Сейчас мы находились в парке. В самом обыкновенном, общественном. Если быть конкретнее: заняли одну из множественных скамеек. Игни сидела на одном из краев лавочки, а я просто-напросто разлегся на ней вдоль. И вполне себе неплохо устроился у Игни на коленях. Она особого недовольства подобным моим поведением не высказала.
   -И с чего вдруг назрел такой вывод? -Все же посчитал нужным уточнить я.
   -Потому что никакой другой нормальный мужчина не поведет свою любимую на место будущего преступления. -Слегка вздохнула Игни.
   -Да ладно тебе... -Я вернул улыбку на место, -Зато я нам орешков купил. И прекрасного северного сидра.
   Я потряс в воздухе выше обозначенными предметами.
   -Да и, к тому же, тебе тоже интересно посмотреть на этого убийцу. -Заметил я, -Иначе бы послала меня куда подальше, я тебя знаю.
   -Когда это я тебя посылала?
   -Напомнить?
   -Не надо. -Стушевалась девушка, -Но ты прав. Мне и вправду интересно глянуть, кто же это такой. После твоего рассказа про тот снайперский выстрел... Я не удержалась и съездила к той башне.
   -О как. Этого я не знал.
   -Хотелось самолично оценить сложность выстрела.
   -И?
   -Я бы не попала. -Призналась Игни, -И даже не представляю, как это возможно.
   -Как и я. У меня получается попасть по мишени при схожих условиях где-то семь раз из десяти.
   -Да ты снайпер! -Восхитилась Игни и делано сильно провела рукой по моей голове, -Молодчина! Хороший мальчик!
   -Да, я такой. -Спокойно согласился я, -Но я сказал "попадаю" по мишени, а не поражаю ее. Большая часть этих "попаданий" оставляют лишь царапины по краям. То ли мне практики не хватает, то ли убийца использовал какое-то иное оружие или боеприпасы.
   -А тот случай с отравлением?
   -Все слишком наиграно. -Произнес я, -Мне кажется, что убийца специально постарался оставить как можно больше следов.
   -Для чего?
   -Можешь считать меня дураком, но... Он либо хотел оставить мне парочку подсказок, либо пустить по ложному следу.
   -И... У него получилось?.. Что-нибудь из этого?
   -Не знаю. -Пожал я плечами, -Пока мы с Лихтом были в канализации, он совершил еще одно убийство. Я проверял отчеты полицейских: все было сделано так чисто... Наводит на определенные размышления.
   -А как умерла последняя жертва?
   -По официальной версии, этот мужчина споткнулся на лестнице и, неудачно приземлившись, сломал шею... -Я слегка нахмурился, -Вот только голова у трупа была в таком состоянии, будто он каждую ступеньку лицом встретил. И при этом даже не попытался прикрыться руками. Мой опыт падения с лестниц говорит, что так не бывает.
   -А он у тебя богатый?
   -Что? -Не понял я.
   -Ну, опыт твой?
   Я несколько секунд раздумывал над ответом.
   -Приличный. -Наконец подобрал нужное слово я, -Многие из тех, кто пытался меня убить, почему-то выбирали для этого именно лестницы. Будто у них одна фантазия на всех...
   -М-да. Такому опыту даже и не позавидуешь. -Констатировала Игни, -Ну-ка, дай мне орешков...
   Я передал запрошенный мешочек с орешками и следом протянул бутыль с сидром.
   -Ну почему же? Теперь я знаю, как скатиться с практически любой лестницы, ничего не повредив.
   -Это, пожалуй, самый странный из твоих навыков, про которые мне известно. -Улыбнулась Игни.
   -Поверь, мне еще есть чем тебя удивить... -Хмыкнул я.
   -И долго ты меня собираешься "удивлять"?
   -Надеюсь, до старости.
   Игни несколько секунд смотрела на меня сверху вниз. При этом ее лицо сохраняло такое спокойное выражение лица, что сказать, о чем она думает, было практически невозможно. Собственно говоря, я так и не понял, о чем она размышляла в этот момент.
   -Ну... Тогда я не против. -Игни пожала плечами и деловито начала очищать орешки от скорлупы, -Но что ты конкретно думаешь про этого убийцу?
   -Ну, в его действиях есть какой-то определенный смысл. Пока не улавливаю, какой, но он точно есть.
   -С чего ты так решил?
   -Интуиция. -Пожал плечами я, -Пока что этот... человек... не дал мне ни единого повода для уверенности хотя бы чем-нибудь. Не знаю, кого я выслеживаю, но заметать следы он умеет. Впрочем, посмотрим, как он справится с этим сегодня. Кстати о птичках...
   Я повернул голову и слегка прищурился от бьющего в глаза солнца. Количество офицеров полиции (конечно же, замаскированных) на поляне резко возросло. Это могло говорить лишь о том, что следующая цель убийцы уже близко. Игни, кажется, тоже заметила увеличившееся количество подозрительных взглядов, брошенных в нашу сторону.
   -Похоже, ждать уже недолго... -Тихо хмыкнула девушка.
   Я был склонен согласиться с ней. Впрочем, из-за поворота уже действительно показался... кто-то...
   -Вот ведь жуки мундирные... -Цикнул зубом я, спокойно закрывая глаза, -Все, можно расходиться. Никакого кровавого представления здесь не будет.
   -Почему ты так решил?
   -Полицейские цель сменили. -Пожал плечами я. -Этот человек не входит в список. Хотя и похож издалека...
   Человек, спокойно прогуливающийся по тропинке, и вправду не был целью из списка. Скорее всего, какой-то хорошо загримированный полицейский из числа успешных оперативников. Впрочем, хоть сколько-нибудь внимательному человеку сразу станет ясно, что цель не является человеком из списка. И я думаю, что "наш" убийца очень внимателен. Я резко поднялся и сел, чуть не выбив орешки из рук у Игни. Она удивленно округлила глаза, но ничего говорить не стала, определив, видимо, по моему лицу, что вопросы сейчас будут лишними.
   Если жертва не тут, стало быть убийство придется отложить? Нет, в списке точно указаны дата и имя этого человека. Он должен быть убит сегодня... Если убийца здесь, неподалеку, то сейчас он начнет срочно искать настоящую цель. Я быстро достал из нагрудного кармана часы и, откинув крышку, глянул на стрелки. Отлично! Время его поджимает. Ему нужно срочно раздобыть информацию о местонахождении истинной цели. Если это так, то есть два довольно быстрых способа, как это сделать. Первый - заплатить неплохую сумму так называемым "срочным" информаторам. Второй - dыудить какого-нибудь высокопоставленного полицейского, который в курсе происходящего. Ответственный за такое громкое дело наверняка капитан, или даже майор... Но я тоже не знаю, кто конкретно...
   Я еще раз цикнул зубом. Конечно, мне спешка не по душе, но сейчас, судя по всему, нужно действовать именно быстро.
   -Игни... -Повернулся я к ней и уже приготовился что-то объяснять, но наткнулся лишь на понимающую улыбку:
   -Беги давай. -Сказала она легко откупоривая бутылку с сидром, -Но не жалуйся потом, что тебе не досталось!
   Я молча кивнул и, подскочив на ноги, мгновенно сорвался на бег. Направление простое: в логово Паучихи. На данный момент она - самый близкий ко мне информатор. Скорее всего, она в курсе, кто главный в этом деле...
   Впрочем, даже на бегу я не переставал обдумывать варианты. Я продумал только один вариант событий, описывающий ситуацию, когда убийца оказался в том же положении, что и я сейчас. Если он так же мечется с поисками на данный момент - тогда все отлично. Однако, не стоит отбрасывать возможность, что он мог и заранее знать о подмене, а потому он уже устранил нужную цель. Я не могу отрицать такой вероятности... Но у меня точно не получится сейчас ничего сделать, если события развиваются подобным образом. Как ни крути, убийца может оказаться гораздо более дотошным, чем я. И, пускай еще сегодня с утра (когда я все проверял по своим каналам) не было никакой информации о предстоящей подмене, убийца мог действовать гораздо более профессионально.
   Я еле вошел в поворот, чуть не поскользнувшись на отполированной многими прохожими брусчатке, и, забежав в один из многих переулков, склонился над первым же попавшимся люком в канализацию. Подцепив его пальцами, я без особого труда отбросил кусок металла в сторону и практически без сомнений прыгнул вниз. Конечно, где-то глубоко внутри мелькнуло опасение встречи с глотом, но... Мне, все же повезло. Пролетев три-четыре метра вниз и успешно приземлившись, я распрямился. Мои ноги по голень окунулись в какую-то сточную жижу. Я пару раз крутанулся на месте, ориентируясь в этом широком тоннеле. И, примерно сообразив, где сейчас нахожусь, рванул в нужном направлении, ловко перепрыгивая кровожадные цветы, которые в этих местах росли довольно часто. Конечно, в таком быстром передвижении был некоторый риск, но мне сейчас некогда было заботиться о собственной безопасности.
   До сих пор мое "выслеживание" этого убийцы было лишь обычным ожиданием. Да... Я просто ждал, пока он где-то допустит ошибку, за которую я смогу зацепиться. Если он сейчас так же опростоволосился, как и ваш покорный слуга - шанса подловить его на поспешности больше и не представится. А, в свете возникшей необходимости в финансах, мне нужно выловить этого убийцу крайне срочно...
   Логово Паучихи располагалось не так уж и глубоко под землей, но все же в достаточно укромном месте. Мне пришлось довольно далеко удалиться от "ухоженных" мест, чтобы достичь ее жилища. Впрочем, не могу сказать, что мне понадобилось много времени, чтобы достичь ее дома: потратил всего-то полчаса. Мне еще повезло, что после ассимиляции второго катализатора у меня повысилась выносливость. Иначе бы я подобной гонки не выдержал. Дверь в логово моей информаторши уже было приветливо распахнуто, так что вошел я без стука.
   -Что же произошло такого срочного, что ты так торопился ко мне? -Лукаво спросила гигантская Паучиха, деловито заворачивая кого-то в гигантский кокон.
   Судя по беглой оценке размера "жертвы" - это вряд ли человек. И да, этот будущий труп все еще слабо дергался. Но эту деталь я предпочел не выдвигать на передний план.
   -Уверен, ты уже и сама поняла, чего я хочу. -Произнес я, пытаясь отдышаться.
   Бег по канализации не такое уже приятное занятие, знаете ли... Особенно, когда делаешь это на пределе своих возможностей. А еще пытаешься одновременно избежать мучительной смерти от чьих-нибудь клыков (когтей, шипов, и т.д., нужное подчеркнуть)... Но это уже придирки. Данный этап уже пройден.
   -Конечно поняла. -Не стала спорить Паучиха, -Имя ответственного за смену жертвы твоего таинственного убийцы, верно?
   -Именно. -Не стал юлить я, -Сколько тебе нужно за эту информацию?
   -Нисколько. -Слегка прищурилась Паучиха.
   -Не верю.
   -Ну... может, одну небольшую услугу. Судя по твоей последней деятельности, ты собираешься создать службу, охотящуюся на монстров, вроде меня... -При последних словах паучиха задумчиво приложила палец к нижней губе и скорчила задумчивое выражение лица, -Но я не хочу, чтобы на меня охотились...
   -Я не буду тебя трогать, пока на тебя не поступит заказа более выгодного, чем само твое существование. -Произнес я.
   И при этом не покривил душой. Если бы кому-то вздумалось заказать ее поимку или убийство сейчас - этому человеку пришлось бы выложить крупную сумму за это. Ибо Паучиха невероятно опасный монстр. Мало того, что она имеет крайне развитый интеллект, так еще и обладает разветвленной информационной сетью. И обе этих вещи можно использовать как оружие. Плюс ко всему, я не знаю слабостей ее вида. Предполагаю только, что ее габариты могут сослужить ей плохую службу в замкнутых помещениях.
   -А большего мне и не надо. -Кивнула Паучиха, -Тебе нужен полковник Тираил из Верхнего города. Знаешь, где его искать?
   Этот вопрос уже был задан мне в спину, так как я уже рванул на выход...
  
   Путь до Верхнего города занял примерно полчаса. Тут я, не мудрствуя сильно, просто нанял извозчика с маленькой каретой. В принципе, это был самый быстрый и надежный способ добраться до нужной точки. Пришлось, правда, на границе Верхнего города вылезать из кареты, предъявлять документы, потом искать уже другого извозчика по ту сторону стены... Но это детали. Факт остается фактом: до полицейского управления я добрался.
   Тираил - довольно видный в нашем городе служитель закона. И видный он потому, что принципиальный. Поверьте, в нашем городе это редкость. Насколько я слышал, взяток он не берет, на шантаж не ведется и вообще, ведет законопослушный образ жизни. Ну, еще и преступников ловит. Современный герой, так сказать. В принципе, хороший человек... Наверное. Лично не знаком. Но он определенно заслуживает уважения только за свою непоколебимую упорность в борьбе с коррупцией. Не подумайте, я не испытываю неприязни к подобным чиновникам, служащим и бюрократам, на которых никак не воздействовать финансово. Наоборот, мне они всегда казались гораздо более приятными людьми, чем те, с которыми я обычно веду дела. Впрочем, общения с подобными "принципиальными" я стараюсь избегать. Так как времени уходит гораздо больше...
   Итак, вернемся, собственно, к Тираилу. Помню, в первый раз я услышал о нем еще давным-давно, когда он, будучи сержантом, вывел на чистую воду одну из банд в Северном городе. После этого он раскрывал дела одно за другим, сажая преступников за решетку. И, пускай среди этих посаженных не было по настоящему крупной "рыбы", заслуги Тираила оценивали по достоинству, быстро продвигая по карьерной лестнице. Со временем он организовал вокруг себя целую бригаду неподкупных коллег, которые разделяли его убеждения. Собственно говоря, на данный момент его группа - самая эффективная в Хэнсинге. И да, где обычно обитает Тираил я знал и без Паучихи. Потому что этот человек и под меня периодически пытается "копать". Другое дело, что его одергивает начальство, которое у меня "прикормлено"...
   Я оценивающе глянул на центральное отделение полиции, где, по идее, сейчас должен был быть полковник. Так, где-то третий этаж... Пытаться попасть к нему на прием официально будет долго. Уйдет как минимум полчаса. Так-с... Можно попробовать перепрыгнуть с крыши соседнего здания, а дальше спуститься по водосточной трубе. Ага, хороший план. Соседнее здание было многоквартирным, но при этом все равно построенным для знати. Фактически, в этом пятиэтажном кирпичном доме каждый этаж принадлежал одному определенному владельцу (или целой семье). Сам дом по размерам был очень большим. Так что и жилье внутри тоже было шикарным... Я максимально быстро (за десяток секунд) вскрыл замок на входной двери в подъезд и, быстро взбежав по лестнице на самый верх, выбрался по короткой вертикальной лестничке на крышу.
   Дальше пришлось брать неплохой разбег. Хоть здание полиции и ниже этого дома, но расстояние все равно было приличным. Я сильно разогнался и, со всей силы оттолкнувшись от края крыши ногами, прыгнул в сторону соседнего здания. Полет был недолгим, а приземление нормальным. Более-менее. Приземлился на ноги, прокатился пару метров по крыше, и, почти мгновенно поднявшись, быстро зацепился за нужную трубу. Кабинет Тираила, к счастью, находился не со стороны дороги. По крайней мере, я смог спуститься по трубе до третьего этажа незамеченным. После этого мне пришлось одной рукой вскрывать замок уже на окне, так как они тут все поголовно с решетками. Впрочем, и этот процесс не занял у меня много времени. Вскоре решетка отворилась с тихим скрипом и я, подняв окно, проскользнул внутрь полицейского управления.
   Благо, что я уже тут бывал и примерно понимал, что тут и как. На первых этажах, как правило, принимали граждан... ну, скажем так, малозначимых. А вот начиная от третьего и выше - "клиентов" посерьезнее. По устоявшейся традиции, именно здесь располагались кабинеты высших чинов. Начиная где-то от майора, кажется, уже можно было рассчитывать на ма-аленький такой кабинетик на этом этаже. И у Тираила кабинет тоже был на этом этаже. Когда я был тут в прошлый раз по другим делам, видел табличку на двери с его именем... Вроде бы. Оказался я в коридоре. Повезло, что не было свидетелей моего проникновения... Быстро закрыв обратно решетку и окно, я пригладил свой внешний вид, чтобы не вызывать особо сильных подозрений при случайных встречах. После чего уверенным шагом направился в нужную сторону.
   Память меня не подвела: кабинет нужного мне офицера оказался на старом месте. Прежде чем постучать, я прислушался к звукам внутри кабинета. Слышался какой-то тихий бубнеж, но ничего кроме этого. Ни подозрительного шума, ничего. Надеюсь, я успел первым. Осторожно постучав, я, не дожидаясь ответа, тут же смело открыл дверь и шагнул внутрь. Дверь, понятное дело, я за собой закрыл. Кабинет Тираила был... Ну, обычным. Типичное рабочее место уже повидавшего в своей жизни человека. Да и сам полковник тоже в помещении присутствовал. Это был человек довольно среднего возраста, но с уже начавшими проявляться признаками старости. В волосах уже проскальзывала седина, а лицо было покрыто сетью пока что мелких морщин. Само лицо полковника было простым и донельзя... спокойным, что ли. На улице и без формы его можно было принять за обычного старика.
   Надо признать, к моему появлению полковник был готов. На меня смотрело дуло "Кабана", который в руках держал хозяин кабинета. Ну, я был готов к подобному развитию событий. Несколько секунд мы молча смотрели друг на друга. Впрочем, бездействие продлилось недолго. Тираил, не дрогнув ни мускулом на лице, спокойно положил дробовик на стол и, взяв со стола небольшие, но богато украшенные часы, посмотрел на стрелки.
   -По моим подсчетам, подмена должна была раскрыться где-то час с лишним назад... -Протянул полковник, ставя часы обратно на стол, -Быстро же ты вычислил ответственного.
   -Вы знаете, кто я? -Спросил я вместо приветствия.
   -Конечно. Леррой, легенда Хэнсинга. О тебе мало кто не в курсе. -Тираил хмыкнул, открывая ящик стола и доставая оттуда небольшую шкатулку, -Куришь?
   -Нет.
   -Вот как... -Тираил пару секунд задумчиво водил пальцем по крышке шкатулки, после чего все же убрал ее обратно, -А я вот пытаюсь бросить...
   Хозяин кабинета тяжко вздохнул. Мы несколько секунд молчали. Я старался понять, что известно этому человеку, а что нет. Нужно понять, какими данными я могу манипулировать, чтобы вести разговор так, как мне выгодно. Да и... Знаете ли, я без понятия, что делать дальше. В принципе, план был простым: добраться до ответственного за подмену и выяснить, где настоящая жертва. После этого на подступах к истинной цели можно было и убийцу подкараулить. Оценивая же ситуацию сейчас...
   Уверен, этот Тираил не глупый человек - скорее всего о том, где находится сейчас цель убийцы знает только он. Ну, может от силы еще пара его людей. С одной стороны, можно попытаться уже сейчас закончить всю эту "игру" в детектива и просто выследить убийцу непосредственно рядом с Тираилом, не рискуя настоящей жертвой. С другой стороны, деньги мне заплатят только тогда, когда я назову конкретное имя убийцы. И, если он провалит свою "миссию", шансов на раскрытие его личности у меня не будет. Есть еще одно "но". Мне не известно, повлияет ли возможная смерть убийцы на выполнение задания. Достаточно ли будет узнать личность трупа для выполнения? Слишком много неясностей. Но сейчас важно одно: подкараулить убийцу можно прямо здесь.
   -Кто знает о местонахождении потенциальной жертвы? -Спросил я, разорвав повисшую тишину.
   -Только я. А что? -Тираил хитро прищурился, -Тоже хочешь знать, где он?
   -Нет, мне это ни к чему. -Я покачал головой и, переведя взгляд на один из "гостевых" стульев, спросил: -Я присяду?
   Впрочем, ответа я не дожидался, тут же опустив свою пятую точку на указанный выше предмет мебели. Тираил не стал возмущаться подобной бесцеремонности.
   -Знаешь, ты мне искренне нравишься, Леррой. -Произнес полковник, водя пальцами по цевью "Кабана", -Нет, не спорю, я бы с удовольствием засадил бы тебя за решетку при первой же возможности, но... Мне очень импонирует твой метод ведения дел.
   Я слегка нахмурился. Не понимаю, к чему он ведет. И мне это не нравится.
   -Многие твои... коллеги... Действуют крайне неаккуратно. Любая их деятельность заканчивается гибелью невинных людей. Ты же... Работаешь тонко. Да, в результате твоей активности тоже периодически гибнут люди, но урон по обычным гражданам сводится к минимуму. Скажи, -Пальцы Тираила застыли на рукояти дробовика, готовые сжаться на ней в любой момент, -Ты добиваешься этого специально.
   -Невежливо впутывать в наши грязные дела посторонних. -Ответил я, не меняясь в лице, -Так меня учили.
   Полковник пару мгновений еще держал пальцы на рукояти своего оружия, после чего, наконец, отпустил его.
   -Я уже долгие годы пытаюсь засадить тебя за решетку, знаешь?
   -Да, я в курсе.
   -Раскрой секрет, как у тебя получается "мусорить" в городе, не оставляя этого мусора? -Полковник тяжко вздохнул, -Мне известно примерно о сотне преступлений, совершенных тобой. Я про них знаю... Но не имею ни единого доказательства, которое позволило бы хоть как-то тебя подцепить. Как у тебя это получается?
   -Вы ведь меня сегодня ждали, верно? -Вместо ответа спросил я.
   Полковник некоторое время молчал, смиряясь, видимо, с отсутствием ответа.
   -Я надеялся на твой визит. -Кивнул, наконец, он.
   -Вы ведь понимаете, что я не один сегодня "захотел" вас повидать? -Задал следующий вопрос я.
   -Да, я жду еще одного "гостя" сегодня. -Тираил пожал плечами, -Ты, как я погляжу, не слишком расположен сегодня отвечать на мои вопросы... Может, хотя бы на один ответишь?
   -Зависит от вопроса. -Коротко ответил я, стараясь прислушиваться к звукам в коридоре.
   -Каков твой интерес... во всем этом? -Полковник неопределенно покрутил кистью в воздухе, -Мне известно, что именно ты сообщил информацию об этом убийце в полицию.
   -Деньги. -Коротко ответил я, -Мне сейчас очень нужны деньги.
   -Как... банально.
   -А чего вы ожидали? Трогательной истории о кровной мести? Может, резкое пробуждение гражданской ответственности? -Я покачал головой, -Мы оба знаем, что люди крайне редко меняются. Особенно такие, как я.
   -Ну, все-таки надежда теплилась... -Вздохнул полковник, -Я ведь правильно понимаю, что на данный момент тебе выгодно, чтобы я остался в живых?
   -По правде говоря, вам откровенно везет... -Произнес я, -Будь задача в моем контракте сформулирована немного иначе - и я бы лично вас прикончил, чтобы прервать череду убийств.
   -И ты так уверен, что это бы помогло?
   -Но ведь только вы знаете, где жертва... -Я слегка прищурился, -Так ведь?
   Тираил промолчал, смерив меня оценивающим взглядом. Он о чем-то напряженно думал. Знаете, я уже давным-давно привык, что мое присутствие напрягает людей. Существовало не так много личностей в городе, которые могли спокойно переносить меня в ситуации общения один на один. И Тираила мое присутствие изрядно напрягало. При каждом моем движении он невольно дергал руками в сторону лежащего на столе дробовика. Совсем немного. Менее внимательный глаз вряд ли бы заметил подобное движение. Скорее даже начало движения.
   -Как я уже говорил, я давно за тобой охочусь... -Произнес полковник, глядя прямо на меня, -Поэтому знаю твои повадки, стиль мышления и работы, а также твое невероятное упрямство. И мне известно, что никогда прежде ты не работал в группе, состоящей из более, чем двух человек, продолжительное время. Однако, мои информаторы доложили мне, что недавно ты начал сбор довольно подозрительного контингента под своим началом... По большей части это бывшие наемные убийцы. Зачем тебе это понадобилось.
   -Вы ведь работали в полиции до катастрофы пятилетней давности?
   -Да. Какое отношение это имеет к моему вопросу?
   -Скажите, что-нибудь изменилось в городе после падения Ордена?
   Тираил несколько секунд смотрел куда-то в сторону, размышляя, видимо, стоит ли отвечать на мой вопрос.
   -Изменилось... многое. -Наконец выдал он, не освещая детали.
   -Монстры, так ведь?
   -Откуда ты... -Начал задавать вопрос Тираил, но осекся, наткнувшись на мой спокойный взгляд, -Ах, да... Забыл, с кем разговариваю.
   -При всем уважении к полиции и делу, которое вы делаете... Ваши люди неподготовлены к подобным нарушителям спокойствия. И кому-то стоит заняться "ими", пока не стало слишком поздно.
   -Стало быть, ты хочешь создать замену Ордену? -Удивленно приподнял брови Тираил.
   -Не "хочу". Уже создал. Но для развития и поддержания функционала мне нужны деньги. Вот мы и вернулись к делу с убийцей...
   Тираил несколько секунд напряженно обдумывал сказанное. Вскоре он подскочил на ноги и начал быстрыми шагами пересекать кабинет вдоль и поперек.
   -Чем конкретно будет заниматься... твоя... банда?
   -Регулировать отношения между людьми и нелюдьми.
   -Регулировать отношения? Не отлов и уничтожение?
   -При всем уважении к почившему уже Ордену - их методы были далеки от идеальных. Их задачей было лишь уничтожение всех нелюдей, без разбору. Однако, мне уже довелось столкнуться с теми представителями иных рас Хэнсинга, с которыми вполне можно вести взаимовыгодный диалог. -Я пожал плечами, -Возможно, со временем удастся склонить их на свою сторону.
   -Если ты действительно серьезно займешься этими монстрами... То я даже подумаю о том, чтобы перестать копать под тебя.
   Я лишь слегка улыбнулся в ответ. Перестанет или нет - не особо важно. У него до сих пор нет на меня никаких доказательств, и я собирался все так и оставить в будущем... Я повернул голову к двери и слегка вздохнул:
   -У нас гости.
   И в этот момент дверь буквально сорвало с петель, после чего она на огромной скорости полетела внутрь помещения. Полковник дернулся было за своим дробовиком, но дверь, врезавшаяся в следующее мгновение в его стол, снесла его вместе с оружием в сторону окон. Сам Тираил чудом сумел отскочить в сторону. Я же спокойно поднялся на ноги и полностью развернулся к ожидаемому посетителю. Убийца перешагнул через порог. Все его тело было скрыто костюмом из плотной черной ткани, а лицо закрывала кожаная маска со странными узорами. В прорезях для глаз горел странный огонек. Двигался убийца плавно и четко, и при этом так до боли знакомо... Я задумчиво почесал затылок и, слегка вздохнув, повернулся к Тираилу.
   -Что же, на этом я вас и оставлю.
   -Что? Прямо сейчас? -Полковник взглядом показал на убийцу.
   -Да. Мне нет необходимости вмешиваться. -Я пожал плечами, -Если не будете упрямиться, он вас не убьет.
   Я снова повернулся к убийце и, еще раз вздохнув, шагнул в сторону выхода. Фигура в черном никак не отреагировала на мое движение. Проходя мимо него, я тихо произнес:
   -Не думал, что ты еще жив.
   Свяжись со мной, как получишь награду... -Гулко проговорил из-под маски убийца.
   На этом я и покинул этих двоих. По сути, задание я выполнил, так как личность убийцы теперь не была для меня секретом. И, следовательно, мне теперь не было дела до того, что произойдет дальше...
  
   Я сидел на набережной, свесив ноги вниз и наблюдал за поплавком, который слегка покачивался на воде в такт волнам. Прошла уже неделя с тех пор, как я получил награду за выполнение задания. Большую часть средств я уже распределил в нужные места, так что наш "Темный лес" начал функционировать. Пускай с горем пополам, но все же. Предстоит еще много работы, прежде чем эта организация будет работать без моих корректировок. Но это дело времени. Невозможно организовать что-то настолько сложное за пару минут на коленке.
   Сейчас же я отдыхал. Один человек мне как-то сказал, что рыбалка помогает очистить разум от ненужного мусора. И я сейчас пытался его советом воспользоваться. Только вот рыба совсем не ловилась. Видимо, я что-то делаю не так... Рядом со мной опустился на землю ничем не примечательный старик в соломенной шляпе. На его лице застыло вечное выражение слабенькой улыбки. И, хоть этот старик уже давным-давно перешагнул восьмидесятилетний рубеж, его тело под просторной одеждой до сих пор было крепким и ловким. У стороннего наблюдателя облик этого человека создал бы впечатление вполне мирного старичка на пенсии. Вот только я был с ним хорошо знаком. Ну, насколько это вообще возможно.
   -Мне казалось, что я максимально изменил свои движения для полной конспирации... -Вздохнул старик, доставая из чехла, принесенного с собой, свою удочку, -Как же ты меня узнал?
   -Я изменился со времени нашей последней встречи. -Произнес я в ответ, -Мой слух стал острее. А движения ты изменил только после того, как выбил дверь.
   -Услышал меня еще в коридоре?
   -Ага.
   -Поразительно. -Старик снарядил крючок наживкой и закинул его куда дальше, чем я.
   Что поделать, опыта у него в рыбалке гораздо больше, чем у меня. Наверное, вам сейчас интересно, кто же он такой... Ну-с тут все просто. Нас с Фильхом обучал Спидвик. Но кто обучал его? Все верно, именно этот человек. Зовут этого старика Хирк. По крайней мере, раньше так звали. Не знаю, какое имя он носит сейчас. Я видел этого старика еще в детстве, когда Спидвик только обучал нас азам. И так получилось, что на паре занятий присутствовал его собственный учитель. Насколько я знаю, он уже тогда был донельзя старым. Удивлен, что он жив до сих пор. А уж то, что он выполняет такую сложную работу... Он и вправду необычный человек. Признаю, мое знакомство с ним было довольно коротким, но ярким. Он преподал нам с Фильхом всего пару уроков, но... Я запомнил это на всю жизнь. И, собственно, мне это помогло. Хотя и не совсем так, как ожидалось.
   -Странно, что ты вообще не забыл бедного старика...
   -Старика - пожалуй... -Я кивнул головой, -Бедного... Навряд ли. Что с Тираилом?
   -Жив этот шельмец.
   -А с твоей целью?
   -А этот шельмец помер.
   -Ты продолжишь "идти" по списку?
   -Да.
   -В чем смысл этого?
   -Этого я тебе не скажу. Но... Мой нынешний работодатель в тебе очень заинтересован.
   -Вот как... У тебя клюет.
   -Вижу... -Хирк ловко подсек довольно неплохую рыбину и, протащив ее под водой почти все расстояние до нас, вытянул на сушу, -Ты далеко продвинулся. Это хорошо. Жаль, что Спидвик не захотел шагнуть дальше.
   -Возможно, его испугало то, что может открыться его взору... -Вздохнул я, -В последнее время я начал понимать, насколько же узко я мыслил. Мир оказался гораздо шире, чем мне казалось. Впрочем, как ты когда-то и говорил.
   -И он станет еще шире, поверь. -Хирк хмыкнул, снова забрасывая удочку, -Ты взвалил на себя тяжелую задачу. Возможно, даже неподъемную.
   -Да, это вполне вероятно. -Я с улыбкой кивнул, -Но я уже давно не был таким заинтересованным...
   -Что ж, рад что ты полон энтузиазма...
   Я только хмыкнул в ответ. Предстояло еще со многим разобраться. "Дохляки" никуда не делись, необходимость направлять новых работников стала еще более острой, да и новые виды монстров, судя по донесениям, возникали то тут, то там... Работы - непочатый край. Будет удивительно, если у моего "Темного леса" хватит сил сдержать "дохляков", не говоря уж об остальных монстрах. Но, я очень постараюсь, чтобы у нас все получилось.
   -Мой наниматель, возможно, в скором времени захочет связаться с тобой. -Хирк подсек еще одну рыбину, -Собственно, это все, ради чего я сегодня пришел.
   -Ну что ж... Ладно. -Я поднялся на ноги, -Скажи честно, это ведь он дал заказ на выяснение твоей личности?
   -А сам как думаешь?
   Я молча пожал плечами и, постояв пару секунд, развернулся, чтобы уходить.
   -Что, уже нарыбачился?
   -Клев сегодня какой-то вялый... Так что лучше пойду, поработаю.
   -Ну давай... Поработай...
   На этом мы с Хирком и распрощались. Как я уже и сказал, у меня было полно работы...
  
   Эпилог.
   Вскоре в Хэнсинге почти каждая собака знала, что новая группа наемников под названием "Темный лес" начала отлавливать монстров по городу. Поначалу отклик горожан, представителей власти и прочих был довольно мал. Возможно, причиной тому послужила общая неразбериха, возникшая после неожиданных налетов "дохляков" на различные места в городе. В газетах все чаще и чаще упоминались случаи нападения этих странных тварей на людей или же случае оживления трупов прямо в моргах. Однако люди, привыкшие к безопасности и самообману, пытались отгородиться от реальности тем, что полиция вскоре разберется с этой напастью. Так продолжалось ровно до тех пор, пока одно из полицейских управлений в Северных трущобах не перестало существовать.
   Произошло это в один из темных вечеров, когда сотрудники этого управления собирались по домам. Полезшие из ниоткуда во все двери и окна "дохляки" за какие-то полчаса уничтожили почти весь личный состав этого управления. Крови от погибших было так много, что она почти нескончаемым ручьем стекала с крыльца здания полиции, скапливаясь в большую лужу прямо посреди улицы. Расследовавшие это дело следователи практически поголовно не выдерживали вида тех ужасов, что представали внутри здания. Как ни пытались власти замять эту новость - она все равно мигом разлетелась по городу, будоража сердца и заставляя кровь стынуть в жилах.
   На улицах практически мгновенно воцарились беспорядки. Когда людям страшно - они становятся агрессивными. Практически в любой части города можно было натолкнуться на стычку между полицейскими и бастующими горожанами. Власти, видя плачевность ситуации, бросились на поиски решения проблемы. И в этот момент, как говорят, в нужные руки "совершенно случайно" попала информация о зарождающемся "Темном лесе". Детали происходивших переговоров были глубоко засекречены, но городские службы практически единогласно согласились нанять "Темный лес" для решения ситуации.
   Собственно, одно это событие практически полностью укротило начавшееся было восстание. Точнее, не само заключение контракта, а личность главы этой группировки. По городу в мгновение ока пронеслась новость, что за зачистку берется чуть ли не самый известный человек в городе. Пускай мало кто знал в лицо Легенду, пускай почти никто не имел даже приблизительного понятия, в чем именно состоят "заслуги" этого человека, но его слава внушала некое чувство спокойствия.
   Постепенно по городу начали открываться некие "бюро", в которых люди могли официально оставить свои заявки на истребление монстров. При этом плата за это взималась довольно символическая. Это удивляло людей, привыкших платить за все втридорога, но одновременно и радовало. Откуда организация брала деньги - этого не знал никто. Но то, что она не бедствовала - было ясно даже самому глупому человеку. Ибо в "Темный лес" практически отовсюду стекались специалисты в разных областях: охотники, убийцы, ученые, даже обычные торговцы и бюрократы. Организация быстро разрасталась, охватывая своим влиянием район за районом, пока не покрыла весь город полностью.
   Большинство людей опасались, что рано или поздно столкнутся интересы "Темного леса" и "Корпорации Нормака", так как периодически первая организация нагло вторгалась в дела второй, но, как ни странно, никаких конфликтов не возникало. Также многим государственным организациям приходилось идти на уступки "Темному лесу" из-за их неожиданно возросшей важности. В принципе, ситуация могла со временем и измениться, так как уже начали появляться "подражатели" - другие группировки, также желающие работать в сфере охоты на монстров, но... Неожиданно вышедший императорский указ "О закреплении права на Охоту в пределах Хэнсинга за организацией "Темный лес" полностью похоронил их начинания.
   Фактически, этим документом император приравнял этих наемников до официальных государственных структур, наподобие полиции или армии. Для обычного народа причины подобного поведения правителя были непонятными, но многие сходились во мнении, что таким образом власть держащие пытались скомпенсировать потерю Ордена. Возможно, так оно на самом деле и было.
   Впрочем, не смотря на все эти события, ситуация в городе все равно постепенно накалялась. "Дохляки", как и другие монстры, никуда не делись. Да, жертв теперь стало меньше, так как на появление новых чудовищ реагировали быстро и грамотно, но чувствовалось, что борьба с неведомой напастью только начала набирать обороты. И еще не было известно, кто в итоге выйдет победителем...
   Впрочем, это уже немного иная история. Клубок событий, скручивающийся в Хэнсинге уже продолжительное время, начал постепенно разматываться, постепенно преображая город. И посреди всего этого хаоса по неизвестным причинам продолжала крепнуть легенда о величайшем наемнике в мире. Легенда Хэнсинга...

Оценка: 8.52*15  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Палагин "Земля Ксанфа"(Научная фантастика) А.Вичурин "Байт I. Ловушка для творца"(Киберпанк) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Уплаченный долг"(Постапокалипсис) Д.Хант "(не)случайная невеста"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) М.Атаманов "Искажающие реальность-5"(ЛитРПГ) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"