Зубец Илья Александрович: другие произведения.

Золотой Орк 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.13*74  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Золотой орк Золотой Орк возвращается! Поиски Люта окончены - орки найдены и, казалось бы, что еще нужно для счастья?.. Однако, на горизонте уже зреет новая проблема, а прямо под боком наращивает силы новый враг. Что же предпримет наш Орк для решения новых проблем? Нам остается только узнать...








Золотой орк


   ЗОЛОТОЙ ОРК 2
   -Ура! Ну наконец-то я добрался!! -Провозгласил я, воздевая руки к небесам, -Удивлен, как вообще до этого момента дожил!!
   -О чем ты, дитя Ллоса? -Удивленно спросила Нира, оглядываясь на меня.
   -Не заморачивайся. -Отмахнулся я, довольно щурясь на солнце.
   Сзади тихо переминался с ноги на ногу Топтун, что-то сосредоточенно вылавливая в траве. А впереди раскинулась деревня орков, до которой я уж слишком долго добирался. Нет, понятное дело, приключений я много пережил по дороге, да и назвать скучными мои похождения трудновато, но... В следующий раз лучше не отвлекаться от главных целей. Кстати о них...
   Обновлен квест "Сильные мира сего"!
   Вы наконец-то достигли Северного Клыка. Теперь Вам предстоит наладить дружеские отношения с деревней.
   Класс задания: Уникальный Легендарный Мировой
   Ага, будет мне еще какая-то игровая информация указывать. Набралась наглости за последнее время система, ой как набралась... Так, хватит тут размышлять о вещах пространных. Займемся делом, в конце концов... А именно, описанием приключений одного уникального Золотого Орка.
   Ах да, позвольте представиться: Лют. Странное имя, спорить не буду, но система всем выдала новые имена, большинство из которых гораздо страннее моего. Под "всеми" я имею в виду еще пятьдесят миллионов игроков, расселившихся по миру Пяти Богов... И это еще не учитывая энного населения местных, которых тут значительно больше, чем поголовья нас, так называемых бессмертных. Почему бессмертных? Ну, скорее всего потому, что в случае преждевременной кончины от вражьего клинка мы довольно скоро воскресаем. Так уж получилось, что мы пришельцы в этом мире. Нас сюда призвала неопределенная сила, а также наделила бессмертием и возможностями. Зачем? Не знаю. Да и не особо стремлюсь узнать. Игроки находятся в этом мире уже три с половиной года. Ну или немного меньше. Я не считал. Кстати, интересный факт: у всех игроков отшибло память. То есть мы определенно не помним какую-то часть жизни. Обычно воспоминания о нашем родном мире обрываются в самые неожиданные моменты. Поэтому никто и не знает, как мы тут оказались. Приходится мириться с окружающей действительностью...
   А теперь поподробнее, собственно, обо мне. А как же без этого? Разве я могу обойти стороной себя любимого? В любом случае... Я - Лют. Это уже прозвучало. И я орк. Но не обычный, краснокожий, как здесь принято, а золотой. В прямом смысле. Кожа у меня золотистая. И глаз один желтый. Второй зеленый, к сожалению. Его мне как-то ножом выковыряли, а новый отрос другого цвета... Ну что же поделаешь. Предвосхищая град вопросов от "неофитов", только-только приобщающихся к моему жизнеописанию: я единственный орк-игрок. Насколько мне известно, по крайней мере. Все игроки по умолчанию люди и раса смене не подлежит. Можно в какой-то мере поменять внешность (магия тут в ходу), имя, но не расу. Игроки только люди. Это настолько устоявшийся за три года факт, что моя принадлежность к орочьей расе автоматически мне обеспечивает железное алиби. Честно говоря, игровая система проявляет ко мне какой-то нездоровый интерес. То даст мне плюшку в виде генератора квестов, то наградит статусом НПСа... А мне только и остается, что принимать подарки. Даже поблагодарить некогда. Что ж, думаю, основные моменты я прояснил. А остальное наверстаем по ходу рассказа. Хорошо? Ну тогда поехали...
   -Так ты идешь, дитя Ллоса?
   -У меня имя есть, между прочим... -Ответил я, сдвигаясь с места.
   Мне тут же пришлось взять неплохой темп, так как Нира ходит с просто нечеловеческой скоростью. Хотя это и логично. Она же орк.
   -Я знаю, дитя Ллоса. -Слегка улыбнулась Нира, -Ты говорил. Или тебе не нравится такое обращение?
   -Ну, с одной стороны в таком "титуле" есть своя правда... -Протянул я, -Но с другой стороны: имя мне же не просто так дали, верно?
   -Возможно. -Пожала плечами Нира и после небольшой, но выразительной паузы добавила: -Дитя Ллоса.
   Я еле удержался, чтобы не отвесить ей подзатыльник. К сожалению, я здесь не в своем праве. Думаю, на такой неприкрытый акт агрессии выбежит вся деревня с явным намерением отмутузить обидчика. Меня, то есть. Нет, я не боюсь, не подумайте. По правде говоря, даже не знаю, для кого была бы опаснее такая схватка. Конечно, орков много. Но и меня... тоже много. В каком-то смысле. Во-первых, у меня в учителях сам Ллос, бог войны и, как ни странно, крови. А, во-вторых, я обладаю таким отчаянно-неукротимым нравом, что как правило бросаю вызов даже ему. Ллосу в смысле... Нет, ну а что он такой многорукий?! Это явно ненормально! Бесит даже... Как и эта наглая орчиха... До меня донесся скрип моих же собственных зубов. Спохватившись, я перестал портить бесценную зубную эмаль.
   -Кстати, как у вас с численностью? -Спросил я, вглядываясь в быстро приближающиеся здания. Между ними уже можно было различить мелькающие силуэты орков...
   - Здесь чуть больше трех тысяч. -Почти мгновенно ответила Нира.
   Я удивленно крякнул. В свое время бог войны назвал мне другую цифру. Думаю, тут стоит пояснить. Ллос чисто номинально считается богом орков. С какого рожна - не знаю. Тут вообще запутанная история. Призвали Ллоса темные эльфы, которых официально в мире вообще не существует. Поклоняются ему теперь люди, которые до того славились своей атеистичностью... И каким боком тут орки вообще - я не понимаю. Но что уж поделаешь... В общем упомянутый уже выше квест на поиски становища орков выдал мне именно Ллос. Его первоначальную формулировку прилагаю:
   Задание "Сильные мира сего"
   Теперь Вы находитесь перед выбором. Ллос просит Вас о помощи в возрождении народа орков. Вы можете помочь ему или воспользоваться им для своих целей.
   Класс задания: Уникальный Легендарный Мировой
   Награда: Неизвестно
   Штраф: Неизвестно
   Вот ради этого я и пересек почти весь континент. Но я не особо парюсь насчет этого. Как уже было упомянуто, приключения у меня были насыщенными. Много интересных знакомств...
   -Три тысячи? -Уточнил я, -Как-то деревня тогда мелковата.
   -Да нет, это только окраины, -Охотно отозвалась Нира, -Там дальше деревня расширяется.
   -А что значит "здесь"? -Спросил я.
   -В смысле?
   -Какова семантика этого слова?
   Нира молча смерила меня взглядом. Долгим, уничтожающим... Видно, этого слова она не знала. Да и задал я вопрос некорректно, каюсь. Просто захотелось немного подшутить над Нирой. Зуб за зуб, как говорится.
   -Что ты имела в виду, говоря, что здесь три тысячи? -Проговорил я, -Где-то есть еще?
   -Да, есть еще пара племен гораздо севернее. Их тоже много.
   -А почему же тогда вы "Северный Клык", а не они?
   -Так не я решала. -Пожала плечами Нира, -Мы пришли.
   Мы и вправду дошли. В деревне было много народу. Ну, я бы ее даже деревней не назвал бы. Нет, дома тут типичные деревенские. Но улицы слишком широкие, расстояний между домами практически нет, да и с некоторой периодичностью можно заметить избы с вывесками. Эдакие магазинчики и лавки. Вот никак это не похоже на обычную деревню...
   -И где вы себе еду выращиваете? -Удивился я вслух, с любопытством оглядываясь.
   Я даже себя каким-то карликом почувствовал. Хотя мой рост превышает метр восемьдесят, но по сравнению с традиционными орками - я просто хлюпик. Орки в основном ростом метра два и больше. С соответствующей комплекцией тела, соответственно. Не какие-то там гипертрофированные груды мускулов, и не какие-то непропорциональные дистрофики. Нет, орки в общем похожи на людей. Основные отличия в цвете кожи (различные оттенки красного), больших клыках (уж не знаю, к чему это), и другим отношением к жизни в целом.
   -У нас общие поля. -Заявила Нира, -Все всего получают поровну.
   -Ничего себе комунна... -Протянул я.
   -Но и торговые отношения нам не чужды. -С улыбкой заметила Нира. -Ты ведь никогда не жил в племени орков прежде, так?
   -Как догадалась? -Не стал отрицать я.
   -Это заметно. Ты слишком открыто выражаешь свою заинтересованность. Складывается ощущение, что ты вообще до этого орков не видел.
   -Ну почему же, -Слегка смутился я от столь откровенного высказывания, -Видел. В зеркале, например.
   Нира лишь хмыкнула в ответ и свернула к какой-то избушке. Я молча последовал за ней. Возможно, до этого я не упоминал, но с Нирой мы познакомились недавно. На охоте. Когда в меня прилетела стрела размером с копье. Плечо до сих пор ноет. А потом меня еще припрягли тащить большую часть лосиной туши. Мне, конечно, не сложно, благо силушки богатырской хватает, но обидно - жуть. И стрелком, кстати, была небезызвестная орчиха с длинным языком...
   -О, Нира! -Обрадовался орк, обнаружившийся внутри избы, -Рад тебя видеть! Это что еще один лось? Уже третий за неделю... Ты их так всех перебьешь скоро...
   И тут его взгляд упал на меня. Рот его застыл на полуслове, а глаза даже немножко вылезли из орбит. Даже мне, далекому от понимания чужих эмоций, мысли, пробегающие у него в глазах, казались весьма понятными... Но я не был бы собой, если бы мне не было по-барабану. Так что я просто невозмутимо сложил свою ношу туда же, куда и Нира, и так же спокойно махнул рукой в знак приветствия этому орку.
   -Здрасьте. -Сказал я.
   Надо признать, этот эмоциональный товарищ быстро сориентировался.
   -Здравствуй, дитя Ллоса, -Сказал он, немного склоняя голову, -Мы ждали твоего прибытия.
   Вот тут я удивился. Насколько знаю, орки непримиримый народ. Они никого не признают выше себя, и уж тем более никому не кланяются. Гордость... Не самое плохое чувство, хотя говорят, что это один из главных грехов... С чего вдруг такое проявление уважения, тем более совсем незаслуженное... Что-то меня это уже не радует. Попахивает квестом типа "Сделай пожалуйста, а мы тебе спасибо скажем"... Но это в нашей практике уже не впервой. Выслушаем с внимательным видом, вежливо откажемся и... Выполним ко всеобщему удивлению! Это ж вызов! Тем более от орков! Братский народ, как никак. Можно разок одолжение сделать для собратьев по крови.
   -Чего вдруг? Я вроде еще не успел ничего натворить в ваших краях. -Заметил я, задумчиво почесывая бороду, -И вообще, что это за вежливые поклоны тут? Я думал, что орки ни перед кем не склоняют головы.
   -И кто тебе такое сказал?
   -Одна ушастая эльфийка. -Ответил я.
   -Ох уж эти эльфы... -Вздохнула Нира, -Все время судят о вещах, в которых ничего не понимают... Из твоих слов получается, что мы какие-то высокомерные. Но нет ничего зазорного в том, чтобы выказать уважение к более сильному или к более умному, или даже к более опытному. Это не значит, что ты хуже. Это значит, что тебе еще есть куда расти.
   -Да, так все выглядит гораздо лучше... -Заметил я, -Так почему вы решили, что я чем-то лучше вас?
   -Ты золотой. Раз уж Ллос признал тебя, то это что-то да значит. -Нира пожала плечами.
   Я подозрительно посмотрел на местного лавочника, потом перевел взгляд на эту орчанку и снова задумчиво почесал бороду. В принципе, это их утверждение не лишено смысла. Не грех иногда к умной мысли прислушаться, пускай она даже и не твоя.
   -Так все же... Хотел бы я увидеть вашего шамана. -Сказал я.
   -О, я тебя провожу! -Воскликнула Нира и помахала рукой мяснику, -Оставь мне ребрышки, хорошо?
   Лавочник согласно кивнул, и мы покинули эту лавку.
  
   -...И все-таки... Объясни, как вы, со всей своей многовековой историей и давно устоявшимся культом предков вдруг перешли на политеизм?
   -Поли-что? -Крякнул сморщенный, как сухофрукт, старик орк.
   Этот благообразный на вид старичок - верховный шаман клана Северного клыка. Рассудительный, неторопливый, с седой длинной бородой и ярко-зелеными глазами. Пускай от старости черты его лица немного заострились, но дряхлым я бы этого старика не назвал. Будь он человеком - сказал бы, что он в хорошей форме. А для орка он слегка мелковат уже... Чуть выше меня, чуть шире в плечах... Мелковат, в общем. После памятного разговора в лавке мясника Нира быстро отвела меня к дому верховного шамана. Понятное дело, что по дороге на меня глазели все, кому не лень. Такого внимания я не удостаивался даже в человеческих городах...
   -Политеизм. -Терпеливо повторил я, -Это когда веришь во множество богов.
   -Вера в богов никогда не была нам чужда. -Покачал головой старец, -Мы молимся им, когда нуждаемся в их помощи, и жертвуем им, когда у нас всего в избытке. Но мы также с уважением относимся и к своим предкам. Они не менее важны для нас, чем боги.
   -Ага. -Неопределенно ответил я.
   Похоже, все мои знания об орках были либо заведомо ложные, либо сильно искаженные. Сколько всего нового узнал, а даже суток тут не пробыл.
   -Это странно, старик... -Проговорил я, почесывая бороду, -Знаешь, люди про орков говорят совсем иные вещи.
   -Много ли люди знают о том, с чем сталкиваются крайне редко? -Вопросом пояснил шаман.
   -Да кто их знает? -Пожал плечами я, -Заняться мне больше нечем, как присматриваться к людям...
   -Истину глаголишь, дитя Ллоса. -Усмехнулся старик.
   Зовут его, кстати, Ллюрр. Трудноватое для произношения имя. Но только если ты не орк. У нас как-то само по себе двойное "Р" выговаривается. Так что проблем с общением не возникало. Однако, моя привычка раздавать прозвища сказывалась. Но ведь никто еще не возмущался, так?
   -Старик, тебе тут один человек передавал... -Я быстро достал из-за плеча сумку и порылся в ней, -Где же оно... Ах, вот ты где!
   С этим криком ликования я достал из сумки запечатанное письмо.
   Задание "Старые связи" выполнено!
   Награда: 5000 опыта.
   Неплохо за доставку письмеца... В свое время мне его передал барон свободного города Алкван с просьбой доставить его адресату. Ллюрр, конечно же, и есть этот адресат. Шаман осторожно принял из моих рук письмо и внимательно его осмотрел. Только убедившись, что снаружи никакой информации не написано, Ллюрр все же решился вскрыть послание. Что внутри? Я без понятия, потому что не читал. Не имею привычки, знаете ли, лезть в чужую переписку. Они, может, там девушек обсуждают, а я тут лезу со своим мнением... Тем более, что сам то я довольно далек от дел амурных. Как-то просто не складывается...
   -Хм... Интересно. -Сделал вывод шаман, -Так тот шельмец жив еще... Что ж, славно. Отрадно знать, что среди людских правителей есть лояльные к нам люди.
   -Ага. Как минимум два. -Кивнул я.
   В свое время довелось пообщаться еще с одной герцогиней... Правда, у нее уши слегка длиннее, чем у человека, да и в графе "раса" значится "эльф", но кто их разберет, в конце концов? Все-таки они ведь так похожи... Особенно если учесть, что эти эльфы, так сказать, "городские", а потому более человечные.
   -Твоих ведь рук дело, дитя Ллоса? -Предположил престарелый орк.
   Я пожал плечами. Частично мое. Частично влияние Ллоса, сейчас набирающего влияние в сразу двух городах. И еще, наверное, чуть-чуть влияния моего клана. Хотя, в нем-то орков нет... Тогда, скорее всего, без его влияния.
   -Моих или нет - неважно. -Ответил я, подперев рукой подбородок, -Лучше расскажи мне еще про вашу историю. А еще лучше будет, если найдешь мне парочку книг...
   -Книг? -Приподнял седые брови шаман, -Нечасто орк хочет почитать... Ой как нечасто.
   -А ты меня с другими не сравнивай. -Заметил я, -Это раздражает.
   -Вот как... -Пробормотал Ллюрр, копаясь в своих вещах в углу избы, -И почему же?
   -Бесит, когда на меня вешают ярлыки, сравнивая с какими-то "остальными". -Пожал плечами я, -При этом совершенно не задаваясь вопросом, кто эти самые "остальные". Те, прежние орки, которые мечтали завоевать мир? Или те орки, которые сейчас в большинстве своем порабощены Паразитами? Или такие орки, как вы, оставившие боевое прошлое позади и занимающиеся земледелием? В мире нет ничего неизменного - это факт, старик. И поэтому всем приходится приспосабливаться и меняться. Живой организм, в конце концов, умирает ровно в тот момент, когда устает подстраиваться, либо не имеет возможностей для этого.
   -Это интересная мысль, дитя Ллоса. Ее следует записать, -Покивал шаман, протягивая мне несколько книжек, -А вот и книги, что ты просил.
   Я быстро пробежался по названиям книг глазами. Довольно неплохо. Летописи за обширный период времени. Конечно, летописцы не обладают всей полнотой информации, да и судят предвзято, но даже такая информация лучше, чем полное неведение. Убрав книги в сумку, я уселся поудобнее.
   -Скажи-ка мне лучше, старик, -Проговорил я, -Может, ты знаешь, что Ллос имел в виду?
   И я пересказал ему цель квеста на деревню орков. По сути, оно заключалось в помощи в возрождении народа орков. Однако, здесь не заметно ни следов упадка, ни следов вымирания, ни чего-либо подобного. Орки вполне хорошо живут, даже несколькими деревнями. Если на других материках тоже сохранились подобные поселения, то моя миссия теряет какой-либо смысл. Тем более, если учесть то, что даже дети от связи орков с людьми - тоже орки. Причем не менее чистокровные, чем их родители. Кровь Ллоса достаточно сильна, чтобы полностью подавить человеческую. Так что постепенное увеличение числа орков, скорее всего, только вопрос времени. Что, собственно, и подтвердил мне шаман:
   -Даже не знаю... -Протянул шаман, -Мы не нуждаемся в помощи, пускай даже и твоей, дитя Ллоса. Мы ждали твоего прибытия и готовы оказать тебе радушный прием, но цель твоего визита... Как бы сказать... бессмысленна.
   -Вот и я так думаю. -Вздохнул я, -Я ведь правильно понимаю, что вы не собираетесь ни с кем воевать ближайшее столетие?
   Шаман с легкой улыбкой кивнул. Ожидаемо. Сразу видно, что орки сейчас не готовы не то что к войне, но даже и к боевым действиям.
   -Другое дело, старик, что вы в опасности на данный момент. -Заметил я, потягиваясь.
   -Вот как? И что же опасно для нас, дитя Ллоса?
   -Паразиты. -Ответил я, -Они недалеко от ваших территорий. И я бы посоветовал вам быть поосторожнее. И возвести стены, на всякий случай. Хотя бы из дерева.
   Шаман снова кивнул, но на этот раз без улыбки.
   -До меня доходили сведения от наших охотников о появившихся неподалеку Черных орках... -Печально вздохнул он, -Однако я надеялся, что они не станут на нас нападать.
   -Пока не станут, -Подтвердил я, -Судя по тому, что я видел, они набирают силы. И рано или поздно они доберутся до вас.
   -Тогда мы все погибнем... -Снова вздохнул шаман, -Бойцов среди нас, считай, и не осталось.
   -А они вам и не нужны. -Пожал плечами я, -Наймом солдат займусь я... Ну или мои люди. Вы сможете разместить на постой пару тысяч человек?
   -Людей? Да какие же люди согласятся нам помогать? -Усмехнулся орк.
   -Старик, не морочь мне голову! -Слегка рыкнул я, -Ответь на вопрос.
   -Сможем прокормить и три, и четыре тысячи. -Ответил орк, -Придется, конечно, засеять новые поля, но продовольствия хватит.
   -Неожиданно. -Хмыкнул я, -Богато живете. Так, а есть что-нибудь, чем можно заинтересовать людей?
   -Да чем же можно их заинтересовать?
   -Землей, деньгами и славой. -Пожал плечами я, -В случае с бессмертными еще опыт, задания и редкие вещи.
   На этот раз орк задумался. Будучи умным созданием, он привык тщательно продумывать свои действия. И сейчас он начинал понимать, к чему я клоню. Хотя я сам не совсем понимаю, к чему именно... Чего я хочу добиться? В принципе, все того же: помочь возродить народ орков. Что для этого нужно? Разжечь новую победоносную войну? Ха! Не смешите мои клыки... Нужно просто сделать так, чтобы мир захотел чтобы орки возродились в своем былом великолепии. Как этого добиться? Показать, насколько выгодно существование такого народа. Как это сделать? Пригласить людей на так называемое "пробное" посещение. Для начала можно и в приказном порядке. Благо, что у меня есть определенная власть для этого. Не зря же я глава клана, как-никак... Надо будет обдумать, как это все повыгоднее провернуть. Плюс я еще кое-что хотел узнать. Давным-давно, будучи еще в библиотеке славного города Лителя, я наткнулся на описание одного интересного класса: шамана. А точнее меня заинтересовал даже не сам класс, а скорее одна его способность: "Великое стирание"
   Проще говоря, эта способность действует так: стирает все уровни у персонажа, вплоть до одиннадцатого, а также обнуляет выбранный им класс. Да, падение по уровням критичное. НО! В мире Пяти Богов нет способа сбросить выбранный класс или заново перераспределить характеристики. За исключением случаев, связанных, конечно же, с высшими сущностями. А это очень и очень редко. Объясню ситуацию. Большинство "игроков", попавших в этот мир, игрового опыта, как такового не имели. И поэтому развитием персонажа занимались как попало. Именно по этой причине многие игроки... как бы это сказать помягче... Абсолютно бесполезные куски рачьего мяса. Понятное дело, докачавшись до высоких уровней большинство людей осознавали свои ошибки и хотели что-то изменить, но... игровая система такой возможности не предоставила. Особенно, думаю, ощущали свою неполноценность те люди, которые выбрали не тот класс. Например, человек выбрал быть магом, а потом понял, что рубить врагов вблизи веселее. Но что-либо изменить уже не получится.
   И тут появляются орочьи шаманы. Конечно, немногие решатся на подобное "стирание". Слишком большие потери. Но найдутся и те, кто рискнет. В общем, наличие такой способности у орочьих шаманов может обеспечить стабильный поток туристов в эту местность. И это неплохо.
   -Скажи-ка, старик, а сколько у вас в поселении шаманов?
   -Десятка два найдется. -Пожал плечами Ллюрр.
   -А сколько из них владеет "Великим стиранием"? -Уточнил я.
   -Да все, вроде как.
   Славно... Двадцать орков только в этом поселении...
   -В общем так, старик, людей-защитников я обеспечу. И еще, скорее всего, вскоре сюда сбежится множество народу. -Произнес я, -Можете драть с них золото, как с липок - не обеднеют. В общем, вы не дураки - справитесь. У меня к вам только две просьбы.
   -Какие же?
   -Во-первых: будьте готовы к нападению черных орков.
   -Хорошо, будем.
   -И во-вторых: будьте готовы сняться с места и уехать куда подальше, хорошо?
   -С этим сложнее. -Заметил Ллюрр, -На это нужно время.
   -Можете пока не торопиться. Но готовьтесь. -Сказал я, поднимаясь со скамьи, на которой сидел, -И кстати, Ллюрр, передай вашему вождю, что меня лучше слушаться.
   -Не придется. -Откликнулся старик, -У нас вождь и верховный шаман - одно лицо.
   Усмехнувшись, я слегка склонил голову перед престарелым орком и вышел из дома. Необходимо набросать несколько писем...
  
   На написание писем моим людям много времени не ушло. Я был не слишком многословен. За то время, что я потратил на передачу своих идей на бумагу, как раз успела прилететь моя сова. Здоровая такая, полярная. Аж гордость берет. За что непонятно, но берет - аж жуть! Свернув письма трубочкой, я быстро запихал их в особый футлярчик, закрепленный на спине у совы.
   -Слушай меня, пернатое чудище, -Обратился я к сове, -Найди Грум-Грыма. Ну, ты его знаешь. Все поняла?
   Сова громко "угукнула" и взлетела вверх. Конечно же, говорить с птицей было необязательно. Но мне просто захотелось. Бывает такое... Так, что дальше?.. Эм... Ллос всемогущий, я опять забыл придумать для себя занятие! Теперь придется через силу лениться и ничего не делать... То есть, выполнять мое любимое упражнение - леж лежа...
   -И почему же ты меня не позвал, когда добрался досюда? -Прозвучал до боли знакомый голос за спиной.
   Я внутренне поджался. Просто существо, которое сейчас говорило, на протяжении трех лет было моим мучителем. Ну или тренировочным манекеном. Именно по его вине на моем теле сотни и тысячи шрамов. И именно по его воле я теперь золотой орк... Нет, Ллос в итоге не самый плохой мужик... Просто мы с ним поначалу чуть-чуть недопоняли друг друга. Но потом-то мы поладили! Даже уговор есть: Я помогаю ему стать верховным божеством, а взамен становлюсь тоже богом. Только вот богом чего - пока не придумал. Да и как этого добиться - тоже пока неизвестно...
   -Уж извиняй... -Вздохнул я, поворачиваясь, -Запамятовал.
   -Какой-ты забывчивый. -Улыбнулся бог орков.
   Когда-то он внушал ужас и трепет. Тогда он был восьмиметровым красавчиком с шестью руками и обворожительной улыбкой заядлого людоеда... Сейчас же он слегка изменился. Под "слегка" я подразумеваю чуть меньше, чем полностью. Скажем так, после того, как ему стали поклоняться люди, его облик претерпел некоторые изменения. Боги такие существа, они то ли хотят, то ли обязаны отвечать ожиданиям почитателей... Вот и Ллос уменьшился до трех метров, куда-то спрятал четыре руки, да и стал чуть более красив лицом. Хотя его сути это не изменило. Он все тот же бог войны и, по совместительству, крови. Дело в том, что он сильнейший маг крови в мире. И именно он сделал меня Потрошителем. Не удивляйтесь, класс такой. Я обычно никого не потрошу. Хотя кого я обманываю...
   -Давай, показывай свои характеристики... -Сказал Ллос, слегка приближаясь.
   Я послушно высветил окно персонажа. Мы с ним с любопытством вгляделись в написанное. Именно "мы", потому что я, к стыду своему, в последнее время забывал заглядывать в собственную статистику...
   Персонаж: Лют
   Уровень 18
   Раса: Золотой Орк
   Здоровье: 4620, Кровь: 1542
   Фракция: Отверженные. Класс: Потрошитель
   Титул: Друг Смерти
   Характеристики:
   Сила: 235
   Ловкость: 162
   Выносливость: 462
   Дух: 110
   Удача: 276
   Особые черты: "Уникальный Бессмертный смертный", "Скользкий тип 1", "Толстяк 2", "Силач 1", "Любимчик судьбы 1", "Божественное присутствие", "Дровосек-1"
   -И... Это все? -Удивленно поднял брови Ллос, -Жалких восемнадцать уровней?
   -Жалких? -Возмутился я, -Да я в них всю душу вложил!
   -Ты здесь уже несколько месяцев, но смог поднять всего два десятка начальных уровней?! -Продолжал сокрушаться Ллос, -Ну ты и черепаха!
   -Вот только не надо гнать на бедных рептилий! -Ответил я, -Черепахи, между прочим, довольно шустро носятся.
   -По сравнению с кем? С улитками?
   -Так, стоп! -Остановился я, -Куда-то нас не туда занесло... У меня еще тридцать пять свободных очков характеристик.
   -А, так это меняет дело... -Немного расслабился бог войны.
   -Что, правда?
   -Нет, конечно же!! -Рявкнул бог войны неожиданно, -Надо тебя подтянуть...
   -Что, опять меня убивать будешь? -Поежился я, -Учти, я так просто теперь не дамся!
   -Я - нет. Повторение, конечно, мать учения, но в нашем случае есть кое-что получше...
   -И что же?
   -А ты оглянись.
   Я последовал совету бога и огляделся. Надо признать, я немного обомлел. А как еще объяснить ситуацию, в которой я оказался? Только что был посреди деревни орков, а сейчас уже в какой-то заснеженной тундре! У орков тоже было прохладно - север, как-никак -но тут вообще холодрыга. Я зябко поежился.
   -И где мы?
   -Это специальное место для тренировок. Я надежно оградил его от остального мира. -С гордостью проговорил Ллос, -Так что тебе никто не помешает.
   -Место для тренировок?
   -Да, я назвал его Мясорубка... -С злобным выражением лица произнес бог войны.
   Правда, под моим кислым взглядом он очень быстро стушевался.
   -Над названием надо поработать, спорить не буду... -Он пару раз кашлянул, приводя мысли в порядок, -Как думаешь, почему после того, как ты покинул мои чертоги, твои характеристики перестали расти?
   -Потому, что я ленив до безобразия? -Пожал плечами я.
   -Нет, не поэтому, -Мотнул головой бог, -Просто дело в том, что для самопроизвольного поднятия характеристик нужно много энергии. И, чем больше уровень характеристики, тем больше энергии требуется.
   Я хмыкнул. Довольно интересная интерпретация. Теперь ясно, почему у меня в свое время не прокачалась выносливость, когда я волок по лесу неподъемный вес долгое время...
   -...Как правило, такой энергии с избытком в существах высшего порядка. Таких, как я или другие боги, например. Либо в местах их обитания. -Продолжал рассказывать Ллос.
   -А здесь кто обитает?
   -Да кто тут только не обитает... -Пожал плечами бог войны, -Но об этом позже. Это место я напитал божественной энергией под завязку, так что тут ты будешь быстро развиваться.
   -А силенок у тебя хватит? -Уточнил я скептически, -Ты же не самый популярный бог, в конце концов.
   -Хватит, конечно же. Тиамат и Эрвиэль согласились помочь, так что мы распределили нагрузку между нами тремя. -Ответило божество.
   И эти две тоже в деле? Они-то чего вдруг впряглись? Хотя, какая мне разница...
   -И что мне тут делать? -Спросил я, еще раз оглядываясь.
   -Выживать.
   -Что? -Переспросил я на автомате.
   -Выживать. -Невозмутимо повторил Ллос, -Мы втроем напихали сюда самых злобных и сильных тварей, которых только смогли отыскать. Нужно ли говорить, что они под воздействием божественной энергии тоже начинают эволюционировать? Твоя задача - остаться последним из них.
   -Чувствую, будет интересно... -Протянул я, новым взглядом обследуя местность, -Ограничения есть какие?
   -В смысле?
   -Ну, умирать там нельзя, или все делать без оружия...
   -Делай все так, как тебе удобно. -Пожал плечами бог войны, -Только учти, что пока не выполнишь поставленное условие - мы тебя отсюда не выпустим.
   Внимание!
   Получено задание "Царь горы"!
   Новая божественная система тренировок! Вы должны сразиться с монстрами, населяющими местность, огороженную божественным щитом, чтобы стать сильнее. Вы не будете выпущены из данной местности, пока задание не будет выполнено.
   Класс задания: Уникальный
   Награда: Приобретается в процессе выполнения
   Условия выполнения: 8231 монстров осталось.
   Я хмыкнул. Немало тут монстров. Прямо на глазах убавилась одна единичка. Что ж, они и друг друга мочат, так что будет слегка попроще. Хотя, убивая друг друга, они становятся сильнее... Нет уж, надо постараться убить их всех до того, как дело станет напряжным.
   -А теперь... Я удаляюсь. -Ллос растворился в воздухе, оставив меня наедине с воющим северным ветром.
   Надо было раздобыть теплой одежды, пока была возможность...
  
   Спустя какое-то время. Где-то на "божественном полигоне".
   Я глубоко дышал, стараясь восстановить дыхание. Холодный воздух глубоко проникал в легкие, хорошо освежая организм. Хорошо, что класс Потрошителя включает в себя автоматический иммунитет к болезням... А то бы пару десятков раз от какого-нибудь заболевания я помер бы точно. Так что приходилось умирать от более прозаичных вещей. От клыков или когтей. От щупалец, игл, кислоты, или просто от травм. Умирал я часто. Даже очень. Мой рекорд по выживанию в этом суровом месте: тридцать восемь часов с хвостиком. Надо признать, когда Ллос отправил меня в эту локацию, такой "жести" я не ожидал. Первая же встреченная мной тварюшка, отдаленно напоминающая кошку, "разобрала" меня за тридцать три секунды. Остальные монстры справлялись ненамного медленнее. Наверное, играл роль их уровень, как правило находящийся где-то за пределами того, что я мог увидеть. Просто уровни, превышающие мой собственный на пятьдесят, мне видны не были. Я тут вообще ни одного уровня не видел еще!! Когда я три года дрался с Ллосом было другое ощущение. Там я выработал стратегию поведения и придерживался ее, постепенно совершенствуя. Здесь же... Здесь приходилось приспосабливаться к все новым и новым видам монстров.
   Точнее, пытаться приспособиться. Я просто не успевал. Встречал монстра, быстро дрался с ним, умирал, и тут же (по крайней мере по ощущениям) возрождался. И снова входил в цикл. Поиск, драка, смерть... Поиск, драка, смерть... Тело покрывалось все новыми шрамами... Мне выковыряли второй глаз. Теперь оба ярко-зеленые. Выносливость потихонечку растет. Медленно, но растет. Еще немного поднималась Ловкость. Но медленнее, так как для ее роста надо было уклоняться от ударов... Что, при скорости встречаемых монстров, было проблематично. С Ллосом было проще. Там я просчитывал его движения и поэтому мог легко уклоняться. Сейчас же...
   Где-то за скалой хрустнул снег. Я осторожно выглянул в специально проделанную дырку. Похожий на кабана зверь размером с доброго быка и крепкой даже на вид чешуей подбирался к приманке. Пришлось соорудить подобное на скорую руку. Приманка из мяса, которая лежала в специальном месте и бревно с заостренным наконечником, подвешенное на веревках между деревьев. И сейчас я эти веревки держал, не давая бревну полететь навстречу своей жертве. Нет, ну а что? Если напрямую не получается - надо действовать иначе! Вепрь сделал последний необходимый шаг, и я с облегчением отпустил веревку, обмотанную вокруг руки множеством колец. И тут же выскочил из-за скалы, призывая топор.
   Ах, мой топор... Он создан из лучших ингредиентов, одними из лучших мастеров и доведенный мной до совершенства. Пускай урон его не так высок, как я ожидал, но все решает два его свойства. Первое - призыв. Я мог призвать его во время боя в любой момент. Единственная проблема состояла в том, что однажды призванный, топор не мог быть отправлен обратно в то пространство, где содержался, пока бой не окончен. То есть, призвал - и пользуйся. Кто-то скажет - да какая же это проблема! А вот вам второе свойство: топор изменяет свой вес в зависимости от выносливости хозяина, то есть меня. При моем нынешнем значении этой характеристики топор весил порядка девяносто трех килограмм... Неслабо, да? Но, как ни странно, держать его в руках я мог, как и атаковать им. Но недолго. К сожалению, его использование быстро выматывает. Вот его описание:
   Топор Призрачного Удара. (Легендарный Масштабирующийся)
   Урон: 3*(Сила)
   Прочность: Неразрушим
   Вес: N (N=Сила персонажа Лют/3)
   Топор, сотворенный лучшими мастерами своего дела на Аурусе. Благодаря магии Вечного древа и крепости Драконьей кости этот топор стал неразрушимым. Призрачная веревка добавляет свойство "Бесплотность".
   Бесплотность - Предмет большую часть времени находится в нематериальном состоянии. Может быть призван владельцем в любое время. Не занимает слот экипировки.
   Дух увеличивается на N (N - уровень персонажа/5)
   Ограничения:
   "Бесплотность" - предмет не может быть возвращен в нематериальное состояние во время боя.
   Персонаж: Лют
   Это, к сожалению, единственная вещь подобного уровня в моем арсенале. В начале игры я хотел стать крутым магом. Потом хотел стать сильным воином. А потом стал Потрошителем. Мы, Потрошители, мастера приспосабливаться. Каждый из нас ищет свой путь в бою или в жизни. И сейчас я отчаянно искал свой путь...
   Бревно со свистом разогналось и с громким стуком врезалось в бок вепря. Животное отбросило на несколько метров в сторону, а его уровень хитпоинтов уменьшился наполовину. Но ведь не убило! Вепрь тут же вскочил на ноги и уставился налитыми кровью глазенками на меня. На боку у него виднелась приличная вмятина, а из-под чешуи в том месте шла густая кровь. Извини, хрюшка, но я тебя убью. Свин-переросток взревел и бросился в мою сторону. Я подождал, пока он подберется поближе и, отпрыгнув в сторону, замахнулся топором. Топор с трудом пробил чешую в области шеи и на пару сантиметров вошел в плоть зверя. Кабан снова взревел и мотнул головой. И, поскольку я крепко держался за рукоять топора, помотало меня знатно. Подождав, пока движения вепря немного замедлятся, я выдернул топор и тут же со всей силы вогнал его обратно в рану. Еще четыре сантиметра прорубленной плоти... На этот раз мне-таки прилетело. Вепрь мотнул головой и задел меня широкой мордой. Я откатился в сторону, барахтаясь в снегу. Топор, за который я все так же цепко держался, чудом ничего мне не порезал.
   Только остановившись, я тут же вскочил на ноги - и вовремя. Раненное животное уже мчалось в мою сторону, опасно наклонив голову и выставив вперед опасные даже на вид бивни. Я снова отскочил в сторону, но на этот раз недостаточно быстро - монстр прошелся бивнем по моему боку, оставляя длинный порез. Я слегка усмехнулся, разрывая дистанцию. Кровь стекла по бивню в пасть плотоядного кабана, он облизнулся, и... Натужно взвыл, тряся головой. Ну да, мой друг, моя кровь ядовитая. Так что закуска я так себе. Конечно, такое количество тебя не убьет, но приятного мало... Я не был бы собой, если бы не воспользовался таким шансом: Подскочив к монстру, я снова вогнал топор в рану монстра. Пришлось, правда опять тут же отпрыгивать. Вепрь отчаянно не желал помирать... Разорвав дистанцию, я быстро скастовал "Кровавое копье" и запустил им в противника. Сгусток крови угодил в раненный бок монстра. Я прямо всем телом почувствовал, что попадание удачное. Не знаю, как это описать. Как небольшую эйфорию, что ли... Кабан снова развернулся ко мне и бросился в еще одну безрассудную атаку. Только на этот раз уже медленнее, чем раньше. Из раненого бока быстро струилась кровь, из раны на шее уже практически кровавый родник бил, но тварь еще не сдавалась.
   И я тоже не собирался сдаваться. Применив Кровавый Туман, я перекатился в сторону, уходя с траектории атаки. Вепрь, набрав разгон, промчался мимо. Поняв, что промахнулся, кабан развернулся и снова бросился в туман. Слава Ллосу, что я "вижу" в тумане, а он нет. Уворачиваясь от ударов свинтуса, я ждал момента. И он настал. В один из своих заходов кабан, начав разворачиваться, неожиданно завалился набок. Меня упрашивать не нужно было. В мгновение ока оказавшись рядом, я замахнулся своим оружием и опустил его на рану противника. И еще раз, и еще... Через пару десятков минут голова вепря полностью отделилась от тела. Я устало выпрямился. Даже с моей выносливостью, подскочившей во время боя на пару единиц, я зверски устал. Но я это сделал! Я победил! Я... умер.
   Прилетевшая откуда-то игла размером с небольшое копье пробила мне голову и отправила меня на очередное перерождение. Угасающее сознание отметило количество оставшихся монстров:
   7921 монстров осталось...
  
   Какое-то время спустя.
   Чертов дикобраз!! Я тебя поймаю. А когда поймаю - убью. Этот коварный иглометатель убил меня уже по меньшей мере пятнадцать раз! При этом четыре раза так, что я его присутствия и не заметил вовсе... Так что теперь он стал моей целью номер один. Хотя найти его крайне сложно... Особенно, когда тебя преследует какой-то ненормально горящий рыцарь... Этого чудика я встретил не так давно, пару дней назад и с тех пор с ним не расстаюсь. Ну, точнее, он не хочет расставаться. Я-то бегаю от него изо всех сил, но назойливый поклонник почему-то совершенно не хочет оставить меня в покое. Здоровый, под два метра ростом, с большой глефой и полностью укрытый доспехами. Наверное, он не был бы особо сложным противником, если бы не одно "но". У него нет материального тела! Все пространство внутри полого доспеха было заполнено сгустками пламени... В общем, разрубаю я этого жгучего перца пополам, а он спустя какое-т время снова собирается в единое целое. При этом даже доспех у него сам по себе чинится. Читер чертов. Нет, я уверен, что у него есть свое слабое место, но найти его мне пока не удалось...
   -Слушай, может, не будем горячиться? -Прокричал я вниз, глядя на то, с каким упорством пылающий рыцарь пытается взобраться по отвесной скале.
   -Ыэрыгх!!! -Прохрипело существо мне в ответ и предприняло еще одну попытку забраться ко мне.
   -А ты прям воспылал... -Протянул я.
   Дело в том, что как-то так получилось, что этот рыцарь загнал меня в тупик между двумя громадными скалами. Мне-то ладно -я быстро забрался на один из выступов на возвышении - а вот моему пламенному поклоннику осилить такой подъем оказалось не под силу. И чего он прицепился ко мне? Шел бы, лучше, занимался жаркой мяса...
   Кстати, с того кабана я поднял-таки четыре уровня. Тогда в связи с неожиданной смертью, я не успел этого заметить, но они все же поднялись. Теперь я гордый обладатель двадцать второго уровня! Как-то жалко звучит... Но все же лучше, чем было...
   -Что ты там пыхтишь, жестяныч? -Спросил я, поглядывая вниз.
   После моих слов рыцарь удвоил свои усилия по доставанию меня с уступа. Тщетно, конечно, но все же рвение прямо на лицо. Я бы на его месте сдался уже... Можно позавидовать его упорству. Если тут есть такая тварь, которую не разрубить, как вообще его убить? Вопрос... Ну и ладно. Поразмышляем пока над ситуацией в целом. Я доволен нынешним положением дел? В какой-то мере. Конечно, меня слишком часто убивают, но прокачка медленно, но верно идет. Немного гложет совесть за оставленную деревню орков, но... Что уж поделаешь. С богами я пока спорить не могу. Точнее, могу, и даже часто практикую, но вот подкрепить свои доводы крепкой оплеухой пока что-то не получается. Для меня любой из богов, по сути, сродни жестянычу: видеть - вижу, тычки получаю, а в ответ как следует дать - никак. Думаю, Ллос сюда немало таких монстров натаскал, чтобы я мозгами поработал. Самый мой нелюбимый вид деятельности... Хорошо, чем можно пронять такого пламенного чудика? Водой. Льдом. Снегом. Всего этого здесь в достатке, но раз этот рыцарь до сих пор не слился никакому другому монстру, то все не так уж и просто... Боюсь, он действительно не настолько "ватный", чтобы проиграть по такой тривиальной причине. Возможно, разгадка кроется в причине его горения... Ну, он горит, потому что может. Наверное. Я тоже могу, но не хочу... Так, стоп. Воспользуемся физикой. Огонь без кислорода не горит, верно? И, стало быть... Что, мне его покрывалом накрыть? Хм...
   Мой взгляд прошелся по рыцарю, шкрябающего по скале снизу. Вот ведь настырный. Надо его чем-то засыпать. Чем? Не знаю... Или изолировать. Как-то. Хотя почему как-то? Вот же, у меня перед глазами решение! Я вскочил и, поплевав на руки, вызвал топор. Уж извини, мой верный друг, но придется тебе рубить сегодня не плоть... Широко размахнувшись, я засадил топор в скалу. Не в камень, не подумайте. Тут и льда много. С ним, думаю, мой топор справится. Рубка шла хорошо. Благо, топор весомый, так что практически не отскакивал. Кстати, столкнулся с парадоксом. Сила потихоньку растет, но вместе с ней растет и вес топора... В общем, чем сильнее я становлюсь, тем труднее держать собственное оружие. Надо будет озаботиться созданием нового вооружения. Нет, от своего призрачного оружия я отказываться не собираюсь, но нужно что-нибудь... полегче. На всякий случай. А то однажды просто поднять эту бандуру не смогу. Либо, надо придумать, как облегчить это занятие... Но это позже. Сейчас меня ждет крайне увлекательная рубка льда неприспособленным для этого инструментом...
  
   И скала рухнула! Ну, по крайней мере, ее часть, которая намертво была изъедена льдом у основания. Как только лишилась своей "подставки" как миленькая обрушилась вниз. Чуть не привалив меня, между прочим. Но орки на то и орки, чтобы не проигрывать многотонным кускам камня! В общем, у меня получилось избежать очередной бесславной гибели. Зато рыцарь оказался в западне, заваленный теперь со всех сторон каменными преградами. Перебраться через образовавшееся препятствие у него не получалось в виду того, что его доспех не был приспособлен для карабкания. А выйти из него, он, судя по всему, не мог. Ведь у него, по сути, даже скелета внутри нет. Так что доспех, скорее всего, его единственная оболочка, за пределы которой выйти он не может. В общем, ползая сверху, я смотрел на пыхтящего и воющего от разочарования монстра. А ведь он мог догадаться, зачем я рублю лед... Но не догадался. И все же... Как же тебя завалить, жестяныч? Точнее не так. Чем тебя завалить? И опять не так! Чем тебя завалить, чтобы у тебя кислород кончился? Да, теперь правильно.
   -Слушай, металлист, -Произнес я, свешиваясь вниз, -Как тебя убить, не подскажешь?
   -Хэрынх!! -Закряхтел внизу огненный рыцарь.
   -Я таких слов не знаю, дружище... -Вздохнул я, почесав затылок, -Ты общий язык знаешь?
   -Ухранг! -Как-то непонятно всхрипнул рыцарь.
   -Ясненько. -Я слегка покачался из стороны в сторону, -А письменностью владеешь?
   На этот раз жестяныч промолчал. Что ж, остается только экспериментировать. Я притащил кусок камня, более или менее плоский с одной стороны, и быстро набросал на нем предложение. Что-то наподобие "дай мне знать, если понял, что тут написано". Ну, и сбросил ее вниз. Рыцарь посмотрел на эту табличку, и... полностью ее проигнорировал. Ну, попробуем еще. Помотавшись по округе, я нарыл еще с десяток подобных плоских обломков. Поскольку все свободное время я читал книги - приходилось порой изучать и другие языки. Потому что переводом оригиналов тут, судя по всему, мало кто занимался. Именно поэтому у меня в сумке было шесть словарей на древние, уже ушедшие языки. Когда я находил новое исчезнувшее наречие для изучения - каждый раз поражался фантазии разработчиков. Придумать столько различных диалектов только ради большей реалистичности... Причем все эти языки "рабочие", то есть используются на практике. Я находил по десятку книг на каждом из них. На данный момент, по крайней мере, мне довелось выучить девять языков. Ну, письменных их вариантов. Сомневаюсь, что смогу говорить на них... В общем, сейчас я экспериментировал.
   На первые пять кусков камня (включая тот, что был написан первым) рыцарь никак не отреагировал. Ну что ж, ожидаемо. Его броня и оружие не были похожи ни по фасону, ни по стилистике на принятые в ближайшее прошлое. Все в тех же книгах ничего похожего я не видел. Так что на пять языков, которые даже иногда использовались в наше время жестяныч никак не отреагировал. Значит, это существо более древнее. Ладно, у нас есть еще четыре попытки... В какой-то момент рыцарь надолго уставился в предпоследнюю табличку, но какой-либо реакции от него я все равно не дождался. Последняя попытка наладить контакт тоже не увенчалась успехом. Я вздохнул.
   -Что ж ты такой тугой, жестяныч? -Я раздраженно цыкнул языком, -Ты либо слишком тупой, либо слишком древний.
   -Скорее второе, молодой человек. -Прозвучал чей-то голос у меня за спиной.
   Надо признать, тело у меня отреагировало мгновенно. Призрачный топор будто сам по себе появился в руках и тут же с разворота обрушился на неизвестного. Не поймите меня неправильно - я отнюдь не агрессивный НПС, просто нахождение в зоне, подобной этой как бы само по себе подразумевает присутствие только тех тварей, что по умолчанию агрессивны. Почему я тогда пытался разговорить жестяныча, спросите вы? Да просто оркская прихоть. Я же не обязательно должен быть последовательным в своих суждениях, верно? Но, как бы странно это не было, говоривший не только не погиб, но даже и не пострадал. Прямо передо мной стоял, спокойно блокируя мой топор посохом, зажатым в одной руке, мертвец. Ну, мертвецов-то я видел уже не раз - благо, сам научился их делать -но живых как-то не довелось. Определенный шок, стоит признать, я испытал. Ссохшееся, как у мумии, лицо исказилось в какой-то непонятной гримасе. Только через пару секунд я понял, что это такое подобие улыбки.
   -Прошу Вас, молодой человек, давайте не будем обострять сложившуюся ситуацию... -Проговорил мумий, осторожно отстраняя от своего лица лезвие моего топора, -Видимо, мы друг друга недопоняли...
   -Не называй меня человеком... -Ответил я, растворяя топор в дымке, -И кто ты, собственно, такой?
   Меня и вправду заинтересовал этот вопрос. Мумий довольно интересно и импозантно выглядел. Синяя с золотой каймой мантия скрывала почти все тело, кроме кистей рук и головы. На ногах, насколько я видел, нацеплены какие-то тапочки на манер восточных, с загнутыми носами. На пальцах рук множество каких-то перстней, даже при виде которых ясно, что они дают много бонусов владельцу. На голове же, абсолютно лысой и донельзя сморщенной, красовалась корона из какого-то сверкающего металла. Никаких дорогих каменьев в короне не было, как ни странно. На фоне всего этого богатства довольно скромный посох из черной древесины с ярким синим камнем в качестве навершия казался каким-то инородным. Однако, обманываться я не стал. Посох выдержал удар моего топора, так что он по крайней мере крепкий.
   -Меня зовут Тумонис, молодо... Кхм... -Новоявленный Тумонис как-то смущенно закашлялся, -Я хранитель истории и величайший колдун в мире, мой друг!
   Я скептически осмотрел это недоразумение с ног до головы. С одной стороны, причин не доверять этому... существу... в общем, причин не доверять ему нет. Но с другой. Его повадка говорить и жестикулировать... Сбивает с толку, мягко говоря. Ну, и я, конечно же, не поленился заглянуть ему в характеристики:
   Хранитель Тумонис.
   Уровень: неизвестно.
   Здоровье: 1 000 000, Мана: неизвестно
   Нейтрален. Обожает собирать разную информацию.
   Согласно слухам, Тумонис когда-то был историком в древней империи, название которой затеряно в веках. Ныне же он Архилич, хранитель знаний и истории.
   Прикольно. Никогда раньше не видел личей. Тем более с приставкой "архи". Интересно, на что она вообще влияет, эта приставка.
   -Так ты лич... -Протянул я, обходя это существо по кругу.
   При детальном рассмотрении Тумонис вызывал еще больший ужас. Ну, просто каждая его часть в отдельности как-то еще уродливее кажется. Взять, например, его отсутствующий нос... Как у скелета какого-то. Или светящиеся синим огнем глаза... Или проглядывающие кое-где через рваные губы зубы, которые, несмотря на возраст, были белыми и красивыми... Я аж залюбовался. Какой милашка, хочу себе такого домой. Поставлю в прихожей, буду на него верхнюю одежду вешать. А он такой: "Удачной дороги, дружище!". А я такой: "И тебе не хворать, кореш!"
   М-да... Судя по всему, я потихонечку схожу с ума... Ну и ладно. Мне-то что? Пострадаю немного шизофренией... Я же об этом знать не буду, верно? Или буду?
   -Именно, друг мой! Удивлен, что ты осведомлен в подобных вещах! -Воскликнул лич, -И тем более удивлен, что орк, наподобие тебя, владеет столькими языками! Обычно вы не стремитесь получать новые знания. По крайней мере до тех пор, пока они не покажутся вам полезными!
   Какой буйный... При этом он еще сопровождает свою речь такой активной жестикуляцией, что все мимы и клоуны с их ужимками нервно курят в сторонке. Видимо, таким образом он пытается компенсировать недостаток эмоций на полумертвом лице. Не будем придираться, в конце концов...
   -Разве можно заранее узнать, какие знания окажутся полезными? -Спросил я, еле удерживаясь, чтобы не пощупать дряхлую на вид кожу.
   -Именно, мой златокожий друг! -Провозгласил Тумонис, вскинув костлявый палец вверх, -Именно! Вот, например, на лицо типичный недостаток знаний при общении.
   Архилич указал все тем же пальцем в рыцаря.
   -Вот если бы ты, друг мой, знал бы наречие древней страны Тхольдов - ваше обоюдное общение наладилось бы в мгновение ока! -Продолжал лич, -Ведь я уверен, сей субъект весьма приятный в общении человек! Вот, гляди!
   И он тут же издал серию каких-то трудных даже для восприятия горловых звуков. Рыцарь замер на мгновение, а потом выдал ту несуразицу, что в последнее время кряхтел в мою сторону. Как ни странно, лич все понял и повернулся ко мне:
   -Вот видишь?! Он говорит, что вытащит наши кишки и обмотает их вокруг самого толстого дерева в окружающих лесах! -Радостно перевел лич, -Хотя, это же смертельно... Тогда беру свои слова назад - нам попался весьма мерзкий тип...
   Я молча стоял и наблюдал за этим говоруном. В моей золотой голове (золотой в прямом смысле) вообще не укладывалась концепция говорливого мертвяка. Это что же надо было такого сделать, чтобы сохраниться в веках таким образом? Может, со временем узнаю... Ведь этот лич, судя по всему, совершенно не собирается умолкать.
   -Тогда, друг мой, нам надо бы его успокоить, -Лич снова показал пальцем в этого пылающего монстра, копошащегося внизу, -А то причинит вред местной флоре и фауне! И будет после этого спокойно разгуливать на свободе, распевая песенки про кровавые мясорубки...
   -Есть какие-то идеи насчет этого? -Лаконично уточнил я.
   -О да, конечно же! -В привычной уже манере воскликнул ходячий мертвец, -Нужно сто грамм соли, килограмм тыквы, свежее мясо козы, тридцать три крысиных лапки и утиная голова! Хотя нет, это же рецепт бабушкиного супа... Так, тогда необходимо восемь перепелиных яиц, четыре жабьих бородавки, кровь тролля и лист алого пыльноцвета! Или нет, это же мазь от боли в суставах... Хм...
   Я не прерывал. Чисто из любопытства. Всегда интересно послушать какой-нибудь безбашенный рецептик. Особенно захотелось попробовать приготовить "бабушкин суп". По крайней мере, ингредиенты не казались такими уж экзотичными. Смущало, правда, практически полное отсутствие овощей... В любом случае, лич о чем-то задумался и прервал на секунду свой поток словоблудия. А жаль. Я бы послушал.
   -А нельзя его просто водой залить? -Уточнил я, поглядывая вниз.
   Рыцарь ходил из стороны в сторону, иногда топтался на месте или крутился вокруг своей оси. Но попыток взобраться наверх больше не предпринимал.
   -Водой? Ну что ты!? -Поразился Тумонис, -Кто же тушит огонь водой? Это же основополагающие вещи... Хотя, стоп! Все же так делают! Вода же прекрасно тушит огонь, все верно! Друг мой, ты гений! Наверное, ты видный ученый в тех краях, где ты живешь!
   -Не совсем. -Я пожал плечами, -Я, скорее, искатель приключений.
   -Точно-точно, я так и подумал... Но где же взять воду? -Лич задумчиво поскоблил подбородок костлявыми пальцами, -Вокруг только лед и камни... И снег. И речка... И деревья! Хотя нет, деревья не подойдут...
   -А речка не подойдет? -"Подтолкнул" я лича в нужном направлении.
   -Речка? Но она же состоит из воды, так? А нам нужно что-то, что потушит огонь! -Проговорил лич, и тут же хлопнул себя по лбу, -Точно! Вода тушит огонь! Значит можно использовать речку! Но как заставить эту жестянку дойти до реки?.. Вот в чем вопрос...
   -Ты же утверждал, что ты колдун. У тебя нет в запасе водных заклинаний? -Припомнил я начало нашего разговора.
   Взгляд двух огоньков синего пламени в его глазницах уставился на меня. Причем взгляд этот был таким долгим и изучающим, что я даже почувствовал себя неловко. Наконец, спустя какое-то время, архилич резко хлопнул себя по лбу костлявой ладонью. Это отчасти напоминало знаменитый "фейспалм"... Кто знает, может, Тумонис его и изобрел? Уж он явно дряхлее интернета. Хотя, о чем я? Он же часть программного кода игры...
   -Я же маг... -Протянул досадливо Тумонис, -И почему я сам не догадался до этого?!
   -Может, потому, что ты старый, выживший из ума лич? -Задал я риторический вопрос.
   -Вполне возможно, друг мой, вполне возможно! -Ничуть не обидевшись, проговорил Тумонис, -Так, теперь нужно вспомнить какое-нибудь заклинание... Огненный смерч! Нет, не то... Огненный шар! Тоже не вяжется... Инферно!! Да что ж такое? Может, Стена Огня!?
   Он вопросительно посмотрел на меня. Я же, старательно пряча улыбку в усах, помотал головой. Этот лич, как ни странно, казался мне довольно забавным. Не знаю уж, специально он себя так ведет, или действительно слегка свихнулся на старости лет, но меня весьма веселит его... Даже не знаю, как это назвать... непосредственность, что ли...
   -Знаю! Огненная стрела! -Воскликнул Тумонис и тут же "увял", -Нет, не подойдет... А что мы ищем, кстати?
   -Водное заклинание. -Напомнил я.
   -Что-то наподобие Ледяного Водопада?
   -Да, что-то вроде. -Кивнул я.
   -Тогда что же придумать... -Снова задумался архилич, -Может, Огненный Дождь...
   -Знаешь, остановимся лучше, на Водопаде. -Вздохнул я.
   -А как мы на нем остановимся? -Не понял Тумонис, -Он же течет? Вниз тем более... А! Я понял! Да-да, сейчас наколдую...
   По крайней мере, про заклинание Ледяного Водопада я читал. Оно вызывает воду, температурой близкую к нулю. Точнее, поток воды, мощный и стремительный. Количество воды зависит от количества маны и умения заклинателя. А водопадом оно называлось потому, что обычно поток воды начинает течь с какой-то высоты, которая зависит от неизвестных причин. Тумонис, быстро пробубнив что-то, пошевелил посохом и, указав набалдашником из драгоценного камня на рыцаря, громко провозгласил:
   -Ледяной водопад!!
   И через секунду... ничего не произошло. И через две тоже. Мы с личем недоуменно переглянулись. Внезапно потемнело.
   -А где... штука? -Спросил Тумонис, крутя головой из стороны в сторону.
   -Водопад. -Напомнил я машинально, уловив какой-то шум сверху.
   Вскинув голову наверх, я увидел нечто, что запомнил на всю жизнь. Никогда я еще не думал, что вода может внушать такой страх... Сверху, над нами, куда ни глянь, от горизонта до горизонта была толстая гладь воды, заслоняющая даже солнце... И вся эта многосоттонная толща воды стремительно падала в нашу сторону! Я пару раз удивленно моргнул, а потом начал действовать. Схватив за шиворот Тумониса, я сиганул вниз, к рыцарю. Тот радостно взвыл такому подарку, но я не дал ему сильно обрадоваться.
   -Наверх взгляни, идиот! -Крикнул я, показывая рукой наверх.
   И, не теряя ни секунды, нырнул в расщелину между камнями. Запихав лича, словно куклу, поглубже в расщелину, я быстро нырнул в окно персонажа и вкинул два свободных очка навыка в две пассивные способности:
   Кислородная насыщенность (пассивный) ур. 1/1
   Кровь Потрошителя насыщенна кислородом! Теперь Вам нужно гораздо больше времени, чтобы задохнуться. Текущее максимальное время задержки дыхания: 2ч.
   И второй:
   Контроль температуры (пассивный) ур. 1/1
   Теперь Вам не страшны перепады температур! Вы контролируете температуру тела, выдерживая экстремальные для других температуры с легкостью!
   Еле успев вложить очки навыков, я сгруппировался в ожидании удара, как... Меня слегка приплюснуло тяжелым металлическим боком рыцаря. А в следующее мгновение нас накрыло гигантским массивом воды...
  
   Наяда.
   -Как это - вы не знаете? -Удивилась девушка, глядя в глаза рослому, но весьма престарелому орку.
   -Говорю же: он пропал. Никто не знает куда. -Терпеливо повторил шаман.
   -Наяда, не мучай человека! То есть, орка... -Встрял Грум-Грым, маленький гремлин и, по совместительству, главный управляющий клана Кровавый Клык, -Уважаемый, давайте лучше обсудим возможности торговли между дружественными народами!
   Наяда устало вздохнула и отошла в сторонку. Получив весточку от Люта и узнав, что в данный момент он обретается в этой деревне, Наяда была готова моментально сорваться в поход в неизведанные Дикие земли в одиночку. К счастью или сожалению, Грум-Грым ее отговорил, сославшись на то, что главе разведки клана не пристало вести себя столь опрометчиво. В борьбе между личными желаниями и долгом победил все же долг. Хотя, конечно, должностные обязанности ей пришлось выдумывать для себя самой, исходя из необходимости. Единственный ее командир - орк Лют, смылся до того, как удалось вручить ему хоть какие-то бразды правления. Однако, благодаря находчивости и профессионализму бывшего банкира Грум-Грыма дела у организации пока что шли в гору. Наяда, конечно же, тоже прикладывала свою руку к общему делу, не давая шпионам других гильдий, кланов и организаций разузнать о планах Кровавого Клыка раньше, чем это было необходимо.
   Сейчас же, оказавшись в деревне орков, Наяда находилась в смятении. Вокруг было множество орков но, как назло, нужного не было. Наяда в какой-то степени желала встретиться со своим покровителем, а в какой-то степени опасалась этой встречи. Потому что полностью - и душой, и телом - принадлежала ему. В прямом смысле. Тонкий ошейник у нее на шее, скрытый высоким воротником от лишних взглядов, красноречиво указывал на это. В свое время она была освобождена от этого рабского символа и была вольна идти туда, куда пожелает, но... Отказавшись от свободы, она пожелала служить Люту. Зачем? Кто знает? Загадочна женская натура...
   -А ты, стало быть, знакома с Лютом? -Подошла к озадаченной Наяде орчанка.
   Наяда удивленно глянула на нее сквозь прорези в маске, которую носила не снимая. Ей приходилось скрывать свой облик благодаря тому же Люту, с легкой руки которого богиня красоты Эрвиэль поменяла расу наяды на Золотого Эльфа. И, поскольку игроки не могли быть иных рас, чем человек, Наяда старательно прятала свою расу от всех окружающих людей.
   -Да, знакома. -Осторожно ответила Наяда.
   Зная непредсказуемый нрав командира, трудно было предугадать, какое впечатление оставил о себе неугомонный Золотой орк... Но, в данном конкретном случае девушке повезло: орчанка улыбнулась и проговорила:
   -Я тоже с ним знакома. Забавный он.
   -Правда?
   -Есть в нем истинная орочья кровь... -Пожала плечами орчанка, -Меня Нира зовут. Он говорил, что призовет людей на защиту нашей деревни. Вы ведь здесь за этим?
   -Да... -Вдохнула Наяда, -Приказы не обсуждаются.
   -Уж извини, что вам приходится напрягаться из-за нас. -Слегка улыбнулась Нира, -Столько народу пригнали...
   И вправду: с прибытием Кровавого Клыка в деревню местность как-то оживилась. Строгих и высоких орков разбавили более расслабленные и меньшие ростом люди. И, хоть два народа привыкли к разным условиям жизни, люди и орки быстро находили взаимопонимание. Наверное, благодаря гибкости человеческого мышления и индивидуальной мудрости каждого орка. Возможно, в прошлом орки и не прощали обид, однако в свете глобального поражения человеческим расам им пришлось учиться. И научились они закрывать глаза на некоторые человеческие слабости, чтобы избежать больших проблем в будущем.
   -Ничего страшного. -Наяда пожала плечами и, как бы невзначай, поделилась толикой информации; -Наш управляющий утверждает, что это начинание, возможно, будет довольно выгодным.
   -Было бы тут еще хоть что-нибудь выгодное, в этих краях... -Протянула Нира, -Хотя кто его знает, этот большой мир. Ты ведь ищешь Люта, так?
   -Да, ищу. -Кивнула Наяда и непроизвольно вздохнула, -Вечно он куда-то один смывается...
   -У него деятельная натура, хоть он в этом никогда не сознается. -Усмехнулась Нира, -В общем, я знаю, куда он запропастился.
   -Правда?
   -Да. Только туда ни мне, ни тебе ходу нет.
   -И куда же он отправился? -Осторожно спросила Наяда.
   -Главный вопрос не куда, а с кем! -Значительно подняла указательный палец вверх Нира.
   -И "с кем"?
   -С Ллосом. Испарились вдруг посреди улицы. -Нира изобразила руками, как что-то развеивается по воздуху, -Когда вернется не сказал.
   Наяда обреченно вздохнула. Раз уж Лют "завис" с Ллосом, богом войны - все не закончится быстро...
  
   Лют.
   Знаете, я пожалел. Зачем, зачем я спасался от этого потопа, если в случае чего мог спокойно умереть и возродиться? Ох уж эти инстинкты... Ну и ладно, пассивки - они в Аурусе пассивки, так что может и пригодятся. Пускай будут...
   Надо признать, рыцарь выжил. Как и Тумонис, впрочем. Думаю, личу вообще трудно задохнуться или замерзнуть. Как-никак, он уже мертв и ждать от него острой реакции на произошедшее было бы странно. Ну подумаешь, полили ледяной водичкой... А вот рыцарю пришлось несладко. Яркое раньше пламя сейчас угасло настолько, что было еле видно. Однако он не терял боевого настроя, пытаясь подняться на ноги и обрушить на нас свою ярость. Глядя на эту "черепаху", ворочающуюся на спине, мне даже немного его жалко стало. Правда, стоило только наклониться, чтобы помочь, это чудище безмозглое взвыло так, что я чуть не оглох.
   -Он сказал, что оторвет нам руки и засунет их в... кхм... -Тумонис притворно кашлянул в сухой кулак, -В общем, будет больно.
   -Слушай, жестяныч, -Вздохнул я, снова наклоняясь к рыцарю, -Будешь еще брыкаться - и Тумонис опять что-нибудь наколдует. Мы же оба этого не хотим, верно?
   Импровизированная черепаха на мгновение замерла, что-то обдумывая, но через секунду вынужденно кивнула. Как ни странно, но даже у такого чуда, как огненный рыцарь, есть чувство самосохранения... И тем более странно, что говорить он со мной нормально не может, но все прекрасно понимает... Протянув руки, я подхватил рыцаря под мышки и с легкостью поднял на ноги. Он ненамного тяжелее моего топора... Получил, правда, парочку ожогов, но это ерунда. Зато была одна радостная новость: число монстров уменьшилось. Видимо, заклинание Тумониса отправило немало монстров на тот свет...
   6832 монстров осталось...
   Можно, конечно, попросить этого ненормального лича еще разок что-нибудь сколдовать... Например, огненное. Но, боюсь, я еще не готов заживо жариться в духовке... Ллос всех задери, ну почему я все время встречаюсь с чудиками... Хотя, подобное притягивает подобное...
   -В общем так, господа. -Сказал я, привлекая внимание, -Предлагаю пока что держаться вместе.
   -Идея хороша, друг мой! -Воскликнул Тумонис, ударив посохом о камень.
   -Хыр... -Кивнул рыцарь, с опаской сверкая огненными глазами в сторону лича.
   -Вот и хорошо... -Сказал я, отсылая этим двоим приглашения в группу.
   Группы. Довольно занятная штука. Мы как-то с Наядой попробовали создать группу. В принципе, ничего особо интересного не произошло. Просто стало видно уровень жизней и маны союзника где-то на уровне восприятия, с самого края поля зрения. "Дружественный огонь", правда, так и остается опасностью, но я на это и не надеялся. На форумах так же пишут, что есть множество различных пассивок у разных классов, которые что-то добавляют к групповому режиму. Например, возможность примерно знать местоположение ближайших товарищей или еще какие-нибудь фишки... Я не особо внимательно изучал этот вопрос, каюсь. Слишком привык драться в одиночку.
   Честно говоря, я преследовал одну цель, создавая эту группу: проверить, как на это отреагируют НПСы. Рыцарь особого интереса не проявил, молча приняв приглашение, а вот Тумонис...
   -Какая интересная магия, друг мой... -Протянул Тумонис, поглядывая в мою сторону, -Ты не говорил, что владеешь подобными способностями.
   -Да какая ж это магия, сухарь? -Удивился я, -В местах, где я был ранее, этой фишкой многие пользуются.
   -Многие, говоришь... -Лич осторожно ткнул пальцем в кнопку "принять", -И что такое "фишка"?
   -Ну да, смотри... -Я открыл окно персонажа и сделал его доступным для просмотра, -Тут информация обо мне написана.
   Архилич какое-то время разглядывал высветившееся окно, водя по нему рукой. Его губы слабо шевелились, а в глазах то и дело мелькали озорные искры.
   -Не знаю такого языка. -Подытожил он в конце концов, -Что тут написано?
   Я достал бумажку и карандаш и быстро переписал содержимое окна с информацией на листок. Потом передал исписанный кусок бумаги Тумонису и быстро пояснил ему, что к чему соотносится. Знаете, довольно интересно смотреть за тем, как НПС вдруг заинтересовался чем-то, что его интересовать не должно было в принципе. Вон, рыцарю вообще все побоку... Стоит себе, опершись на глефу, скучает, разглядывает окрестности, горит... Все как обычно.
   -Ага, интересно... -Архилич задумчиво провел костлявыми пальцами по подбородку, -Очень интересно...
   Я тоже заинтересовался. Окна, которые обращены напрямую к личу, как, например, запрос о вступлении в группу, переводился на местный язык, понятный Тумонису. А вот та информация, что изначально предназначена для моих глаз, почему-то на русском. Видимо, какие-то алгоритмы системы вступают в силу... В общем довольно занятно прослеживать такие закономерности.
   -А я так могу? -Спросил Тумонис, поворачивая свою обтянутую пергаментной кожей черепушку ко мне.
   -Не знаю. Попробуй. -Я пожал плечами.
   -И... как?
   -Ну, просто пожелай. -Я ненадолго задумался, -У меня так работает.
   Лич нахмурился, о чем-то задумавшись. Его огоньки в глазницах немного потухли. Это он так задумался? Хм... А я-то думал, как он закрывает глаза при полном отсутствии век... А оказывается, он просто "тушит" свои гляделки. Еще одна тайна мира разгадана! На повестке дня остались только цель и причина нашего тут пребывания. Под "тут" я имею в виду вообще этот мир, а не данную местность в частности... Конечно, я периодически задумывался над этим вопросом. Думаю, каждый из игроков над этим задумывался. Однако, не имея никаких оснований для постройки стройной версии ничего утверждать не буду. Так что пока я просто откладываю этот вопрос в долгий ящик, до лучших времен. А сейчас мне есть чем заняться...
   -Ну как, работает? -Спросил я.
   -Не совсем понимаю, как это должно происходить. -Ответил Тумонис.
   -Да, это трудно объяснить... -Вздохнул я, -Просто представь такое же окошко, как я тебе показал, но только с твоей информацией. И попробуй призвать его.
   -Ну... Сейчас попробую...
   Лич слегка нахмурился, поднапрягся, и... чуть не упал, отскочив от чего-то так быстро, что я даже начала движения не заметил.
   -Ух ты! Появилось, друг мой! Работает! -Воскликнул он спустя пару секунд и зарылся в невидимое для меня окно настроек.
   Ну, видеть-то я его видел, но содержимое для меня не отображалось. Просто серый еле заметный прямоугольник. Можно в настройках сделать так, чтобы другие игроки даже этого не видели. У меня, например, так и сделано. Нечего перед посторонними людьми показывать, что я тоже имею отношение к игровой системе, а не просто очередной НПС. Хотя я и не особо скрываюсь... Но до этого момента у меня были некоторые сомнения в целесообразности моей выборочной демаскировки. Однако все-таки обычные НПС тоже могут пользоваться системой в своих интересах. Нет, это и до моего эксперимента было понятно, так как торговцы НПСы спокойно реагируют на некоторые торговые окна, с помощью которых взаимодействуют с игроками и друг другом. Но полноценное использование тех же фишек, то и игроками... Такого еще не было.
   -Покажешь? -Спросил я, походя ближе.
   -А... как?
   В общем, ближайшие полчаса я учил Тумониса основам обращения с интерфейсом. Рыцарь в это время отдыхал, бродя по округе и размахивая глефой. Иногда он пинал мелкие камушки, иногда глядел куда-то в сторону горизонта, но попыток напасть не предпринимал. Что, впрочем, уже неплохо... Мало-помалу, день подошел к концу. Солнце быстро опускалось за горизонт, а меня начало клонить в сон. Поэтому я, используя рыцаря вместо костра, поджарил себе парочку кусков мяса, поужинал и завалился спать. Лич все так же продолжал копаться в новом для себя интерфейсе, а наш уютный "костер" молчаливым истуканом стоял на страже, иногда что-то пыхтя себе под нос. Если, у него вообще есть нос, конечно... Интересно, что же у него там под забралом... Так, представляя, что же откроется моему взору, если я заставлю снять жестяныча шлем, я и уснул...
  
   -Так, жестяныч, можешь убить эту тварь! -Воскликнул я, воинственно потрясая кулаком.
   Рыцарь обрадованно взревел и бросился в атаку. Тот еще берсерк... В общем, головешке вообще без разницы, кого "глушить". Мочит всех подряд. Ну, на нас теперь не агрится - и то ладно. И да, мы теперь охотимся на монстров группой. Как ни странно, эффективность не повысилась. Думаю, это потому, что у нас типичная "команда мечты". Ну посудите сами: каноничный безмозглый громила (жестяныч), человек, который вообще не понимает, что происходит (Тумонис), и, собственно, человек делающий девяносто процентов всей работы (отсутствует). Вы ведь на секунду подумали, что я тот парень, вкалывающий больше всех, так? В общем, я пока просто наблюдал, как ведут себя мои компаньоны в стрессовой ситуации. С рыцарем все понятно. Ломится вперед, пытается выпотрошить противника... С Тумонисом все сложнее. Он либо молчит и не рыпается, либо наоборот начинает действовать, но от этого становится только хуже. Мои подозрения полностью оправдались - лич абсолютно не умеет сдерживаться. Он всего себя вкладывает в каждое заклинание. Например, я его для проверки один раз попросил наколдовать теплый ветерок... Поднявшийся ураган горячего воздуха нас чуть не "обнулил"... В общем, теперь я пользовался им лишь как подставкой для прохладительных напитков для нас с рыцарем. Хотя жестяныч по понятным причинам воду не употребляет...
   Гигантский ящер, передвигающийся на двух лапах, громко шипя надул свой зоб и окатил нашего берсерка какой-то густой жидкостью прямо изо рта. Рыцарь сразу же "сдулся". В смысле погрустнел и побрел куда-то в сторонку, неразборчиво что-то бормоча на своем безбожно устаревшем языке. Около его статусного окна висела иконка какого-то дебаффа, но я разбираться не стал: и так понятно, что наш танк вне игры. А мне казался таким опасным... Ящер же принялся одухотворенно грызть меланхолично настроенного жестяныча, при этом совершенно не обращая внимания на его "горячесть". Я вздохнул... Что ж, придется самому разгребать это де... эту кучу, короче... Я сделал несколько шагов, с места срываясь в бег и, разворачиваясь на триста шестьдесят градусов, призвал секиру в самом конце движения. Ну и тут же отпустил ее, соответственно. Бешено вращаясь в воздухе, топор просвистел над землей и напрочь отрубил обе опорные лапы у этого динозавроподобного монстра... Ну а вы как хотели? Девяносто килограмм острого железа, между прочим. Опасная мельница получается... Оббежав практически обездвиженного противника, я подобрал свое оружие и принялся за привычное уже дело - рубку. Мяса, в данном случае. Убить обездвиженного противника несложно, даже если он раз в пять превосходит тебя по размерам.
   По крайней мере, практика показывает, что это утверждение верно. Кстати, во время таких монотонных упражнений прекрасно росла Выносливость. И, пока зверь еще был живой, Сила. В общем, свою долю кача я получил. Плюс пару уровней поднял. И стал в итоге двадцать четвертым уровнем! Уже лучше, чем в начале... Учитывая, что монстры в этой локации были сплошь начиная с сотого уровня... То, что я выживаю здесь хоть какое-то время - уже чудо. Хотя я всегда знал, что я крут... В любом случае, мясом мы запаслись... Прежде, чем встретили ту самую тварь, которая испортила нам все веселье. Радуясь столь удачно пополнившемуся запасу провизии я не сразу заметил изменившейся атмосферы. Понимаете, даже во время этого недавнего сражения где-то вдалеке свистели птички, завывал ветер, орали другие монстры... И все эти звуки в одно мгновение стихли. Я бы, наверное, и не заметил до самого конца, но Тумонис (молодчинка эдакая!) забеспокоился:
   -Друг мой, тебе не кажется, что стало неестественно тихо? -Заметил лич, оглядываясь.
   Я выпрямился и последовал его примеру. Рыцарь же продолжил "тупить" в первое попавшееся на пути дерево. Он все так же продолжал плестись куда-то вдаль, но, встретив первое попавшееся препятствие не смог его преодолеть. Все действительно как-то слишком тихо... Но тишина продлилась недолго: откуда-то издалека, из-за пределов видимости прилетела ярко светящаяся дуга. Я не успел среагировать. Но мне повезло: нацеленная изначально в меня, яркая полоса сильно изогнулась в метре от моей груди и, дрогнув на мгновение, резко впилась в рыцаря. Секунда времени, еще одна яркая вспышка и жестяныч осыпался грудой пепла... Я тупо поглядел на того, кто только что был моим товарищем, пускай даже и временным, потом перевел взгляд в ту сторону, откуда прилетел выстрел и, пару раз моргнув, бросился к Тумонису. Подхватив лича, я перекинул его через плечо, и бросился бежать в обратном направлении. И только в этот момент донесся ужасный грохот, как от недалеко ударившей молнии. Я поморщился. Что-то странно это: молния же, по сути, ударила прямо здесь. Так какого черта такая задержка со звуком?! Ладно, неважно. Я, кстати, так никогда не бегал.
   Просто представьте существо, которое с одной тычки обнулило другое существо, у которого было десять тысяч жизней... А у жестяныча, кстати, столько и было. Сейчас же его иконка, до того находившаяся где-то на краю восприятия почернела: верный признак смерти. Прости, жестяныч, ты погиб смертью храбрых. Обещаю, твоя смерть не будет напрасной!
   -Тумонис! Что это было? -Спросил я на бегу, перескакивая через поваленный древесный ствол и оббегая естественные препятствия, возникающие на пути.
   -Молния, друг мой. -Ответил лич, болтаясь безвольной куклой у меня на плече. Главное - посох не выронил.
   -А кто ее пустил?
   -Судя по звуку: штормовой зверь, известный в южных морях как Лимбгхерн.
   -В морях? А что он тут-то забыл?
   -Так я не говорил, что он морской зверь. Просто дышит под водой и периодически топит корабли... Но и по суше он передвигается бодро, друг мой. -Пояснил Тумонис, пытаясь в своем положении пожать плечами, -Своими молниями эти звери оглушают или убивают свою добычу, а потом пожирают ее.
   -Круто конечно, сухарь, но как нам его замочить? -Спросил я, останавливаясь и ставя Тумониса.
   Мы к тому моменту пробежали уже несколько километров, так что я решил слегка отдохнуть. Передвижение по пересеченной местности с такой скоростью - тяжелое занятие, особенно если на тебе висит лишний груз. И это я не про Тумониса. Это я про свою сумку. В ней столько хлама...
   -За всю историю нет ни одного упоминания, чтобы Лимбгхерна хоть кто-нибудь убил. -На этот раз удачно пожал плечами архилич, -Хотя, возможно, если попробовать...
   Что нужно попробовать я не узнал. Еще один росчерк молнии угодил в словоохотливого лича. Тот точно так же, как и жестяныч до этого, превратился в кучку пепла... Ну ничего себе меткость у этой тварюшки. Бьет откуда-то из-за горизонта... Я стоял, ошалело хлопая глазами, и смотрел на останки своего товарища. У него же целый миллион хитпоинтов был. Это ж какой лютый урон у того Лимбгхерна?! В общем, додумать я не успел: следующая молния прилетела по мою душу...
  
   Понятное дело, этим все не закончилось. Я ж бессмертный, в конце концов. Вот только расслабиться мне не давали. Я возрождался и в ближайшие десять минут уходил на перерождение. Молнии... Только на первые десять раз я ничего не чувствовал. А после у меня появилась вот такая штучка:
   Громоотвод (пассивная) ур. 1/99
   Вы так часто получаете урон от электричества, что ваша природная сопротивляемость увеличенна на 1%!
   Причем сама по себе появилась. И вот с этого момента я начал мучиться перед смертью, так как эти молнии перестали убивать меня моментально. Собственно, у этого события две стороны. Одна хорошая: это эксплойт. То есть, уязвимость в игровой системе, на которой можно неплохо прокачать определенный навык. Но с другой... Страдать в агонии бессчетное количество раз... И врагу не пожелаешь. К удару электричеством нельзя привыкнуть. Уж поверьте. С каждым разом все труднее и труднее его терпеть. Отчасти это потому, что уже знаешь, что тебя ждет... Нет, не подумайте, начать поднимать сопротивление какой-либо стихии в обыкновенной локации было бы практически невозможно. Ллос как-то объяснял, почему. Но, допустим, нашелся бы определенный упрямец и решился бы взяться за такую прокачку. Думаю, сильно бы он не развился. Потому, что чтобы росла сопротивляемость выше десятого уровня, нужно испытывать на своем организме такой ток, который, думаю, выдает только атомная электростанция... Уж не знаю, как выглядит эта тварь, но она выдавала именно такой заряд... Моя сопротивляемость электричеству росла как на дрожжах, одновременно продлевая время моей агонии. И хочется, и колется...
   Но я не унывал. Причиной этому было уменьшающееся количество монстров. Они умирали с колоссальной скоростью. Думаю, этот загадочный электрический монстр старается. За неделю по моему объективному времени количество необходимых для умерщвления монстров снизилось на тысячу. Учитывая, как у меня сбивается времяощущение после каждой смерти и неизвестный промежуток возрождения в данной божественной локации... Я потерял счет времени, если честно. Но мне ничего больше не оставалось, кроме как терпеть и ждать. Ждать, когда я уже смогу не обращать внимания на это чертово электричество... Счетчик смертей потихонечку тикал в сторону увеличения...
  
   Уровень умения "Громоотвод" повышен!
   Громоотвод (пассивное) ур. 99/99
   Вы так часто получаете урон от электричества, что ваша природная сопротивляемость увеличена на 100%!
   Вы первый игрок, получивший этот навык!
   Умение "Громоотвод" заменено на "Идеальный Громоотвод"!
   Вы абсолютно неуязвимы для атак электричеством.
   Получен новый вектор развития: "Гром и Молнии"!
   Я довольно фыркнул и поднялся на ноги. Последние три очка этого умения я получил, ни разу не погибнув. Просто этой твари, которую я так и не видел, приходилось периодически "перезаряжаться". Либо отвлекаться на другие цели, уж не знаю. У меня было время подлатать себя. Конечно же, болевые ощущения никуда не исчезли. Все было бы слишком радужно, если бы было так... Но теперь удар электричеством для меня похож на... Ну, скажем, на случайный разряд статического электричества. Неприятно, но терпимо.
   А вот последняя строчка в системном сообщении меня заинтриговала. Что за вектор развития такой? Впервые слышу... Зарывшись в форумы и отмахиваясь от надоедливых молний я быстро прошерстил игровую сеть на наличие подобной информации. Понятное дело, не нашел. Ладненько, спросим у того, кто знает... Так, где там моя абилка... Ага, вот:
   Телепорт в чертоги Ллоса (активируемая). Ур.1/1 (макс.)
   Время применения - Мгновенно.
   Время восстановления - 24ч.
   Приобрел в какой-то момент за красивые глазки. Конечно, Ллос в итоге возвращает меня на то место, откуда я к нему прыгнул, так что телепортацией это можно назвать с натяжкой. Я же в любом случае вернусь туда, откуда исчез... Сосредоточившись, я использовал умение и... Оказался в знакомых до боли чертогах бога войны.
   -Ух ты! -Удивился Ллос, -Я и забыл, что у тебя есть такая способность...
   Хозяин этого места сидел на широкой кровати и спешно прикрывал свое причинное место одеялом. Да, а он тут все мебелью обставил... Окончательно обжился, я смотрю. Вот что вера животворящая делает! И кстати... За спиной бога войны под одеялом кто-то подозрительно завозился, бормоча что-то во сне. Из-за широкой спины Ллоса я не мог разглядеть, кто именно, но голос был женский. У него появилась пассия? Неожиданно. Но что поделаешь... Меня его грязные секретики не интересуют...
   -Ллос, ты вообще офигел таких убер-монстров в этом куполе собирать? -Первым делом возмутился я, садясь на первый попавшийся стул.
   -Ты как с богом разговариваешь? -Возмутился бог войны.
   -Подраться хочешь? -Спросил я, приподняв бровь.
   -Да ну... -Немного стушевался он, -Что ты сразу драться? Толку никакого, а сил и времени много тратится...
   -Кому как. -Я пожал плечами, -Мне толк был.
   -А мне нет. -Отрезал бог и со вздохом встал с кровати.
   -Слушай, прикрой свой баклажан, ради Ллоса... А, ну ради себя, то есть... -Поморщился я.
   Бог войны поспешно обмотался какой-то простыней, взятой с прикроватной тумбочки.
   -В любом случае, ты о чем вообще толкуешь? -Спросил Ллос, присаживаясь на стул напротив моего, -Я имею в виду начало разговора.
   -Я говорил про Лимб... Либгх... Титьки Тиамат, язык сломаешь, пока выговоришь! Про Лимбгхерна! -Еле выговорил я, усиленно разминая челюсть, которую я чуть не свернул, пытаясь произнести непроизносимое...
   -Про кого?
   -Не заставляй меня повторять это... -С легким нажимом посоветовал я.
   -Но я действительно не знаю, о ком ты говоришь. -Усмехнулся Ллос.
   Фигура на кровати немного шевельнулась и из-под одеяла появилось заспанное лицо Эрвиэль, богини красоты. Я немного удивился. Совсем чуть-чуть. В любом случае, я не стал заострять внимание на этом моменте... А вот Эрвиэль обратила на меня внимание:
   -Лимбгхерн - это грозовое чудовище из южных морей. -Пояснила она вслух, -Характерен тем, что выпускает во врага заряд электричества. Из-за силы атаки смертные его называют "убийца богов". Собственно, на одном из мертвых диалектов слово "Лимбгхерн" и означает богоубийца...
   Произнеся это, ушастая богиня опять закопалась в одеяло и тут же засопела оттуда. Вот же здоровый сон у человека... Точнее, у эльфа...
   -Ага... -Кивнул Ллос и повернулся ко мне, -И насколько сильно он бьет?
   -Одного монстра с миллионом хитпоинтов вынес с одного выстрела, -Пожал плечами я.
   -Да, как-то многовато... -Кивнул Ллос, -Не по уровню тварюшка... Но я ее туда и не закидывал... Эрви, твоих рук дело?
   Богиня красоты что-то невнятно буркнула из-под одеяла. Но и я, и бог войны все поняли. Нет, это была не она... Тогда, остается только...
   -Прежде чем вы не начали строить ложные предположения, я сразу скажу - нет, это не я. -Произнесла Тиамат, появляясь у меня за спиной и кладя мне руки на плечи.
   Я на секунду ощутил ее ледяное дыхание возле своего уха:
   -Мой маленький клыкастый протеже, пожалуйста, не упоминай больше мою грудь в подобных выражениях... -Прошептала она и снова выпрямилась.
   -Просто смирись. -Посоветовал я, на мгновение оборачиваясь, -У тебя сил не хватит заставить меня перестать так делать...
   Богиня хаоса лишь усмехнулась. Прикольная она. По крайней мере, с каждым разом меня все больше и больше забавляет общение с ней. Как бы это сказать, я нахожу все больше плюсов, и перестаю замечать большинство минусов... Главная демоница немного сжала руками мои плечи. Совсем легонько. Так, чтобы кости затрещали...
   -Если не мы все - то кто? -Удивился Ллос, -И кстати, хватит приходить сюда, как к себе домой. Это вас двоих касается!
   Не знаю, как Тиамат, но я это требование проигнорировал. Ничего не знаю. Нечего тут всякий разврат устраивать. И не надо мне под нос тыкать, что это, мол, твой дом...
   -Да никто его не призывал... -Вздохнула Тиамат, также пропустив мимо ушей Ллосово порицание, -Это существо изначально было на той местности, просто спало под снегом. Как, Лют, и твой знакомый лич. Он тоже что-то искал в тех краях, когда Ллос оградил территорию.
   -А, так он там случайно оказался? -Удивился я, -То-то он был слишком дружелюбным...
   -"Был"? Он и сейчас такой. -Пожала плечами Тиамат, -Что, кстати, для существа его возраста весьма не специфично.
   -Стоп. Он же помер?
   -Нет. Ну, точнее помер, конечно... -Попыталась пояснить рогатая богиня, -Но ему уже не впервой попадать в загробный мир. Так что сильно не переживай - этот надоедливый скелет еще вернется. Но сейчас мы говорим об этом электрическом монстре.
   Все ненадолго замолчали. Пальцы Тиамат начали потихоньку переминать мои косточки на плечах. Малоприятный процесс...
   -А какого он, кстати, уровня? -Спросил я наконец.
   -Около двухсот сорокового. -Пожала плечами Тиамат.
   Я присвистнул. Как-то встречался с игроком максимального на этот момент уровня. Жакерт его звали. Так вот, у него был сто пятьдесят пятый уровень, насколько помню. То есть, игроков выше этого уровня на тот момент не было. Монстр двести сорокового уровня... Как минимум рейдовый босс для таких монстров-игроков. Неудивительно, что он бьет, как сумасшедший...
   -Ладно, я уберу его... -Вздохнул Ллос, поднимаясь на ноги.
   -Да не надо уж. -Остановил я его жестом, -Сам справлюсь.
   -Так... Какого рожна ты тогда сюда приперся?! -Воскликнул Ллос.
   -А... Да я узнать хотел, что такое "вектор развития". -Ответил я, на секунду кусая заигравшуюся богиню хаоса за палец.
   Та рефлекторно отдернула руки. Разве что не взвизгнула от неожиданности...
   -Вектор развития? -Ллос ненадолго выпал в прострацию, -Ты уже получил вектор развития?
   -Ну да, иначе бы меня здесь не было... -Кивнул я.
   -Открывай окно навыков! -Потребовал бог войны.
   Я не стал пререкаться и молча выполнил его указание. Открыв нужное окно, я сделал его видимым для всех и показал его Ллосу. Хотя и сам уже догадался, почему он так всполошился. Среди навыков появилась совершенно новая ветка развития: электрическая магия! Она была выделена бледно голубым, почти белым цветом. Так что догадайся я открыть эту панель самостоятельно: и сам бы обнаружил новинку.
   -Быстрый же ты... -Протянул Ллос, -Хотя я ожидал, что первый вектор будет наподобие "Двуручное оружие" или что-то наподобие...
   -Так что это такое? -Спросил я, с интересом пролистывая новые навыки, которые можно было открыть.
   -Ну... -Ллос на секунду задумался, -Пойдем-ка прогуляемся...
   Он неожиданно положил мне руку на плечо, и мы тут же оказались в какой-то незнакомой местности. Двух богинь рядом не оказалось. И где мы оказались?
   -К чему такая секретность?
   -Потому что этот разговор касается только Потрошителей.
   -О как. -Хмыкнул я, -Ну давай, выкладывай.
   -Ты, наверное, уже заметил, что навыки "потрошительства" сами по себе не несут в себе серьезной практической пользы?
   Что, правда? А мне казалось, что все они без исключения полезны... Чем-то... Хотя, если вспомнить... Кровавая Стрела почти не ранит. Кровавое Копье трудно использовать в реальном бою. А все остальные навыки и не дамажат вовсе... Либо пассивки, либо как кровавый туман - рассчитаны на поддержку...
   -Ну, конечно заметил. -Кивнул я с важным видом.
   -Так вот. Сила Потрошителя в том, что он может находить новые пути для собственного усиления. Так называемые "векторы развития". Например, со временем, я уверен, ты получишь способности, как-то связанные с топорами. Потому что пользуешься топорами. Собственно, там ты и увидишь разнообразные навыки, связанные с боевыми приемами.
   Ах вот оно что... То есть, чем бы ты ни занимался, будучи Потрошителем, но рано или поздно у тебя появится такой "Вектор"... Я имею в виду боевые навыки конечно. Вроде боя на мечах или рукопашного боя... Довольно забавно. Но не может быть такой плюшки без каких-либо минусов.
   -Так, а что мешает стать машиной для убийств? -Спросил я, -У которой будут различные навыки во всех сферах?
   -Ну, для начала количество очков навыков. Но это вопрос времени и развития. -Пожал плечами Ллос, -А во-вторых ограничения по сфере использования.
   -В смысле?
   -Ну, например. У тебя есть вектор "Гром и Молния", верно? Вот захочешь ты, например, стать молниеносным Потрошителем и выберешь этот вектор... И знаешь, что обнаружишь? Что у тебя снова появились характеристики Интеллект и Мудрость. Так как для использования молний придется тратить ману, которой у тебя нет.
   -А Кровь пропадет?
   -Нет, куда ж она денется? Ты же Потрошитель. -Отмахнулся Ллос, -Проблема в том, что тебе придется прокачивать Интеллект и Мудрость, если ты захочешь получить хоть какой-то достойный урон от молний. И не сможешь уделять достаточно внимания силе и выносливости, например.
   -Ага... -Я на несколько секунд задумался.
   А потом на меня снизошло озарение... Будто я постиг одну из тайн мира. А точнее один из эксплойтов...
   -Отправляй меня обратно, в "мясорубку", и побыстрее. -Произнес я, поворачиваясь к богу.
   -Ты чего вдруг?..
   -Давай-давай, не трать мое и свое время! -Поторопил я, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу.
   -Ну хорошо... -Задумчиво ответил Ллос, а через секунду я уже оказался в "Мясорубке"
   Наконец-то я понял, как именно мне надо качаться! Ибо орки всегда находят обходные пути!
  
   Первым делом я, понятное дело, отправился на поиски приснопамятного Лимбгхерна... И знаете, что? Эта тварь бесследно смылась в неизвестном направлении! А я так мечтал убить, а потом съесть это чудище... Думаю, немногие могут похвастаться таким обедом... Пришлось довольствоваться обычным мясом столетней гидры, которую я встретил по дороге. Поднял, кстати, еще два уровня. Честно говоря, битва с этой многоголовой зверюгой не отличалась особой сложностью. Ну, я же неуязвим к ядам в конце концов, а от шести зубастых пастей увернуться было не так уж и сложно. Ну, если учесть, что у самого грозного противника в моей жизни тоже было шесть рук, вооруженных опасными клинками... Да еще он и действовал ими на совершенно иной скорости... В общем, проблем не возникло.
   Объясню, что я придумал. Вектор развития, полученный благодаря стараниям Лимбгхерна, все же надо брать. Ллос, конечно будет против, потому что считает, что необходимо прокачивать физические навыки, но тут есть два момента, которые стоит учитывать. Я сейчас нахожусь в месте, где можно по максимуму делать упор на развитие персонажа. Повышение до двадцать шестого уже это доказывает. Постепенно повышаются и характеристики, так что беспокоиться об их прокачке пока не стоит. Например, у меня здорово поднимаются Сила и Выносливость, а также периодически Ловкость. Следовательно, особого смысла в прокачке этих характеристик пока нет, раз они и сами поднимаются. Поэтому мне сейчас необходимо сделать упор на развитие своих физических характеристик, но не за счет получаемых "свободных" очков характеристик за уровни, а за счет засчитываемых системой удачных действий... Подытожим. Первое: делать упор в распределении "свободных" очков характеристик в физические навыки не стоит. Второе: нужно по максимуму выжать из этой локации все, что только можно. Третье: как только закончу с этой локацией - займусь прокачкой более... магических навыков, так как по физической силе проседаний и так не будет. Вот что я думаю. Примерно такого плана действий я и решил придерживаться в ближайшее время...
  
   -Да не дергайся ты... -Прокряхтел я, удерживая в захвате за шею тролля.
   Тот пытался сбить меня, размахивая своими широкими лапами, падал на спину, придавливая меня, но хватки я не ослаблял. Я его и так уже битых десять минут душу - не хочу начинать заново. Зато поднял десятку силы в процессе подобной деятельности. Удушить тролля - трудная задача. Наверное, проблема в том, что у них слишком толстая шея... Да еще и два позвоночника. Как бы странно это не звучало, но это правда. Хотя, после того, как я сломал один из них у этого бедолаги дело пошло получше. И вот тролль уже потихонечку затихает... Я напоследок поднажал, чтобы уж точно убедиться в смерти столь живучего противника. Где-то в глубине вражьей шеи хрустнул и второй позвоночник. Тролль сразу обмяк. Я выдохнул. И слегка расслабился. Последний тролль побежден. А их тут десяток было. Топор застрял в одном из этих здоровяков. И то я умудрился поднять свое оружие вместе с тушей противника пару раз... Эх... Думаю, с троллями у меня отношения не заладились с самого начала.
   По сути тролли представляли собой псевдо-разумных монстров. Они умеют пользоваться подручными средствами, но практически не утруждают себя этим. Расцветок и размеров они бывают разных. По размерам могут быть и два, и три, и даже четыре метра ростом. Габариты соответственные. Расцветка, скорее всего зависит от ареола обитания. Данные монстры, например, были черно-белые. Под цвет темных скал и заснеженных полей. Но самое ужасное зрелище начинается в тот момент, когда у кого-то из троллей появляется способность колдовать. Представьте себе обезьяну даже не с гранатой, а с жилетом смертника, например. В общем, ничего хорошего не происходит как для троллей, так и для тех, кто с ними встречается в подобные моменты. Мне повезло избежать неожиданной участи быть зажаренным только чудом. А вот трем сородичам неудавшегося мага повезло меньше. Фух... Тридцать третий уровень взят...
   3312 монстров осталось...
   Да что ж их так много-то?! Я же устану их убивать в конце концов... Эх... Ладненько, пришло время набрать опустошенные склянки с кровью. У троллей она хорошая, качественная. Поэтому убивать их было сплошным удовольствием. По крайней мере, совесть мирно дремала в сторонке, в то время как моя жаба, воплощающая в себе мою же необъятную жадность, потирала лапки в предвкушении...
   Так, сцеживая со свежих трупов кровь, я весело насвистывал себе под нос какой-то неуловимо знакомый мотивчик. Вот только вспомнить, что это за мелодия, у меня не получалось. На языке что-то крутилось, но... Вспомнить не получалось. Хотя я не особо пытался. Заполнив склянки тролльей кровью, я принялся "разбирать" монстров на запчасти. Им они все равно уже без толку, а мне, возможно, понадобятся. В крайнем случае просто съем. Знаете, сколько требуется пищи здоровому орку в самом расцвете сил? Я, конечно, не такой здоровый по размерам, как остальные орки, но все же каких-то неровностей у меня в строении тела вроде бы не наблюдается. В смысле, что все пропорции соблюдены. Так что я вполне здоровый экземпляр...
   Мои размышления попытались прервать. Именно "попытались". Гигантская змея, длинной в пять-шесть метров метнулась откуда-то из-под снега, на лету "расчехляя" свои ядовитые зубы. Я, в принципе, тертый калач в этом плане: яды на меня не действуют. Да и внезапность атаки тоже не испугала: наблюдения показывают, что самые неожиданные нападения происходят именно тогда, когда (как неожиданно!) их не ожидаешь. Тавтология, конечно, но правда. Именно поэтому в таком месте, как это, нужно быть готовым к бою постоянно. Если не физически, то хотя бы морально. Я же был готов и морально, и физически. Перехватив змеюку прямо за зубы (выронив при этом почти полную склянку с кровью) я резким движением прижал ее голову к земле и, прижав ногой ее нижнюю челюсть к земле, рванул голову анаконды вверх. Бедная зверушка лишилась своей пасти за одно мгновение... Подобных змей даже опасными не назвать. Конечно же, они кроме яда еще и "обнимаются" очень крепко, но без яда опасность подобной зверюги снижается минимум вдвое. Я немного погоревал над испорченной дозой тролльей крови и тут же принялся сцеживать яд с клыков конвульсивно дергающейся змеи-переростка.
   Ну а что? Может пригодиться... В хозяйстве у орка все найдет свое применение...
  
   -Ловись рыбка большая и маленькая... -Приговаривал я, медленно пережевывая солонину.
   В моих руках была удочка, больше напоминающая по размерам копье с намотанной на ней паутиной какого-то паука, которого я вылавливал два дня. Этот восьминогий гад перемещался странно, но весьма эффективно. Он кувыркался. Зачем-то... Бежал, делал сальто вперед, снова немного бежал, опять делал сальто... Когда мимо меня прокувыркался этот колобок, я немного опух. Действительно удивительное зрелище. Особенно когда паук размером с небольшого теленка. По-моему, создатели этой игры взяли за правило брать самых противных тварей и увеличивать их в размерах. Я и маленьких пауков не очень-то люблю, а уж здоровых... Бр-р... Короче, зарубил я это чудо природы чисто из принципа. Между прочим, этот паук-акробат весьма умело уворачивается от ударов с помощью своих кульбитов. И при этом довольно грамотно пытается замотать жертву в кокон. Правда, это всего лишь немного отдалило неизбежный конец этого существа... В итоге оказалось, что паутина этого монстра крайне неохотно рвется. Как я выбирался из кокона, в который меня замотали, я рассказывать не буду. Слишком уж процесс был неприглядный. Зато, обзавелся тонкой и почти неразрываемой леской!
   Обстругать удочку было несложно, тем более, что тут тонкой работы особо не нужно. Отчасти это потому, что удочка такого большого размера. Крючок я уже вытачивал из когтя братца того самого динозавра. Собственно, наживки у меня в сумке достаточно. Кстати, что-то рюкзак начал мне плечи в последнее время оттягивать. Надо завязывать хапать все подряд. Только самое ценное... Жаба согласно кивнула. В последнее время она со мной весьма солидарна.
   -Если маленькая, то в несколько тонн весом... -Продолжил бормотать я, -А если большая, то... Хотя нет, я ж такую не утяну... Э-эх...
   Вода немного колыхнулась. Причем не просто немножко вокруг лески, а вообще. Сейчас поясню, где все происходит. Бродя по местности, я наткнулся на весьма живописный выход к морю. Собственно, о том, что это море я узнал, лишь окунувшись - вода была соленой. Плавал я себе, никого не трогал, как вдруг... Меня съели. Я, естественно, тут же помер. Тварь, что меня сожрала, тоже всплыла кверху брюхом. Это был здоровый такой сом. Не знал, что они водятся в соленой воде. В принципе, сом как сом. Множество усов на морде, торчащих в разные стороны, огромная пасть, маленькие глазки... Ну и длинной метров десять. Думаю, такое чудище и на земле встретить можно... Конечно же, я прибежал на место своей смерти, чтобы посмотреть этой наглой рыбине в глаза. Правда, она неудачно отравилась моей тушей. Я же ядовитый, все-таки... Узнав таким странным образом, что тут рыбное место, я и принялся за рыбалку. Заняться все равно нечем...
   Кстати, вода тут действительно странная. Волн практически нет. Изредка пробегут слабые от налетающего ветра, но в общем... Слишком тихое местечко. Подозрительное такое. Но я же любитель искать приключения на свою позолоченную задницу. И вот сейчас, вода практически во всем обозримом пространстве как-то вздрогнула, сначала слегка приподнявшись, а затем опустившись относительно предыдущего уровня на пару метров. Я слегка нахмурился.
   -Что ж у вас тут за рассадник... -Начал я говорить, но мне не дали.
   Моя "удочка" внезапно изогнулась дугой, а паучья паутина жалобно зазвенела, натягиваясь. На месте я удержался лишь благодаря тому, что готовился к чему-то подобному. Место я подобрал соответственное: Пара выпирающих из земли скал рядом давали идеальную распорку, чтобы упереться в них ногами. Хотя для того, чтобы удержаться на месте, мне пришлось приложить просто неимоверное усилие. Борьба с неведомой подводной тварью продолжалась несколько секунд: удочка треснула посередине и сломалась. Я пару раз удивленно моргнул, глядя на обломок в руке, а затем перевел взгляд на водную гладь. Только сейчас я заметил, как потемнела вода в обозримом пространстве. А сейчас вот стала светлеть, будто бы... Кто-то уплывает!!
   -Врешь, не уйдешь! -Рыкнул я, без раздумий сигая со своего небольшого возвышения в воду.
   Нырнув поглубже, я вгляделся в окружающее водное пространство, выглядывая чудище, укравшее у меня наживку. Вокруг царил мрак. Какой-то неестественный. Даже сверху свет не пробивался. И тут... Прямо передо мной в темноте раскрылся глаз. Светящийся в темноте, он уставился на меня. По диаметру этот глаз превосходил мой рост раза в три как минимум. Я удивленно выпустил пару пузырей воздуха... Глаз закрылся, а спустя пару секунд окружающее пространство вновь посветлело. Повертев головой для приличия, я всплыл на поверхность и вышел из воды. Рыбалка не удалась...
  
   Время постепенно шло. И, собственно, двигался процесс охоты. Медленно, но верно, я искал и изничтожал все новых и новых тварей. Искать было довольно просто. В большинстве случаев они находили меня сами. А вот убивать - сложнее. Приходилось искать подход к каждой новой твари, анализировать их поведение, подбирать ключики к их обороне... С моим довольно узким спектром возможностей трудно было проявить какое-то разнообразие в подходах, но я старался. И постепенно получалось. Уровни уверенно ползли вверх, характеристики тоже неуклонно возрастали на протяжении напряженных боев, так что охотиться понемногу становилось полегче.
   Про насущные проблемы с поселениями орков я старался не думать. В конце концов, у меня и здесь было достаточно забот, так что пришлось сосредоточиться исключительно на том, что представляло непосредственную опасность для моей тушки в данный момент. Локация, в которую поместил меня Ллос, оказалась довольно ограниченной, кстати. Например, я несколько десятков раз натыкался на границы так называемой "Мясорубки". Гигантская стена, напоминающая при ближайшем рассмотрении мыльный пузырь, уходила куда-то ввысь. Ни забраться по ней, ни преодолеть ее не получалось, так что я просто оставил эту затею и продолжил заниматься тем, для чего тут и находился. Кстати, при более внимательном осмотре местность оказалась довольно живописной. Горы и скалы перемешивались с хвойными лесами и заснеженными полями. Периодически можно было наткнуться на пещеры, которые под землей соединялись в обширные лабиринты. Я как-то залез в одну такую. Заблудившись под землей, я бродил там несколько недель, пока наконец не выполз наружу. Надо признать за время этого похода я собрал немалую жатву в подземельях. Хотя и нервы подпортил основательно. Гигантские пауки меня особенно расстроили. И колония муравьев-людоедов тоже. Сами муравьи были не особо крупными, сантиметров по пять в длину, но все же... Когда их толпа собирается...
   В общем, пришлось мастерить яды. Литературы по ядам я прочел достаточно, так что недостатка в информации у меня не было. За основу взял собственную кровь. Ну а что? Это практически единственный ресурс, который всегда при мне. В общем, около сотни склянок с ядовитой смесью пришлось разбить в подземелье. Зато убил их матку, которую засчитало как одного монстра. И слава Ллосу, что она только одна оказалась. А то эти твари бы всю живность в горах истребили бы - кусаются они крайне больно. А из-за их многочисленности сделать что-нибудь со всеми сразу довольно проблематично.
   Противники попадались разные. От огненных ифритов и до ледяных духов. Пару раз на меня даже растения ополчились. В общем, мне было чем заняться. Время постепенно шло, дни сменялись ночами... И, в конце концов, я стал меньше умирать. Не потому, что мои характеристики возросли, и не потому, что я изучил новые навыки. Характеристики, конечно, росли, но уже медленнее, чем прежде, а навыки я пока не прокачивал, сберегая очки навыков на будущее. Вообще-то очки характеристик, получаемые за уровни, я тоже оставлял на будущее. Просто моя способность приспосабливаться к новым противникам вышла на следующий уровень. Теперь я уже редко лез на рожон, пока не выяснял все возможности противника. Выискивать слабые точки стало уже практически привычкой. Поиск закономерностей в поведении врагов стал обычным делом.
   До меня, кстати, начало доходить, насколько же продвинутый искусственный интеллект использует система. Если этот интеллект вообще искусственный. Я начал в этом сомневаться. По сути, сражаясь с любым компьютерным противником можно со временем понять алгоритм его поведения. Здесь же с этим возникают некоторые проблемы. Враги ведут себя иначе в зависимости от местности, обстановки и еще многих иных факторов. Их атакующие и защитные приемы индивидуальны для каждого существа. Именно для каждого. Даже два абсолютно одинаковых на вид тролля в бою ведут себя по-разному. Мне даже немного страшно стало от мысли о том, какие машины способны симулировать подобную многогранную реальность. Отсюда, собственно, и сомнения в том, что все окружающее пространство - игра. До этого я старался не давать ходу мысли о том, что все НПСы действительно настоящие. Я просто относился как к ним, так и к игрокам одинаково. Сейчас же, задумавшись над этим вопросом... Мир для меня становится все сложнее и сложнее...
   Однако, понятное дело, поделиться подобными мыслями было не с кем. Да и не стал бы я никому рассказывать о моих размышлениях. Правда мне все еще не известна, так что утверждать что-либо с полной уверенностью не стоит. Себе дороже выйдет. Тем временем, я продолжал охоту... Время неумолимо двигалось вперед...
  
   -Ну что, мой колючий друг, вот ты и попался... -Приговаривал я, ходя по краю выкопанной ловушки.
   На дне копошился тот чертов дикобраз-снайпер, который меня довольно часто убивал из засады. Чисто теоретически земные дикобразы иглами не стреляют (насколько мне известно), но этот экземпляр... В общем, его иглы, размером с небольшие копья, настигали цель с силой снаряда, выпущенного из баллисты. Уклониться от такого копья трудно. Заблокировать - еще труднее. Но возможно. Вся трудность в поимке этого врага заключается в том, что дикобраз не стоит на месте. Он активно удирает от того, в кого стреляет. Продолжать преследование под градом смертельных снарядов как-то не очень тянет, я вам скажу. Но я же упрямый орк...
   Если не можешь догнать жертву - обхитри ее. Или сделай так, чтобы она не смогла убежать. Собственно, несколько недель у меня ушло на подготовку ловушки. Ловушка, в принципе, нехитрая: просто сотни ловчих ям с кольями на дне. Другое дело, что инструмента у меня не было. Копал топором. А он, зараза такая, весит столько же, сколько и я сам. Хотя меня это не смущало: планы по уничтожению наглой колючей твари уже крепко засели у меня в голове. Именно поэтому действовал я самозабвенно и без каких-либо лишних эмоций. В копании земли они ни к чему... Зато потом, на этапе запугивания дикобраза я повеселился. Шумел, орал, прирезал двух подвернувшихся под руку троллей, которые начали в спешном темпе заполнять окружающую местность. Я даже пару раз натыкался на их становища. Плодятся тролли очень быстро. Пускай они и не самые сильные монстры, зато живучие - жуть. Попробуй извести их... Но я и не пытался. Тролли в общий счетчик задания не включались, так что я убивал их только тогда, когда они начинали мешаться под ногами.
   В общем, дикобраз перепугался и с каким-то истеричным криком метнулся в нужную мне сторону. Попетляв по хвойному лесу где-то полчаса, он наконец-то провалился в одну из моих ям. Напоровшись на деревянные колья внизу. Учитывая, что размер у этого существа был не особо большим (где-то со среднего бычка), то эти колышки ему и сильного вреда не причинили. Сейчас же это чудо старалось закопаться поглубже, бросив тщетные попытки пристрелить меня или выбраться из глубокой ямы. Выкопанный мной котлован уходил в глубину метров на пять. В промерзлой земле выкопать что-то это довольно сложное занятие, но с моим "инструментом"... Собственно, копал я, как уже упоминалось, самозабвенно. Я же ходил поверху, насвистывая себе под нос какой-то знакомый мотивчик, и постепенно поливал сверху кровью ифрита. Эта черная, смолянистая кровь абсолютно непригодна для потребления и даже отнимает у меня здоровье при использовании "Поглощения". Зато она прекрасно горит... А запас я ее много. Специально выискивал ифритов в подземельях...
   Эта жидкость мне чем-то напоминала нефть. Правда, запаха никакого не было. Нефть ведь вроде пахнет... Или нет... В любом случае, кровь ифритов замечательно воспламеняется. Думаю, этот дикобраз замерз на дне ямы... Согреть его - мой долг, как сознательного гражданина. Именно поэтому я сейчас с блаженной улыбкой высекаю искры над горючей жидкостью, а не потому, что я мстительный... Яма почти наполовину заполненная кровью ифритов загорелась так, что осветила лес на гигантское расстояние от нас. Под "нас" я имею в виду себя и "загорающего" дикобраза.
   -Фух... -Вздохнул я, вытирая пот со лба, -Пора бы и за дело взяться... Я и так тут слишком задержался.
  
   Спустя продолжительное время.
   -Ллос! Гад ты шестирукий! Где ты прячешься?! -Проорал я, появляясь в чертогах бога войны.
   -О! Лют! -Удивленно хмыкнул Ллос, отвлекаясь от гигантского макета Ауруса.
   Я его очертания узнал потому, что видел несколько карт нашего материка. Здесь, конечно, детализация была побольше. Учитывая, что гигантский круглый зал метров пятьсот в диаметре был полностью заполнен этим макетом... Точнее, весь пол представлял собой этот макет. Какие-то маленькие растеньица играли роль лесов, обточенные глыбы камней имитировали горы, а реки в таком масштабе казались небольшими ручейками. Хмыкнув, я двинулся к богу войны, что-то сосредоточенно двигавшего по местности. При ближайшем рассмотрении это оказались фигурки воинов.
   -Имитирую сражение у Лювонского озера... -Пояснил Ллос, заметив мой интерес, -Оба военачальника проявили в этом сражении просто прекрасные командные и тактические навыки... Всегда интересно, знаешь ли, понаблюдать за сражением равных. Кстати, Лют, куда ты пропал? Я давно тебя не видел.
   -Ты что, с дуба рухнул? -Удивился я, -Забыл уже, как ты меня в эту "мясорубку" сбагрил?
   -Ах, да, было что-то такое... -Нахмурился бог войны, -Я и запамятовал...
   -Тебе надо побольше орехов есть. -Вздохнул я, -Говорят, для памяти полезно. Короче, я с твоим поручением закончил.
   -Что, правда? -Взгляд Ллоса на секунду затуманился.
   Четкий признак того, что он что-то высматривает в системе. У игроков тоже примерно такое лицо, когда они управляют системными окнами силой мысли. Только у самых опытных людей, контролирующих свои эмоции на высшем уровне, получается избежать такого эффекта "затуманивания". В любом случае, я пока с интересом огляделся. Довольно интересное помещение. Хочу себе домой такое же. Да, отстрою дворец и одну комнату точно сделаю такой же. Решено. Осталось начать стройку...
   -Хм... Похоже так и есть. -Наконец кивнул Ллос, -Ты довольно быстро. Давай, показывай результаты.
   Я молча высветил информацию:
   Персонаж: Лют
   Уровень 67
   Раса: Золотой Орк
   Здоровье: 5930, Кровь: 1542
   Фракция: Отверженные. Класс: Потрошитель
   Титул: Друг Смерти
   Характеристики:
   Сила: 384
   Ловкость: 221
   Выносливость: 593
   Дух: 110
   Удача: 276
   Особые черты: "Уникальный Бессмертный смертный", "Скользкий тип 1", "Толстяк 2", "Силач 1", "Любимчик судьбы 1", "Божественное присутствие", "Дровосек 3"
   Я немного поднялся по уровням. Я скромничаю, конечно же. За убитых монстров давали много опыта, так что поднимать уровни не было проблемой, а характеристики качались сами по себе. Так что я даже не напрягался с распределением очков характеристик. Они пока что спокойненько лежали у меня за пазухой, ожидая, когда же я их применю. Характеристики для моего уровня у меня и так запредельные. По большей части я только за счет них и вытягиваю в боях. Не будь их - пришлось бы туго.
   По сути большинство игроков играют по другой схеме. Они стараются совершенствовать свои навыки, а также подбирают более сильные шмотки под свой стиль игры. Просто-напросто я не заметил каких-либо ограничений по ношению какого-либо вооружения для кого-то. По сути, система, конечно, пишет, что эта вещь только для, например, Потрошителя. Однако не-Потрошитель тоже сможет ее использовать. Правда, большая часть бонусов пропадет. Да и силы у предмета поубавится... Просто такой пользователь не сможет раскрыть весь потенциал предмета. Бывают, правда, настолько мощные артефакты, которые даже в таком урезанном виде дают настолько выгодные бонусы, что их используют даже "неподходящие" люди.
   Я же развиваю только базовые характеристики. И еще наращиваю такую сакральную вещь, как боевой опыт. Учитывая мою полнейшую "отмороженность", отбитый напрочь инстинкт самосохранения и довольно кровожадную натуру - коктейль получился гремучий... Кстати, не замечал за собой подобной безбашенности в реальном мире. Это на меня так окружение влияет? Или новые возможности, которых до этого не было? Или, может, что-то еще? Ладно, неважно. В любом случае, сейчас от меня уже мало что осталось от прежнего человека. Можно сказать, я полностью погрузился в свою жизнь орком Лютом. В последнее время я даже могу сказать, что мне даже нравится быть тем, кто я есть. Забавное ощущение - чувствовать себя кем-то другим... В любом случае, моя система развития иная, чем у кого бы то ни было.
   -Негусто как-то... -Подытожил Ллос.
   -Ну, есть еще двести восемьдесят очков характеристик и двадцать четыре очка навыка. -Добавил я.
   -Ты их вообще не использовал?
   -Не-а. -Я мотнул головой, -Не видел смысла.
   Ллос хмыкнул и с интересом оглядел меня. В его взгляде гуляла какая-то шальная искорка, но что она означает я не понял.
   -Помнишь, ты как-то заикнулся о месте для себя в божественном пантеоне?
   -Да, было что-то такое. -Кивнул я, с интересом рассматривая построения войск на макете, -Копьеносцы, кстати, у империи Лювон не так расставлены были. В этом сражении они использовали более растянутый строй, сменяя шеренги по мере необходимости. Необычная для них стратегия, но все же они рискнули...
   -Правда? -Ллос приподнял брови, -Учту.
   -Так что там насчет того места?
   -Ах да, просто размышления весьма амбициозного божества... -Проговорил бог войны, -Мне показалось, что, возможно, у тебя получится занять свое место в нашем пантеоне.
   -Вот оно как? -Я хмыкнул, -Хочешь посвятить меня в тайну божественной природы?
   -Нет, это ты должен понять сам. -Хмыкнул Ллос, -Иначе какой из тебя будет бог? В любом случае, пришло время вернуть тебя туда, откуда я тебя взял. Ты готов?
   -Всегда готов...
  
   Я лишь один раз моргнул. И тут же оказался в деревне орков. Правда, в глаз что-то попало и мне пришлось пару раз моргнуть и даже пустить скупую орочью слезу, чтобы убрать мусор из-под века. Собственно, именно поэтому я не сразу понял, что происходит вокруг. Проморгавшись, я счастливо вздохнул и огляделся. Сказать, что я удивился - ничего не сказать. Вокруг меня, среди развалин деревни орков, из которой меня забрал в свое время Ллос, стояло несколько десятков орков с подозрительно черной кожей. Они шумно дышали, выпуская при каждом вдохе облака пара, а изо ртов у нескольких текла вязкая слюна. Практически каждый черный орк был одет в какое-то подобие наскоро сделанной деревянной брони, а в руках они держали костяное оружие. Думаю, не стоит уточнять, что взгляды, направленные на меня, были отнюдь не дружественные.
   -Что за ху... Начал говорить я, но мой слегка ругательный монолог прервало копье с костяным наконечником, просвистевшее прямо у моего лица.
   Я пару раз удивленно моргнул и повернулся в ту сторону, откуда кидали.
   -Кто его бросил? -Спросил я, нахмурившись, -Молчите, гады?.. Ладно, тогда убью вас всех...
   Что-то слегка хрустнуло сзади, и я резко пригнулся, пропуская над собой широкий замах самодельным топориком. Выхватив свой нож из ножен, я сделал шаг назад, упершись в нападающего спиной и, крутанувшись на пятках, всадил ему лезвие в глазницу. Охотничий нож длинный, так что выжить шансов у него не было... Правда, мне пришлось оставить нож в трупе, так как пришлось уклоняться уже от следующего выпада. Призванный Призрачный топор сходу проломил щит следующего орка и развалил самого владельца поломанного предмета вооружения надвое. По моим подсчетам, мое немного неудачное оружие весит уже практически сто девятнадцать килограмм. Размахивать им все труднее и труднее, даже не смотря на возросшую силу. Но урон колоссальный. Учитывая вес оружия и остроту кромки... Остановить такую махину деревянным щитом сложно. Если вообще представляется возможным. По сути, предметы в этой игре деформируются и уничтожаются только так. Главное - знать, как их повредить. Конечно, есть отдельные случаи, как, например, мой топор, но они довольно редки.
   Не останавливая движения, я отрубил ногу еще одному черному орку и отпрыгнул в сторону, уходя от выстрела из небольшого лука. Хорошо, что у меня еще есть топор Огра. Более маленький, менее слабый, но все же... Ужасно смертельный, когда его метко метаешь. Четвертый противник упал на землю с топором, застрявшем в его черепушке. Правда, я уже не смотрел. Мне было чем заняться. Вокруг было еще столько желающих меня прикончить, а у меня закончилось вооружение... Поднырнув под выпад следующего противника, я коротко засадил тому кулаком в лицо. Мои Сила и Удача доделали дело: орк отлетел куда-то в сторону без сознания. Вообще, мой дед как-то сказал, что в бою нужно пользоваться одним-единственным принципом: врага нужно бить один раз, но так, чтобы он больше не встал. И я старался руководствоваться его напутствием. А игровая система мне в этом изрядно помогала.
   По максимуму используя приобретенную во множественных боях Ловкость, я петлял между черными орками, избегая большинства повреждений. Мои удары, щедро раздаваемые направо и налево, быстро выводили врагов из строя. Правда, черных орков не становилось меньше. Наоборот, они все прибывали и прибывали... Когда солнце стало уходить за горизонт, я понял, что нужно что-то менять. Метнувшись пару раз в нужные стороны (и получив при этом пару болезненных царапин) я собрал свое вооружение. Ну, с топором Огра проблем не возникло. Он прекрасно освободился и отправился обратно в свою петлю. Призрачный топор я даже трогать не стал. Как только выйду из боя, просто "отзову" его. А потом он опять появится у меня в руках, по первому желанию. Читерство, конечно, но иначе бы я устал эту бандуру таскать. А вот с ножом возникли некоторые проблемы. Вытащить его не получилось. По крайней мере сходу. Пришлось просто тащить труп черного орка вместе с собой на плечах.
   Куда тащить, спросите вы? Да никуда. Я просто побежал, куда глаза глядят. Если судить относительно солнца, то на юго-восток. Так долго шел на север, а в итоге драпаю на юг... Мне за себя стыдно... Хотя нет, вру. В любом случае, в скором времени меня посетила просто гениальная идея. Я просто-напросто отрубил голову этому злополучному мертвецу топором. Ему уже все равно, а мне мой нож еще понадобится. Оставив остальное тело где-то на окраине деревни, я побежал с этим своеобразным "леденцом на палочке" наперевес дальше. Иногда, конечно, приходилось отбиваться от выскакивающих со всех сторон черных орков. Мне ничего не оставалось, кроме как лупить их этой головой по... головам. После второго десятка таких ударов мое импровизированное оружие наконец дало трещину, и я смог освободить свой нож. Понятное дело, что после этого я втопил по тапкам так, что у этих орков не осталось и шанса угнаться за мной...
  
   Конечно же, оторвался я далеко не сразу. Более того, мои чернокожие сородичи гонялись за мной еще без малого три дня. Однако, пересилить мою выносливость они оказались не в силах. Мне хватало не больше пяти часов в сутки, чтобы полностью восстановить силы. Им для этого требовалось больше времени. На пару часов всего, но разорвать дистанцию хватало. В любом случае, в итоге меня потеряли. Сейчас я легкой трусцой передвигался по лесу, лишь изредка останавливаясь для того, чтобы прислушаться к окружающей обстановке. В принципе, я уже пару дней не слышал звуков погони. Поверьте мне, черные орки обставляют свои погони не скупясь. Барабаны, гончие звери, факелы в темноте... Выглядит здорово. Я, как цель гонений, оценил. Такую толпу ради меня подняли... Аж на слезу пробило.
   Кстати... Я остановился на месте как вкопанный. А куда я бегу-то? За последнее время я настолько привык бездумно действовать, что абсолютно разучился действовать по плану. Где чертова деревня орков? Ну, очевидно, что там же, где и была. А вот ее население поменялось. Нужно немного проанализировать ситуацию. Петляя по остаткам деревни от черных орков, я заметил развалины каких-то укреплений по краю поселения. Значит, кто-то все же оборонялся. Однако, судя по виду развалин, произошло это не вчера и даже не в ближайшее время... Отсюда возникает вопрос: а сколько прошло времени с моего ухода? Его хватило на то, чтобы построить оборонительные сооружения, и на то, чтобы их разрушить. Разрушить-то несложно. Там, по сути, большая часть укреплений была из дерева. Промежуток времени получается немалый. Честно говоря, я пожалел, что не считал количество смертей в этой "мясорубке". Так было бы понятно хотя бы примерное время моего пребывания там. Хм... Ладно, все равно не выясню, пока не пообщаюсь с кем-нибудь.
   Остается только узнать, куда идти. В принципе, дорогу до того же Алквана я найду - не проблема. Но стоит ли туда сейчас идти? Не думаю. Я и так мастер в потере времени. Надо исправляться. А, впрочем... Что мне мешает сразу же узнать у нужных людей, куда двигаться? Небольшой свисток, извлеченный из сумки, издал тонкий, почти неслышный звук. Так, сигнал подан, можно и отдохнуть... Пока я собирал дрова, пока разводил костер, пока готовил еду ничего не произошло. Однако, стоило только взяться за аппетитно пахнущую ногу ящера, как надо мной тут же послышались взмахи крыльев и призывное уханье. Я поднял голову. Большая сова белого цвета с интересом смотрела на меня.
   -Иди сюда, пернатое чудище... -Проговорил я, протягивая руку.
   Птица послушно спорхнула на нее и важно прошествовала на мое плечо, попутно цепляясь когтями так, что у меня даже кровь пошла. Я же быстро извлек листок бумаги и карандаш. Быстро набросав десяток строчек, я упаковал это послание в небольшой тубус на спине у птицы.
   -Найди Наяду. Эльфийка такая, кожа у нее еще золотистая. -Я внимательно заглянул в глаза сове, -Да ты ее знаешь, что я распинаюсь-то? В общем лети, голубь сизокрылый. А это тебе в дорожку...
   Я отрезал кусок мяса и протянул его птице. Сова быстро проглотила предложенное угощение и тут же взлетела, чуть-чуть не задев меня крылом. Вот вредина... Вся в меня. Ладненько, остается подождать пару дней. Заодно почитаю что-нибудь. А то давно уже времени на это дело не выделял. И зря, между прочим... Благо, книг у меня в рюкзаке великое множество. И даже были некоторые непрочитанные. Так что на парочку суток занять себя смогу. А дальше... Дальше что-нибудь придумаю.
  
   Спустя три дня.
   -Не смотри на меня так. -Сказал я, глядя в глаза сове, -Мне было скучно. И вообще... Я же не все деревья в округе вырубил!
   Вырубить все деревья было бы довольно сложно в связи с тем, что их тут было великое множество. Но довольно просторную полянку я все же расчистил. Зачем? От скуки. Думал, мало ли лесники придут поздороваться. Но не повезло: наткнулся только на медведя, который, кстати, очень быстро от меня слинял в неизвестном направлении. Медведи такие быстрые, оказывается... По сути я просто прокачивал навык Дровосек, который у меня в уникальных чертах висит уже довольно долгое время. Надо признать, у меня не получилось. Видимо потому, что этот навык качается только тогда, когда ранишь кого-то топором. Я же, понятное дело, только рубил древесину. Не очень крепкую, к тому же. Думаю, будь в округе гринписовцы, они бы попытались меня остановить. Вот тогда бы мы и повеселились... Но нет, их здесь не существует. К лучшему или к худшему - не знаю. В любом случае, заняться было нечем.
   Пока не прилетела моя сова. Конечно же, этот пернатый глазастик тут же догадался, кто именно является причиной столь массовой повалки деревьев. Хотя функцию свою сова выполнила на все сто. То есть послание адресату доставила, а потом еще и прилетела с ответом обратно. Обычно в таких случаях почтовая птица доставляющая сообщение, не подчиняется адресату, но в этот раз моя сова сделала исключение. Уж не знаю по какой причине. Не особо медля, я развернул послание и пробежался глазами по строчкам:
  
   "Лют!
   Какого черта ты пропал на такой срок?! Какие такие дела можно делать так долго?
   Ладно, объяснишь при встрече. По поводу запрошенной тобой информации.
   Удержать деревню орков не получилось. Силы противника росли невероятно быстро, в то время как наши постепенно таяли. Пришлось сниматься с места и искать более безопасное место. О наших приключениях узнаешь, когда доберешься до нас.
   По поводу нашего местоположения: мы расположились на острове Золлки. Обстановка тут не очень. Пространства для развития пока нет, так как нам активно мешают местные племена троллей. Они на удивление разумные, но говорят на каком-то незнакомом языке и на контакт идти не хотят. Для активных боевых действий у нас пока не хватит сил. Насчет продовольствия мы позаботились. Орки, оказывается, хорошие фермеры и животноводы. Я за тобой таких наклонностей не замечала. Да, орки уцелели, можешь не волноваться. Их, конечно, тоже потрепало, но все же полностью вымирать они не собираются, это точно.
   Полный доклад о произошедших событиях за время твоего отсутствия получишь, как доберешься. Единственное, что хочу подметить: за тот период, что тебя не было, обстановка в клане "слегка" поменялась. Будь готов к неожиданностям, хорошо?
   P.S. Грум-Грым клянется тебя придушить, хотя и рад, что ты объявился."
  
   Хм... А Наяда набралась смелости мне дерзить. Что ж, неплохо. Пускай продолжает в том же духе. Так... Зато теперь я знаю, куда лежит мой путь. Учитывая мое текущее примерное местоположение - до острова Золлки добираться придется месяц, если не больше... Если, конечно, я снова не придумаю какое-нибудь решение, попахивающее откровенным идиотизмом. А я его обязательно придумаю. Ибо я кто? Правильно, Золотой орк!
  
   Спустя неделю.
   Знаете, поначалу идея сплавиться по реке прямиком до острова Золлки казалась гениальной. Однако, как только я спрыгнул сверху на плывущее по своим делам древесное тело... Идея перестала быть забавной. Нет, умереть я не боялся. Задохнуться для меня сложно, замерзнуть тоже. Сил для удержания собственной тушки на бревне хватало... Казалось бы, катись да наслаждайся. Ан нет. В местных водоемах не только карасики водятся. Например, вынырнувший откуда-то сом размером с лодку чуть не потопил меня и мое плав-средство. Правда лишившись одного глаза обитатель бурной реки отступил и больше не вернулся.
   Кстати, эта река, практически полностью пересекающая Аурус с запада на восток, и проходящая в откровенной близости с островом Золлки оказалась вовсе не рекой. Ну, вода-то, конечно, была пресной, но... Назвать этот чудовищный поток воды рекой у меня язык не повернулся бы. Больше напоминало горизонтальный водопад. С момента посадки на бревно прошло всего ничего времени, но расстояние я преодолел такое, что не покрыл бы это расстояние пешком и за неделю... приятному путешествию мешали всего два "но". Первое, которое уже было озвучено: водная живность. Большая часть этой живности меня, конечно же, не беспокоила, но некоторые отдельные "личности" с завидным упорством пытались насладиться моей тушкой. Но с этим я еще мог как-то бороться. В отличии от второго "но". Скалы и камни. Я лишь один раз случайно ударился об торчащий камешек, да и то вскользь. И тут же лишился половины здоровья. В общем, передвижение быстрое, но крайне опасное.
   Для обычного среднестатистического человека вообще невозможное. Ну посудите сами. Две вышеперечисленных причины не берем в расчет. Казалось бы, бревно ведь дерево, а значит не тонет. А вот и нет. Этот кусок дерева бывало на порогах заныривал на несколько минут. А то и на более долгий срок. И то в нескольких случаях я его вытаскивал на свет божий. А так бы оно там и осталось. Учитывая скорость потока воды... Для другого человека трудновыполнимо. Но, допустим, это сильный человек. Тогда, если скорость и подводные приключения его не смущают, то температура воды его точно прикончит. Потому что она была весьма близка к нулю. А в некоторых местах мне даже приходилось проплывать под слоем льда, волоча за собой злополучное бревно. Не будь я таким отмороженным... Короче, такая поездка не для каждого.
   А мне вот местами даже весело было. Зато за двое суток без проблем добрался до острова Золлки. "Без проблем" - это без учета вышеизложенных фактов, конечно. Выбрался я на нужный берег злой, мокрый и с бревном под мышкой. Не мог же я так просто отпустить боевого товарища? А то бы он уплыл себе в море и затерялся бы там... Нет уж. Возьму к себе - выдолблю из него каноэ. Или еще что-нибудь. Или брошу, в конце концов. Но точно в воде не оставлю. Думаю, мы уже оба вдоволь наплавались. Я бросил бревно и присел на него сверху. Одежда хоть и была мокрой, а со стороны воды холодный ветер, заболеть я не боялся. Благо, что бытность Потрошителем спасает от таких мелочей, как простуда. Обычные игроки заболевают только так. А я вот болезнеустойчивый...
   Так, что дальше? До острова Золлки я добрался. Кстати, надо будет при первом же удобном случае почитать об этом Золлки. Или о Золлке. В любом случае, мне вдруг жуть как интересно стало, что же он такого сделал, что в честь него такой здоровый остров назвали. Моя память ответа не подсказывала, а, значит, я скорее всего ничего не читал на эту тему... Или просто забыл. У меня моя думалка тоже не железная. Даже наоборот, она же из золота... Так, не отвлекаться! Я все же прибыл. Где расположились мои ребята? Хм... Я открыл карту. Примерные очертания острова на крупномасштабной карте отображались. Детали рельефа, конечно же, найти было труднее. Благо, что я в свое время стырил несколько карт в разных библиотеках, а потом еще и внимательно изучил макет Ллоса. Он оказался весьма детальным. Хм... Исходя из целесообразности, я бы обосновался на южном берегу. Там хороший подход к морю, а так же недалеко до других цивилизованных стран. Наладить поставки было бы легче. Однако Наяда упоминала проблемы с троллями, населяющими этот остров. Мои люди вряд ли бы стали пытаться прорываться сквозь троллей, если бы со спины грозила опасность нападения черных орков. А эта опасность скорее всего грозила.
   Так что они на северном краю острова. Из запомненных мной обрывков карты подходящим мне показался лишь один участок с плодородной почвой и затруднительным подходом по суше. Река же настолько бурная, что пересечь ее быстро сложно. А медленную переправу легко оборвать. Хорошее место для обороны и от черных орков, и от местных троллей. Собственно, пораскинув мозгами таким образом, я двинулся на север. Мне еще предстояло пересечь весь остров с юга на север...
  
   Путешествие не было особо долгим или запоминающимся. На меня никто не нападал, хотя я периодически видел в отдалении троллей, наблюдающих за мной. Эти ребята были меньше тех, что я видел в "мясорубке". Метра два, может два с половиной. Тоже волосатые, тоже разных расцветок. Ближе рассмотреть не получалось: они удирали при моем приближении. Что странно: все эти тролли были одеты в одежду. Даже необычно. Конечно, одежда не отличалась изяществом, но она есть. А это уже немало. В общем, веселой драки в стиле "пьяный золотой орк против сотни кого бы то ни было" не получилось. Да, я нашел тут алкоголь в стеблях полого растения, напоминающего тростник. Мои познания в ботанике подсказали мне, что оно ядовитое, но я же не плебей какой-то, чтобы травиться всякой всячиной, верно?
   Как ни странно, от этого сока я неплохо хмелел. Давненько уже не употреблял алкогольного. Точнее, меня давно уже не пьянило от него. Кстати, остров этот оказался довольно интересным. Я практически каждый час натыкался на какие-то развалины. Иногда можно было найти какие-то постаменты с надписями. С некоторым трудом я даже смог перевести то, что там написано. К сожалению, язык безымянной империи, исчезнувшей больше пятисот лет назад, давался мне с трудом. Отшлифовать его было негде, знаете ли. Собственно, идти было скучно. У меня давно такого не было, чтобы нечем было заняться по дороге. Я дочитал последние книги, что еще не читал, а перечитывать что-либо пока не хотелось. Поговорить было не с кем, а вызывать сову лишний раз не хотелось. Мне кажется, что моя рожа и так ей уже осточертела в конец.
   В любом случае, пришлось потратить пару дней на пересечение острова. С перерывами на еду и сон, разумеется. Меня даже убить во сне никто не попытался. Скукота, да и только! Зато место, где обосновались мой клан вместе с орками я обнаружил сразу. Трудно было бы промахнуться. Я по полям с пшеницей шел часа три. Когда Наяда сказала, что орки знают толк в земледелии, я не думал, что все настолько хорошо. А тут посевов на город хватит. Надо признать, когда я увидел этот самый город, я удивился. Сильно. Просто ни на одной карте мира на острове Золлки нет ни одного города или даже поселения. А тут такой большой город. Ну, не мегаполис, конечно. Вполне большой по меркам этого мира. Правда, при ближайшем рассмотрении оказалось, что дома по большей части деревянные, сам город огорожен только частоколом, а самое высокое здание оказалось всего в три этажа. Оно было обширным, но не высоким. Хотя увиденное меня все равно порадовало.
   Как ни странно, на воротах и деревянных стенах были видны посты солдат. У них даже издалека был виден знак кровавого клыка на груди и щитах... Судя по всему, время даром терял только я. Что ж, придется наверстывать. На единственном входе в город (не считая порта) стояло аж четыре воина. Один даже оказался игроком. Который, кстати, тут же меня узнал и выпрямился в струнку:
   -Командир! -Козырнул он.
   Его примеру последовали остальные. При этом взгляды у всех были настолько удивленные, что мне даже не по себе стало.
   -Вольно, -Скомандовал я, припомнив свою службу в армии, -Мужики, может подскажете, где у нас начальство сидит? Мне бы с ними побеседовать.
   -Идите по центральной улице. Упретесь прямо в ратушу. -Тут же ответил тот самый игрок, -Вам выделить сопровождение?
   -А оно, по-твоему, мне необходимо? -Удивился я, иронично изогнув бровь -Кстати, дружище, затяни пояс, а то у тебя меч болтается. Сейчас незаметно, но если вдруг кто нападет, то на вынимание своего оружия у тебя на секунду больше времени уйдет. А это немало, знаешь ли. Я бы такого шанса на месте нападающего не упустил.
   Произнеся это, я улыбнулся. Своей фирменной, клыкастой улыбкой. Она оказывает большое влияние на неподготовленных людей. Солдат тут же затянул ремень так, что, скорее всего, перекрыл ток крови к ногам. Что ж, сам разберется, не маленький. Он, в принципе, игрок, так что ему смерть ничем особым не грозит, но вот за его товарищей я беспокоюсь. Местные, как известно, не воскресают. Улицы оказались полностью замощены деревянным настилом. Ну, по крайней мере те переулки, в которые я заглядывал, тоже выглядели весьма прилично. Как ни странно, в этом городе было много игроков. Я такого их количества не видел ни в Лителе, ни в Алкване. Очень часто можно было увидеть орков, которые при виде меня слегка склоняли головы. Я отвечал им тем же. Мне не сложно, шея у меня сильная. Множество лавок, обычных жителей, даже детей... Город ничем не отличался от любого другого. Чуть больше игроков, чем обычно. Но на других материках всегда так, судя по форумам. Орки? Ну, необычно, да. Но привыкнуть просто. Никто же не удивляется эльфам в Лителе?
   Удивляло все только меня. Сколько ж меня не было, что тут успели такой городище отстроить? Судя по всему, долго. Ну, что поделаешь? Придется сосредоточиться на нынешних проблемах. Для начала, надо поговорить с Наядой и Грум-Грымом...В ратуше меня мгновенно узнали. Какой-то служащий с противно зализанной прической проводил меня на третий этаж в просторную комнату и сказал, что Наяда и Грум-Грым скоро будут. Он, конечно, сказал своими словами, но суть я передал правильно. Кстати, тот единственный трехэтажный дом оказался все-таки ратушей. И правильно, пускай выделяется... Комната оказалась хорошо обставленной. Я даже немного вольготно устроился на одном из диванчиков. Первой пришла Наяда.
   -Лют! Когда мне сказали, что ты здесь, -Произнесла она без приветствий, только увидев меня, -Я не поверила. Ты был где-то рядом, когда тебе доставили письмо?
   Она быстрым шагом прошла в центр комнаты и уселась на соседний диванчик, закинув ногу на ногу. Наяда все так же носила красный плащ и металлическую маску. Только теперь ее одеяние дополнилось кожаной броней с металлическими элементами и странным узором поверх маски. Зачем она скрывает лицо? Все просто. Наяда - игрок. И Наяда не человек. Она эльф. Золотая эльфийка. Но у нее, в отличие от меня, в статусе стоит поле "игрок". Можете представить, что начнется, если люди узнают, что можно менять расу? Они на все ради этого пойдут. Наяда, чтобы не искушать страждущих, решила скрывать свой облик. Не думаю, что многие знают, кто она на самом деле.
   -Нет, я был в нескольких днях пути от развалин деревни орков.
   -И как же ты так быстро добрался?
   -Сплавился по реке на бревне. -Я пожал плечами, -Было весело.
   Наяда пару секунд помолчала, разглядывая меня. Я не стал "закрывать" данные. Пускай смотрит.
   -Ты стал сильнее. -Сказала она наконец.
   -Чуть-чуть. -Усмехнулся я, -Выучил пару новых трюков.
   -Поэтому ты пропал на два с половиной года? -Спросила она, слегка подавшись вперед.
   Ее взгляд внимательно впился в мое лицо, будто она надеялась запечатлеть мою реакцию на это заявление. Правда, я ее разочаровал. На досуге подсчитав время, затраченное на воскрешение в "мясорубке", я получил чуть меньшую цифру. Где-то месяца на четыре меньше. Но, это уже не первый раз, когда я трачу такой большой срок на прокачку. Гринд - наше все.
   -У меня не было особого выбора. -Я развел руками, -Да даже если бы и был... От такой возможности я бы не отказался.
   -Ты оставил нас одних решать ту кучу дерь... -Начала заводиться Наяда, вскочив на ноги, но ее перебил входящий в дверь гремлин:
   -Попрошу не выражаться на заседании! -Сказал он, теряя по дороге листочки из большой стопки в руках, -Между прочим, это будет первое полное собрание управляющего совета.
   -Что, Хьял тоже будет? -Немного кисло спросила Наяда, тут же остывая.
   -Конечно! -Удивился Грум-Грым, -Слушай, Наяда, у меня тоже множество претензий к командиру, но давай отложим их на потом, хорошо? У нас много дел. Кстати, -Гремлин водрузил всю эту кипу бумаг передо мной, -Командир, ознакомьтесь, пожалуйста. А мы пока подождем Хьяла.
   -Хорошо-хорошо... -Сказал я, берясь за чтение, -Кто такой Хьял, кстати?
   Наяда и Грум переглянулись. И было в их переглядывании что-то такое... Немного нехорошее.
   -Понимаешь, командир... -Начал Грум, странно переминаясь, -В твое отсутствие нам пришлось вести активные боевые действия... И у нас не было выбора... В других обстоятельствах мы бы, конечно...
   -В общем этот мямля хочет сказать, -Перебила гремлина Наяда, -Что мы подыскали тебе замену на время. Кто-то должен был командовать, а ни у меня, ни у Мелкого на это времени просто не было.
   На несколько секунд повисло тяжкое молчание. Я сосредоточенно читал бумаги и просто не понимал, что от меня ждут какой-то реакции. Нет, я с ними был согласен. Если не можешь что-то сделать хорошо сам, то либо научись этому через боль и страдания, либо поручи это тому, кто в этом разбирается. Понятное дело, что на войне учиться на своих ошибках дело затратное и мои заместители выбрали второй вариант. Я бы сделал так же на их месте.
   -А характеристика на него здесь есть? -Спросил я, поднимая взгляд на замерших помощников.
   Мне на мгновение показалось что они синхронно расслабленно выдохнули.
   -Конечно, сорок третья страница. -Кивнул Грум.
   -Я как раз до нее почти добрался... -Пробормотал я, перелистывая очередную страницу.
   Если вкратце, то это был отчет о проделанной работе. Но очень детальный. С расписанными причинно-следственными связями и последствиями тех или иных решений. Все события были задокументированы по дням вплоть до дней рождения детей в поселении. Даже описывались ходы боев за деревню орков. Судя по отчетам, этот Хьял показал себя неплохим командиром. По крайней мере, откровенно идиотских приказов он не отдавал. Хотя, на мой взгляд, действовал он чересчур осторожно. Даже не пытался рисковать. Такой стиль ведения войны, в принципе хорош, но не всегда уместен. Именно поэтому оркам и пришлось бежать с обжитых мест... Но, в принципе, у меня никаких претензий не возникло.
   -Командир, ты хоть понимаешь, что там написано? -Уточнил Грум, осторожно присаживаясь на край дивана.
   -Да, а что? -Я поднял взгляд на гремлина.
   -Просто ты так быстро читаешь...
   -Могу и быстрее, но тогда есть вероятность упустить какую-нибудь важную деталь... -Заметил я, вновь погружаясь в чтение.
   Хьял подошел, когда я уже почти закончил чтение. Довольно забавное чтиво. Надо будет сохранить это у себя в памяти. В помещение на приличной скорости вошел высокий мужчина в тяжелой латной броне. Игрок. Хотя я и так это знал. Интересно, игроки-воины вообще своей брони не снимают? Зачем на собрание-то в ней тащиться. В принципе этот мужик ничем не выделялся. Русые волосы, завязанные в конский хвост, короткая борода, такие же короткие усы, пронзительный взгляд голубых глаз... Мне кажется, таким взглядом обладают все, кто успел лишить жизни живого человека. Не по случайности, нет. Именно намеренно... Просто мозг начинает думать немного иначе, уж поверьте. Хьял поздоровался с Наядой, пожал руку Груму и... проигнорировал меня. Хотя я и так знал, что Хьял недолюбливает меня, из доклада Грума.
   Судя по той кипе макулатуры, что я прочитал, клан за время моего отсутствия вырос еще больше. И в нем даже начали появляться отдельные группы участников, которые выражали свои мнения насчет того, как надо поступать. Как в маленьком государстве, у нас начались свои политические дрязги. Ограничивало всех только одно: положение в клане. Дело в том, что звание заместителя главы клана (а глава тут я), может выдать только сам глава клана. Чувствуете, чем пахнет? Главы нет по неизвестным причинам, а оставшиеся неоспоримые заместители не очень контролируют ситуацию внутри клана. Хотя нет, не так. Не хотят контролировать. Разные вещи. В крайних случаях Наяда и ее люди вмешивались и быстро либо устраняли виновных, либо выгоняли их из клана. Кстати, стоит поболтать с Наядой насчет ее шпионской системы. Должен же я знать, как там все устроено. Вернемся к клану. И, собственно, наша организация, каким-то непостижимым образом постепенно наращивая экономическую мощь (благодаря Груму) становится лакомым кусочком для многих так называемых "игроков". Понятное дело, что многие захотели оторвать свой кусочек торта. Вот только перехитрить моего казначея не так-то просто, особенно после того, как он привлек практически все свое семейство к работе. Те работали не покладая рук. В свое время Грум-Грым самовольно воспользовался моими средствами для того, чтобы отдать долг своей семьи. Я же тогда это спустил на тормозах. Теперь его семья прониклась ко мне какой-то симпатией, хотя мы и не знакомы.
   Хьял более-менее честный человек. Он, естественно, тоже хочет получить свою порцию власти. Но свои обязанности он выполняет на совесть. Ясное дело, что мое возвращение не сулит ничего хорошего для него: неожиданные репрессии, новые правила, постоянный надзор, возможно понижение по званию и смещение с должности. Я бы тоже к себе теплых чувств не испытывал.
   -Ну что ж, приступим... -Произнес я, откладывая последний листок доклада.
   -Командир, ты не хочешь познакомиться с Хьялом? -Удивилась Наяда.
   -Зачем? -Спросил я, -Имя я его знаю, результаты его работы у меня перед глазами, -Я похлопал по стопке рукой, -А остальное наверстаем со временем. Так ведь, Хьял?
   -Да. -Коротко кивнул воин.
   -Так вот, к делу. -Кивнул я, -Грум, почему все здания только из дерева?
   -На острове Золлки нету подходящих для добычи камня мест. А поставщики из ближайших стран не хотят поставлять его нам в виду опасности путешествия по морю. -Отчитался Грум, сверяясь с собственными записями.
   Я задумчиво сделал себе пометку на чистом листочке.
   -Наяда, ты, как глава разведки, может пояснишь мне ситуацию с местными троллями? Почему до сих пор не налажен контакт с аборигенами?
   -К сожалению, эти тролли не изъясняются ни на одном знакомом нам диалекте. Они не проявляют агрессии, так что мы постарались не обострять ситуацию. Мы не знаем точного количества троллей на острове, но если сложить все, что мы видели, то тысяч двадцать насчитается. -Ответила Наяда, -Однако они практически все живут под землей, так что сказать точно не получится.
   -Лингвистов звали?
   -Да, но они, к сожалению, оказались бессильны. -Ответила Наяда, -А для открытого столкновения нам не хватит сил.
   -Да, я уже понял...
   К сожалению, не смотря на величину клана, большинство членов нашей организации рассредоточились по всему Аурусу. На острове Золлки не находится даже трети личного состава клана. Поэтому войска у нас пока были не такими уж и сильными. Я снова сделал пометку на листке бумаги.
   -Так... Что с продовольствием и другими ресурсами? -Спросил я, почесывая затылок карандашом.
   -Продовольствия достаточно. Фермеры говорят, что почва тут на удивление благодатная, все растет, как на дрожжах. -Ответил Грум, -Из ресурсов не хватает практически всего, кроме древесины.
   -Плохо. -Качнул я головой, -Почему не наладить поставки из ближайших стран?
   -Река слишком быстрая и слишком скалистая - ни один корабль не пройдет. -Пояснил Грум, -А восточное море кишит такими монстрами, что... В общем, тоже ни один корабль не пройдет.
   -Ага, понял. -Я слегка чирканул на листке, -Я подумаю над этим вопросом. Что у нас по финансам?
   -Стабильный рост капиталов. -Радостно ответил Грум.
   Он уже нервничать начал, что я задаю вопросы только по "больным" темам. Ну, я и так понял, что в этой сфере проблем нет. Надо было хоть как-то позволить расслабиться гремлину.
   -Что не может не радовать... -Пробормотал я, -Хьял, с цифрами я уже ознакомился, отчеты по сражениям с черными орками изучил. Претензий пока нет. Завтра ожидай проверку в моем лице по твоим владениям. И, кстати, военачальник у нас должен уметь сражаться лично. У тебя как с этим дело?
   -Не жалуюсь. -Хмуро ответил мужчина
   -Хорошо. Тогда... У нас тут есть какая-нибудь арена? Или место для спаррингов? -Спросил я.
   -Да, за городом. Мы там проводим обучение солдат, -Ответила вместо Хьяла Наяда.
   -Тогда, Хьял, послезавтра с утра мы с тобой там "потанцуем". -Заявил я, -Приходи в полной боевой готовности.
   -Зачем мне это?
   -Ну, для начала за тем, что тебе приказывает твой командир. -Заметил я спокойно, -А если этого недостаточно, то давай так: если победишь - сделаю своим заместителем без вопросов.
   -А может сразу главой? -Все так же хмуро спросил Хьял.
   -Хорошо, пускай так. -Я кивнул, -Тогда деремся до смерти. Битва один на один, можно использовать что угодно.
   -Лют, я не думаю, что... -Начала Наяда, но мой взгляд заставил ее оборвать себя на полуслове.
   -В общем, ты понял. -Сказал я, -А сейчас... В этом городе найдется какая-нибудь халупа для меня? Или мне переночевать на улице?
  
   -Здравствуйте, -Кивнул я хозяевам дома, в который меня направили.
   Сам дом оказался довольно большим, двухэтажным, с несколькими пристройками, однако на краю поселения, прямо под деревянной стеной. Но мне такая постройка понравилась. Уютная. Веет каким-то чувством расслабленности. Семья, проживающая в этом доме, состояла полностью из орков. Старик, отец, мать и трое детей. Два пацана и девчушка, которая только-только начала ходить. Один из парней уже был "призывного" возраста, другой помладше. Вообще, эта семья взялась заботиться о моем пропитании и общем содержании, но от нехватки средств я не страдал, да и добыть пропитание не проблема. Крыша над головой нужна чисто номинально, да и то только для этого самого "уюта". Но я и без него пока прекрасно обходился.
   -Приветствуем, дитя Ллоса. -Практически синхронно кивнули в ответ старик и мужчина.
   Первого звали Торн, второго - Шорн. Просто и незатейливо. По крайней мере, мне свою чугунную голову напрягать для запоминания не пришлось.
   -Как живется? -Спросил я, обводя взглядом их небольшое хозяйство.
   -Неплохо, как ни странно. -Усмехнулся Шорн, -Никогда бы не подумал, что люди будут нас защищать. А управлять ими будет орк...
   -Всякое случается... -Пожал плечами я, -Я стараюсь вообще вперед не загадывать.
   -Так... Где ты хочешь, чтобы мы тебе постелили? Можем освободить одну из детских... -Начал узнавать хозяин дома, но я его перебил, с интересом кивнув в сторону одной из пристроек:
   -А там что?
   -Хлев. Мы там держим наших кабанов.
   -Славно. Остановлюсь там. -Пожал плечами я, -Насчет еды можете не беспокоиться - я не пропаду. Если понадобится какая-то помощь - обращайтесь.
   -Кхм... Дитя Ллоса... Ты уверен, что хочешь остановиться в... -Проговорил старик слегка хрипловатым голосом, -Кхм... В свинарнике?
   -А что, нельзя? -Спросил я, слегка приподняв брови.
   -Да нет, можно, -Ответил Шорн, -Просто там же немного грязно...
   -Я почищу. -Пожал плечами я.
   -И наши свиньи...
   -Мы поладим.
   Торн с Шорном синхронно вздохнули. На том и порешили. Вы, наверное, недоумеваете: с чего это этот идиот решил жить со свиньями? Да все просто: мне нужно, чтобы меня как можно меньше беспокоили. В ближайшее время хочу заняться изучением электрического Вектора. Я не стал прокачивать его в "мясорубке", поскольку не хотел распылять внимание. Решил тогда сделать упор на физическую составляющую. Потому что физические навыки я дальше качать не собираюсь - они и так меня полностью устраивают. Возможно, в будущем буду только в Выносливость вкладывать... И все же вернусь к тому, что хотел с самого начала: прокачке магии. Заклинания школы Крови хороши, но только в плане поддержки. Восстановление здоровья, повышение всяких характеристик, добавление разных новых фишек - этого у Кровавой ветки не отнять. А вот от "Грома и Молний" я надеялся получить хорошие атакующие способности. Боюсь, что эксперименты с новыми способностями могут оказаться весьма опасными для окружающих. Лучше уж по ошибке убить свиней, чем орков, верно?
   Можно, конечно, каждый раз уходить на какой-нибудь полигон, но тогда придется там находиться все время. Потому что экспериментировать буду много. А спать под открытым небом уже становится дурной привычкой. Следующие часа два я занимался тем, что выгребал весь мусор из свинарника. Его было не так уж и много, но дело затрудняли шастающие туда-сюда или лежащие в самых неподходящих местах свиньи. Кстати, эти зверюги не те милые свинки, которых разводят в нашем мире. Эти свиньи не особо толстые, покрытые волосами и размером ближе к лошадям. У орков свиньи используются как ездовые животные, так что неудивительно, что они таких размеров. Хотя, при виде меня эти животинки особого беспокойства не проявили. Вычистив свинарник, я натащил ящиков из сарая и устроил из них себе лежанку. Жестковато, но сойдет. По крайней мере, на такую конструкцию свиньи не заберутся. О крепости и устойчивости своей лежанки я позаботился. Свиньи мне особо не мешали, так что мне редко приходилось отпихивать в стороны их любопытные рыльца.
   После этого я уселся на импровизированное спальное место и задумался. Странные дела творятся. Меня не было два с половиной года. Большой срок. Но в моем времяощущении этот период ужался до длины нескольких месяцев. Большую часть времени я проводил в... а куда попадает игрок после смерти? В общем, в ожидании возрождения. И, хоть я не уверен насчет времени возрождения в этой "мясорубке" (ведь в некоторых местах воскрешение происходит быстрее обычного), но уверен, что я слишком часто умирал. В любом случае, два с половиной года... Удивительно, что меня до сих пор помнят в клане. Точнее не так: удивительно, что до сих пор признают, как главного. Я ведь по сути никакой полезной работы для клана не выполнял, нигде не светился, да и практически с момента основания клана меня не было видно. Какая-то нехорошая практика - пропадать на такие сроки из игрового мира. Много что могло произойти за этот промежуток времени...
   Но то, что меня до сих пор слушаются... Странно это. Наяда выбора не имеет, с ней все ясно. Грум-Грым... Он уже давно мог смыться с деньгами клана в неизвестном направлении. Вряд ли я бы потом его нашел. Но он все же остался. Думаю, он не бросит дело, которое вывозил на собственном горбу такое продолжительное время. Особенно дело, которое приносит такую прибыль. Что ни говори, но гремлины - довольно жадные существа. Точнее даже не жадные, а экономные. Нет, не то слово... Они практичные. Да именно так. Никогда не оставят то, что оставлять не имеет смысла. Грум не видит угрозы с моей стороны своему авторитету в плане использования денежных средств. Значит, особо волноваться о его уходе не стоит.
   Единственная проблема на горизонте - Хьял. Я не знаю, кто он и откуда. Нет, его характеристику я прочитал: игрок, сто пятьдесят третьего уровня. Интересно, а Жакерт за прошедшие годы тоже прокачался? Ладно, о нем подумаю потом. Хьял, как правило, сдержанный и вдумчивый. Хороший воин, делает упор на бой с большим осадным щитом и мечом, в бою облачен в тяжелые доспехи. Высокие лидерские навыки, умеет принимать верные решения в стрессовых ситуациях. Все вроде бы неплохо, но... Я его не знаю. И он не знает меня. Между нами тут же возникло взаимное недоверие, которое поможет растопить только хороший мордобой. Кстати, я, похоже произвел на них немного иное впечатление. Совсем забыл, что все, включая Наяду, считают, что я местный, а значит бой на смерть означает для меня смертельную опасность. Ну да, о моей "бессмертности" знает ограниченный круг лиц в виде нашего импровизированного божественного пантеона...
   Так, ладно. Надо подумать над тем, чем стоит заняться. Завтра, понятное дело, проверка расположений наших войск. Ллос всех задери, у меня есть войска! Хоть небольшие, но есть. Для защиты города хватает. А я, оказывается, крутой перец. Думаю, ничего плохого я не увижу в ходе этой проверки. Уверен, за два года у Хьяла все устаканилось, и он сумел организовать работающую систему. Нужно относиться непредвзято. Главное не рубить сплеча. Нужно разобраться во всей системе прежде, чем начинать командовать. Тем более, у нас есть и более важные проблемы. Например, полное отсутствие камня. Или соседство с крайне некоммуникабельными троллями. Или черные орки по ту сторону реки... Кстати, как ее название? Надо будет выяснить. И, конечно же, самая главная проблема: отсутствие библиотеки. Это же просто невыносимо! Как жить без книг?! Аж голова разболелась...
   Ну и перспективы дальнейшей прокачки, куда же без них. Пути два: первый - очевидный, упирающийся на прокачку навыков ближнего боя, а также силы, ловкости и выносливости. Со временем я стану очень и очень "толстым" противником. Второй вариант более интересный, но таит в себе элемент неизвестности. Потому что если я открою "Гром и Молнии", то у меня, по словам Ллоса, снова появятся такие характеристики, как Интеллект и Мудрость, которые у меня сильно атрофированы. Получается, что в ближайшее время как маг я буду бесполезен, но перспектива кидаться молниями меня привлекает... Даже не знаю. Ладно, рискну. Один раз живем. А я надеюсь прожить долгую жизнь. Умирать я пока не собираюсь, да и торопиться некуда, так что можно и попробовать. Да и, честно говоря, перспективы смерти пока не предвидится. Я же бессмертный, в конце концов...
   Решив таким образом, я открыл окно навыков и выбрал заблокированный сейчас вектор развития "Гром и Молнии". Передо мной повисло полупрозрачное окно с кнопкой подтверждения выбора. Зачем это нужно, если ничего не теряется? Вопрос хороший. Наверное, чтобы не отвлекали лишние навыки. Пожав плечами, я нажал на кнопку "открыть"... Очевидцы потом говорили, что с небес, чистых от облаков, неожиданно ударила такая мощная молния, что у всех в округе тут же поднялись дыбом волосы, а земля сотряслась от прозвучавшего грома. У стекольщиков даже некоторые стекла побились... От бывшего свинарника остались только головешки, разлетевшиеся в разные стороны. Вместе с пристройкой начисто снесло и одну из стен дома... Из пролома в стене на меня удивленно уставилось шесть пар глаз. Я же, крайне удивленный, сидел на практически не пострадавшей, но все же в некоторых местах обуглившейся лежанке, и разглядывал окрестности. Свиньи, понятное дело, тут же поджарились.
   -Ну ничего себе у вас погодные явления... -Проговорил я, приглаживая вздыбившиеся волосы обратно, -Часто в этих краях происходит что-то подобное?
   -Впервые... -Удивленно ответил Торн, выходя через пролом в стене на улицу, -Надо будет громоотвод поставить... Дитя Ллоса, ты в порядке?
   -Да что со мной сделается... -Отмахнулся я, вставая на ноги, -А громоотвод поставьте, это да... За свиней я заплачу, хорошо?
   -Да, хорошо... -Ответил Торн, ошарашенно оглядывая развороченное подворье.
   -Я, пожалуй, переночую в доме. -Подытожил я, -Ты не против?
   Старик молча покачал головой. Ночь я провел все же в доме...
  
   Понятное дело, поспать мне не удалось. Вот то, что мне высветилось после принятия вектора развития:
   Вы приняли вектор развития "Гром и Молнии"!
   Добавлена характеристика Интеллект.
   Добавлена характеристика Мудрость.
   Отныне Ваша кровь несет в себе силу молний! У Вас есть возможность стать величайшим магом молний в мире! Не упустите такую возможность!
   В принципе, почти ничего интересного не написали. Я и так что-то подобное подозревал. Стало понятно, кстати, зачем у меня уточняли, нужно принять или нет. Столь зрелищного эффекта я не ожидал. Свинок жалко... Кстати, плюшки этим не ограничились. Оказывается, во мне дремали скрытые таланты:
   Получено достижение "Любитель Книг - 1"
   Благодаря Вашему старательному изучению различных книг вы получаете постоянную прибавку к Интеллекту и Мудрости.
   Интеллект +10
   Мудрость +10
   Я даже обрадоваться не успел, как это достижение вдруг начало наращивать счетчик. Видимо, система начала подсчитывать все прочитанные мной книги. Я и не думал, что от чтения книг могут быть какие-то иные бонусы, кроме знаний, получаемых из них. А тут такие плюшки... Так я теперь в два раза больше буду читать. Две книги сразу, например. Стоит попробовать. Памяти у меня хватит для запоминания, главное не запутаться... В общем, навык довольно внушительно прокачался:
   Получено достижение "Любитель Книг - 7"
   Благодаря Вашему старательному изучению различных книг вы получаете постоянную прибавку к Интеллекту и Мудрости.
   Интеллект +70
   Мудрость +70
   Я даже порадовался. Всего прибавилось семьдесят единиц Интеллекта и Мудрости... Ну, теперь пора приняться за "разбор полетов". За изучение новых навыков, то есть. Я зарылся в обработку информации... Картинка вырисовывается не настолько плохой, как я видел ее изначально. Благодаря полученным бонусам, мои Интеллект и Мудрость не находятся в такой уж дыре, как я думал. Характеристика Интеллекта вернулась на значении в десять единиц, и сейчас стала равной восьмидесяти. Мудрость достигла такого же значения. И это я еще не вкладывал очки характеристик... Так, стоп!
   Поразмышляем логически. Мозг, не ворочай нос! Иногда это полезно. Что значит, "у тебя отпуск"? Ну и ладно, без тебя справлюсь... В общем, я вот о чем подумал: если очки характеристик интеллекта и мудрости пока что прокачиваются сами по себе, то вкладывать очки характеристик в данный момент не стоит. Потому что в дальнейшем, когда повышать уровни станет в разы сложнее, очки характеристик, получаемые за уровень, станут намного ценнее. Поэтому стоит попытаться прокачать характеристики "бесплатно" своими усилиями настолько, насколько это вообще возможно. А вкладывать очки характеристик только тогда, когда подобное продвижение станет невозможно. Да, так и поступлю.
   Внимание!
   Вы приняли необычное, но крайне удачное решение!
   Мудрость +1
   Да ладно! Игра поощряет тех, кто пытается обойти ее правила... Ну что ж, спасибо, система, за еще одно халявное очко мудрости. Оно не пропадет даром, обещаю...Что ж, думаю, сейчас пришло то самое время, когда необходимо заняться детальным рассмотрением того, что могу сейчас, и чего хочу добиться. Что ж, начнем.
   Навыки "Поглощение" и "Вампиризм" прокачались до четырнадцатого уровня, что дает неплохую регенерацию во время поглощения крови даже низкого уровня. "Кровавый туман" полезная фишка. Ситуативная, конечно, но вполне себя оправдает. Ограничивает обзор противнику, но при этом восстанавливает мне здоровье в зависимости от количества противников, попавших в зону действия заклинания. Конечно, можно накастовать его только вокруг себя, но все же оно весьма полезное. Не особо сомневаясь, я вложил в него два очка навыка. Пускай будет. Один раз туман мне уже спас жизнь в бою с драконом..
   Дальше. Крепкая шкура и Зеркальная кожа... Однозначно брать! Пассивки наше все! По пять очков на каждый! Чего мелочиться-то? Ну вот, входящий урон от физических и магических источников снижен на двенадцать процентов. Хороший показатель. Максимальные уровни у этих способностей двадцатые. Значит, максимум можно снизить входящие повреждения на сорок процентов. Неплохо. Будем постепенно качать...
   Остаются только Кровавое копье и Кровавая стрела. В топку их. Поначалу они мне казались довольно перспективными, но эффективность в бою от этих навыков мизерная. Легче уж вручную врага добить... Лучше что-нибудь другое придумаю... Так, остается двенадцать очков навыков. Как по мне, так очень даже неплохой показатель. Есть где развернуться. Теперь посмотрим, что нам открыла ветка "Гром и Молнии". Тут и атакующие, и защитные заклинания... Что интересно: все используют ману. Она у меня снова появилась, кстати! Я только сейчас обратил внимание. Насколько помню, количество маны определяет интеллект, а скорость ее восстановления - мудрость. Опыт игры в различные игры подсказывает, что брать эти характеристики в соотношении два к одному соответственно. Но, пока они качаются поровну без каких-либо затрат с моей стороны - меня все устраивает.
   Так, что я могу позволить себе со своим нынешним показателем маны в семьсот единиц? Да много чего. Вот только стоит учитывать, что мне нужно не разовое использование какой-то особо мощной плюшки в бою, а какое-то заклинание, которое можно будет спамить если не постоянно, то очень часто. При этом, конечно, оно должно быть либо убойным, либо просто полезным. Времени на каст чего-то особо мощного у меня обычно нет, так что придется довольствоваться тем, что дает мне система. Ну, из обилия навыков я выделил один довольно занимательный:
   Разряд (активируемое). Ур.1/10
   Время применения - мгновенно
   Максимальная дистанция атаки - Прямой контакт
   Урон - (Интеллект*Уровень способности)
   Шанс парализовать противника - (((Уровень способности*Уровень заклинателя)/ Уровень цели) * 10)%
   Восстановление способности - 2 секунды
   Стоимость - 50/Уровень способности
   Довольно забавная способность. Пускай, урон не особо сильный, но шанс парализовать цель - штука хорошая. Правда, при моих нынешних значениях интеллекта шанс довольно мал, но в будущем... Будет хорошей абилкой. Правда, расстояние атаки меня смущает. Но мы ведь уже привычны сражаться на сверх близких дистанциях... Так что неудобств быть не должно. Также я решил сразу рискнуть и прокачать эту способность до шестого уровня. Была не была! Живем один раз. В запасе осталось шесть очков навыков. И... Я решил придержать их. До лучших времен. Мало ли, потом резко пригодятся? Как, например, в свое время ядовитая кровь.
   Я выдохнул. Судя по всему, с прокачкой на сегодня все. Что же, можно теперь и поспать. Мозг, вольно! Отбой! Хотя моему серому веществу и приказывать не надо было: с засыпанием у меня даже на открытой природе проблем нет...
  
   На следующий день.
   -Что это за свалка? -Спросил я, слегка приподняв бровь.
   -Командир, мы тут... -Начал отвечать какой-то молодой солдат, но я прервал его:
   -Это был риторический вопрос. -Сказал я, -Вынесите весь хлам отсюда, почистите тут все, обустройте второй лазарет, а то у вас первый битком забит, и наймите персонал. Ты записал?
   Солдат только после моего вопроса спохватился и начал записывать на каком-то клочке бумаги. Я покачал головой, глядя, как он сосредоточенно шевелит губами, вспоминая буквы.
   -О выполнении доложите Хьялу. -Добавил я и прикрыл дверь в захламленное помещение.
   Я уже полдня шатался по казармам и сопутствующим помещениям. Все было... терпимо. Могло бы быть и лучше, могло бы быть и хуже. Я пока что особо не зверствовал, указывая лишь на те огрехи, которые можно исправить в течение недели. Накопилось их немало, но сил личного состава должно хватить. Тем более, после тренировок Хьяла для них это должно показаться сущим раем. Военачальник у нас абсолютно не умеет соизмерять силу. Бедные солдаты у него занимаются по той же программе тренировок, что и сам Хьял. Ему-то это просто дается, сто пятьдесят третий уровень с прокачанными характеристиками - вещь нешуточная. А вот солдатам... немного труднее. Я не шутил, когда говорил, что первый лазарет забит битком. Потребность во втором уже созрела... Нет, с одной стороны я Хьяла во всем поддерживаю: чего-то стоящего можно добиться только тяжелым трудом, это верно. Но труд этот стоит соизмерять со своими возможностями. Ибо в физических упражнениях несложно получить повреждения... Особенно, если ты не игрок, а местный. Им сложнее в этом плане. Хотя, я прошел организованную Хьялом "полосу препятствий" не напрягаясь. Но сравнивать меня, эдакого монстра в орочьем обличье, с обычными солдатами...
   Солдат тем временем убежал к интенданту для уточнения деталей по новому проекту, а Хьял, сопровождающий меня в моей экскурсии, повел меня дальше. Мы, как правило, не разговаривали. Но в этот раз я решил прервать молчание:
   -Я, конечно, не хотел бы критиковать твои методы тренировки, но... Тебе не кажется, что твои воины не выдерживают заданного тобой темпа? -Спросил я, немного поморщившись.
   Просто в этот момент мы в очередной раз проходили мимо полосы препятствий. Бедные воины бежали на очередной заход. Некоторые даже уже потеть перестали... Влаги в организме, видимо, не осталось.
   -Сила взращивается в стойкости. -Ответил Хьял, -А стойкость в трудностях.
   -Ну, спору нет, конечно... -Вздохнул я, -Однако не стоит судить всех по себе. Некоторым и ходить трудно, не то чтобы бегать...
   -Я не нагружаю их больше, чем необходимо. -Ответил Хьял.
   -Ну-ну... -Коротко хмыкнул я, кивая в сторону солдата, который вывалился из общей массы и рухнул на землю, -Как по мне, так тебе все же стоит поумерить свой пыл.
   -Завтра мне уже не нужно будет слушать твои наставления. -Слегка улыбнулся Хьял.
   -Ого, а ты самоуверен. -Усмехнулся я.
   -Мы оба монстры, командир... -Слово "командир" он произнес так, что было понятно: мой авторитет для него где-то ниже плинтуса, -Вот только монстры разного калибра.
   -Что верно, то верно. -Кивнул я, -Вспомни об этом завтра, когда поймешь, что все, чему ты учился до этого - бесполезно.
   Хьял слегка сузил глаза. Я все так же с насмешкой смотрел на него. Атмосфера вокруг как-то загустела, не предвещая ничего хорошего. Догнавший нас солдат, вернувшийся от интенданта, остановился в отдалении, не решаясь подойти ближе.
   -Продолжим смотр? -Предложил Хьял, делая приглашающий жест рукой.
   -Конечно. -Кивнул я.
  
   Немного позже.
   -Так, Мелкий, что у нас на повестке дня?
   Гремлин на секунду растерялся от подобного вопроса.
   -Чего не хватает нашему поселению? -Уточнил я, -Еда, вода, одежда, другие предметы первой необходимости?
   -Нет, всего хватает. -Вздохнул облегченно Грум.
   -Надо что-то решать с торговлей, -Сказал я, -Потому что без нее в этом городе все будет туго.
   -Я же уже говорил, что...
   -Да-да... -Отмахнулся я, глядя на карту, -Река слишком буйная, а море опасное. Со скоростью течения мы разобраться вряд ли сможем, а вот поубавить пыл у морских монстров можно попробовать...
   -А... как?
   -Пока что не знаю. Но над этим вопросом я обязательно подумаю.
   Грум-Грым ненадолго помолчал. На этот раз совещание было неполным. Хьяла не было. Он, в принципе, и так уже сегодня отхватил от меня порцию задач, так что я не стал его еще напрягать. У бедолаги и так уже работы предостаточно. Пускай пока тешит себя мыслью, что сможет завтра от меня избавиться. Сейчас же в давешней комнате, где мы собрали свое первое собрание (простите за тавтологию), находились лишь я, Наяда, и гремлин. Начать я решил с Грум-Грыма, так как финансы - очень важная вещь.
   -Тролли нам сильно мешают? -Спросил я, отвлекаясь от карты и делая себе пару пометок в новенькой тетради.
   -Они... не дают нам расширяться. Хотя активных нападений пока не было, но мелкие пакости то тут, то там проскакивают.
   -Ладно, я с ними поболтаю. -Вздохнул я, -Камень на нашем острове взять негде, я правильно понимаю?
   -Мои люди не нашли подходящего места для добычи. -Откликнулась со своего места Наяда.
   На этот раз она полностью разлеглась на диване, что-то быстро строча в своем блокноте. Как обычно, она скрывала свой облик. Думаю, я один из тех немногих, кто на самом деле знает, кто скрывается под маской.
   -Ясно. Тогда надо будет искать поставщика извне... Мелкий, Эльвинн и Кротон не согласились с нами сотрудничать?
   -Они нам... не доверяют. -Слегка потупившись ответил гремлин.
   -Причина? -Я повернул голову к нашей главе тайной службы.
   -Мы новое образование. -Пожала плечами Наяда, -Пока что непонятно, что от нас ожидать. Очень не хватает опытного политика, который бы смог правильно донести до них наши цели.
   -Хм... -Я слегка пошевелил губами, -Я над этим подумаю... Литель и Алкван тоже не согласились нам помогать?
   -Они бы и рады, но поставки от них выйдут... затратными. -Пожал плечами Грум-Грым, производство у них не налажено, а дорожные пошлины от не-дружественных государств будут просто грабительскими.
   -А Подгорник? -Я ткнул пальцем в точку на карте, -У них-то камня много, я думаю. Да и караван можно пустить по Диким землям, если нанять достаточное количество охраны.
   -Лют, ты вообще с какой планеты? -Отвлеклась от своих записей Наяда, -Подгорник вообще ни с кем дел не ведет.
   -А нас-то это каким боком касается? Мы же не все. -Я поднял глаза на своих советников, -Что? Опять мне этим заниматься? Ладно... Разберемся. А Лювон и Женерта?
   -Лювон негативно настроен к нам, а Женерта пока что игнорирует.
   -А с чего вдруг такая нелюбовь со стороны Лювона? -Удивился я.
   -В Лювоне очень широко распространена религия Пяти богов. Мы же открыто выказываем им свое неуважение.
   -Как все сложно. -Вздохнул я.
   На несколько секунд все замолчали. Что же, судя по всему, другого варианта, кроме как Подгорника нет. Да... Во всех книгах это государство стояло особняком. Никому не вредило, но никому и не помогало. Пару раз их пытались захватить, но армию нападающих уничтожали настолько легко, что это отбивало все желание пытаться штурмовать неприступные горы. Сведений о плечегорах, населяющих это государство, крайне мало. Однако, орк я или не орк? Что не получилось у миллионов других - получится у меня. Ибо я упрям и бессмертен.
   Но для начала нужно разобраться с местными проблемами. Тролли. Займусь этим сразу же после того, как убью Хьяла. Попробую наладить контакт... Морские монстры... С этим сложнее. Боюсь, быстро решить эту проблему не получится. Но сплавать туда, разведать - не помешает. Может, придумаю что... Еще и Паразиты... Кстати...
   -Что у нас с черными орками? -Спросил я поворачивая голову к Наяде.
   -Затишье. -Коротко ответила девушка, -На противоположном берегу Стремительной их следов не обнаружено. В то же время мне поступают доклады о том, что на северной границе Лителя были мелкие стычки с черными орками.
   -Хорошо... -Кивнул я, -Стремительная... Это река так называется?
   Наяда лишь молча кивнула. Отлично, даже отдельно спрашивать не пришлось.
   -Так... Мелкий - свободен. Наяда, хочу поболтать наедине. Не против?
   -Будто я могу отказаться... -Вздохнула Наяда.
   Грум коротко кивнул и вышел из помещения, плотно прикрыв дверь. Я пару секунд помолчал, подождав пока его шаги затихнут в коридоре.
   -А теперь, подруга дней моих суровых, рассказывай, что у тебя там за служба такая? А то как это - командир, и не в курсе? -Произнес я, поворачиваясь к эльфийке.
   -Лют... Я понимаю, что это прозвучит странно, но я бы хотела, чтобы ты так и оставался не в курсе того, как у меня все работает. Хотя, если ты прикажешь, -Она выразительно постучала ногтем по ошейнику на шее, -Я все равно не смогу отказаться.
   -Ну, для начала я бы хотел узнать причину. -Со вздохом сказал я.
   -Понимаешь, Лют, твой разум не защищен. -Сказала Наяда спустя пару секунд.
   И замолчала. Я полминуты честно подождал продолжения, но его так и не последовало. Видимо, по мнению эльфийки я уже должен был сделать нужные выводы. Только вот моей соображалки что-то не хватило.
   -Я жду пояснений. -Произнес я, присаживаясь на диван рядом с Наядой.
   -Лют, при всем уважении, но ты как открытая книга для тех, кто может использовать магию разума. -Ответила Наяда, -Общение со Скуамой открыло мне глаза на многие вещи.
   -А я и забыл про нее. -Удивился я, -Как она поживает, кстати?
   -Замечательно. Помогает мне выводить на чистую воду всяческих вражеских шпионов. Но сейчас не про это. Лют, твой разум уязвим. А если он будет содержать информацию о моей организации - это сделает ее уязвимее.
   -Хочешь сказать, что кто-нибудь залезет ко мне в голову?
   -Не исключено.
   -А ты как же? К тебе в голову не залезть? -Спросил я, выразительно постукивая костяшкой пальца ей по лбу.
   -А тут вступает в силу парадокс. Разум раба принадлежит только хозяину. Я не знаю такого существа, которое сможет пересилить систему. -Пояснила эльфийка.
   -Как все хитро устроено... -Удивился я, -Ну ладно, я тебя понял. Пока не обзаведусь приличной защитой на мозги - лучше в это дело не лезть. Хорошо, пусть будет так. Я тебе доверяю. Тогда, не смею тебя задерживать.
   Однако, Наяда не спешила уходить. Она молча продолжала писать что-то в блокноте. Я же пока не торопился уходить, так как моя интуиция мне подсказывала, что она еще что-то хочет сказать. Это было заметно. Наконец, Наяда вздохнула и отложила карандаш.
   -Лют, ты уверен насчет завтрашнего боя? -Спросила она.
   -В смысле? -Не понял я.
   -Эта схватка, с какой стороны не посмотри, нечестна. -Сказала Наяда, -Просто Хьял - бессмертный, а ты - нет. Он ничем не рискует, а ты можешь лишиться жизни...
   Так, стоп... А Наяда тоже не знает, что я бессмертен? Хм... В принципе, повода усомниться в своей "местности" я не давал. При ней не умирал, но интерфейсом пользовался. Однако Тумонис точно мне доказал, что им могут пользоваться и местные. В моем статусном окне значится, что я не игрок. Кстати, что-то в нем поменялось... Я еле сдержался, чтобы не засмеяться. Мой статус немного эволюционировал, сменившись с обычного местного на местного-босса. Видимо, система учла наращенную силу и таким ненавязчивым способом выдала предупреждение для тех игроков, которые решатся со мной связаться. Я быстро открыл форумы и перешел по нужным ссылкам. У такого статуса, как у меня, стояло небольшое пояснение: рекомендуется атаковать группой от десяти до двадцати игроков, хорошо слаженной командой. Забавно. Надо мной только рейд-боссы. Надо будет достигнуть такого звания.
   -Наяда, я не собираюсь завтра умирать. -Вздохнул я, посчитав, что нужная пауза уже выдержана, -И с чего вдруг тебя это взволновало?
   -Просто... Что будет со мной в случае, если ты умрешь? -Спросила Наяда.
   -Если хочешь, завещаю ключ от ошейника тебе. -Пожал плечами я, -В любом случае, уже поздно. Не знаю, как тебе, а мне пора спать. Завтра будет кровавая схватка...
   -Ладно... Но завещание все же напиши.
   -Хорошо-хорошо... -Отмахнулся я, выходя из комнаты.
   Что же, завтрашний день обещает быть очень насыщенным...
  
   Народу набралось чуть больше, чем я ожидал. Раз так в десять, если не больше. На нашей импровизированной арене даже сколотили многоуровневые, как в амфитеатре, скамейки. Которые, кстати, люди занимали за несколько часов до начала "представления". Множество людей еще и просто стояли между скамейками, либо сидели прямо на земле. В общем, новость о том, что сегодня будет смертельная схватка, взбудоражила чуть ли не весь город. Сражаться при таком количестве зрителей - новый для меня опыт. Будет интересно, это точно. Главное - не проигрывать. Хотя, не думаю, что выполнять эту задачу будет особо сложно. Хьял, при всем моем уважении к типичным танкам, все же обыкновенная "черепаха". Навредить сложно, да, но не невозможно. В то же время, его нападающие способности должны быть на порядок ниже того же воина в тяжелой броне, но с двуручным оружием. Или хотя бы ниже, чем у воина, использующего щит полегче.
   У Хьяла щит вызывал... уважение. Такую бандуру еще умудриться поднять надо. Но он поднимал и даже передвигался с ним довольно резво... для танка. Не знаю, как кому, а мне медленные, но "толстые" противники в играх никогда не доставляли проблем. И эта игра тому не исключение. Если бы разработчики спросили меня, какими делать самых опасных тварей, то я бы посоветовал им соблюдать баланс между скоростью и габаритами. Монстр должен вселять ужас в сердце противника. А если это сосиска на лапках, то трепета что-то не возникает... Но это к вопросу о вкусе. Я встречал и монстров приличного размера, и достаточно изворотливых, чтобы изрядно подпортить мне жизнь. Иногда неведомые разработчики подкидывали сюрпризы в виде неожиданных плюшек, которые вдруг использовали монстры. Поверьте мне, твари, с которыми я сражался, используют свои преимущества по максимуму. Никаких глупых монстров с ярким светящимся и пульсирующим наростом прямо на голове, который только ткни - и у противника снесло половину здоровья... Нет, если враг бронированный, то бронированный полностью. Есть, конечно, у них места, которые чуть-чуть меньше защищены. Но такое место надо найти еще, когда тебя пытаются сожрать (разорвать, расплющить, сжечь, растворить, раскатать, и т.д... Нужное подчеркнуть). Да и то обычно даже такие места сложно пробиваются. Конечно же, ко всякой твари есть свой подход - это я успел понять в мясорубке. Но опять же проблема со временем поиска...
   Опыта сражений с людьми, а тем более с игроками, у меня поменьше, чем с монстрами. Но я быстро учусь, да и не думаю, что Хьял сможет меня особо сильно удивить. У него хорошая броня: она и держит удар отлично, и дает немало характеристик своему владельцу. В качестве оружия использует длинный полуторный меч, испускающий слабую ауру, напоминающую рябь над песком в пустыне. Думаю, там не все ладно, но главное ведь не дать себя ударить, верно? Щит... Я уже упоминал о нем, но все же скажу еще раз. Этот шедевр кузнечного искусства явно не из этого столетия. Орнамент и руны на его поверхности явно об этом намекают. Значит, Хьял вынес его из одного из многих подземелий, которые он штурмовал в первых рядах. Да-да, здесь бывают и рядовые данжи, как в обычных онлайн играх... Вот только на Аурусе их днем с огнем не сыщешь. У нас довольно мирный материк, и тут мало что происходит, что может заинтересовать игроков. Поэтому местных тут все же больше. Кстати, так и не поинтересовался, что птица такого полета, как Хьял забыл в нашем захолустье. Надо будет узнать при случае.
   Сейчас же мой противник что-то обсуждал со своими помощниками в дальнем краю арены. Я даже со своего места видел, что это "что-то" касается меня каким-то боком. Потому что Хьял то и дело что-то втолковывал своим людям что-то, а они виновато разводили руками и косились на меня. Ну что там опять? Надеюсь, не отменят битву... Хотя стоп, я же тут главный! Значит и остановить нас не смогут! Ко мне подбежал один из секундантов Хьяла:
   -Командир, Хьял настаивает, чтобы можно было использовать сторонние бафы и предметы. -Доложил он, -Однако без вашего разрешения мы не можем позволить такого.
   -Разве у нас есть какие-то ограничения? -Удивился я, -Пускай хоть гладиус Титана возьмет... Главное, чтобы битва была один на один.
   Секундант коротко поклонился и убежал обратно. И к чему это все было? А, ясно. В углу моего оппонента вспыхнуло и тут же угасло несколько вспышек. Судя по всему, какие-то усиления на него наложили. Что ж, пускай. Я все так же сидел в своей обыкновенной одежде, лениво пережевывая засоленное когда-то давно мясо. Вкус был прекрасным, вот только пить хотелось - жуть. Ну ничего, я кровушки скоро выпью... Либо очень быстро "сложусь" от ударов Хьяла. Как пойдет. Но буду надеяться на лучшее. Вы, наверное, негодуете: мол, дурак, чего ты ждешь, давай бафайся тоже... А вот не буду. Мне и так исход боя кажется предрешенным. Зачем еще больше сгущать краски? Тем более, что на фоне Хьяла я смотрелся очень уж расслабленно. Он там что-то суетится, готовится к бою, подбирает снаряжение, амулетики тасует, бафы на себя кастует... А я просто сижу и жру... Кто как готовится. Вот и думай тут, кто лучше понимает, что его сейчас ждет.
   -Как не посмотрю, чем ты занимаешься - всегда что-то интересное происходит... -Прозвучал знакомый голос за спиной.
   Я не вздрогнул лишь потому, что за мгновение до этого почувствовал, как изменилась атмосфера вокруг. Приход Тиамат, богини хаоса, всегда производил нужное впечатление на окружающих... Именно поэтому все разговоры на трибунах тут же снизились по громкости на полтона.
   -А ты не отводи взгляд. -Пожал плечами я, оборачиваясь так, чтобы видеть и Хьяла, и Тиамат одновременно.
   Как бы так косоглазие не заработать...
   -Ишь чего захотел... -Улыбнулась Тиамат, присаживаясь на землю рядом, -Что происходит?
   -Обыкновенные разборки за место главаря. -Пожал плечами я, -Как у горилл. Сейчас побью вон того парня, и все на какое-то время проникнутся уважением ко мне, а так же будут бояться меня злить.
   -Как у тебя все просто. -Усмехнулась Тиамат, -А закулисную возню ты в расчет не берешь? Политику или заговоры? Вдруг тебя сместят иным способом?
   -Меня это мало интересует. -Честно ответил я, -Я и главой клана становиться не собирался. У меня задача другая: каким-то образом ослабить нынешний пантеон Пяти богов. Для этого ведь не обязательно нужна армия.
   -Вот за это ты мне и нравишься... -Тиамат на секунду прикрыла глаза, -Без какой-либо тени сомнения совершать поступки, которые могут изменить мир... Тебе никто не говорил, что ты весьма... Хаотичен?
   -Хаос... -Протянул я, -Это ведь, по сути, несуществующее понятие. Этим словом описывают отсутствие порядка. Ведь все в нашем мире, начиная светом и кончая тьмой, - есть явления порядка.
   -Синтин III, "Рассуждения о природе мира", том первый, -Безошибочно определила цитату Тиамат, -Удивлена, что прочел этот толмуд. Он же здоровый и скучный!
   -Всегда приятно вести беседу с образованным человеком... -Мой взгляд невольно уперся в ее рога, -Ну, или что ты там такое... В любом случае, я абсолютно уверен, что ты сюда не о природе вселенной поболтать пришла.
   -И тут ты полностью прав. -Кивнула богиня хаоса, -Уж не знаю, как у тебя получается, но ты заводишь весьма необычные... знакомства.
   -Ты это к чему?
   -Помнишь того чокнутого скелетона из "мясорубки"?
   -Тумониса? -Уточнил я, -Его забыть трудно. А что?
   -Да он тут решил вернуться с того света. -Пожала плечами Тиамат так, будто это было что-то абсолютно не выдающееся, -И, в общем, решил тебя отыскать. Уж не знаю зачем. И тем более не знаю, как он выяснил, что мы с тобой знакомы. Более того, я абсолютно в недоумении, как он оказался у меня в обители... В общем, вон он, на трибунах, общается с той милой эльфийкой в маске.
   Палец богини хаоса указал в нужном направлении. На трибунах и вправду Тумонис что-то живо обсуждал с Наядой. Неподалеку от него топтался еще и Жестяныч в придачу. Признаков агрессии он не проявлял, но люди все равно его сторонились. Видимо, от его жаркой ауры... В тот момент, когда я поглядел в их сторону, Наяда как раз обернулась ко мне по указке Тумониса. Мне только и оставалось, что сделать успокаивающий жест рукой. Наша глава разведки вздохнула под маской (я определил это по ее плечам) и повела эту примечательную парочку куда-то в сторону отдельной ложи для привилегированных персон. Тут и такая оказалась, кстати. Кого туда пускали - не знаю. Надо будет поинтересоваться. А то опять я не в курсе получается. Меня сейчас больше заботило предстоящее сражение. Не в плане того, что я волновался насчет исхода: нет, для меня этот бой вполне предсказуемый. Просто мне нужно показать свое превосходство. Причем показать его так, чтобы возникло ощущение тотального превосходства для всех тех, кто думал о моем смещении. Чтобы они даже рыпаться в ближайшее время не вздумали.
   -Спасибо, Тиамат. -Кивнул я, поворачиваясь к богине хаоса, -Я тебе что-нибудь должен? Могу отплатить ужином.
   -Ты пытаешься заигрывать с богиней хаоса? -Иронично приподняла бровь Тиамат.
   -Ага. Получается?
   -Пока что не очень.
   -Ну, я еще потренируюсь. -Не стал унывать я.
   -Лишним не будет. -Усмехнулась Тиамат, -И нет, ты мне ничего не должен. Твой полумертвый друг уже заплатил мне сполна. Так что я прощаюсь...
   Богиня хаоса бесшумно растворилась в воздухе. На трибунах все будто выдохнули с облегчением. Хоть Тиамат и не любит вмешиваться в дела смертных напрямую, но все же рисковать никто не хотел. Вообще богиня хаоса редко проявляла свою сущность напрямую. Ее влияние на мировые события было куда тоньше, чем у остальных богов. Обычно она делала что-то абсолютно незначительное на первый взгляд, но вызывающее такие последствия... Как будто клала самый последний маленький камешек на груду камней, готовую сорваться вниз с обрыва. Но лично меня общение с ней забавляет. А это ведь главное, так? Пускай она использует меня для каких-то своих целей (а я в этом на все сто процентов уверен), но ведь и я свою пользу извлекаю. Например, моральное удовлетворение от общения...
   -...Командир! -Вывел меня из задумчивости крик секунданта Хьяла, -Разрешите начинать?
   -Чего? -Не понял я, но тут же опомнился, -Да-да, конечно, начинайте.
   Секундант, коротко кивнув, убежал куда-то в сторону. Я за ним не следил. Просто в данный момент все мое внимание было увлечено мыслью, что я так и не придумал способа зрелищной расправы. Ладно, буду действовать по ситуации. Расслабляться рано. Однако, додумать мне не дали:
   -Дамы и господа! -Прогремел над нашей небольшой импровизированной ареной чей-то голос, усиленный магией, -Сегодня мы все собрались здесь, чтобы лицезреть в бою двух сильнейших воинов нашего клана! По левому краю сегодня находится Лют, золотой орк, наш бессменный командир! По правому - Хьял, наш военачальник, ветеран сотен сражений и просто очень сильный воин! Спешу сообщить, что ставкой на сегодняшний бой стало место главы клана!! Победа в этой схватке обеспечит победителю главенство над кланом в будущем!
   Я старательно выглядывал неведомого оратора. Однако не получалось: с моего места его видно не было. Надо признать, у этого комментатора неплохо получалось - толпа завелась. Очень даже. Люди на трибунах повскакивали, приветствуя "гладиаторов". Забавный эффект. Интересно, что это было за заклинание, усиливающее голос? Я про такую магию ничего не знаю, что странно. В свое время я очень внимательно изучал возможности других классов и типов противников, чтобы меня не заставали врасплох. Хотя бытовым штучкам я уделял недостаточно внимания, судя по всему. Надо будет выяснить, что это сейчас было. Вообще, все мероприятие было организовано так, будто кто-то очень сильно хотел, чтобы как можно больше людей увидело этот бой. Кто и для чего? Да кто его знает? Спрошу у Наяды при случае. Сейчас же у меня немного другие заботы.
   -И да начнется бой!! -Воскликнул с патетикой невидимый комментатор, и мы с Хьялом одновременно шагнули на арену.
   На трибунах воцарилась тишина. Наши облики с моим оппонентом различались. Хьял внушал уважение одним своим видом: тяжелая латная броня, отличного качества и прекрасно подогнанная, внушительное вооружение, даже издалека вызывающее трепет... И я. В обычной, холщовой одежде. Единственное, что немного выделялось - сапоги. Уж на обувь я не скупился и покупал приличную. На поясе висели нож, топор Огра, которые на вид были... обыкновенными. Внешним видом я скорее напоминал плотника, чем грозного воина. По крайней мере, все видели меня так. Все, кроме человека напротив. Арена - особое место. Бойцы сражаются не только оружием, но и своим духом. Стоящий напротив тебя человек давит на тебя своей аурой так же, как и ты давишь на него. В битве один на один это чувствуется особо хорошо... Мы с Хьялом быстро оказались практически в центре арены, в нескольких шагах друг от друга. Я видел только его глаза в прорези шлема, но и так мне было ясно, что он абсолютно спокоен. Опыта у него предостаточно...
   Хьял сделал первый ход. Он упер свой огромный щит нижним краем в землю и, судя по всему, применил навык воина под названием "таран". Типичный навык, когда воин прет на противника, толкая его щитом. Обычно противники разлетаются, как кегли, вот только... У меня достаточно ловкости, чтобы уклониться. Хотя я и не стал этого делать. Слегка наклонившись вперед, Я выставил руки вперед, принимая удар щита. Толчок Хьяла сдвинул меня на пару шагов, а потом мой противник застопорился: физической мощи ему явно для такого столкновения не хватало. Хьял оттолкнул щитом мои руки в сторону и сделал мгновенный выпад своим мечом. Зря, зря он такое тяжелое оружие носит... Я сделал шаг в сторону, уходя от удара, и, коротко замахнувшись, ударил кулаком прямо в забрало Хьялу. Пускай шлем крепкий и мне его никак не пробить, но сила удара у меня хорошая: Хьялу должно было не слабо прилететь. Немного уменьшившаяся полоска хитпоинтов это подтверждала. Мой противник снова применил какое-то умение, пытаясь в развороте достать меня мечом, но... это было так медленно... Я без особого труда поднырнул под удар и снова заблокировал толчок щитом. Мой следующий удар в лицо тоже оказался безрезультатным: Хьял заблокировал мой кулак углом щита, хоть и с трудом. И снова широкий взмах мечом...
  
   Это же время. На трибунах.
   -Они так уже пять минут сражаются... -Проговорил Грум-Грым, не отводя взгляда от арены, -Как они выдерживают такое напряжение?
   -У них высокая выносливость. -Пожала плечами Наяда, которая с большим интересом разглядывала Тумониса, живую мумию, который к тому же утверждал, что он один из лучших друзей Люта.
   Объект интереса эльфийки с любопытством смотрел на арену, слегка поглаживая древко своего посоха. По его виду сложно было сказать, что же у него на уме. Глаза у лича светились синим светом, что внушало некий животный ужас при взгляде на него. Но Наяда, не раз бывавшая в сложных переплетах благодаря бывшему хозяину, привыкла смотреть самым страшным монстрам прямо в лицо. Тумонис ей таким страшным не казался. Не менее импозантно выглядел и спутник неугомонного лича: огненный рыцарь. Он молчал, иногда бурча что-то себе под нос, но никого пока не трогал. Более удивительным был факт того, что от его языков пламени не загоралась древесина вокруг. Рыцарь вполне комфортно сидел на деревянной лавочке, которая даже и не думала воспламеняться.
   -Да я не про это... -Отмахнулся гремлин, -Они же практически вплотную видят удары, обычно отнимающие жизнь. Это как смотреть на падающую на тебя скалу.
   -Вот именно поэтому ты и не воин, Мелкий, -Вздохнула Наяда, возвращая взгляд на арену, -Это называется смелость. Хотя, трудно чего-то бояться, если знаешь, что в итоге не умрешь.
   -А Лют? -Решил уточнить гремлин, -Он же не бессмертный!
   -А у него вообще не все дома... -Вздохнула Наяда, -Мне кажется, он вообще никого всерьез не боится.
   -И кто победит, как думаешь? -Спросил Грум-Грым, нервно вздрагивая при каждом ударе своего нынешнего командира.
   -Сложный вопрос. -Ответила Наяда, -С одной стороны, Хьял хорошо знает возможности своего класса, он осторожен и сдержан, а на его стороне отличная экипировка. С другой стороны, Лют наделен необыкновенной силой и свирепостью... Хотя он и не придерживается одной схемы в бою, умалять его опасность не стоит, не зря он перешел в разряд особо опасных врагов. Однако, меня волнует тот факт, что Лют не использует оружие... Он, возможно, что-то задумал.
   -Так... Кто все же победит?
   -Скорее всего Лют, -Ответила Наяда, пожав плечами.
   -Почему? Хьял же превосходит его в уровнях? -Удивился Грум-Грым.
   -Мне кажется, Лют не воспринимает это как нечто существенное. Он однажды у меня на глазах завалил дракона сто двадцатого уровня в одиночку. Если еще учитывать, что тот монстр был из разряда рейд-боссов... Шансы на победу Хьяла стремятся к нулю. -Рассказала девушка, снова поворачиваясь к архиличу.
   Бой ее абсолютно не интересовал. Для нее исход уже был ясен, хотя для большинства сражение шло на равных...
  
   Лют.
   Эх... Уже устал обрабатывать эту бронированную отбивную. Мое вторичное оружие здесь не поможет. Крепость брони Хьяла я уже успел оценить. Нож просто не пробьет даже кольчужный поддоспешник, а топор Огра не сможет оказать значимого эффекта на эти латы. Много на них чар, очень много... Но, что радует, Призрачный топор, скорее всего, эту консерву расковыряет. Однако момента для атаки я пока не нашел. Мое основное оружие к моему величайшему сожалению слишком... медленное. Хьял хоть и танк, но реакции и скорости для отражения такого удара у него хватит. А потом мне уже труднее будет уклоняться от его атак. Можно, конечно, бросить топор, но зачем я тогда его вынимал, если он не понадобился в итоге? Именно поэтому я пока что просто ждал нужного момента. Мой оппонент хоть и не может нанести мне серьезного вреда, но под удар тоже не подставляется. Сложилось такое шаткое равновесие в силах. У меня есть оружие, которое может покончить с этими танцами, но оно в данной ситуации одноразовое. И момента для атаки пока что не было. Хьял же просто пока что не мог переломить ход боя в свою сторону. Пока что...
   Хм... А у меня же Разряд есть! Ну-ка заценим... Я резким движением зацепился за край щита и с силой оттолкнул его в сторону. В обороне Хьяла появилась брешь. Всего на мгновение, но мне этого хватило. Я открытой ладонью схватил его за шлем и усилием воли активировал новый скилл. Яркая вспышка чуть меня не ослепила. Я отшатнулся, и тут же еле-еле уклонился от шального взмаха со стороны Хьяла. Мой противник пострадал больше, чем я. Хьял мотнул пару раз головой, сделал пару неуверенных шагов и... Снова вернулся в боевое состояние. Ллос всемогущий, потерял такой шанс!
   А Разряд-то действенная штука! Хоть и не оглушило врага сто пятидесятого уровня, но заставило его отшатнуться! Я, правда, тоже не ожидал, что будут такие спецэффекты... Потому что в моем представлении способность со скромным названием "Разряд" не может быть настолько эффектной. Именно эффектной, так эффективность пока что не до конца ясна. Нужно больше практических опытов. Вот и заценим еще раз! Чего тянуть-то. Я снова сблизился с Хьялом вплотную и, прислонив обе ладони к его нагруднику, использовал Разряд еще раз. Только на этот раз я времени не терял: Призрачный топор, появившись в мой руке, крутанулся, отрубая руку Хьяла, удерживающую щит, и чуть не выворачивая уже мою руку при торможении. Все же тяжелый он в обращении, даже слишком. Нужно будет подыскать себе еще какое-нибудь оружие...
   Тем временем, Хьял, потерявший одну из своих конечностей, не растерялся: полуторный меч, описав короткую дугу, впился в мою плоть и застрял между ребрами. Ничего себе!.. У меня на секунду даже в глазах потемнело. А потом Хьял врубил тот секрет, который скрывал его меч. Мгновенно воспламенившийся клинок вошел еще глубже в мое тело, раздвигая ребра. Я сдавленно рыкнул, почувствовав во рту вкус крови, и выронил Призрачный топор на землю. Схватившись обеими руками за последнюю руку Хьяла и приложив чуть ли не всю доступную мне силу, я сломал ему и эту руку. Хьял коротко вскрикнул и отшатнулся на пару шагов назад. Я же потратил появившееся мгновение на то, чтобы вытащить меч из раны. И тут же выпить бутылку тролльей крови. Ух... Быстро ситуация накалилась... Чуть не помер. Хотя нет, вру, у меня и половины здоровья не сняло. А вот бутылочка с кровью исправно остановила кровотечение, хотя рана на груди все-таки не заросла. Но я бы удивился, если бы одна склянка вылечила меня полностью.
   -Это... было больно. -Заметил я, рассматривая меч Хьяла.
   Он сейчас действительно пылал ярко-желтым пламенем. Ну, хоть рану прижег... Не будь я таким перекачанным по характеристикам - помер бы от одного удара. А так... Удача сегодня не на стороне Хьяла. Он сейчас не мог выпить зелье лечения, хотя на поясе у него болталось несколько штук. А как я зол... Как я зол! Даже не на него, а на себя! Надо же было так расслабиться?! Конечно же, я увидел возможность для атаки, но и Хьял увидел ее, когда я атаковал! Надо было действовать осторожнее. Хотя, я вроде как победил. Что же, тогда просто прикончу противника и пойду зализывать раны... Тем более дел на сегодня еще много, особенно в виду неожиданного возвращения Тумониса с того света. Я перехватил меч поудобнее и опустил его на голову Хьяла, раскалывая как шлем, так и черепушку...
  
   Трибуны.
   -Вот видишь? -Спросила Наяда, кивая на арену, -Я же говорила.
   -Но его чуть не убили! -Немного нервно ответил Грум-Грым.
   -Я бы не была так в этом уверена. -Пожала плечами Наяда, -Лют ни на секунду не терял концентрации, так что он скорее всего этого ожидал. Просто хотел проверить силу своего оппонента.
   -Думаешь? Со стороны все выглядело спонтанно.
   -Все так и было. -Вздохнула девушка, -Вот только победил тот, кто лучше подстроился под ситуацию. Хьял рискнул и подставился под удар Люта, чтобы нанести хороший удар. Лют же был готов к этому удару. Иной причины, по которой он не потерял сознание, я не вижу.
   -Все равно, выглядело ужасно... -Немного успокоился Грум-Грым, -Я бы точно помер.
   -Спору нет, Мелкий, -Усмехнулась Наяда, -Я бы тоже померла. Я вообще не знаю никого, кто еще мог бы выдержать подобное ранение. Ну, я имею в виду из числа людей, конечно...
   -Ну, вряд ли нашего друга можно причислить к обществу нормальных людей... -Шевельнулся на своем месте Тумонис, поворачивая свою черепушку к беседующей парочке советников, -Именно поэтому и возникает желание следовать за ним...
   -Уважаемый, а с вами я бы хотела поговорить наедине. -Повернулась к нему Наяда.
   Тумонис пару раз щелкнул зубами, почти неприкрытыми губами, и, повертев головой, ответил:
   -Не думаю, что в этом есть необходимость, дорогуша. Я здесь не для того, чтобы иметь дело с Вашим кланом. Меня интересует лишь Лют, которого Вы называете командиром...
   -В мои обязанности входит оберегать его от подозрительных личностей.
   -Вот оно как? И все же я бы хотел услышать для начала мнение Вашего командира по этому поводу. -Слегка растянул пергаментную кожу в еле различимой улыбке архилич.
   Его глаза полыхнули синим холодным огнем. Но Наяда тоже не дрогнула. Неизвестно, чем бы все закончилось, если бы не неожиданно запрыгнувшая прямо с арены в ложу золотая фигура...
  
   Лют.
   -Что за мрачная атмосфера? - Усмехнулся я, вставая между двумя чуть-чуть не разгоревшимися огнями.
   Уж не знаю, что они там не поделили, но спонтанная драка тут - не очень хороший пример для наших людей. Ладно Наяда, она хоть в пределах разумного разрушений причинит. Но Тумонис... Если он вдруг начнет колдовать - и видит Ллос, от нашего города ничего не останется. Ибо сдерживаться он не умеет, а силушки магической у него предостаточно... В общем, допускать участия в драке архилича ни в коем случае нельзя. Ибо тогда нас ждут гораздо худшие последствия, чем если бы сюда упал какой-нибудь метеорит...
   -Ты как? У тебя до сих пор кровь идет... -Отвлеклась от лича Наяда, поворачиваясь ко мне.
   -Да ладно тебе, всего лишь сквозная дыра в груди. -Отмахнулся я, -Не помер сразу - не помру вовсе.
   -Прямо как я... -Щелкнул зубами Тумонис.
   -Кстати, сухарь, ты как меня нашел? -Спросил я, поворачиваясь к живому мертвецу.
   -О! Для начала, я вернулся из мира мертвых... -Он на секунду оглянулся на огненного рыцаря, -И прихватил нашего общего товарища, друг мой... Он почему-то этим страшно недоволен.
   -Ближе к делу, а то я, если ты не заметил, обзавелся не совсем совместимым с жизнью ранением... -Перебил я его, откупоривая еще одну бутыль с кровью.
   -Так вот. Еще во время нашего общения, весьма приятного между прочим, я заметил у тебя, друг мой, наличие двух весьма примечательных татуировок, принадлежащих двум сущностям божественного уровня. И что-то еще... Хотя и уровнем повыше...
   -И?
   -Распознал сущности, наложившие свои метки на тебя, и дальше вышел на одну из них. -Пожал костлявыми плечами Тумонис.
   -Хм... -Хмыкнул я, -А третью сущность, что повыше, вычислил?
   -Не совсем. -Снова дернул плечами архилич, -Со следами ее деятельности я сталкивался, но напрямую действий этого существа не видел. Хотя познакомился бы с радостью...
   -Да, я тоже. -Кивнул я.
   -Вообще удивительно, что сущность такого уровня обратила внимание на кого-то, подобного тебе... -Заметил Тумонис.
   -Вот спасибо. Лучший способ поднять чью-то самооценку... -Вздохнул я и повернулся к Наяде, -Наяда, где, по сведениям твоих людей чаще всего встречаются тролли? Не хочу откладывать в долгий ящик.
   Эльфийка пару раз удивленно моргнула от столь быстрой смены темы, но быстро взяла себя в руки:
   одном дне пути отсюда на юг, если придерживаться гряды холмов по левой стороне. В какой-то момент появляются эти тролли и останавливают. Дальше они никого не пускают.
   -У них там какая-то огражденная зона? -Уточнил я.
   -Наверное. Говорю же, пройти дальше мирным путем не получается, а я решила не рисковать обстановкой, которая и так довольно напряженная, и не посылала людей на разведку дальше.-Пояснила Наяда, -Хочешь наведаться туда?
   -Не очень. Но, видимо, придется. -Ответил я, -Тумонис, пойдешь со мной. Жестяныча тоже захвати. Наяда, пока Хьял не возродится, подбери мне десяток человек из его людей - будут нас сопровождать.
   -Командир. -Обратила на себя внимание моя глава разведки, -Ты уверен, что стоит брать с собой этих двоих?
   Она взглядом показала на Тумониса и Жестяныча. Если огненный воин просто проигнорировал слова эльфийки, то Тумонис злобно сверкнул своими глазами. Я мысленно вздохнул. Плохо это. Тумонис даже без магии вполне приличный боец. Мои удары блокирует без особых проблем. Возможно, в этом тоже задействована магия, но все же... Не хотелось бы, чтобы лич начал потасовку с кем-то из моих людей. Хотя Наяда тоже молодец: высказывать подобные опасения настолько открыто! Где ж это видано? Нет, молодец, конечно, не побоялась сказать прямо, но все же иногда стоит действовать чуть более осторожно. Ллос меня подери, и с каких это пор я начал думать подобным образом? Расту, видимо...
   -Они хорошо показали себя там, где ни ты, ни твои люди бы не справились. -Ответил я, -Возможно они тебя не нравятся, но я бы на твоем месте лучше присмотрелся к перспективам сотрудничества, чем начинал бы конфронтацию.
   -Поняла. -Коротко кивнул Наяда, -Прошу прощения за несдержанность. Сопровождение будет готово через полчаса.
   -Буду ждать их здесь. -Кивнул я, -И... Наяда, ты - молодец. Доверие для человека в твоей должности - слишком дорогая штука.
   Девушка лишь кивнула и, резко развернувшись, быстрым шагом ушла куда-то по своим делам. За ней быстро засеменил Грум-Грым. Эта парочка довольно быстро сдружилась. Хотя изначально я думал, что ладить они вообще не будут. Кстати... Тут у нас назрела одна проблемка. Я только недавно ее осознал. У нас уже есть военачальник, глава разведки и казначей. Да, Хьяла я менять не буду. Моей задачей было поставить его на место и показать, что ему до меня, как до луны, а не выгнать восвояси. Но проблема не в этом. Нам не хватает политика. Или посла. Да, именно. Посол. Нам, как новой, только образовывающейся организации, крайне не хватает человека, который сможет грамотно вести переговоры с представителями других стран или кланов и гильдий... Кстати, а в чем разница между кланом и гильдией? Ладно, позже выясню. Сейчас же надо найти того, кто сможет выполнять функции посла. А то Грум, заменяющий его, явно не справляется. Надеюсь, он не обидится...
   Примерно за такими размышлениями я и не заметил, как прошло полчаса...
  
   На следующий день.
   -И вообще, сухарь, ты как-то посвежел. -Заметил я, размеренно шагая по неширокой тропе, -Да и вообще как-то поменялся...
   Остальная группа довольно растянулась. Если огненный рыцарь ушел далеко вперед (его не жаль было потерять в случае чего), то люди плелись где-то позади. Им было тяжело идти в моем темпе, но, как по мне, мы плелись как черепахи. Тумонис же никаких неудобств, судя по всему, не испытывал. Он бодро вышагивал рядом со мной, положив свой посох на плечо. Одежда у него сменилась с просторной робы на довольно приличную кожаную броню. Хоть и старую - жуть. Но так, по крайней мере, он не цеплял на свои одеяния кучу всякого мусора, как раньше. Тумонис и вправду стал лучше выглядеть. Кожа стала более целой, а глаза - менее впалыми. Да и в общем - вполне похорошел...
   -Ты только своим приспешникам не рассказывай... -Тумонис на секунду обернулся назад, -Но я перед отходом покопался на вашем кладбище, и нашел себе свеженький труп вместо старого износившегося тела.
   -Ты можешь менять тела? -Удивился я.
   -А я не рассказывал? Да, могу. -Тумонис спокойно кивнул, -Более того, эта способность позволила мне прожить столько времени. Вселяюсь в мертвое тело, а дальше поддерживаю его от распада магией. Хотя полностью избежать износа тела не удается...
   -Ух ты... -Хмыкнул я, -Забавный способ.
   -И что, ты совсем не чувствуешь отвращения или злости? -Щелкнул зубами Тумонис, -Я ведь использую чужое тело.
   -Ну, оно ведь уже было мертвым, верно? -Пожал плечами я, -Предыдущему владельцу оно уже не было нужно. А так хоть пользу принесет.
   Архилич расхохотался, запрокинув голову. Смех у него оказался немного устрашающим. Будто ворона каркает. Настолько звучало хрипло и надрывно.
   -Вот потому ты мне и нравишься, Лют... -Отсмеявшись, произнес лич, -Ты стараешься избегать общих предубеждений. Живешь сам по себе, хоть и используешь остальных в своих целях...
   Я слегка нахмурился. Он, конечно, правду говорит, но обидно все же.
   -Но это даже хорошо. -Покивал своим мыслям Архилич, -Люблю запоминать судьбы таких, как ты, Лют. Уж поверь мне, из ваших приключений получаются самые интересные истории.
   -Ах да, ты же хранитель истории... -Припомнил я.
   -Не всей, друг мой. Не всей. -Мотнул головой Тумонис, -Хотя я стараюсь быть в самой гуще событий, но иногда ошибаюсь с местом... или даже со временем...
   -Ну, везде не успеешь, так ведь? -Пожал я плечами.
   -А жаль... -Вздохнул архилич.
   -Так... Вернемся к твоему перевоплощению. -Сказал я, перелезая через поваленное дерево, -Ты ведь не сильно изменился. А ведь внешность должна была разительно поменяться.
   -А, -Отмахнулся архилич, -Я подстраиваю внешность настолько, насколько это возможно.
   -Здорово. -Хмыкнул я, -Нет, серьезно. Я бы хотел так уметь. Менять лицо как захочется...
   -Не только лицо, друг мой. -Мотнул головой Тумонис, легко перепрыгивая через все то же дерево, -Но смысл твоей фразы я понял. Не думаю, что тебе это поможет. Основные черты все равно не изменить. Например, кожа все равно останется золотой, а клыки - большими. Не думаю, что тебя с кем-то спутают.
   -Вот оно как. Жаль. -Констатировал я, наблюдая, как солдаты перебираются через злополучный ствол, -Но ты ведь не только лучше выглядеть стал. По-моему, у тебя и в голове прояснилось.
   -Да-да, и это тоже. -Кивнул Тумонис, -Ты наблюдателен. Знаешь, за свою долгую жизнь я заметил странную закономерность: разум сильно ограничивается телом. То есть чистое сознание, не обремененное телом, гораздо сильнее, чем такое же, но с этим... -Тумонис показательно ущипнул себя за руку, -Бесполезным куском мяса. Вот только чистое сознание в духовном облике, к сожалению, долго существовать не может. Окружающая среда довольно агрессивна, так что приходится искать себе оболочку...
   -То есть, твоя думалка улучшилась, когда ты подобрал себе тело получше?
   -Именно, друг мой! Если найду тело еще лучше, то смогу полностью контролировать свой разум! Только это еще постараться надо.
   -А какие параметры предпочтительнее? Может, я помогу?
   -Ну, во-первых, время смерти. -Оттопырил костлявый палец Тумонис, -Желательно вселяться в свежее тело. Во-вторых: состояние тела до смерти. Организм крепкого бойца более предпочтителен, чем старческий. И в-третьих: наличие повреждений на трупе. Чем меньше ран, тем легче довести тело до состояния статичности, при котором оно почти перестает разлагаться.
   Получено задание "Идеальное тело"!
   Архилич Тумонис открыл способ перемещения своего сознания из одного тела в другое. Помогите ему отыскать тело лучшего качества для переселения.
   Класс задания: Уникальный
   Награда: Неизвестно
   Скудное описание. Но, все же задание довольно интересное. Остается только выяснить еще парочку деталей.
   -А подходит только человеческий организм? -Спросил я.
   -Гуманоидные виды тоже подойдут. Но выбирать лучше из тех, у кого при жизни был развит интеллект.
   -А тебе столь важен хороший мозг? -Удивился я, -Ты же и без него мыслить можешь?
   -Мозг - хорошая штука для того, чтобы сбрасывать на него всякие монотонные задачи. Как, например, сокращения сердца или что-то еще в этом духе. -Отмахнулся Тумонис, - Управление организмом вручную - довольно напряженная работенка.
   Вот оно как, значит. То есть основное сознание существует и без тела. Мозг - только вычислительная машина, необходимая для поддержания организма... Интересно, это только в этом мире такая схема работает, или в нашем то же самое? Нет, в принципе мне этот вариант работы организма понятен. Здесь он необходим для всяческих переселений, использования магии или других подобных эффектов. Например, есть заклинание "контроль разума". Там сознание заклинателя смещает сознание цели в сторону и берет организм под контроль. При этом организм не перестает работать, и не приходится приспосабливаться к управлению новым телом. Что и логично, ведь мозг берет часть нагрузки на себя... Забавная схема...
   -И все-таки, перемены в интеллекте разительные. -Слегка улыбнулся я, -Раньше ты не мог нормально сосредоточиться.
   -Что уж поделаешь, не бывает ничего идеального. -Усмехнулся Тумонис.
   При этом его лицо исказилось так, что даже мне немного стало не по себе. Догнавший нас солдат вообще отшатнулся в ужасе.
   -Вот и мой способ сохранять свою жизнь несовершенен, -Продолжал тем временем лич, -Нам остается только стремиться к идеалу.
   -Что верно, то верно... -Кивнул я и немного прищурился, глядя вперед, -Жестяныч, судя по его жестам, кого-то нашел.
   -И вправду...
   Огненный рыцарь и вправду призывно махал нам латной перчаткой, привлекая наше внимание. Подойдя ближе, мы практически нос к носу столкнулись с троллем, который бесстрашно преградил дорогу нашему Жестянычу. Сзади спешно сгруппировались наши сопровождающие из числа солдат Хьяла. Честно говоря я взял их только для того, чтобы использовать для каких-нибудь мелких задач, которые лень выполнять самому. Защита как таковая ни мне, ни Тумонису, ни даже Жестянычу не нужна. Мы втроем не самые простые цели. По крайней мере для тех, чье имя не начинается на "Лимб", и не заканчивается на "Гхерн"...
   -Этот тролль из того странного клана. -Доложил один из людей Хьяла в звании сержанта.
   -Да я и так вижу. -Ответил я.
   Этот тролль и вправду был необычным. Во-первых: он был в одежде. Уже странно для псевдо разумной твари, не находите? Во-вторых, его морда и открытые участки тела были покрыты каким-то замысловатым узором. Явно какие-то клановые метки, как у африканских племен. Значение, как и назначение этих символов от моего сознания ускользали. В-третьих: этот тролль заговорил.
   -Вам ход запрещен. -Произнес он, практически нависая над нами своей грудой мышц.
   Этот экземпляр был близок к трем метрам ростом, да и вширь раздался неслабо. В нашей группе никого сравнимого с ним по габаритам не было. Язык, на котором он говорил, был не тем, которым пользуется на Аурусе большинство людей. Более того, этим языком, по-моему уже никто не пользуется. Однако, это не значит, что я его не понял. Это был довольно сильно исковерканный вариант того языка, который был на тех самых развалинах по всему острову.
   -Тисмарийский. -Пожал плечами Тумонис.
   -А я название запамятовал... -С небольшой грустью усмехнулся я.
   -Вы его понимаете? -Удивленно выпучил глаза сержант.
   -Конечно. -Я пожал плечами и недоуменно покосился на этого солдата, -А ты нет?
   -Да их никто не понимает... -Изумленно проговорил солдат, -Значит, вы и говорить с ними сможете?
   -Не факт. -Мотнул я головой, -Понимать - понимаю, а говорить не пробовал. Официальные источники гласят, что последняя империя, пользовавшаяся этим языком, сгинула где-то пятьсот лет назад.
   -Пятьсот двадцать один, если точнее. -Поправил меня лич.
   -Вот, -Я кивнул на него и повернулся к сержанту, -Слушай умного человека... Или кто он там... В общем, может, научишься чему...
   -Вам ход запрещен. -Повторил Тролль, понявший, что про него все уже забыли.
   Признаюсь, я на несколько секунд действительно забыл о его существовании, а потому даже вздрогнул, когда он произнес это практически у меня над ухом. Именно поэтому я от неожиданности сумел "перескочить" на его язык, хоть и с трудом:
   -Да понял я! -Сказал я, -Не пугай так.
   -Знаешь наш язык. -Скорее утвердительно, чем вопросительно произнес тролль и, подумав, добавил; -Чужак.
   -Очевидно, да. -Кивнул я, -Любезный, а не пояснишь ли, почему нам дальше нельзя? И не нависай так, а то солнце загораживаешь.
   -В поселок ход чужакам запрещен. -Тролль слегка отдалился и выпрямился.
   Теперь он стал казаться еще больше. Внешний вид у него угрожающий, сказать нечего...
   -Ага... А с кем у вас поговорить можно? Кто у вас главный?
   -Туррл - наш главарь. -Ответил тролль, спустя небольшую паузу.
   -А где его искать?
   -В его доме.
   -А дом где?
   -В поселке.
   -Нам же туда нельзя. -Заметил я.
   -Верно. -Кивнул, нахмурившись тролль.
   -А как нам туда попасть?
   -Вам надо поговорить с Туррлом.
   -А он где?
   -В своем доме.
   -Так, мы, похоже, зашли в тупик. -Констатировал я, -Нам надо поговорить с Туррлом чтобы войти в поселок. Но Туррл в поселке, а нам туда нельзя. Как тогда поговорить с Туррлом, если мы не можем пройти?
   Тролль задумчиво почесал затылок. Видимо, подобная задача прежде в его голову не забредала. Вообще он для тролля довольно сообразительный малый. Предыдущие представители его народа, которых я встречал, были менее сговорчивыми. Сегодня будет интересный денек. Узнаю много нового. Наконец, в голове у тролля что-то шумно щелкнуло. Он слегка пригнулся, а потом мгновенно выпрямился и издал такой долгий и протяжный вой, что у меня даже ухо заложило. Именно одно, которое было ближе к этому чудищу. Когда тролль замолчал, на несколько секунд повисла оглушительная тишина. Но вскоре где-то вдалеке послышался точно такой же идентичный вой.
   -Ждите. -Коротко пояснил произошедшее безымянный страж границы и впал в глубокую задумчивость.
   -Ждем. -Перевел я похватавшимся за мечи солдатам.
   Они в ответ расслаблено повздыхали. Далеко не всем здесь был ясен язык, на котором я говорил с троллем. Огненный рыцарь вообще никаких эмоций не высказывал: стоял и полыхал в сторонке, наблюдая, как в листве ближайшего дерева копошится белка. Он вообще довольно мирным стал. Не пытается прикончить всех подряд. Странно это. Надо будет у него спросить при случае. И вообще, что за безобразие? Почему он понимает то, что я говорю, но отвечать по-человечески не может? Возмущению моему нет предела. Но выскажу свои претензии позже и, желательно, наедине. Хотя он их мастерски проигнорирует, я уверен. Притворяться дурачком огненный рыцарь умеет, я уже это понял.
   -Командир... -Подошел все тот же сержант откуда-то сбоку, -А чего мы ждем-то?
   -Да Ллос их знает... -Пожал я плечами, -Одно из двух: либо сейчас примчится ватага троллей и размажет нас по земле тонким слоем, либо та же самая ватага неожиданно начнет переговоры. Я бы на вашем месте держал оружие наготове.
   Сержант немного нервно кивнул и, резко развернувшись, удалился к своим людям. К этому моменту, кстати, показалась и группа троллей, посланных на встречу с нами. По большей части это были точно такие же трехметровые зверюги, только вот одеты они были... получше. По крайней мере меня их кожаные доспехи впечатлили. Часовой же был одет в обычную тканевую одежду. Бронированные тролли внушают опасения, надо признать. Тем более, что эти ребята еще и при оружии оказались. Шестеро троллей с дубинами ужасающего размера. Не думаю, что заблокировать удар такой штукой будет просто. Лучше избегать попаданий... И еще один тролль, более мелкий, был одет хоть и в шикарные, но абсолютно бесполезные одеяния, чем-то смахивающие на рясы священников. С этими троллями явно что-то не так.
   Нет, номинально все "зеленокожие" являются разумными видами. Вот только разной степени разумности. Огры, например, не умнее какой-нибудь обезьяны. Гоблины с гремлинами довольно умные ребята. Даже, возможно, умнее людей. Вообще какая-то странная закономерность зависимости размеров от интеллекта. Чем меньше мозгов, тем крупнее тварь... Хотя, такая схема работает только на зеленокожих. Тролли в этой иерархии обычно считаются где-то между "тупой, как пробка" и "зачатки интеллекта". То есть порой от них можно дождаться каких-то разумных действий, но крайне редко и вообще разумность этих действий можно всегда поставить под сомнение. Понятно, почему наши люди, столкнувшись со столь экстраординарными представителями тролльего народа, немного растерялись. Хорошо, что не стали делать поспешных выводов. Надо будет погладить Наяду за это по головке... Может, нам удастся узнать что-нибудь интересное.
   Тем временем, процессия троллей добралась до нас и вперед вышел тот самый не вооруженный тролль. Он обвел нас взглядом и безошибочно направился ко мне. Я сделал шаг навстречу.
   -Кто вы? -Спросил тролль первым делом.
   -Клан Кровавого Клыка. -Проговорил я и, секунду подумав, добавил: -С нами орки из клана Северного Клыка.
   Понятное дело, что изъяснялся я на этом самом Тисмарийском языке. Хоть и с трудом, но тролль, похоже меня понял. Пока он пытался осознать то, что я сказал, мне выдалась возможность заглянуть в его описание:
   Язычник Нустор.
   Уровень: 110.
   Здоровье: 2 000, Мана: 1 000
   Нейтрален. Подозрителен с чужеземцами
   Представитель касты колдунов и жрецов народа троллей с острова Золлки. Не наделен выдающимися физическими качествами, но умеет колдовать, в отличие от большинства троллей.
   Ага... Ну что ж, интересные сведения об их народности можно узнать даже из описаний персонажей. Забавно. Хотя об этом и можно было догадаться, если честно. Вот только моя "догадывалка" не любит лишний раз напрягаться. Да и вообще...
   -Зачем вы пришли на наши земли? -Перебил мои размышления тролль.
   Я на секунду испытал приступ плохо скрываемого раздражения, но быстро унял уже начавший разгораться огонь злости. Что-то давно я никого не убивал, судя по всему... Вчера только... В любом случае, мне не очень нравится, когда прерывают мои размышления. Просто у меня не особо часто бывают моменты, когда можно о чем-то сосредоточенно подумать, посидеть, расслабиться... Ладно, мне же вопрос задали. Невежливо игнорировать такого здорового собеседника.
   Вы не подумайте, я их не боюсь. Скорее всего, чтобы разобраться с этой гурьбой троллей и меня одного хватит. Насчет Тумониса я вообще молчу. У этого полумертвого монстра вообще миллион хитпоинтов. Сила в его дряхлых чреслах есть, и немалая, между прочим. А уж если он начнет колдовать... В общем, такой попутчик - редкость. В кои-то веки не надо о нем заботиться. В смысле, о попутчике. А то пока с Наядой путешествовал, все время ее выручал. То на нее медведь нападет, пока она в реке моется, то в яму провалится... В общем, она городская личность. А Тумонис вообще беспроблемный в этом плане. По крайней мере, по первым впечатлениям. Вот черт, опять отвлекся...
   -Беженцы мы. -Ответил я, пожимая плечами, -Сбежали от врага и нашли более-менее безопасное место на этом острове. Однако, это не значит, что мы будем считать вас главными. Мы сами по себе, так что не думайте о нас, как о чьих-то союзниках или врагах.
   Тролль-язычник на какое-то время задумался, но вскоре проговорил:
   -Мы уважаем независимость, но столь опасные речи стоит высказывать не мне, а нашему вождю. -Ответил он.
   -Так отведи нас к нему. -Вздохнул я.
   -Я не могу отвести вас. -Мотнул огромной головой тролль, -Однако тебя и тех людей - запросто.
   -А почему тех двоих пускать не хочешь? -Я показал на Жестяныча и Тумониса кивком головы.
   -Пылающий воин - враг хоть и древний, но нам известный. -Пояснил Нустор, -Однако, мы все же не хотим пускать подобное существо на свою землю. Второй же... Он и древний, и неизвестный. И очень опасный. Возможно, если он захочет пройти, мы не сможем его остановить...
   -А этот здоровяк кое в чем разбирается! -Заметил Тумонис со своего места.
   Расстояние, судя по всему, нисколько не мешало ему подслушивать наш разговор. Что ж, у некоторых стариков с возрастом слух портится, а у Тумониса, видимо, он только острее становится...
   -Но все же, мы бы хотели его оставить за нашими владениями. -Закончил, как ни в чем не бывало тролль-язычник, -Вы согласны с нашими условиями?
   -Конечно. -Я пожал плечами, оглядываясь на солдат, -Но от них толку не будет, так что я пойду один. Ты не против?
   -Следуй за мной. -Вместо ответа повернулся в обратном направлении тролль.
   Меня тут же взяли в плотное кольцо его вооруженные товарищи. В общем-то, в таком сопровождении я и шествовал дальше. Тролли заслоняли почти все обозримое пространство, так что увидеть что-то конкретно не представлялось возможным. Лес вокруг был самым обыкновенным, и верхушки деревьев, которые я видел, ни о чем мне не говорили. Зато, я смог изучить троллей поближе в довольно мирной обстановке. Например, большинство троллей двигаются так же, как гориллы, опираясь на костяшки пальцев. Передние конечности у них большие и сильные. Ноги же тоже достаточно крепкие, чтобы выдерживать вес тела. Поэтому в бою тролли могут "переключаться" между этими двумя способами передвижения для выполнения определенных задач. Собственно, такой вариативности за дикими сородичами этих бугаев я не замечал. Те передвигались только на четырех конечностях. Хотя, спорить не буду, наблюдал я за ними не очень долго. У большинства из этих троллей на мордах (лицом это назвать трудно) и руках были видны какие-то метки, вырезанные прямо на шкуре.
   Честно говоря, понять, что же это за символы было не просто. Но, видимо, мне эта информация пока и не пригодится. Единственная закономерность, что я заметил: у всех троллей, превосходящих сотый уровень, такие отметины имеются. Так что, возможно, это как-то связано либо с индивидуальной силой каждого экземпляра, либо с какими-то личными заслугами. По дороге я внимательно изучал описание каждого тролля, количество которых на квадратный метр все возрастало, но выцепить что-либо дельное пока не получалось. Однако, приятным сюрпризом стало то, что все тролли умели говорить. Они еле слышно перешептывались между собой. Еле слышно друг для друга. Я же все слышал прекрасно, хоть и не подавал виду. Из этих разговоров тоже можно было почерпнуть некоторые детали... Приятным же этот сюрприз был потому, что убивать разумных противников гораздо веселее, чем диких зверей. Уж поверьте мне, у меня опыта достаточно. Хотя разумность разной бывает. Например, черные орки тоже разумны. Но интеллект у них иной, нацеленный на уничтожение противника. Они не говорят, ничего не создают: они только уничтожают. Жестокое, но все же вполне реальное коллективное сознание... Можно только догадываться, какой же разум у Паразитов, которые руководят этими орками... Я бы с ними пообщался, если бы они не пытались бы каждый раз настойчиво меня прикончить. Однако, сейчас я у троллей. И мы, кажется пришли.
   Поселение троллей было... впечатляющим. Не думаю, что строили они, но все равно постройка впечатляла. Гигантское строение из неизвестного мне желтого камня уходило куда-то ввысь, вгрызаясь в нависающую сверху скалу. Размеры здания были сделаны явно не для людей. Ибо вход высотой в пять-шесть метров с такими же гигантскими дверьми вряд ли мог предназначаться для людей. Хотя двери бывают и делают большими даже люди... Но вот лестницы с такой высотой ступеней - вряд ли. На каждую следующую ступень, пока мы поднимались наверх, мне приходилось запрыгивать. Нет, я не жалуюсь, хоть и не люблю длинные лестницы. Выносливости и силы мне на такой подъем хватает. Однако внутри этой... крепости, наверное... было много построек троллей. Преимущественно из дерева, хотя были и строения из обычного камня, сильно выделяющиеся на фоне основной архитектуры цветом материала, да и просто качеством. Строения троллей нельзя назвать совсем уж плачевными, но и хорошими - язык тоже не повернется. Скорее тут подходит слово нормальные. Лучше, чем ничего.
   Вождь племени троллей ждал меня наверху. Именно меня, так как последний пролет лестницы я преодолевал уже в одиночку. Мои охранники остались ниже. В большом зале, освещаемом несколькими гигантскими люстрами, было так светло, что я даже на секунду зажмурился. Стены были из какого-то особого материала, что отражал свет. Мне пришлось хорошенько проморгаться, прежде чем глаза приспособились к такому освещению. А потом я уставился на хозяина помещения. Тролль, конечно же. В стальной броне. Гигантский. Белый. Глаза краснющие... И рукой машет... В меня что-то кидает... Стоп. Какого?..
   Я прыгнул в сторону, уходя с траектории полета тяжелого кресла. Прилети мне такое по лицу - мало не покажется.
   -Ты что, дикий, что ли?! -Возмутился я, выпрямляясь.
   В ответ этот тролль взревел и бросился на меня, размахивая лапами во все стороны. Я, недолго думая, решил пока не сближаться с этим чудом. Убивать его пока не буду, но вызнать что-нибудь попытаюсь... В общем, я припустил по кругу вдоль стены этого зала, одновременно пытаясь хоть как-то поговорить со столь агрессивным элементом.
   -Дружище, ты чего такой злой-то? -Возопил я, оборачиваясь на бегу, -Я же еще не начал шутить про твою маму!
   Эта белошкурая зверюга взревела и еще старательнее начала ловить меня своими лапищами. В ответ на это я резко остановился и, развернувшись, без разгона кувыркнулся навстречу троллю. Тот, не ожидавший такого поведения, затормозить не успел. В итоге я прокатился у него между ног и, вскочив на ноги, бросился в обратную сторону. У моего преследователя ушло секунды две на то, чтобы осознать, что произошло. После этого гонка вновь возобновилась.
   -Дружище, тебе стоит остановиться, успокоиться... -Проговорил я на бегу, внимательно наблюдая за движениями этого тролля.
   По сути, мой преследователь бегал быстрее меня. У него шаг больше, но его габариты не давали ему достаточно быстро маневрировать. Нет, уж будьте уверены, этот чудик быстро двигается. Разворот для его туши укладывается в рекордно малые сроки - иначе бы он меня не догонял. Поэтому я постепенно готовился к моменту, когда придется этого здоровяка вырубить. И, собственно, этот момент настал. Я развернулся и ударил еще не успевшего остановиться тролля в морду кулаком. Поймал на противоходе, так сказать. Просто он так самозабвенно бежал на четырех своих конечностях, что я не мог его не вырубить... Но все же я не смог. Только оттолкнуть получилось. И то немножко. Тролль пошатнулся, но падать и не вздумал. Крепкий малый... Эх, была не была! В любом случае, он первый начал! Я материализовал топор и только замахнулся для удара, как в помещении прозвучал прямо-таки громогласный голос:
   -Хватит!
   Даже я замер, не то что агрессивный тролль. Раздались мерные хлопки в ладоши, под звук которых и вышел из-за колонны следующий персонаж. И им оказался не тролль. Точнее, тролль, но какой-то странный. Ростом в два метра, кожа серая, шерсти нет. Морда отдаленно напоминает тролльскую, но все же иная. Телосложение предназначено для более прямой осанки. Собственно, этого странного представителя тролльского племени и не клонило к земле, как его более... грубых на вид сородичей. Наоборот, этот экземпляр без особых усилий или неудобств держался прямо. Даже его одежда более напоминала человеческие одеяния. Убедившись, что громила-альбинос меня трогать не будет, я отозвал топор и повернулся к продолжающему аплодировать недотроллю.
   -Ну, приветствую, орк. -Усмехнулся тролль и жестом указал в дальний конец зала.
   Там сейчас виднелся проход, которого до этого видно не было. Что-то тут неладное творится... Похоже, сценаристы, пишущие историю этого мира, любят свою работу, раз на каждом шагу можно встретить что-то занимательное. По крайней мере, я все не нарадуюсь на разнообразие событий, происходящих во время моих приключений. Куда ни шагну - везде что-то новенькое. Вот и сейчас тоже.
   -Ну здравствуй, чудесатик... -Ответил я, косясь на громилу.
   -Не беспокойся, он тебя не тронет. -Ненормальный тролль громко свистнул и здоровяк-альбинос хоть и бурча что-то себе под нос, но ушел в сторону лестницы, -Так... Может пройдем в мой кабинет? Можно, конечно, провести переговоры и здесь, но... Сам понимаешь, будет уже не то.
   Я молча кивнул и последовал за местным правителем. А он как раз им и оказался, даже если судить по его информационном окну:
   Вождь троллей Туррл.
   Уровень: 154.
   Здоровье: 4 100, Мана: 100
   Нейтрален. Правитель троллей с острова Золлки.
   Самый умный представитель народа троллей. Остальные тролли на о. Золлки подчиняются ему безоговорочно.
   -Знаешь, в приличном обществе принято лично спрашивать имя собеседника, а не пялиться ему в информационное окно, -Заметил тролль, оборачиваясь.
   Произнося это, он слегка сузил глаза. При этом у него был такой взгляд, что я понял: он точно знает, что я сейчас делал. Не знал, что этот процесс можно как-то отследить. А тут прямо как снег на голову... Придется быть поосторожнее в разглядывании системной информации в будущем. Конечно, я не опасаюсь за то, что меня смогут "раскрыть". Свою способность взаимодействовать с пользовательским интерфейсом я держу на виду. Но то, что кто-то так просто может узнать, что именно я делаю... Хм... Надо признать, этот тролль одной фразой озадачил меня больше, чем кто бы то ни было до этого. Он мне уже нравится! В его кабинете оказалось... уютно. Безо всяких изысков, но все же. Креслице для меня нашлось по крайней мере.
   -Что же, давай теперь представимся, как полагается: Туррл, вождь троллей клана Каменной Руки. -Он протянул руку для рукопожатия.
   -Лют. -Ответил я на рукопожатие.
   -И все?
   -Ну, глава клана Кровавый Клык. В данный момент руковожу еще и орочьим кланом Северный Клык. -Я пожал плечами, -Хотя в первую очередь, я представляю здесь самого себя.
   -Занятно... -Хмыкнул тролль, -Я уже давно жду тебя, Лют.
   -С чего вдруг? -Приподнял брови я, -Разве я успел что-то натворить?
   -Нет, конечно... Хотя слухи о тебе дошли и до нас.
   -Это как это? Вы же вроде на общем языке не говорите? -Уточнил я, откидываясь на спинку кресла.
   Мебель, и кресло в частности, оказалась хорошего качества. Такого удобного сидения я уже давно не встречал. Так и захотелось растечься по нему, почитывая какую-нибудь книжку и попивая ароматный чай... Книжка у меня была, но напитков хозяин кресла не предлагал, так что я решил отложить это на потом.
   -Не обязательно знать язык, чтобы понимать, о чем говорят. -Усмехнулся тролль, -При достаточном жизненном опыте большая часть сказанного становится ясным из мимики и жестов говорящего.
   -Ты что, по лицу читаешь? -Удивился я.
   -Не у всех. Только у тех, кто дает мне прочитать. -Ответил Туррл, слабо улыбнувшись, -Ты, например, плохо читаем. Руки у тебя спокойные, при разговоре почти не шевелятся. А лицо крайне не эмоциональное... Только в глазах иногда мелькают какие-то отблески особо ярких мыслей.
   -Какой я плохой, однако... -Вздохнул я, разводя руками.
   -Ничего-ничего. Это даже хорошо. Не могу "прочитать" я, значит, не смогут и другие. Верно?
   -Именно. -Я кивнул и еще больше "растекся" в кресле, -Но вряд ли ты меня сюда тащил, чтобы порассуждать о моем лице или руках.
   -Сразу к делу... Хотя по этикету положено вести светскую беседу как минимум полчаса... -Вздохнул вождь троллей, но спорить не стал, -В общем, как я говорил, я тебя уже давно жду.
   -И, как я уже тоже говорил - с чего вдруг?
   -Наш оракул, который оставил нас уже как пятьдесят лет назад, однажды предсказал твой приход. -Сказал Туррл.
   -Оракул?
   -Да.
   -Предсказал?
   -Именно.
   -Это бред какой-то. -Заметил я, -Меня пятьдесят лет назад еще и в планах-то не было. Откуда ему могло быть известно о моем приходе? Да и вообще, я не очень верю во все эти предсказания будущего и тому подобное...
   -Не переживай, я тоже. -Усмехнулся тролль, -Однако, наш оракул был на удивление точен в своих прогнозах. Хотя и не заглядывал обычно дальше, чем на месяц вперед.
   -А я тут причем?
   -Чтобы ответить на этот вопрос, придется заходить издалека... -Задумчиво почесал макушку Туррл.
   -Я не тороплюсь.
   -Что же, тогда слушай... Но, для начала, что ты знаешь о троллях?
   -Хм... -Я на секунду задумался, собираясь с мыслями, -Гуманоидный вид. Разумны. Обладают крепким телосложением. Приспосабливаются практически ко всем условиям, но предпочитают жить в пещерах. Всеядны, но не откажутся от мяса, даже если оно и не свежее. По одиночке не агрессивны, но, если соберутся в стаю - лучше держаться подальше.
   -А о нашем племени что думаешь?
   -Необычные вы. -Нахмурился я, -Но, если порассуждать логически... Вы используете Тисмарийский язык, следовательно, как-то связанны с этой империей. Об этой цивилизации достоверных сведений мало, хотя и известно, что они были хорошими воинами и, в частности, имели множество Потрошителей в своих рядах в свое время. Люди Потрошителями становятся довольно редко, так как они плохо приспосабливаются. Значит, основное население Тисмарийской империи было не человеческим. Тролли же, в свою очередь, отлично приспосабливаются и, если предположить, что когда-то они были более разумными, чем сейчас, то можно выдвинуть теорию о том, что основным населением Тисмарийской империи являлись как раз тролли. Однако, что-то произошло и в какой-то момент процветающая империя резко была уничтожена, а тролли... Скажем так, слегка ослабли в плане мозгов. К сожалению, этот фрагмент истории я как-то пропустил, так что точно сказать не могу, что же произошло. В свою очередь ваше племя - наследники той самой империи, каким-то чудом сохранившие свой рассудок. Хоть и не полностью. Пожалуй, это все, что я могу предположить.
   На долгий десяток секунд повисло напряженное молчание. Туррл внимательно изучал мое лицо, пытаясь уловить там что-то, а я расслаблялся в этом божественном кресле. Надо будет себе такое же завести... А то как холоп сижу на стульях, жестких и неудобных. Стоит уже и начать показывать свой статус народу. Например, заказать себе более удобный и шикарный стул, чем у остальных. Все правители так делают. Вон, у каждого захудалого короля есть свой трон. Чем я хуже?
   -Поразительно... -Проговорил наконец Туррл слегка осипшим голосом, -Ты почти ни в чем не ошибся. Хотя информации у тебя и было очень мало, но ты все равно составил практически цельную картину...
   -Рад, что тебе понравилось... -Заметил я, ерзая в кресле, -Теперь хочу послушать твою версию.
   Это кресло действительно потрясное! Как бы я нем не сидел - все равно удобно. Нашел бы мастера, сделавшего это чудо - заказал бы уже такое же, невзирая на затраты.
   -Эх... с чего бы начать... -Вздохнул вождь троллей, -Ладно, приступим. Ты прав, Тисмарийская империя на самом деле была империей троллей. В те времена мы выглядели несколько... иначе. Как я, но все же немного иначе. Наш интеллект был гораздо выше, чем теперь, да и силе мог позавидовать любой человек... Они, в принципе, и позавидовали. Скажи-ка, Лют, тебе известно имя Зуленкин?
   -Хм... -Я ненадолго задумался, пытаясь вспомнить что-то похожее. Вскоре мой мозг услужливо подсказал мне ответ: -Был архимагом в коллегии магов где-то тысячу лет назад. Насколько помню, главная башня коллегии находилась где-то в районе озера нынешней империи Лювон. И, опять же опираясь на мою дырявую память, она была уничтожена в результате какого-то катаклизма незадолго до уничтожения Тисмарийской империи... Постойте-ка... Вы что-то не поделили?
   -Твоя догадливость меня даже пугает. -Признался Туррл, -Удивительно встретить настолько проницательного орка.
   -Поверь, ты еще со мной замучаешься. -Я безразлично пожал плечами, -Ты лучше расскажи, что за терки с коллегией были у ваших предков. Интересно же...
   -Ну, тут и рассказывать нечего. Что конкретно произошло - я не знаю. К сожалению, предания тех времен были утеряны в хаосе, который образовался после распада нашей империи. -Туррл вздохнул, -Я знаю лишь, что итогом противостояния стала полностью разрушенная коллегия магов и начавший быстро деградировать мой народ.
   -Деградировать?
   -Да. Буквально за десять поколений мой народ превратился из подобных мне в... остальных. Ну, ты сам видел. -Туррл печально вздохнул рукой куда-то в сторону двери.
   -Ну ты-то вроде... нормальный. -Заметил я, повнимательнее приглядываясь к собеседнику, -Ну да, выглядишь хоть и необычно, но довольно хорошо.
   -Я... Можно сказать, что я пережиток прошлого. -Произнес Туррл. -К сожалению, я не могу иметь потомства. Поэтому с моей смертью мой народ, как и все остальные, за пределом острова Золлки, станет дичать. Пока от славной Тисмарийской империи не останется и следа.
   -Что ж, ничто не вечно. -Философски заметил я, -Однако что-то меня подогревают нехорошие подозрения, что все это было рассказано мне неспроста. Что ты хочешь конкретно от меня?
   -Оракул предсказал, -Вместо ответа сказал предводитель троллей, -Что однажды явится золотой воин, подобный диким племенам с севера, но родичем им не являющимся. Что глаза его будут гореть зеленым пламенем, а в руках будет оружие, существующее только по воле этого воина. Что будет он говорить на нашем языке, давно уже забытом во всем мире. И что даже сильнейший из нас не сможет причинить ему вреда. Ты... подходишь под описание, как ни посмотри.
   -Круто. Я тоже могу такие легенды выдумывать. -Усмехнулся я, -Хочешь, расскажу одну?
   -Ну...
   -В общем, слушай, -Перебил я его, не давая высказаться, -Тот самый маг, про которого ты рассказывал... Как там его...
   -Зуленкин. -Напомнил хозяин кабинета.
   -Именно. -Кивнул я, -Так вот, этот мужик создал какое-то хитрое заклинание, возможно даже артефакт невиданной мощи - не знаю. Действие этого артефакта простое: он постепенно заставляет троллей деградировать. Думаю, этот Зуленкин был гениальным магом. НЕ СПОРЬ!!
   Туррл, хотевший было возразить, послушно заткнулся от моего рыка. Ну а что, не люблю, когда меня перебивают...
   -Он был гениальным магом. -Повторил я, -Потому что нашел вашу естественную слабость, и смог использовать ее против вас самым эффективным способом. Он увидел, что за вашей способностью приспосабливаться стоит не только сила, но и большое такое уязвимое место. Поэтому он создал такие условия, что ваши организмы на подсознательном уровне чувствуют угрозу на ментальном уровне. Любая система, сама по себе, не направляемая ничем извне, всегда идет по более простому пути. Поэтому вместо того, чтобы усиливать свои мыслительные способности, ваш вид начал защищаться иначе: постепенно понижать активность мозга, компенсируя этот недостаток богатырской силой. Учитывая то, что процесс продолжается до сих пор, значит где-то все же есть артефакт, оказывающий подобное воздействие. Поболтав с тобой достаточное время, я уже понял к чему ты клонишь, так что хватит плясать вокруг да около: чего ты конкретно от меня хочешь?
   И снова, уже в который раз за сегодня, в помещении повисло молчание. Туррл разглядывал меня со своего места, опасливо косясь на рукоять моего ножа, которую я незаметно для самого себя начал теребить. Через пару минут предводитель троллей наконец продолжил разговор, правда начал с чуть странной ноты:
   -Знаешь, ты меня действительно пугаешь... -Проговорил он, -И не потому, что ты настолько проницателен... Нет... Просто в какой-то момент я почувствовал, как уже лечу вниз, выкинутый из окна...
   -Если ты сейчас же не начнешь говорить по делу, то, клянусь титьками Тиамат, которыми я очень дорожу, кстати, что ты действительно отправишься вниз по наикратчайшей траектории. -Тихо проговорил я, не меняя спокойного выражения лица.
   -Охотно верю. -Кивнул Туррл, нервно сглатывая комок в горле, -Так вот оракул...
   Я со вздохом посмотрел в сторону единственного окна в комнате. Хорошего такого, большого, с витражными цветными стеклами... Аж портить жаль...
   -Да по делу я говорю, по делу! -Возопил предводитель троллей, перехвативший мой взгляд.
   -Ну так говори быстрее! -Поторопил его я, устраиваясь в кресле поудобнее.
   -Так вот, оракул сказал, что единственный, кто сможет решить нашу проблему - золотой воин с тем самым описанием... -Нервно посмеиваясь, проговорил Туррл.
   -Ага. -Кивнул я. -Удобный способ спихнуть свои проблемы на другого... Я запомню. Пророчества! Какой инструмент, оказывается... Так, ближе к делу. Что я получу за это?
   -А... -Туррл развел руками, -Земли не достаточно?
   -Мы ее уже заняли. -Я слегка подался вперед, опираясь локтями на колени, -И хрен вы нас оттуда сдвинете.
   -Да мы... как бы и не собирались... -Немного сбивчиво ответил Туррл.
   И как он такой трусливый до сих пор троллями управляет? Как они его до сих пор по стенке не размазали? Как он вообще заставил их слушаться? Да, что-то много у меня накопилось этих "как" и "почему"...
   -Чего же ты тогда хочешь? -Решился спросить предводитель троллей.
   -Условий много, дружок. Но первое, самое главное и трудное для выполнения... -Я в предвкушении потер руками, -Мне нужно это кресло!
   И похлопал ладонями по подлокотникам.
   -Ну... -Туррл на секунду замялся, -Забирай.
   -Славно. Дальше из разряда необходимого для поселения... -Кивнул я, -Нам нужен камень.
   -На этом острове хорошего места для добычи нет. -Пожал плечами Туррл.
   -Точно?
   -Точно.
   -Хм... Тогда... Что ты знаешь про море на востоке?
   -Опасные воды, лучше туда не соваться. -Снова пожал плечами Туррл.
   -От тебя толку - ноль. -Заметил я, вздыхая.
   -Я ведь правильно понимаю... -После недолгого молчания подал голос тролль, -Тебе море нужно для переправки камня?
   -Ну да. -Кивнул я.
   -Возможно, у меня есть другое решение этой проблемы... Но об этом позже. Вам еще что-нибудь, кроме камня, нужно?
   -Давай я просто пришлю своего казначея? -Вздохнул я, -С ним и обсудишь возможности сотрудничества.
   -Да, но все это не будет иметь смысла, если ты не возьмешься за нашу проблему. -Напомнил Туррл.
   -Не переживай. Раз уж завел речь об оплате - считай, что за дело я взялся. С тебя составление контракта на выполнение. -Я пощелкал пальцами, немного задумавшись, -И кресло авансом!
   -Хорошо... -Немного расслаблено выдохнул предводитель троллей и...
   Его взгляд затуманился. А передо мной возникло информационное окно. Поначалу пустое, оно начало заполняться текстом:
   Доступно задание "Прошлое - наше будущее"!
   Народ троллей когда-то давно был таким же разумным народом, как и остальные. Однако, сейчас их раса находится в упадке. Вы можете помочь народу троллей восстановить их былое могущество!
   Класс задания: Уникальный Легендарный Мировой
   Награда: Вариативна
   Для получения дополнительной информации перейдите в раздел "Журнал Заданий" и откройте информацию по заданию.
   Я нажал на кнопку "принять" и тут же перешел по указанному пути. Там оказалась вся информация, что успел сообщить мне Туррл. К сожалению, как именно выполнить это задание тут не указывалось. Как обычно, все не так просто...
   -Ладно, с этим я разберусь. Своего казначея я пришлю. Он мелкий такой, лопоухий... -Я показал примерный рост Грум-Грыма рукой, -И, кстати, у вас тут есть библиотека?
   -Да...
   -Будь добр, скажи своим ребятам сопроводить моих попутчиков туда. -Я поднялся, еле сдерживая стон разочарования от покидания этого шикарного кресла, -И расскажи-ка мне, как туда добраться...
  
   -Между прочим, сухарь, тут книги не только на Тисмарийском. -Заметил я, отбрасывая очередную книгу в сторону, -И, надо признать, я не все из этих языков понимаю.
   -Некоторые книги написаны на диалектах, свойственных тому времени. -Кивнул Тумонис, -Эх... Помню, как расцветали те империи...
   -Отставить ностальгию! -Скомандовал я, -Нашел что-нибудь?
   -Да, я тут откопал много чего интересного... -Пожал плечами Тумонис.
   -А по интересующей нас теме?
   -Ничего... -Признался архилич, продолжая пролистывать очередную книгу.
   В библиотеке, принадлежащей Туррлу, мы навели форменный беспорядок. Распотрошили все стеллажи с книгами, раскидали сами книги, перелопатили все свитки... В общем, мы с Тумонисом в спешном темпе прочесывали абсолютно не отсортированную библиотеку предводителя троллей. Туррл поначалу лишь печально вздыхал, глядя на наши варварские действия. Однако вскоре он удалился, чтобы не терзать душу. Наши солдаты метались по библиотеке, пытаясь хоть как-то отсортировать книги по содержанию, опираясь на наши с Тумонисом комментарии. Хотя получалось у них так себе. Но, по крайней мере, они были хоть чем-то заняты. Огненного рыцаря мы оставили на улице, во избежание опасности воспламенения книг и свитков.
   -Это что, кулинарный справочник? -С сомнением нахмурился я и, прикрыв книгу, глянул на обложку, -Да, судя по всему... Хм... Не знал, что так можно делать. А вот это надо попробовать. Эй, ты! -Я подозвал ближайшего солдата и всучил ему эту книгу, -Сбрось в кучу, где весь остальной хлам.
   -Эм... Командир! У вас что-то выпало... -Кивнул солдат мне под ноги.
   -Что? -Отвлекся я от очередной книги и глянул под ноги.
   Там и вправду оказался аккуратно сложенный лист бумаги. Что-то я ничего такого в только что отданной книге не припомню... Хмыкнув, я наклонился за листком и поднял его с пола. Покрутив его, и не найдя никаких пометок снаружи, я его развернул. Мир вокруг как-то резко мигнул и посерел. Именно посерел. Краски будто выцвели, а движения моих подчиненных стали какими-то очень уж медленными. И они замедлялись все больше с каждой секундой. Судя по всему, единственным, кто сообразил, что происходит что-то неладное был Тумонис: с его рук сорвалась пара искр, которые тоже замерли в воздухе, как и все остальное. Я обвел взглядом окружающее пространство. Мне повезло остаться в нормальном состоянии. Прямо передо мной прямо в воздухе появилась будто бы дыра в пространстве, ярко светящаяся различными цветами в окружающей серости. Из разлома, образовавшегося таким образом, шагнул... человек. Честно говоря, просто человек. Никаких особых черт в его облике не было. Самый обычный человек, которых миллионы. Ну, разве что рыжий, но с кем не бывает... Пришелец обвел взглядом помещение и, наконец, остановил свой взгляд на мне.
   -Какой сейчас год? -Спросил он первым делом.
   -Четыре тысячи сто пятнадцатый, декада Виверны. -Ответил я на автомате.
   -Ага... Как и думал, мне это ничего не говорит... -Кивнул человек, -А ты кто?
   -Лют. -Пожал я плечами, как бы недоумевая, как можно не знать таких простых вещей.
   -Я имею в виду расу. -Поморщился пришелец.
   -Орк.
   -Не знаю таких. -Признал этот странный человек, -Ты открыл послание?
   Я посмотрел на листок в своих руках. Только его там не оказалось. Вместо него у меня на ладони появилась татуировка в виде солнца с закрученными в спираль лучами. В центре этого рисунка красовался раскрытый глаз. Магия... Опять какая-то непонятная штука на моей коже появилась...
   -Очевидно, да. -Пожал плечами я.
   Врать смысла не имело. Игровая система никак не реагировала на мои призывы, абсолютно игнорируя запросы информации об этом пришельце. Более того, в данный момент не получалось даже открыть окно персонажа. Хотя я и так уже чувствовал, что этот человек явно не обычный представитель своего вида. Одно это его заклинание остановки времени... Уже что-то с чем-то. Если бы в игре существовало такое заклинание, абсолютно ломающее баланс всего... Весело было бы только его обладателю.
   -Значит, судьба сделала свой выбор в твою пользу... -Констатировал человек, еще раз оглядывая меня, но на этот раз повнимательнее, -Однако, ты еще не готов. Тебе предстоит долгий путь.
   -Ну... Круто. Наверное... -Я недоуменно пожал плечами, не зная, что еще ответить на подобное заявление.
   -Тогда, увидимся позже. -Кивнул пришелец, -Сейчас мне хочется осмотреться в этом... месте.
   Он развернулся в сторону сияющего портала и, сделав шаг в его сторону, полуобернулся:
   -В качестве жеста доброй воли, -Загадочный человек вытянул руку куда-то в сторону и показал пальцем на одну из полок, -То, что ты сейчас ищешь, находится в той книге с зеленой обложкой.
   Он сделал шаг в портал и мгновенно исчез в его сиянии. В окружающее пространство тут же вернулись краски и течение времени. Тут же перед глазами выскочило два системных окна: одно с моими характеристиками и со всем прочим, что обычно пишется в окне персонажа. А вот второе меня немного удивило:
   Ошибка.
   Незарегистрированный объект.
   Классификатор ошибки: отсутствует.
   Надо же. Хоть в техподдержку, которой тут нет, пиши. Из этого события я вынес три важных факта. Этот мужик может не только останавливать всех вокруг: он "тормозит" весь мир разом. Ибо если бы дело касалось только окружающего пространства, тогда бы система реагировала на мои запросы мгновенно, как обычно, а не с таким запозданием. Или нет... Я, в общем, запутался. Второй факт: этот мужик не является частью системы. Он что-то иное. Что? Не знаю. Да и узнавать не хочется, честно говоря. Я задумчиво почесал новую отметину на ладони. Да что ж такое-то... Почему нельзя захватить мир без знакомств со всякими божествами и иными могущественными сущностями? Ладно не важно. Я говорил о трех фактах. Вот третий: Подсказка о нашей нынешней "тролльей проблеме" кроется вон в той книге...
   -Что это было? -Удивленно спросил Тумонис, вращая головой, -Я почувствовал... что-то...
   -А мне почем знать? -Вздохнул я, открывая указанную незнакомцем книгу, -А вот это и вправду может быть интересно...
  
   Нужный толмуд я штудировал еще полдня. Солдаты старательно распихивали все разбросанные книги обратно по стеллажам, а мы с Тумонисом внимательно изучали эту книгу. Именно "мы", так как я этот язык, на котором написан сей труд, не знал. И, опять же, именно "не знал". Так как теперь знаю. Понадобилось несколько часов, чтобы с помощью Тумониса понять основные принципы построения слов и предложений нового языка, чтобы суметь прочесть этот бумажный носитель. Наверное, кто-то скажет, что невозможно выучить язык за несколько часов. По большей части мне и не пришлось. Это наречие было похоже на еще одно, которое я до этого уже изучал. Как Русский язык и Украинский. Немного разные, но, в принципе, эта разница невелика. Так что освоить и это наречие было не сложно. Как стало известно из объяснений Тумониса, этот язык использовался крайне недолго и не распространился широко. Поэтому найти что-либо написанное на этом языке было бы крайне трудно.
   Но, учитывая наше невероятное везение... Собственно, я впервые по-настоящему порадовался, что с нами Тумонис. Уж такой кладезь разных знаний... Пока он не подгнил и не отупел в крайность стоит пользоваться им как ходячей энциклопедией. Хотя, Наяда обеспокоена присутствием Тумониса рядом со мной. Ее можно понять: Тумонис - крайне сильное существо. Я, по мнению главы разведки, бессмертием не обладаю. Собственно, поэтому мне стоит меньше ввязываться во всякие опасные авантюры. Собственно, мне откровенно плевать на ее мнение по этому поводу, так что я продолжу влипать во всякие приключения, как муха в паутину... В любом случае, книга, наконец, оказалась расшифрована.
   -Это вообще смысла не имеет. -Признал я, откладывая ее на небольшой столик.
   -Почему?
   -Просто потому, что я не могу представить себе способ построить что-то под водой, да еще и на такой глубине...
   -Ну, в те времена остров был гораздо больше. В момент уничтожения коллегии магов восточную часть острова затопило. -Тумонис пожал плечами и уселся на стул, который вовремя притараканили мои бойцы.
   Я же расположился в том самом шикарном кресле. Да-да, я его в сумку запихал. Было сложно просунуть его в горловину, но я справился. Ибо я кто? Верно, я - Лют... Ладно, неважно.
   -Больше? -Удивился я, -Насколько больше?
   Тумонис молча взял со стола кусок какого-то пергамента, покрутил его, убеждаясь, что там не написано ничего важного, извлек прямо из воздуха перо и, не макая его ни в какие чернила, начал быстро и точно вырисовывать контуры нашего материка. Буквально через три-четыре минуты передо мной была довольно приличная карта Ауруса со всеми основными обозначениями и условностями рельефа.
   -Ух ты... Круто. -Похвалил я, приглядываясь к рисунку, -Где так научился?
   -Подрабатывал однажды у одного монарха картографом. -Отмахнулся Тумонис, -Этот бездарь постоянно терял новенькие карты, так что пришлось приспосабливаться.
   -Забавно... -Заметил я, указывая на границы, -По моим данным, границы нынче иные.
   -Да, вполне возможно. -Не стал спорить Тумонис, -Я в последний раз на Аурусе бывал давным-давно, так что все могло очень круто поменяться... Где неверно?
   Еще пять минут мы потратили на сверку карты с нынешними реалиями. Тумонис не только рисовал быстро. Он предельно точно менял очертания государств, основываясь на моих комментариях. Его перо все так же прекрасно писало и без чернил. К сожалению, свойства используемого предмета увидеть нельзя, пока хозяин не разрешит. Обычно НПСы не напрягаются блокировкой информации о предмете для просмотра, но Тумониса я на свою голову этому обучил. Что ж, теперь буду мучиться от любопытства...
   -Теперь, вроде, правильно. -Подытожил я.
   -Отлично. Так выглядит Аурус сегодня. Вот здесь, -Его перо постучало по месту на пергаменте, -Остров Золлки.
   -Это я знаю.
   -Так вот, раньше он был примерно... Вот такой. -Тумонис снова лихими, но при этом донельзя точными движениями очертил еще кусок суши.
   По размерам пририсованная часть земли была раза в два больше, чем территория острова Золлки сейчас. Удивительно, что подобный участок суши так просто затопило...
   -И почему такой кусок суши ушел под воду? -Уточнил я.
   -Да кто его знает? -Пожал плечами Тумонис, -Я на тот момент был на другом материке. Знаешь, погоня за интересными историями порой приводит в неверном направлении.
   -Попробуй тут угадай. -Согласился я, рассматривая рисунки.
   -Ну, с тобой же угадал.
   -В смысле? -Не понял я.
   -Возможно, ты еще не осознаешь этого, но ты за свое короткое присутствие на этом острове сделал чуть ли не больше, чем вся твоя колония за два года.
   -Я бы с этим поспорил. -Мотнул головой я, -Я, например, не возводил городов.
   -Да я не об этом... Как бы тебе объяснить...
   -Да не надо мне ничего объяснять! -Всплеснул руками я, чуть-чуть не вскочив на ноги. Мягкое кресло без труда удержало меня на месте, -Давай лучше делом займемся.
   -Да, давай... -Тумонис мотнул головой, отгоняя лишние мысли, -Так вот, этот... артефакт... Строился не на глубине, а на земле.
   -И все равно... -Я нахмурился, -Как они это провернули под носом у троллей, с которыми так долго враждовали?
   -Без понятия. -Тумонис мотнул головой, -Может, лучше узнать о том, что нам с этим делать?
   -Я знаю единственно верный подход к абсолютно любому артефакту. -Заявил я, поднимаясь на ноги, -Бьешь топором, и он ломается.
   -И часто ты так делал?
   -Ни разу. -Признался я, -Но этот способ так же ни разу и не подвел.
   -М-да... Но было бы хорошо для начала взглянуть на этот артефакт... -Протянул Тумонис.
   -Скажи-ка, мой ссохшийся друг... -Заискивающе произнес я, сужая глаза, -А как хорошо ты плаваешь? И, в частности, задерживаешь дыхание?
   -Ну, как сказать...
  
   -...Честно говоря, я плаваю как топор. -Признался архилич, цепляясь в борта лодки костлявыми руками.
   Его пылающие синими огоньками глаза с опаской смотрели в сторону плещущейся вокруг воды. И почему мне говорили, что эти воды опасные? Мы с Тумонисом на этой задрипаной лодочке почти не померли лишь десяток раз. То какой-нибудь гигантский кальмар атакует, то лодка вдруг сама по себе начинает под воду уходить... Жуткие тут воды. Кошмар моряка. И радость орка.
   -Ты серьезно? -Спросил я, складывая весла на дно лодки.
   -Очень серьезно. -Кивнул Тумонис, -Знаешь, мертвому организму влага вообще противопоказана...
   -А чего же ты раньше молчал? -Поразился я, -Или ты специально тут шесть с половиной часов выдерживал эффектную паузу, чтобы сообщить мне эту новость тогда, когда мы уже приплыли на место?
   Да, времени прошло достаточно. Ну а что поделаешь. Пока дождались Грум-Грыма, пока объяснили ему задачу, пока свели его с Туррлом... Последний, кстати, умеет говорить по-нашему. Хоть и с трудом, да и то только со справочником... Так что у гремлина работы прибавилось. Теперь ему еще и думать, как нам использовать троллей. То, что именно мы их будем использовать, а не наоборот, я детально обговорил с Туррлом. По заключенному между нами соглашению ему было достаточно лишь решения поставленной мне задачи. Он же был готов отдать свой народ под наше попечение, лишь бы к ним начался возвращаться былой разум. Вообще правитель троллей отличался на удивление спокойным характером. Конечно, я спокойно давил на него, заставляя "плясать" под мою дудку, но ни у Тумониса, ни у Грум-Грыма так не получалось. Уж не знаю, почему Туррл так впечатлялся моей персоной... Да я и не пытался выяснить, честно говоря. В общем, Туррла я оставил на Грум-Грыма, который, по его же собственным заявлениям, уже придумал, как лучше всего использовать троллей.
   Что же, планирование и генерацию идей я оставил на своего казначея. Пускай работает. То, как мы искали лодку в поселении троллей - достойно отдельной книги. Там было все, что нужно: тяжелая, почти невыполнимая цель, харизматичные главные герои, впечатляющие диалоги, грамотная завязка и неожиданный финал. Но я эту историю все же опущу. Итог перед нами: мы в лодке. Трое. Я, Тумонис и его тупость. Рано я его хвалил, рано...
   -Так... А с задержкой дыхания у тебя как? -Уточнил я.
   -Ну, я вообще могу не дышать, если понадобится. -Пожал плечами Тумонис, -Хотя для организма это, опять же, вредно.
   -Да найду я тебе труп, найду! -Отмахнулся я, -Давай так, вниз идешь топориком, а вверх я тебя как-нибудь вытолкаю, хорошо?
   -Знаешь, почему-то мне эта схема кажется очень плохой... И я думаю, что мне...
   -Ныряй давай! -Не вытерпел я, просто хватая Тумониса и бросая его подальше от лодки.
   Он, в общем-то, ничего и не весит. Килограмм шестьдесят от силы. Я свой стокилограммовый топор бросаю довольно далеко, что уж говорить о довольно аэродинамичном мертвеце... Тумонис пролетел метров двадцать, прежде чем коснулся воды. Там он сделал еще пару "лягушек" и, наконец, гордо пошел ко дну. Именно гордо. Даже с такого расстояния я видел его выражение лица, переполненное одновременно страхом, отчаянием и благородной обидой... Собственно говоря, отставать я не стал. Зацепившись за наш якорь (роль которого играл привязанный к канату булыжник весом в несколько десятков килограмм), я спрыгнул за борт и, в быстром темпе пошел ко дну, увлекаемый лишним грузом. При спуске я закрыл глаза и сосредоточился на своих ощущениях. Глубина тут была немалая, так что я вполне закономерно опасался конкретных перепадов давления. И, собственно, дождался. Правда, последствия от погружения оказались чисто номинальными: немного заболела голова и стало труднее двигаться. Ну, и очень темно стало. Я отцепился от якоря и шагнул на каменистое дно. Всплывать моя тушка не торопилась. Оно и к лучшему.
   А то бы ходил тут в обнимку с этой каменюгой... Рядом на дно плашмя опустился Тумонис. Его ободранные губы шевелились, проклиная меня. Хотя я сделал вид, что ничего не замечаю. Лич в темноте слегка светился, так что вокруг стало посветлее. Живой мертвец поднялся на ноги, напоказ отряхнулся и... Сколдовал что-то. С его посоха вверх сорвался небольшой огонек, постепенно разрастаясь в размерах. Эта "лампочка" выросла до размеров хорошего такого футбольного мяча и резко усилила свечение. Окружающие окрестности озарил чуть ли не дневной свет. Могу поклясться, что видел, как в разные стороны метнулись темные гибкие тела... Мимо, метрах в десяти от нас, проплыло... что-то. Большое, зубастое, вяло шевелящее плавниками... На нас чудище внимания не обращало. Видимо, мы не очень аппетитные. Престарелый мертвец и ядовитый орк. Ну, по крайней мере, инстинкты эту морскую страшилу не подводили: с нами лучше не связываться.
   Говорить у нас с Тумонисом, по понятным причинам, возможности не было. Я не хотел терять дефицитный воздух, а Тумонис просто меня игнорировал. Думаю, он обиделся... Не знал, что он такой бука. Зато, благодаря его стараниям по освещению этого царства подводной тьмы я увидел искомый объект. Затопленный храм. Или не храм. Что-то подобное в общем. Уж не знаю, поклонялась ли тогдашняя коллегия магов каким-либо богам или нет, но... Постройка была шикарной. Даже в своем нынешнем, полу-захороненном под землей (именно землей, так как помимо толщи воды сверху здание привалила еще какая-то скала) виде... Я бодрым шагом направился к зданию. Вы когда-нибудь пробовали ходить под водой? Я себя каким-то космонавтом почувствовал. Правда, им вроде бы легче двигаться... Каждый шаг давался с трудом. Если бы я мог потеть - я бы вспотел. Под водой это было проблематично. Тем более для меня, умеющего подстраивать температуру тела... В общем, с непривычки путь до храма занял чуть ли не полчаса по субъективному времени.
   Но вот и вход. Наполовину заваленный. Забравшись по завалу, я перевалился на ту сторону, одновременно отмечая очередной перепад давления: в здании оно оказалось меньше, чем снаружи. Уж не знаю, так ли должно быть по законам физики, но это довольно подозрительно, на мой взгляд. Тумонис, вслед за мной запрыгнув в здание, пальцем указал наверх. Я посмотрел в указанном направлении и удивленно приподнял брови. Сверху было явно видно кромку воды. Мячик света Тумониса витал где-то над уровнем воды. Схватив лича за шкирку, я как следует оттолкнулся от земли и быстро всплыл на "поверхность".
   -Тут есть воздух. -Констатировал я, осторожно вдыхая, -Это странно.
   -Ничего странного. -Мотнул головой лич, удерживаемый мной над водой, -Вон те листья на потолке и стенах вырабатывают его.
   -А как они тут растут?
   -Это растение... -Тумонис на секунду нахмурился, -Забыл, как называется... Но не суть. Это растение питается мелкими организмами из воды. Солнце ему не нужно.
   -Но... Если ему не нужно солнце, -Сказал я, подгребая к виднеющейся лестнице, выходящей прямо из воды наверх, -То у него не идет процесс фотосинтеза. А, значит, и процесс производства кислорода не идет.
   -А ты на удивление осведомлен в этом вопросе. -Тумонис пораженно глянул на меня, жестом слегка уменьшая яркость своего фонарика.
   -Я иногда и умные книжки читаю. -Пояснил я, отряхиваясь.
   Внутри храма, на удивление, не было влажно. Кислород - есть. Большое пространство - есть. Загадочные секреты, которые предстоит разгадать - есть. Отлично, для приключений есть все, что нужно. Даже разговорчивый попутчик имеется.
   -Но все-таки имеются виды растений, которые вырабатывают кислород иными способами. Это, например, перерабатывает кислород из воды в газообразный. -Пояснил Тумонис, отдирая мясистый листочек обсуждаемого объекта и демонстрируя его мне.
   -А зачем ему это? Почему нельзя просто дышать кислородом из воды? -Не понял я, разглядывая пористый, почти черный листок.
   -Сие есть тайна природы... -Значительно поднял костлявый палец вверх лич, -В любом случае, у нас тут есть дела поважнее, чем разгадывать загадки какого-то растения.
   -Ты что-то торопишься. -Заметил я, поднимаясь по лестнице, -С чего вдруг?
   -Хочу побыстрее просохнуть, вот с чего. -Буркнул Тумонис в ответ, вспоминая о недавней обиде.
   -Ну так кто тебе мешает? Валяй. Ты же много огненных заклинаний знаешь. -Я одобрительно махнул рукой, -Примени какое-нибудь послабее - и дело в шляпе.
   -Ты же знаешь, я не умею сдерживаться. -Вздохнул лич.
   -Да ладно... -Не поверил я, -Я же видел, как ты колдуешь без последствий. Вон тот шарик - тому пример.
   -Изначально это заклинание должно было быть размером с горошину. -Пояснил Тумонис, -Я же, сдерживаясь по максимуму, сделал его размером с твою голову. И, если бы я не поставил вокруг него магический барьер, он бы нагрел воздух в помещении до восьмидесяти градусов за полчаса. А то и выше.
   -Вот оно что... -Протянул я, -Барьер, стало быть, тоже непробиваемый?
   -Само собой.
   -У тебя с магией вообще беда, значит?
   -Нет, как раз наоборот: у меня с ней слишком хорошо. -Мотнул головой лич, -Хотя есть заклинания, в которых переборщить трудно.
   Мы передвигались по темным лабиринтам этого строения, пока разговаривали. Вообще в той книге, которую мы с Тумонисом на пару прочитали, это место было описано, как запасная база магов коллегии. Однако она им не понадобилась. Тролли ударили по магам быстро и грамотно, не оставив никого в живых. Собственно, маги каким-то образом перед собственной кончиной умудрились затопить часть земель тролльей империи, скрывая одновременно следы величайшего своего творения. Не знаю, как называется тот артефакт, что мы тут ищем. Названия его указано не было. Лично я бы назвал его "деградатор" или что-то наподобие. Чтобы грозно звучало...
   Вообще удивительным мне казалось то, что нужная книга с нужной информацией оказалась в библиотеке Туррла. И еще более удивительным оказалось то, что тролли не смогли самостоятельно разобраться с возникшей проблемой. По сути, всего-то и нужно было: спуститься на глубину в хрен-его-знает-сколько метров - и готово! Веревку для якоря я взял длинную: тысячу метров. По большей части, она занимала почти весь трюм лодки. И, хоть наше плавательное средство и было рассчитано на вес троллей, лодка опасно просела ниже ватерлинии... Но мы же доплыли, так? Обратно якорь тащить ни к чему...
   -Это какие, например? -Спросил я, ногой пододвигая скелет тролля.
   По строению этого скелета можно было смело судить, что это был тролль "старого образца", как Туррл. Голова у него была пробита в височной части, так что умер он явно не по своей воле...
   -Например, уборка пыли.
   -Уборка пыли? -Я даже встал на месте от удивления, -Такие заклинания вообще существуют?
   -Конечно.
   -И ты утверждаешь, что переборщить в нем нельзя? -Продолжил ходьбу я.
   -Не то чтобы нельзя, просто... Последствия не такие уж плачевные. -Слегка улыбнулся Тумонис, -Мне кажется, никто не будет против, если пыль уберется не на одном столе, а в городе вообще.
   -А... -Я несколько секунд не знал, что сказать, -Куда она уберется-то?
   -Хороший вопрос... -Тумонис пожал плечами, -Не думаю, что кто-то задается подобными вопросами. Я как-то не задумывался над этим.
   -А ты вот подумай. -Посоветовал я, -Представляешь, вся пыль с одного города падает на другой?
   -Ха! -Хохотнул лич, -Идеальная непреднамеренная диверсия!
   -Что-то вроде того, -Ухмыльнулся я, -Мы, кстати, пришли.
   -Куда? -Не понял Тумонис, переводя взгляд вперед.
   -Знать бы... -Ответил я, обводя взглядом помещение.
   Гигантский зал поражал не только размерами, но и самой обстановкой. Я не имею в виду какую-то особую архитектуру, или детали интерьера, так как мебели тут как таковой и не сохранилось. Единственной деталью, приковывающей внимание к себе, оказался гигантский светящийся шар, медленно вращающийся в воздухе посередине зала. Шар этот был не творением магии Тумониса, так как даже невооруженным взглядом было видно, что остов шара был выкован из какого-то темного металла. Все внутреннее пространство было заполнено каким-то пламенем, светящим почему-то довольно тускло. При ближайшем рассмотрении оказалось, что вырваться огню наружу не позволяет толстое стекло, которое на первый взгляд не заметно. Также удивлял потолок в этом зале. Сверху куполом нависала толща воды вместо каменного свода. Что удерживало ее в таком положении неизвестно. Я для пробы бросил камень в этот "купол": он влетел в воду, вызвав много брызг, а потом вывалился обратно. Сквозь темную воду иногда было видно проплывающую рыбу и прочую живность, которыми здешние воды просто кишат.
   -Я зажгу фонари. -Кивнул Тумонис в сторону множественных специальных чаш с какой-то жидкостью внутри.
   По запаху это была не вода... Я согласно кивнул и сделал пару шагов к сфере, висящей в воздухе. От нее по воздуху шла еле ощутимая вибрация. У меня даже мурашки по коже побежали. Даже мне, такому толстокожему, не по себе от нахождения рядом с этим... устройством. Эта сфера явно выполняет какую-то функцию. Правда, какую - непонятно. В книге, что мы с Тумонисом прочитали, описывалась совершенно иная вещь... Меня вывело из задумчивости навязчивое жжение в ладони. Я глянул на источник раздражения: новая татуировка покраснела, накалившись. От нее шел небольшой дымок, а также ощутимо запахло жареным. Я поморщился. Будь у меня нервы не такими убитыми - уже бы катался по земле от боли. А так просто скрипнул зубами и с небольшим усилием переключил внимание на окружающее пространство.
   -Лют, я нашел то, что нам нужно. -Призывно махнул рукой Тумонис из другого конца зала.
   Я отвернулся от сферы и направился к личу, что-то увлеченно откапывающего от песка в одном из углов. Подойдя ближе, я разглядел знакомые по зарисовкам в той книге контуры нужного артефакта. Я слегка приподнял брови. По сути, этот артефакт, заставивший целую расу деградировать до уровня диких зверей, похож на стальную коробку. Правда, размером с небольшую комнату... Но никаких наружных кнопок, рычагов или чего-то подобного не было. Пара выступов на передней части больше всего напоминали ручки для переноски, а не какие-то части механизма.
   -Внешний вид... -Я разочарованно поцокал языком, -Не впечатляет.
   -Зато начинка какая! -Весело заметил Тумонис, -Ты только посмотри, до чего эти умники из старой коллегии додумались!
   -Стыдно признаваться, но... -Сказал я, потупив взгляд, -Но я, честно говоря, не умею.
   -В смысле?
   -Не умею рассматривать заклинания. -Пояснил я, -Хотя с теорией их составления знаком.
   Тумонис прикрыл глаза. Глубоко вздохнул. Успокоился и уставился на меня таким унижающим взглядом, что мне захотелось отойти на пару шагов назад.
   -Как ты так живешь-то?
   -Да вроде неплохо. -Пожал плечами я, -Может, лучше научишь?
   -Не думаю, что от моих советов будет толк. -Вздохнул Тумонис, -У каждого существа лучше всего работает свой способ, который это существо придумало само. Например, некоторые виды уже на врожденном уровне имеют возможность видеть тонкие слои энергии. Некоторые маги, компенсируя свои недостатки, вживляют себе особые кристаллики в глаза.
   -Помогает?
   -Периодически. -Кивнул Тумонис, -Я же, например, редко пользуюсь обычным зрением.
   -Это как? -Не понял я.
   -Понимаешь, мне периодически приходится искать себе новое тело уже после того, как старое помрет. -Пустился в пояснения лич, -И, как ты понимаешь, глаз у меня в духовном облике нет. Поэтому приходится ориентироваться с помощью магического зрения. Поначалу это раздражало, но в итоге я привык настолько, что почти не замечаю разницы. Поэтому, учитывая "постоянность" моего магического зрения, я предпочитаю пользоваться преимущественно им, используя обычное зрение только в случае необхдимости.
   -А ты полон сюрпризов. -Признал я, еще раз глядя на ящик, -Говоришь, "начинка" особенная?
   -Ага.
   -Ладно, тогда будем изобретать велосипед... -Вздохнул я, -Ты ведь никуда не торопишься?
   -В смысле? -Не понял Тумонис.
   -Ну, у меня есть время придумать для себя способ видеть магию?
   -Ты думаешь, что найдешь подобный способ за пять минут?
   -Я попробую. -Кивнул я, усаживаясь прямо на землю.
   Окно персонажа встретило меня привычными уже менюшками. Я быстро перешел на вкладку навыков. И, конечно же, ничего похожего не обнаружил. Это и правильно. В изучаемых мной до этого книгах по навыкам различных магов и чародеев были подобные заклинания. Однако, они были целиком и полностью рассчитаны на их классы. У кого-то были способности, завязанные на энергию природы (у друидов всяких) у кого-то на собственную ману (у магов), а у кого-то на "святые частицы" (у священников и жрецов)... В общем, каждый выкручивается, как может. Шаманы, например, смотрят на магию глазами духов. Тоже интересное решение. Но это не мое. Нужно что-то более радикальное, более приспособленное для меня... Конечно, можно отслеживать более заряженную магией кровь в организмах существ. Но итог от этого будет примерно тот же, что и от простого взгляда на бар маны противника. Смысл в этом? Вот и я так думаю. Здесь же задача другая. Как увидеть заклинание, которое никак не привязано к живому оганизму? До этого мне везло: большинство заклинаний, которые я встречал, имели визуальную составляющую. Какое-нибудь свечение или марево... Но разглядеть можно было.
   Теперь же заклинания не видно... Что делать? Хм... А задача-то трудная. В принципе, есть у меня одна идейка. Можно просто припомнить разных животных на нашей планете. Летучая мышь, к примеру. Она испускает звуки высокой частоты, которые отражаются от стен и, возвращаясь к источнику, создают примерную картину окружения для зверька. Опять же, не то. Это составляет картинку физического мира. Мне нужен немного иной план бытия. По сути, магия - это энергия. Электричество - в какой-то степени тоже магия. Огонь - тоже магия. В моем случае подойдет электричество. Вернемся к летучей мыши: ее способ хорош. Если его приспособить к видению магических структур... Хм... А что мне мешает? Посылаешь электрический импульс во все стороны, и ждешь, пока он обо что-нибудь стукнется... Ну-ка, заценим...
   Я сосредоточился, пытаясь представить, как испускаю подобный импульс. И, почувствовал, как получилось!
   -Ах ты ж!.. -Воскликнул Тумонис, выводя меня из транса, -Закладки и заметки! Лют, что это было?
   -Что-то вроде локатора. -Отмахнулся я, снова уходя в размышления.
   -Еще бы объяснил, что такое "локатор"...
   Так, этот способ отпадает. Электрический импульс обратно не возвращается. Тем более, он еще и достаточно чувствителен для окружающих. Хотя кое-что я почувствовал. В момент применения этого импульса я точно почувствовал, как в трех направлениях распространение моей энергии затруднено: В сторону сферы посередине зала, в сторону Тумониса, продолжающего отгребать песок в сторону, и в сторону нужного нам артефакта. В этих направлениях пространство будто бы и так уже было перенасыщено энергией. Если любой источник магии вызывает подобные затруднения: грош цена этому способу. Думаем дальше. Мне нужен способ, подходящий мне. Что отличает меня от остальных? Я орк. Круто, конечно, но не то. Потрошитель... Уже лучше. Потрошители изначально склонны к приспособлению под определенные задачи. А это подразумевает возможность меняться. Хорошо... И я владею электричеством... В принципе, сама моя мысль насчет использования этой ветки для решения возникшей проблемы не такая уж и глупая... Только вот подход к решению проблемы оказался ужасным.
   А что, если совместить Потрошительство с "Громом и Молнией"? Я могу меняться. Я способен на это. Теоретически. Ладно... Но как? Хорошо бы спросить у знающего бога, который меня Потрошителем и сделал, но... А вдруг он опять будет обнаженным? Лицезреть его... Кхм... В общем желания нет никакого. А то у меня еще комплексы разовьются. Тем более, он меня, скорее всего, просто пошлет. Скажет, чтобы я сам разбирался... Или нет. Не знаю. Но соваться к Ллосу по таким пустякам не хочется. Лучше уж сам как-нибудь. Интересно, а возможно ли видеть электричество? Именно видеть, а не воспринимать? Как и любое другое физическое явление, электрические импульсы можно зафиксировать. Но обычному глазу они не видны. А если я... Да, если переделать глаза? Как-нибудь... Мысль, конечно, странная, но ничего лучше в голову не идет. Как это сделать?
   Однажды я сумел создать способность сосредоточившись на том, чего хотел достичь. На тот момент я хотел попасть к Ллосу. Игровая система отреагировала на мое желание и создала для меня скилл для телепортации к нему в обитель. Сейчас мне надо увидеть электричество... В голове, где-то за глазными яблоками, внезапно почувствовалась резкая боль. От неожиданности я скрипнул зубами, но с какой-то мрачной решимостью продолжил погружаться в мысли о переделке глаз...
   Как-то я читал в трудах небезызвестного Краникуса Крыма, что Потрошители сами по себе очень внушаемые существа. То есть, их тела реагируют не только на меняющееся окружение, но и на желания владельцев. Сильное пожелание Потрошителя может за определенный срок превратить его в совершенно иное существо. Понятное дело, такие изменения требуют больших затрат энергии. Да и приятным такой процесс не назовешь. У этой особенности есть как положительные, так и отрицательные свойства. Например, если Потрошитель не хочет чтобы в нем что-то менялось - ничего и не поменяется. Вот только в определенных обстоятельствах, не совместимых с жизнью этого упрямца, подобная непреклонность может сыграть злую шутку.
   Я старался не привязываться своим разумом к определенному своему облику. Даже тогда, когда мой облик резко сменился с человеческого на орочий, у меня в голове промелькнула лишь какая-то вялая мысль: "Черт, здорово!". И все. Меня вообще мало беспокоит мой облик с точки зрения эстетики. По-моему, функциональность гораздо важнее. Конечно, я часто себе напоминаю, что надо бы сбрить бороду и укоротить волосы на голове, но и то скорее потому, что у меня есть подозрения, что в скором времени они начнут чесаться. К чему я все это говорю? Чтобы пояснить одну вещь: к разумным изменениям я готов прибегнуть... Даже несмотря на адскую боль...
   Которая, кстати, с каждым мгновением становилась все сильнее и сильнее, разрастаясь по всей голове. Болевые ощущения уже начали превосходить порог привычной боли, к которой меня приучил Ллос. В какой-то момент я, кажется, даже потерял сознание. Правда, единственное, что я делал безостановочно: держал в сознании цель, которой я хотел достигнуть. Боль становилась сильнее... Меня начало трясти, хотя и не знаю почему. Какое-то время спустя (не знаю уж какое) наступил момент, когда боль перешагнула какой-то порог и... пошла на спад. Причем куда быстрее, чем наращивалась. Вскоре она исчезла совсем. Я ощутил себя согнувшимся до самой земли. Вся одежда была мокрой... Хотя это я просто вспотел. На лбу выступила испарина, а легкие с трудом забирали воздух. Тяжелое это дело, оказывается... Так, и что получилось?
   Я открыл глаза. Титьки Тиамат! О таком я и не мечтал. Зрительное восприятие пространства поменялось кардинально. Но не так, как я ожидал. Вместо вида потоков магии я теперь видел все электричество. А, учитывая, что статическое электричество вырабатывает чуть ли не все на свете при трении... Поначалу я чуть не ослеп. Точнее, мне пришлось прикрыть на несколько секунд глаза, чтобы понять, что же я сейчас видел. Снова открыв свои новые глазелки, я присмотрелся к окружающей какофонии вспышек, разрядов, шлейфов и тому подобной чепухе повнимательнее. Поначалу казалось, что никакого порядка в этом безобразии нет, и быть не может. Но, вот у меня в голове что-то ощутимо щелкнуло и... Я понял. Неожиданно понял, где что.
   Надо признать, я не совсем уверен, как все устроено в нашем мире, но в этом каждый предмет напитан определенной дозой энергии. Причем не монотонно распределенной, а меняющей свою концентрацию от различных причин. Я видел не только электрические импульсы. Я видел все. Правда, черно-белое... Я покрутил головой, осматриваясь. О, а эта сфера горит ярким синим цветом. А вон Тумонис сидит в уголочке, медитирует. Он изнутри будто бы подсвечивается темно-фиолетовым. Почти черным даже. Если бы его свет не переливался оттенками, я бы и подумал, что Тумонис имеет магическую ауру черного цвета. Переведя взгляд на "наш" артефакт, я хмыкнул. Довольно тусклый желтый. Интересно, а цвета что-нибудь значат? Или зависит от заклинателя или предмета? Ладно, выясню позже... Артефакт, кстати, был не монотонным. Остальные предметы тоже, да, но артефакт внутри был полым. Частично, конечно же. Очертания были четко видны, как и "внутренности". Множество линий, связанных между собой, какие-то светящиеся узлы, меняющаяся структура... И от всей этой адской конструкции уходили какие-то отростки в окружающее пространство, где они быстро бледнели до белого цвета и терялись среди тысяч и десятков тысяч точно таких же потоков энергии...
   Угу. Ясно, что ничего не ясно. Надо будет разобраться на досуге... Так, а я могу как-то обратно вернуть свое зрение, не перестраивая глаза обратно? А то слишком уж болезненный процесс... Видимо, из-за спешки. Только я подумал о возвращении нормального зрения, как картинка вокруг сменилась на привычную. Я пару раз моргнул от неожиданности. Передо мной оказалось системное сообщение:
   Получено умение "Глаза бога Грома" (пассивная) ур. 1/1
   Позволяет видеть энергию в чистом виде. Применяется усилием воли.
   Ну... Круто. Наверное.
   -Вижу, ты достиг некоего прогресса... -Проговорил подошедший незаметно Тумонис, Он вытянул перед собой руку и пошевелил пальцами, -Что видишь?
   Я присмотрелся. В обычном, мирском плане - ничего. Хмыкнув себе под нос, я переключил зрение на новый режим и глянул в нужную сторону. Ух ты... В руке у Тумониса ярко светился куб, сплетенный из тоненьких нитей темно-фиолетового цвета. Я протянул руку, чтобы взять его в руку, и... Ничего. Моя рука, которая виделась мне сплошным сгустком золотого света, прошла сквозь конструкцию Тумониса, не навредив ей... Видеть-то вижу, а взаимодействовать не могу. М-да... Об этом я не подумал. Переключив зрение обратно, я снова пару раз моргнул, привыкая к смене освещения.
   -Куб какой-то. -Ответил я наконец, поднимаясь на ноги.
   -Значит, зрением ты себя обеспечил... -Подытожил Тумонис, -Немного завидую Потрошителям. И тебе в частности. Я учился хорошо различать магические структуры годами. А ты всего два дня на это угробил...
   -Я был в отключке два дня? -Удивился я, проведя рукой по животу, -То-то я так проголодался...
   -Да, как сел, так и ушел в себя. Разбудить тебя не получилось. -Пояснил Тумонис, тяжело вздохнув, -Ты предупреждай, когда будешь так надолго уходить в медитацию... Тем более, у тебя почти безостановочно из глаз кровь шла, а уровень здоровья колебался где-то близко к нулю. Я почти запаниковал.
   -Да кому ты врешь? Запаниковал он... -Отмахнулся я, -Ты хоть не скучал?
   -Не-а... Вон та штука, -Его костлявый палец ткнул в сторону сферы, -Меня развлекала.
   -В смысле?
   -Я пытался понять, что это. Провел пару осторожных экспериментов. -Пожал плечами лич.
   -Есть хочешь? -Спросил я, потрясая солидным куском вяленого мяса, извлеченном из сумки.
   Помню, были времена, когда я считал, что все, попавшее в сумку, остается там в неизменном состоянии... Каково же было мое удивление, когда я обнаружил у себя в сумке сгнившее мясо! Оказывается, разные виды сумок могут растягивать "старение" предметов, но не останавливать его полностью. Поэтому я теперь не таскаю скоропортящиеся продукты в своем заплечном мешке. Сухари, вяленное мясо и соленая рыба. Ну, и воды еще пару фляг. Мало ли...
   -Нет, спасибо. -Отказался архилич, помотав головой.
   -Ну так... -Сказал я, пытаясь зубами оторвать кусок неподатливого мяса, -Что это за штука?
   -Без понятия. -Совершенно беззаботно улыбнулся Тумонис. -Ни мои знания, ни даже твоя "система" ответа не дают. Я даже не знаю, что это за энергия такая, которую оно излучает...
   -"Оно"? -Переспросил я.
   -Да, я дал ему название: "Парящее Нечто". -Кивнул Тумонис с важным видом.
   -Ничего получше за два дня придумать не мог? -Уточнил я и, не дожидаясь ответа, повернулся к тому артефакту, который был нам нужен, -Ты лучше скажи - с этой штукой разобрался?
   -Я обрубил большинство его связей с внешним миром, но... -Тумонис пожал плечами, -По моим ощущениям, его незримое воздействие на троллей хоть ослабло, но не прекратилось. Я вижу, что оно еще работает. До сих пор откуда-то подпитывается и куда-то отдает энергию...
   -"Большинство"... -Передразнил лича я, уже переключаясь на новый вид зрения, -Я как минимум десятка четыре нитей вижу, которые куда-то вдаль уходят. Хотя нет, даже больше...
   -Правда? -Тумонис задумчиво постучал пальцами по посоху, -А где конкретно?
   Я подошел к ближайшей ниточке и протянул к ней руку. И опять... Забыл, что я никак на них не влияю. Я вздохнул и свел указательный и большой палец так, чтобы магическая нить как бы была зажата между ними.
   -Примерно тут первая. -Сказал я.
   Лич вытянул руку, и... от его пальцев отделились маленькие огоньки, ярко видимые в магическом зрении. Они полетели в направлении моих пальцев. Подлетев ближе, они заплясали вокруг моей руки, обшаривая каждый миллиметр пространства. Вскоре один из огоньков наткнулся на нить. Та тут же оборвалась. Круто... Так же хочу.
   -И вправду, заклинание ослабло... -Усмехнулся Тумонис, -Похоже, друг мой, твой глаз куда острее моего. Но ты еще неопытен, поэтому разорвать эти связи не сможешь... Давай так, ты ведешь, а я уничтожаю, хорошо?
   Я согласно кивнул, и мы принялись за дело. Где-то после десятой нити мне стало немного скучно, и я завел разговор. Благо, хоть слух от переключения зрения не страдает...
   -Так... Стало быть, такие маленькие заклинания ты тоже можешь делать? -Спросил я.
   -Это не заклинания. -Улыбнулся лич, -Я использую чистую энергию. В данном случае этого достаточно, чтобы сломать это заклинание. Выделение чистой энергии проще контролировать, чем заклинания.
   -Ух ты... Я и не знал. -Признался я.
   -Я уже понял, что познания в магических науках у тебя, друг мой, весьма поверхностные. -Кивнул Тумонис.
   -Так, может быть, поднатаскаешь? -Предложил я.
   -Зачем тебе это? Ты ведь даже не маг? -Не понял архилич.
   -Да ладно тебе, знания лишними не бывают. -Отмахнулся я, одновременно сбивая архиличу "прицел".
   -Ты можешь больше так не делать? -Спросил он, вздыхая, -Спасибо. И, уж поверь мне, знания бывают лишними. Хотя и редко, это да.
   -Но к нашему случаю это ведь не относится. -Уверенно заявил я и тут же засомневался, -Так ведь?
   -Ну... Думаю, вреда это не принесет... Что же, спрашивай. -Кивнул Тумонис.
   Я ненадолго задумался. Предполагалось, что лич начнет мне читать долгую и нудную лекцию, но... Что же меня интересует?
   -Почему нельзя просто выжечь все заклинание разом большим сгустком энергии? -Спросил я первым делом.
   Честно говоря, такой реакции я не ожидал. Тумонис расхохотался так, что у него даже челюсть вывихнулась. Я ее вправлял потом...
   -Прости... Что-то я забылся... -Извинился, отсмеявшись, лич.
   -Я сказал что-то смешное?
   -Нет, вполне разумная вещь... Если бы не одно "но": первое правило магии. -Тумонис значительно оттопырил указательный палец, -Знаешь такое?
   -Очевидно, нет. -Пожал плечами я.
   -Так вот. Оно гласит следующее: заклинания, использующие разные уровни построения, не могут влиять друг на друга. -Произнес он.
   Тумонис мне потом еще долго втолковывал суть этой теоремы. Весь ее смысл сводился к одному: Заклинания имеют определенные степени "детализации". То есть, существуют тонкие, детализированные заклинания, затрачивающие мало маны. А есть заклинания мощные, но простые в запоминании и освоении. Собственно, уничтожить одно другим практически невозможно, если у заклинаний разная степень детализации. У "детальных" заклинаний слишком прочная структура, чтобы повредить ее грубым воздействием. У больших, "массивных" заклинаний, эта структура слишком большая, чтобы маленькие заклинания могли хоть что-то существенное сделать. Поэтому и получалось так: большие работают против больших, а маленькие - против маленьких. Все просто, да? Тумонис, по понятным причинам, с "детальными" заклинаниями не работает. Так как у него такие тонкие нити, по его заверениям, просто рвутся...
   Однако смех у Тумониса вызвала совершенно иная причина. Ее он мне и пояснил:
   -Знаешь, почему я рассмеялся? -Спросил лич, махнув рукой на мое просвещение.
   -Если я скажу "да", ты мне поверишь? -Уточнил я.
   -Конечно же нет. Так вот, я смеялся потому, что я забыл, кем ты являешься! -"Пояснил" Тумонис.
   -Ну, теперь мне все стало понятно... -С сарказмом ответил я.
   -Просто за ширмой того, что ты совершенно не разбираешься в магии, я не разглядел то, что ты показывал недавно.
   -И?.. -Опять не понял я.
   -Электричество!! -Возопил Тумонис, -Ты ведь можешь драться, используя молнии!
   -Ну да, есть такой грешок. -Кивнул я, -Научился у того самого Лимбгхерна, который пришил тебя в "мясорубке".
   -Не напоминай мне об этой твари из преисподней... -Поежился лич.
   Я хмыкнул. Да уж, та тварь оставила у лича только неприятные воспоминания. Вообще, существо, которое может с одной тычки обнулить такого монстра, как Тумонис... Напомню, для забывчивых: у лича не много, ни мало, а миллион хитпоинтов. Мне о таком только мечтать остается... В общем, загадочный Лимбгхерн меня впечатлил, так и не попавшись мне на глаза.
   -Так вот, о твоем электричестве... -Вернулся к старой теме архилич, -Знаешь, почему маги не любят грозу?
   -Шумит? В сапогах хлюпает?
   -Нет. Молнии. -Усмехнулся Тумонис, -Молнии имеют особую природу. Они аналог и в то же время антипод обычной магии.
   -Я опять ничего не понял! -Возмутился я, -Объясняй понятнее.
   -Молния - почти то же самое, что и обычная магия. Тоже энергия. Однако, у молнии и электричества другие истоки, нежели у магии. -Попытался объяснить архилич, -Не смотря на похожесть, молния имеет более... жестокую, неподвластную основу, чем у обычной магии. И при встрече двух типов энергии -электрической и магической -электрическая выжигает магическую.
   -То есть, -Сделал останавливающий жест рукой я, -Молния - это такая антимагия?
   -Именно. -Кивнул Тумонис.
   Мы ненадолго замолчали. Не знаю, о чем думал Тумонис, но я обдумывал сказанное. Что-то у меня сегодня день открытий какой-то... Сначала узнаю первый закон магии... Потом узнаю, что мне, по сути, на все эти заклинания плевать с высокой колокольни... Я ведь молниеносный. Стало быть, чтобы уничтожить заклинание (которые я теперь прекрасно вижу), мне достаточно зарядить в него молнией... Да я, сам того не зная, встал на путь антимага. Забавно.
   -Слушай... -Сказал я, -А чего мы тогда тут маемся с этими огоньками? Почему бы мне просто не зарядить по этому артефакту чем-нибудь электрическим?
   -Вот и я про то же. -Кивнул Тумонис, -Потому и рассмеялся.
   Хмыкнув, я подошел к артефакту и возложил на него руки. Переключившись на магическое зрение, я применил Разряд. Заклинание вспыхнуло в магическом зрении и... погасло. Полностью. Даже ниточки, ведущие куда-то в стороны, исчезли. Правда, у меня почему-то полностью истощился запас маны...
   -Так и вправду проще. -Признал я.
   Задание "Прошлое - наше будущее" выполнено!
   Вы полностью уничтожили артефакт, оставленный магом Зуленкиным. Отныне троллей ждет новая судьба.
   Класс задания: Уникальный Легендарный Мировой
   Награда: Получите у давшего задание НПСа
   Я надеялся, что мне тут же плюшек накидают. Но, видимо, не судьба. Что же, не будем горевать. Вернуться к Туррлу - плевое дело. Вот только в этом подводном храме осталась еще одна крайне интересная штуковина...
   Судя по всему, сфера никакого отношения к заданию не имела. Вот только уж слишком она была загадочной. Попытки "просветить" ее магическим зрением не увенчались успехом. В альтернативном варианте зрения эта неизвестная штуковина выглядела точно так же, как и в обычном зрении. Только светилась слегка... Как Тумонис и говорил, эта штуковина абсолютно непонятная. Более того, еще одна странность обнаружилась тогда, когда я, наплевав на безопасность, решил эту сферу потрогать. Мои руки проходили сквозь нее. Любые попытки магического взаимодействия (Тумонис старался) тоже оказались бесплодными. Эта сфера была неприступной... Только вот вода, застывшая куполом сверху, явно намекала, что как-то эта сфера с окружающим миром взаимодействует. Как - непонятно. Что это за штука такая вообще - тоже. И зачем она тут висит - тоже неясно... В книгах, которые я прочитал, описаний подобных предметов не было.
   Честно говоря, я бы не стал заморачиваться, если бы не моя новая татуировка на ладони. При приближении к этому парящему чуду, она начинала нещадно накаляться и жечь кожу. Хотя ожогов не оставляла - приятного все равно мало. А, значит, связь есть. Вот только что она значит... И как ею воспользоваться... Нет, ну что за безобразие? Загадка, которую не разгадать. Попытки долбануть по сфере молнией не дали результата... В итоге Тумонис обследовал эту татуировку в виде солнца с глазом и констатировал, что это обычный рисунок безо всяких свойств...
   Короче, я разозлился... Причем так, что даже прорычал в порыве злости:
   -Чтоб этого рыжего черта подняло и приплюснуло!!
   И только после этого заявления я заметил, как мир опять посерел и замедлился. Недавно подобный эффект был, когда...
   -Уверяю тебя, не стоит меня оскорблять, если у тебя что-то не получается... -Шагнул уже знакомый по прошлому разу рыжий человек из раскрывшегося рядом светящегося портала.
   Я оглянулся на Тумониса. Ну конечно же, замер, как и в прошлый раз. Этот парень точно умеет останавливать время... Я так же хочу. Чтобы... Чтобы... Блин, если время останавливается, то творить беспредел становится неинтересно. Ибо самое важное во всяких выходках - чтобы их кто-нибудь оценил. А кто оценит, если никто не увидит... Хотя от такой способности я бы все равно не отказался...
   -Вижу, ты нашел Ядро... -Кивнул пришелец.
   -Может, для начала представишься?
   -Имена... -Вздохнул человек, -У меня их великое множество. Если хочешь, придумай мне еще одно.
   -Хмырь. -Кивнул я без тени сомнений, -Я буду звать тебя Хмырь. Пойдет?
   -Это не имеет значения. -Спокойно ответил новоявленный Хмырь.
   -Вот и славненько. Так что с этим ядром? -Я кивнул в сторону вращающейся сферы.
   Она, кстати, ничуть не замедлила своего движения. Видимо, тоже не попадает под влияние этого... Хмыря. Не знаю, почему, но мне этот мужик категорически не нравится. Слишком... спокойный. Отстраненный. Не люблю таких.
   -А с ним что-то должно быть? -Спросил в ответ рыжий.
   -Ты меня уже конкретно бесишь. -Признался я.
   -Я стараюсь. -Кивнул Хмырь.
   -Ну нашел я его. Что с ним делать? -Я снова указал на сферу.
   -Тебе обязательно с ним что-то делать? -Опять ответил вопросом на вопрос рыжий.
   Я пару секунд помолчал, спокойно разглядывая лицо этого странного человека.
   -Тебя когда-нибудь пытались убить? -Наконец спросил я.
   -Кто знает? Может, даже ты уже пытался это сделать... -Неопределенно ответил Хмырь.
   -Нет. Не пытался. -Я твердо мотнул головой, -Если бы пробовал - ты бы уже был мертв.
   Мой собеседник ничего не ответил. Он лишь с легкой улыбкой смотрел прямо на меня. Хмырь не пытался отводить взгляд и даже не моргал. А вот мне вдруг захотелось перестать играть в гляделки. Было что-то глубоко в глазах этого... существа... в общем, было в его глазах что-то совершенно нечеловеческое. Мне даже стало не по себе...
   Осененный неожиданной догадкой, я переключился на магическое зрение. И на этот раз я испугался. Конкретно испугался. Это был не тот испуг, когда дрожат коленки, а тело тебя не слушается. Это абсолютный страх, когда ты понимаешь, что уже ничего не поможет спасти твою жизнь. Тумонис в магическом зрении светился сильно, хоть и неярко. В нем проглядывалась сила. Я в этом плане был иным. Ярким, золотистым, но при этом не таким насыщенным. Этот же монстр... Мне будто открылась дверь в саму бездну... Не было никакого цвета или уровня насыщенности: сознание отказывалось воспринимать увиденное. Просто уровень магической энергии пришельца был настолько велик, что даже время он, судя по всему, мог "сгущать" просто усилием воли... Быстро переключившись обратно на обычное зрение, я поспешно вытер пот со лба. Я опять полностью промок от неожиданно прошибшего меня пота.
   -Ты научился чему-то новому. -Кивнул Хмырь, -Хорошо, это можно использовать.
   -Я даже не хочу знать, кто ты. -Произнес я, отходя на пару шагов назад, -И вообще, пойду-ка я всплывать наружу уже... А то от долгого нахождения ниже уровня моря меня немного колбасит...
   -Ты действительно хочешь убежать от меня? -Хмыкнул пришелец.
   -Убежать? Возможно. -Признал я, прислушавшись к своим ощущениям, -Мне с тобой пока не справиться. Однако я когда-нибудь и по твою душу приду, будь уверен.
   -Что ж... -Хмырь повернулся к своему порталу, -Тогда буду ждать с нетерпением... А это ядро... -Его взгляд на секунду скользнул по вращающейся сфере, -Нет, ты сам должен суметь. Увидимся, Лют.
   Пришелец шагнул в портал и... исчез. В мир снова вернулось привычное течение времени. Ух... Больше с этим чертом лучше не связываться. Не буди Лихо, пока спит тихо. Кстати, Хмырь - плохое имя. Мне самому не нравится. А вот Лихо ему пойдет. Он как раз под описание подходит.
   -Опять что-то произошло! -Воскликнул Тумонис, разводя руками, -Я это чувствую, но противодействовать не могу!
   Я молча смотрел на эту крутящуюся сферу.
   -Слушай... Не против, если я задержусь здесь на несколько деньков? -Проговорил я, не отрывая взгляда от этого инородного объекта.
   -А... я?
   -Тебя я подниму на поверхность. -Ответил я, отводя взгляд от Ядра, -Поплывешь обратно. Скажешь всем, что со мной все в порядке. И, на всякий случай, где можно меня искать. Хотя и не знаю, как они меня здесь найдут.
   -А чем займешься ты?
   -Не знаю.
   Я пожал плечами и снова посмотрел на сферу. Собственно говоря, мы так и поступили...
  
   Две недели спустя.
   Я сидел в углу и молча смотрел на вращающийся посередине зала предмет. Свет, исходящий от него, составлял красочные рисунки на стенах и полу. Факелы уже давно погасли, а заново зажигать я их не стал. Темнота, в принципе, была не совсем непроглядной, а это загадочное Ядро немного освещало окрестности. Тем более, с помощью нового зрения можно ориентироваться и в темноте. С трудом, но все же. Просто в этом варианте видения окружения были и объекты, не существующие в физическом плане. Поэтому приходилось обходить и несуществующие предметы. Либо врезаться в существующие... В общем, практики мне не хватало. В любом случае, я пытался понять, что же можно такое сделать с этим шаром... Мой загадочный знакомый обмолвился, что я "должен сам суметь"... Что именно - непонятно, но возможность что-то сотворить с этой штукой есть, а, значит, я должен понять, что именно.
   Этот... Лихо, бросил мне своеобразный вызов, так что я не могу не принять его. Что ж, именно поэтому я провел ближайшие две недели в этом необычном подземелье. Точнее, в подводье. Ну, или что-то наподобие... Все это время я питался рыбой, которую ловил снаружи храма. С водой было посложнее. Приходилось кипятить морскую воду и сцеживать дистиллят. Долгий и нудный процесс. Хотя мне все равно тут заняться нечем. Хождения вокруг этой сферы надоели быстро. Честно говоря, я экспериментировал почти все свободное время. Произошедшее здесь, под водой, наглядно дало мне понять, что я крайне мало знаю о собственных способностях. Именно поэтому я по старой традиции углубился в изучение форумов. И некоторые детали оказались довольно интересными. Например, другая магия мне теперь недоступна - это точно. Способность повелевать молнией - довольно опасная штука. Мало кто из магов решается посвятить свою жизнь пути молний, так что я, можно сказать, редкость. В принципе, опасность заключается в первую очередь в том, что эти самые молнии бывают непредсказуемыми. То есть они могут шандарахнуть как во врага, так и вернуться к заклинателю, если цель будет по каким-то причинам недоступна. Конечно, маг, имеющий дело с электричеством, будет как-то страховаться, но не все в нашей жизни просто, так ведь? У огненных магов, например, их огненные шары обратно не возвращаются в случае неудачи. Мне, в принципе, по-барабану. Поскольку молнии мне уже и навредить не могут. Ну, ударит электричеством... Не страшно. А вот обычным магам такое терпеть - только хуже. Местные по причине опасности этой ветки магии ее обычно не используют. Игроки - другое дело. Всегда найдутся безбашенные личности, которым плевать на возможные смерти. Именно они чаще всего и используют электричество как оружие, несмотря на возможные риски и болевые ощущения. Конечно же, нарастить сопротивление к электричеству можно, но...
   Ллос как-то говорил, что серьезная прокачка навыков доступна только в местах, напитанных божественной энергией. Или нужно прилагать для этого неимоверные усилия... Понятное дело, таких мест не так уж и много. А мне повезло дважды. Первое - я знаком с парочкой богов, которые заинтересованы в моем продвижении. Второе - мне повстречался Лимбгхерн. И третье - он повстречался в нужное время, в нужном месте... Подобное везение... неповторимо. В общем, достигнуть стопроцентной защиты от молний практически невозможно. И, в доказательство этого то, что я первый достиг этого показателя.
   Однако не все было так радужно, как могло показаться с первого взгляда. Как уже упоминалось выше: другую магию мне теперь использовать нельзя. Если захочу чего-то другого - придется забыть про вложенные очки навыков. Однако я пока не хочу изучать ничего нового. Я еще и с этим не разобрался. У молний есть одно свойство, которое описывал Тумонис. Она (молния) выжигает магию. Хотя, как это происходит, если для создания молнии я использую магию... В общем, этим вопросом я решил не заморачиваться. Магия-то выжигается, но... Для уничтожения заклинания нужно примерно такое же количество магии, сколько требует создание этого заклинания. Это означает, что любое из заклинаний Тумониса у меня разрушить не получится при всем желании. Архилич вкладывает столько маны в каждое заклинание, что аж страшно становится... Впрочем, это работает и в обратную сторону: маги могут блокировать молнии. Если они знают, откуда они ударят, конечно же. И если они к этому удару готовы. Правда, для блокирования атакующей молнии им придется затратить чуть больше магии, чем мне. Где-то в полтора раза больше. Точно не знаю, уж извините. Зато отсюда следует вывод, что мне выгоднее нападать, чем обороняться.
   Какая-то странная закономерность, но что поделаешь. Не я же придумал такую систему, верно? Зато у меня теперь появилась парочка вопросов по поводу силушки Лимбгхерна. Этот монстр лупил с такой силой, что даже Тумонис не смог пережить такого удара... Сколько же у него маны? Ведь лупил он часто своими молниями. И, что удивительно, очень точно. Хотя и настолько издалека, что его даже из-за горизонта не увидеть было... В любом случае, я когда-нибудь найду представителя этого вида и... Не знаю, познакомлюсь... Не думаю, что у меня сейчас силенок хватит на такую тварь...
   -Лют, о чем задумался? -Опустилась рядом со мной на землю богиня хаоса.
   Хотел было чертыхнуться, но вспомнил, кем является Тиамат, и махнул рукой. Эти божественные телепорты... Надо придумать какой-нибудь способ оповещения, чтобы он мне сигналил при использовании телепортов рядом. Я, кстати, много раз заявлял, что хочу себе телепорт. Сегодня я выяснил, что это невозможно. По утверждениям игроков, такой магии в природе вообще не существует. Боги, как часть этого мира, могут спокойно перемещаться чуть ли не в любую точку планеты по собственному желанию. Я же, как и остальные игроки, частью этого мира не являюсь. Придется своими двумя землю топтать...
   -Ты уже две недели сидишь в этом... -Тиамат обвела взглядом помещение, не дождавшись от меня никакой реакции, -В этом месте...
   Я снова промолчал, наблюдая как хвост у богини хаоса мелко подрагивает. Эта часть ее организма была похожа на хвост льва. В смысле, тоже довольно тонкий и гибкий, но с кисточкой на конце. Вообще Тиамат мало походила на богиню хаоса. Ее облик не был слишком... хаотичным. Конечно, рога и хвост добавляют картине импозантности, но... Ничего особо пугающего. Хотя поначалу, при знакомстве с ней, я немного нервничал, признаюсь.
   -Что за штука? -Спросила богиня хаоса, кивая в сторону Ядра.
   Вместо ответа я протянул руку и взял ее за хвост. Приятный на ощупь... Он, в принципе, по всей площади покрыт почти прозрачными волосами, так что создавалось ощущение, что это все же "шерстяной" хвост.
   -Эм... Лют... -Тиамат слегка нахмурилась, -С тобой все в порядке?
   -Не совсем. -Ответил я, поглаживая кисточку на конце ее хвоста, -Но это мое привычное состояние.
   -А тебе обязательно теребить мой хвост?
   -Это запрещено?
   -До этого не было. -Честно призналась богиня хаоса, -Хотя никто и не пытался... Да перестань ты уже! -Она выдернула свой многострадальный хвост и спрятала его в своих руках, -Я тебе что, домашний питомец?
   -Домашний? Нет, вряд ли... -Мотнул головой я, поднимаясь на ноги.
   -То есть насчет "питомца" ты возражать не собираешься? -Приподняла брови Тиамат.
   Я многозначительно хмыкнул и потянулся. Тело от долгого сидения уже начало затекать. Богиня хаоса вздохнула. Что означал ее вздох я так и не понял.
   -Так что это за штука такая? -Снова спросила Тиамат, указывая на сферу, -Я абсолютно не могу понять, что это такое.
   -Я тоже. -Кивнул я, -Но, клянусь своей бородой, я это выясню.
   -Суровая клятва... -Покивала Тиамат, -Без этого волосяного покрова ты уже не будешь таким брутальным.
   Я молча смерил ее уничтожающим взглядом. Тиамат не обратила на мои гримасы внимания. Ну и ладно, пускай шутит...
   -Слушай, Тиамат, мы ведь друзья? -Спросил я, поворачиваясь к богине хаоса.
   Повисло недолгое молчание. Моя собеседница о чем-то размышляла, глядя куда-то выше моей головы.
   -Прежде чем я отвечу... -Наконец заговорила она, -Хочу кое-что от тебя узнать... Ты действительно думаешь, что у богини хаоса могут быть друзья?
   Теперь уже я задумался. Честно говоря, спрашивая что-то подобное у Тиамат, я абсолютно не думал над подобным вопросом. Действительно... Что, по сути, такое дружба? На мой взгляд, это когда ты заботишься и волнуешься о другом человеке так же, как и о самом себе. Может ли богиня хаоса проявлять такую заботу? Вряд ли...
   -Честно говоря, не уверен. -Признал я, -Смотря что подразумевать под понятием "дружба".
   -Неожиданно правдивый ответ. -Хмыкнула богиня хаоса, -И что же ты подразумевал, спрашивая у меня про эту "дружбу"?
   -Могу ли я тебе доверить секрет и быть уверенным, что его никто не узнает?
   -Никто?
   -Никто.
   -Что, даже Ллос? -Уточнила Тиамат.
   -Вообще никто, кроме тебя и меня.
   -А я думала, что вы с Ллосом чуть ли не лучшие друзья... -Задумчиво проговорила богиня хаоса, -А тут, оказывается, не все так гладко...
   -Ты можешь на вопрос ответить!? -Возмутился я, всплеснув руками, -Оставь наши с Ллосом взаимоотношения в покое, хорошо?
   -Какой ты бука... -Хмыкнула Тиамат, -Почему я?
   -Ответь на вопрос. -Уже спокойнее произнес я, -Иначе я за себя не ручаюсь.
   -И что ты сделаешь?
   -Отшлепаю. -Пригрозил я, -Давай уже, не тяни быка за яй... за рога.
   -Обычно я так дела не делаю, но... -Богиня хаоса тяжело вздохнула, правда явно наигранно, -Так и быть, сделаю для тебя исключение. Выкладывай, что там у тебя?
   -Вот. -Я показал ей ладонь с татуировкой, оставленной мне Лихом.
   Тиамат несколько секунд рассматривала этот рисунок, а затем подняла глаза на меня.
   -Что, новую татуировку сделал? -Спросила она с выражением полного недоумения на лице.
   -Ты в ней ничего не чувствуешь? -Уточнил я на всякий случай.
   -А должна?
   -Наверное. Смотри! -Я сделал пару шагов к сфере и поднес руку к ней вплотную.
   Татуировка тотчас раскалилась так, что даже покраснела, как нагретый металл. Я стоически терпел боль.
   -А вот это уже что-то необычное... -Покивала богиня хаоса. -Я все равно ничего не чувствую, хотя вижу, что тут что-то не так.
   Я убрал руку от сферы и слегка потряс ей, чтобы она быстрее остыла.
   -Вот и я не понимаю, что происходит. -Кивнул я, отходя от этой вращающейся штуки на пару шагов.
   -Ну вот... -Вздохнула Тиамат, -Теперь и я заинтересовалась! Ты здесь надолго?
   -В смысле?
   -Насколько еще планируешь задержаться? -Переспросила богиня хаоса, -Просто я думаю прошвырнуться по библиотекам мира, в которые у меня есть доступ, и собрать какую-нибудь информацию по этой... сфере. Ну, и по твоей татуировке, конечно. Это займет пару дней. Ты как, сможешь подождать?
   -Вот это энтузиазм... -Присвистнул я, -Конечно подожду, без проблем. Только, будь добра, заскочи к моим ребятам и скажи, что со мной тут все в порядке.
   -Ладно, так и быть... -Махнула рукой богиня хаоса и растворилась в воздухе.
   А я с сожалением понял, что можно было еще и нормальной еды заказать. Солонина успела надоесть...
  
   -Не поверишь, -Без приветствий заявила Тиамат, появляясь прямо в воздухе, -Это все, что я нашла.
   Она показала небольшой листок бумаги, сложенный несколько раз.
   -Вот оно как... -Кивнул я, -Может, дашь мне одеться?
   Просто в данный момент я только вылез из воды, а ходить в мокрой одежде не хотелось. Именно поэтому я решил переодеться в запасной комплект (который у меня всегда есть в сумке, и даже не в единственном количестве), а мокрую одежду повесить сушиться. И Тиамат заявилась именно в тот момент, когда я еще не успел одеться, но уже снял предыдущую одежду. Богиня хаоса окинула меня оценивающим взглядом:
   -Хорошо смотришься... -Констатировала она после беглого взгляда, -У тебя много шрамов. Ллос постарался?
   -Не только он. -Ответил я, надевая штаны, -Давай листок сюда.
   Сам листок был довольно обычным. По размерам схож с обычным форматом альбомного листа, но бумага немного пожелтевшая от времени. Видно, что условия содержания были не самыми лучшими... Я развернул этот спрессованный кусок древесины.
   -Ты этот язык знаешь? -Тут же уточнил я, поднимая глаза на богиню хаоса.
   -Нет. Более того, -Она сделала останавливающий жест рукой, не давая мне сказать, -Я уже облетела большинство лингвистов в мире, включая твоего полуживого товарища, но никто не знает, что это за слова такие.
   -Я этот язык тоже не знаю... -Сказал я.
   По сути на листке почти все пространство с обеих сторон было заполнено неровными символами неизвестного языка. На одной из сторон красовалась весьма неплохая миниатюра того самого шара, все так же парящего в центре зала. Только это и давало повод подозревать, что этот листок имеет какое-то отношение к сфере.
   -И где ты его нашла? -Спросил я, поворачиваясь к богине.
   -Опять же, ты не поверишь! -Счастливо улыбнулась Тиамат, -Этот клочок бумаги прилетел мне в лицо во время телепортации.
   -В смысле? Когда ты вышла из портала?
   -Нет, когда я была между порталами. В том слое пространства, через который мы, боги, перемещаемся по миру. -Пояснила Тиамат, слегка поморщившись.
   -Меня Ллос как-то телепортировал. -Вспомнил я, -Но я не помню, чтобы там было что-то такое... Слои пространства какие-то...
   -Ты не видел этого, потому что твой разум не готов воспринять это, -Снова попыталась объяснить богиня хаоса, -Для тебя это путешествие слилось в одно мгновение потому, что...
   -Ладно, ладно... Не объясняй, все равно не пойму. -Я похлопал ее по плечу, -И что, в этом... месте... там не может оказаться лист бумаги?
   -Там вообще ничего материального находиться не должно. -Ответила Тиамат, -То пространство не приспособлено для такого... И как там что-то могло оказаться, я не понимаю...
   -Хм... -Я повертел листок в руках, -А я, кажется, понял, чьи это шутки... Ладненько, попробуем по старинке...
   Я переключился на магическое зрение и глянул на свои руки. Вот оно! Текст на бумаге ярко светится в магическом зрении, в то время как бумага почти не видна. Внезапно мир вдруг сначала дрогнул, а потом по пространству будто прошли помехи, как на старых телевизорах. Я пару раз моргнул, восстанавливая зрение. И понял, что теперь текст на бумаге мне понятен. Буквы я до сих пор не понимал. Да и слова тоже не складывались... Но... Я точно знал, что было написано на бумаге... Для меня это было словно системное сообщение, хотя вид у него был другой, да и содержание отличалось от привычного:
   Если Вы читаете это сообщение - это означает, что вы вступаете в совершенно новую "игру". Кем бы Вы ни были и в каком бы мире Вы не находились - это сообщение найдет Вас, так или иначе. Думаю, для нас обоих не секрет, что вы недавно встретились с существом, не укладывающимся у Вас в сознании. От него Вам была оставлена метка, а сейчас вы наткнулись на нечто, что не поддается Вашему пониманию.
   Поздравляю! Отныне Вы - один из нас. Вы выиграли билет в один конец, но куда он приведет - загадка. Что же, воспользоваться им или нет - Ваш выбор.
   Ваш символ утвержден. Удачи!
   Я стоял на месте и глупо хлопал глазами, рассматривая лист бумаги. Я и не заметил, как перешел на обычное зрение. Видимо, сделал это неосознанно... Текст не нес в себе никакого смысла. Точнее, смысл-то он нес, но вот что именно означает это послание, мне неясно. Скорее всего, мне пока что этого не понять. Да и вообще, хотел ответов - а получил какое-то странное послание! Система, прекрати ломаться! Зачем нужна игра, в которой что-то не следует правилам? Сначала Лихо, потом этот шар, теперь чертова записка... И еще эта татуировка, которая с какого-то рожна воспылала... Нет, она действительно загорелась. Таким красивым, песочного цвета пламенем... Я потряс кистью, стараясь сбить огонь. Ага, как же. Если бы все было так просто. Меня пламя, правда, не жгло, но все же... Наблюдать, как твоя конечность горит - не самое приятное зрелище. Правда, огонь потух так же быстро, как и разгорелся.
   -И... что это было? -Спросила Тиамат, без спроса взяв мою руку и рассматривая ее поближе.
   -Не поверишь. -Сказал я, пожимая плечами, -Я не в курсе. Зато теперь не жжется.
   -Правда?
   -Стал бы я врать... -Я тоже посмотрел на эту отметину.
   Чисто внешне никаких изменений я не наблюдал. Как было, так и осталось... Вот только не думаю, что все осталось так, как было. Записка... Давайте поразмышляем. Послание было найдено в месте, где его быть не должно. Более того, написавший его... допустим, человек, знал то, чего знать он никак не мог. Можно, конечно, предположить, что это сделал Лихо, но, как мне кажется, это маловероятно. Однако, если отрешиться от того, как послание было доставлено, и кем написано... В глаза в таком случае бросается сам текст. Меня, судя по всему, приняли в какую-то организацию. Опять без моего спроса. Потому что точно так же меня приняли и в мой же клан. Точнее, навязали командование им... Ладно, неважно. Минусов от этого пока не особо много, как и плюсов, так что не будем обращать внимание на неожиданное вступление в какую-то таинственную организацию. В тексте упомянут Лихо. А также метка. В конце есть предложение о подтверждении символа. Это они про татуировку? Если символ подтвержден, значит, его можно использовать. Каким образом? Без понятия. Попробуем потрогать сферу снова...
   Я протянул руку... И, сфера оказалась материальной. По крайней мере, я точно ее коснулся. И этого касания хватило, чтобы она остановилась, а потом медленно растворилась в воздухе. Кажется, я что-то сломал. Хм... И что дальше?
   -Эм... Лют, знаешь, я, пожалуй, пойду. -Вдруг произнесла Тиамат, -И тебе тоже советую уходить отсюда побыстрее.
   -В смысле? -Не понял я, поворачиваясь к ней.
   Но от нее уже и след простыл. Вот же лиса хитрая! Что-то поняла и смылась куда-то! Или, может, она заметила что-то? Возможно эту странную дрожь, идущую от пола. Да и стены ощутимо колеблются. Я уловил какой-то шум сверху и поднял голову. Сверху на меня падала бывшая потолком вода...
  
   -На будущее... -Отплевываясь, пробормотал я, начиная плыть к берегу, -Никогда не доверять потолкам из воды!
   Придавило меня знатно. Весь запас хитпоинтов тут же ушел в ноль. Я бы там и помер, если бы не предсмертная способность, дающая мне неуязвимость на десять секунд и дополнительную единицу здоровья. За это короткое время я успел зацепиться за одну из колонн, и потому я не был увлечен разыгравшимися потоками воды в неизвестную даль. Вода же, теперь не сдерживаемая ничем, довольно долго бушевала, часто меняя направления потоков и пытаясь отодрать меня от колонны. В этот момент я пожалел, что со мной нет того самого верного бревна, с которым я побывал в течении реки Стремительной... Уверен, оно бы и сейчас меня не подвело. Однако, ничто не вечно, и течение тоже успокоилось, выбрав одно направление: вниз. По крайней мере, я чувствовал конкретное напряжение, когда всплывал на поверхность. Меня так и норовило утянуть обратно в глубину. И, клянусь своей бородой, будь я хоть немного слабее - подняться на поверхность не смог бы.
   Хотя и сверху оказалось не лучше: водная гладь уже не была гладкой, а бурлила вовсю. И эти очаги бурления затягивали на глубину только так. Однако я упрямый, поэтому каждый раз всплывал. Прошло где-то полчаса, прежде чем вода немного успокоилась, и у меня появилась возможность плыть в нужном направлении, а не куда попало.
   -Говорила мне мама, -Продолжал бурчать я, -Найдешь мистический парящий шар - не трогай его! Но я ведь самый умный! Конечно же я буду трогать всяческие мистические штуки, рискуя при этом жизнью...
   Последние слова я произносил уже, выбираясь на берег. Сил не было никаких. Хотелось просто полежать и отдохнуть. Даже мокрая одежда не особо беспокоила.
   -Все, больше никаких странных артефактов. Осяду, -Продолжал говорить я, пытаясь отдышаться, -Заведу семью, двух... Хотя нет, лучше трех свиней... Буду примерным семьянином, столпом общества и благоразумным гражданином... Хотя кого я обманываю...
   Я сел и огляделся. В этих местах я не был. Хотя нет, погодите... Я поднял голову и посмотрел наверх, на скалу, нависающую надо мной. Нет, я тут точно был. С этой скалы я отплывал вместе с Тумонисом. Только тогда она еле-еле выпирала из воды... Я с сомнением посмотрел на сие творение природы, а потом перевел взгляд на воду. Которая, кстати, с какого-то черта берега стала дальше, чем раньше. Да и земля, где я находился, слабо напоминала пляж. Песок, конечно, присутствует, но вот водоросли - уже немного странное зрелище... Сверху что-то оглушительно затрещало. Хорошо, что я всегда сначала уворачиваюсь, а потом только ищу причину опасного звука: иначе бы оказался придавленным гигантской глыбой. Скала, на которую я до этого смотрел снизу-вверх, стала резко рушиться вниз, ко мне. Да и вообще... Уровень пляжа, судя по всему, стал подниматься.
   Раньше я смотрел на эту часть острова Золлки, от которой отплывал, снизу, с уровня прежнего морского дна, а ныне пляжа. Да и линия "стыка" этого своеобразного пляжа внизу и скал наверху была очень отвесной. Забраться по ней было бы трудно. А тут расстояние между пляжем и уровнем остальной земли стало стремительно сокращаться. При этом, конечно же, земля ужасно тряслась и трескалась, а вековые скалы рушились. По крайней мере, в обозримом пространстве. Надеюсь, наш город не стряхнуло в воду подобным землетрясением. Остается только верить, что эти земные подвижки только здесь, вдоль линии воды... Хотя кого я обманываю... Я оглянулся назад. Из-под воды медленно выходила когда-то давным-давно утопленная земля. Возвращались на свое место скалы, бывшие раньше рифами, копошились на внезапно высохшей земле местные подводные монстры. Кое-где ворочались прямо-таки огромные туши морских обитателей... Чувствую, расти тут долго ничего не будет: почва просоленная.
   Кажется, я вернул на свет божий пропавшую часть острова Золлки. Что я могу сказать? Круто. Остается только объявить, что эта земля принадлежит мне и моим людям. И оркам. И троллям. Что-то у меня разношерстная банда набирается... Ладно, разберемся с этим как-нибудь. Постараемся удержать всех в узде. А сейчас... Думаю, пора возвращаться в наше поселение. Или сначала к троллям заглянуть. Да нет, ну их... Подумав таким образом, я двинулся на север, надеясь найти какой-нибудь более-менее пригодный для подъема участок. "Пляж" хоть постепенно и поднимался, но до того момента, как высоты сравняются - еще далеко. Путь мне предстоял далекий...
  
   -Ты, толстячок, -Я жестом подозвал к себе весьма упитанного солдата, -Сгоняй в ратушу, сообщи моим заместителям, что я вернулся. Также скажи им, чтобы завтра в девять утра были на собрании на прежнем месте. И, вот... -В руку солдата перекочевала золотая монетка, -Это тебе на дорожные расходы.
   Понятное дело, что после получения столь солидного стимула этот колобок в кольчуге улетел в сторону ратуши с таким ускорением, что не каждая лошадь смогла бы его догнать. Вы не подумайте, я ему золотой не просто так дал. Уверен, Хьял его там прилично накажет за покидание поста. Монета - лишь компенсация за это. Хотя, думаю, солдат об этом не догадывается. Я же направился в другую сторону. Мне давно уже не приходилось ночевать в приличной кровати. В принципе, разницы, где спать, я особой не видел. Мерзнуть ведь перестал уже давно, а мягкость... Ну, на песке в том храме тоже было довольно удобно. Только потом вытряхивать назойливые песчинки из одежды было муторно... Однако разум требовал обновить впечатления от ночевки в кровати. Я же не хотел с ним спорить. Поэтому ноги сами повели меня в знакомом направлении к дому Торна. Или Шорна. Не знаю, кто у них там в семье главный на данный момент.
   До дома я дошел быстро: на улицах меня все сторонились, поэтому дорога была свободной. Видимо вид у меня пугающий. Давно надо бы вещи в стирку сдать, а то как бомж хожу. Или легче просто себе новые шмотки купить. В принципе, надо будет этим заняться. Либо чисткой, либо покупкой. Примерно с такими мыслями я шагнул во двор приютившей меня семьи и... На моей ноге сошлись стальные челюсти капкана. Судя по размеру и силе зажима - рассчитанного как минимум на медведя. Я зарычал от боли и чудом не упал. Вторая нога, слава Ллосу, не подвела и выдержала вес тела. Из дома тут же выбежал Шорн и уставился на меня такими изумленными глазами, что я почувствовал непреодолимую жажду убивать...
   -Командир! -Слегка поклонился он и внезапно увидел капкан у меня на ноге, -Ой!
   -Что ты ойкаешь?! -Сквозь зубы прорычал я, -Давай, расцепляй уже!
   Из входной двери на секунду высунулась голова жены Шорна. Мудрая женщина мгновенно оценила обстановку и тут же скрылась в доме. Сразу поняла, что сейчас лучше не соваться...
   -И вообще, какого черта тут стоит такая бандура? -Спросил я, наблюдая, как хозяин дома расцепляет капкан.
   -Да, ко мне тут сосед повадился лазать, кур ворует... -Шорн выразительно кивнул в сторону курятника прямо-таки исполинского размера.
   Оттуда и вправду доносилось квохтание домашних птиц. Я, еле сдерживаясь от претворения в жизнь навязчивой мысли прикончить простоватого орка, притянул к себе этого любителя самостоятельного правосудия и проговорил:
   -Я похож на твоего соседа? -Спросил я, глядя ему прямо в глаза.
   -Нет, не очень. -Мотнул головой Шорн, испуганно пытаясь как-то отодвинуться.
   Вот только мою хватку так просто не разжать... Капкан и то слабее сжимает...
   -Так с какого, Ллос тебя подери, рожна именно я попался в твою ловушку? -Еле сдерживаясь, чтобы не вырубить этого незадачливого вершителя правосудия.
   -Ну... я, как бы... -Не нашелся что сказать Шорн.
   -Расцепляй. -Сказал я, отпуская незадачливого орка.
   Тот мигом разжал металлические челюсти ловчего инструмента. Он как-то судорожно вздохнул, глядя на мою ногу. Подозреваю, ничего хорошего он там не увидел. Ибо подобный капкан лапы даже медведю ломает... Как мне полностью конечность не отрубило - вот в чем вопрос.
   -Давайте, я вам ногу перевяжу... -Снова высунулась жена Шорна из дома, очень чутко уловив понизившийся градус опасности.
   -Не надо, сам как-нибудь... -Сказал я, выпивая бутыль крови тролля.
   Знаете, поначалу было противно пить чью-то кровь. Я долго не мог решиться в первый раз сделать это. Однако, сейчас привык к этому настолько, что даже уже не обращаю внимания на солоноватый привкус. Хотя, этот привкус во многом зависит от бывшего хозяина этой крови. Бывают разные виды вкусов, что немного странно. Более того, кровь различных тварей оказывает разный эффект. Троллья кровь, например, ускоряла процессы регенерации. Вкупе с Вампиризмом это давало довольно хороший эффект лечения. Конечно, со всякими жрецами или иными лекарями эффект не сравнится, но для меня и подобная возможность восстанавливать потерянное здоровье - очень неплохо. В любом случае, боль слегка утихла. Я наклонился и придирчиво оглядел ногу. Кость не раздробило, как ни странно. Но ходить нормально вряд ли получится...
   -Дайте мне лучше палку какую-нибудь, чтобы опереться можно было. -Сказал я.
   Хозяин дома засуетился по двору, мечась из угла в угол в поисках подходящей опоры. Думаю, он и соседа-то всерьез не хотел ранить - просто поставил капкан на видном месте, чтобы припугнуть надоедливого воришку, но... Тут появился донельзя задумчивый я и попадаюсь в эту нехитрую ловушку. На будущее: чаще смотреть под ноги во время ходьбы. Мне подали какую-то крепкую палку, только что освобожденную с одной стороны от пучка прутов (вероятнее всего, это была метла) и я медленно, но уверенно прошел в дом. Завтра меня ждал еще один весьма увлекательный день...
  
   Утро следующего дня. Ратуша.
   -Что с ногой, командир? -Первым делом спросила Наяда, входя в помещение.
   Я к тому моменту уже развалился в кресле и даже успел выдуть целый стакан какой-то явно алкогольной жидкости. Для нормализации пищеварения, так сказать. Это отговорка такая, к слову. Просто хотелось хлебнуть чего-нибудь хмельного... Грум-Грым тихо шуршал листками в углу, а Хьял изучал карту на стене. Из всех заместителей опоздала только Наяда.
   -Опаздываешь. -Вздохнул я.
   -Виновата. -Признала Наяда, -Меня задержало послание, пришедшее от моих разведчиков.
   -Ясно... -Кивнул я, -А нога в порядке, спасибо. Только болит еще, но все в порядке.
   -Командир, -Подал со своего места голос гремлин, -Я предлагал позвать целителя.
   -Пускай своими делами занимается. -Отмахнулся я, -У него, уверен, и так дел по горло.
   -Лечение подобных увечий - и есть его дела, командир. -Заметил Грум, поворачиваясь в мою сторону.
   -Мелкий, я вроде бы уже отказался. -С легким нажимом произнес я и, подумав секунду, добавил, -Дважды.
   Гремлин обиженно отвернулся к своим бумажкам. Понятное дело, этот гремлин волновался. Но, на мой взгляд, подобная забота в его обязанности не входит. Так что пускай делает лучше что-нибудь полезное...
   -Тем более, если так легко избавиться от этого ранения - урок не пойдет мне впрок. -Слегка вздохнув, сказал я, устраиваясь поудобнее, -Так, Наяда, что говорят наши глаза и уши?
   -Разведчики подтверждают: остров Золлки расширился на восток как минимум в два раза. Также они обнаружили большой мыс, уходящий на юг. Некоторые участки суши продолжают подниматься из под воды, так что полную картину сейчас составить не получается...
   Девушка на пару секунд затихла, изучая листок с докладом. Потом она вздохнула и повернула голову ко мне:
   -Командир, ты можешь вытворять нечто подобное, заранее предупреждая нас? -Сказала она, передавая листок Хьялу, -И я имею в виду не только это... терраформирование... Я имею в виду и твое послание по поводу орков, а потом твое внезапное исчезновение. Потом поход к троллям, и снова твое скорое исчезновение... Теперь ты каким-то образом заставил гигантский по всем меркам кусок суши вернуться из морских глубин.
   -Чего-то у тебя нервишки шалят... -Произнес я, -У тебя глаз дергается. Лучше расскажи мне, что там с анализом почвы? Наши земледельцы добрались туда?
   Наяда была в маске, но я примерно понимал, какие эмоции она испытывает. Я и сам чувствовал нечто подобное... Девушка рефлекторно попробовала прикоснуться к лицу, но, наткнувшись на маску, вздохнула:
   -Да, добрались... -Ответила эльфийка, -Они говорят, что хоть и нанесло много песка, но плодородная почва все же есть в тех краях. И ее даже очень много...
   -А соль как же? -Удивился я.
   -Они и сами не понимают. Разводят руками, -Наяда показала этот жест, -Мол, не должно такого быть.
   -Что ж, тогда у меня есть одно неопровержимое предположение... -Произнес я задумчиво, -Магия! Во всем виновата магия!
   -Либо один орк с золотистой кожей... -Проворчала Наяда, присаживаясь на краю дивана.
   -Хьял, -Переключился я на главнокомандующего, -Мы можем использовать троллей для контроля новых территорий?
   -Вопрос неверный. -Ответил Хьял, отвлекаясь от карты.
   После своего поражения на дуэли вечно чем-то недовольный генерал нашего войска притих. Не знаю, о чем он думал после возрождения, но на рожон пока не лез. Никаких вольностей себе не позволял и приказы пока не оспаривал. Хотя нельзя сказать, чтобы я его часто видел после того, как я же его и убил. По-моему, это вообще в первый раз...
   -Поясни. -Коротко кивнул я.
   -Мы можем использовать троллей для чего угодно. -Ответил Хьял почти без заминки, -Их вождь официально признал наше главенство после того, как вы, командир... что-то для них сделали. Вопрос скорее вот в чем: сможем ли мы организовать грамотную оборону по всему периметру острова Золлки?
   -А на острове много мест, где можно высадиться?
   -Очень много.
   -Предложения? -Спросил я, не обращаясь ни к кому конкретно.
   -Дезинформация. -Предложила первой Наяда, -Могу попробовать подделывать донесения чужих разведчиков в наших рядах. Например, слегка исказить информацию о плодородности почвы, или еще что-нибудь...
   -Идея хорошая, но не идеальная. -Кивнул я, -Рано или поздно другие государства правду узнают. Хотя все равно займись этим, лишним не будет.
   -Я изучил документы в библиотеке Туррла. -Задумчиво повернулся к нам гремлин, при этом чуть не сбив на пол внушительную пачку бумаг не менее внушительным ухом, -Мы можем попробовать сыграть в наследников.
   -Давай поподробнее, Мелкий. -Поморщился я.
   -Тисмарийская империя, как таковая, не была официально захвачена. Земли, принадлежащие ей, оставались ничейными. -Пустился в объяснения гремлин, -Местное племя троллей вполне можно выдать за наследников этой империи. Они ведь этими наследниками, собственно, и являются.
   -Ага, -Усмехнулся я, -И, поскольку сейчас они под нашим покровительством, заявить свои законные права на владения землей. Хитро. Но, боюсь, можно подкопаться... Например, они могут заявить, что Тисмарийская императорская семья подобного соглашения не заключала, а, значит, и подобный произвол недействителен... Но попытаться стоит. Действуй в этом направлении.
   Все ненадолго замолчали, обдумывая сказанное. Каждый размышлял о чем-то своем. Пока, наконец, слово не взял Хьял:
   -Возможно, стоит дать понять всем, что к нам соваться не стоит. -Задумчиво проговорил он.
   -И как мы это сделаем? Запугаем их толпой недоученных солдат? -Скептически приподнял бровь я.
   -Да, с дисциплиной и выучкой у наших солдат пока что не очень... -Признал Хьял, -Но у нас есть тролли. Не стоит недооценивать их.
   -И ты сможешь ими управлять?
   -Я - нет. Они ведь даже нашего языка не понимают. Но, -Обычно неразговорчивый генерал значительно оттопырил указательный палец и начал расхаживать из стороны в сторону по комнате, -Их вождь, Туррл, сможет пока что этим заняться... По крайней мере, до тех пор, пока обычные тролли не выучат основные команды... Однако, для того, чтобы по-настоящему запугать остальных, нам понадобятся хорошие кузнецы и металл... Много металла... Которого на острове Золлки нет.
   -Это проблема. -Кивнул я, -Хотя кузнецов я смогу найти. А вот металл... Ладно, я над этим подумаю. Кстати, кто-нибудь пояснит мне, почему остров Золлки называется именно так?
   -Командир, мы искали ответ на этот вопрос, но найти не получилось. Подобного имени нигде в исторических архивах не встречается.
   -Ясненько... -Хмыкнул я, -Просто подумал: может, переименуем остров?
   -Это неожиданно, но... -Наяда на секунду задумалась, уставившись в потолок, -Но мы можем опросить наших людей по этому поводу. Они же по совместительству и все жители этого острова... Если большинство будет "за", то почему бы и нет? Кстати, на какое название поменять-то?
   -Раз уж такая пьянка - пускай опять же население за название проголосует. Грум, справишься с организацией мероприятия для населения?
   -Это будет по меньшей мере интересно. -С улыбкой ответил Грум-Грым, зарываясь в бумаги, -Запросы на смену названия острова уже поступали. Будет интересно, какое название выберет народ, если вообще выберет...
   -Вот и славно. -Кивнул я, -Если это все, то объявляю собрание оконченным. Кстати, господа и дама, хочу вам сообщить, что меня в ближайшее время не будет.
   -Ты опять куда-то смываешься?! -Возмущенно всплеснула руками Наяда, -Когда же ты примешься за свои обязанности как правителя? У нас тут, между прочим, уже небольшое государство организовывается!
   -Кстати об этом. -Я со вздохом поднялся на ноги, опираясь на свою палку-опору, -Организуйте некий аналог правоохранительных органов. А то я тут недавно попался на незаконно расставленную ловушку на крупную дичь. Пускай уж наведением порядка и борьбой с преступностью занимаются квалифицированные люди... Или орки... Возможно, даже тролли...
   -Хорошо, мы этим займемся. -Ответила за всех Наяда, -Но куда тебя опять понесло? Ты же только вернулся?
   -Если я буду сидеть на месте, мы, как государство, рано или поздно тоже забуксуем. -Я вздохнул, -Я же сказал, что смогу обеспечить кузнецов?
   -Если ты про того ворчливого старика Слунча, то можешь просто отправить ему письмо: он тут же примчится, будь уверен. -Скептически ответила Наяда, -Этот старикашка чует возможности для хорошего ремесла лучше, чем ищейка - колбасу.
   -Он-то примчится, но... Где он возьмет металл для работы?
   Наяда замолчала. Через пару секунд она честно пожала плечами и бросила взгляд на гремлина. Правда, Грум, будто спиной почувствовав взгляд, поежился и проговорил:
   -Даже не надейтесь: поставщика я найти не смогу.
   -Вот, видишь? -Сказал я, кивая в сторону гремлина, -Он не может, а я смогу.
   На этот раз повернулся гремлин. Он окинул меня уничтожающим взглядом с ног до головы и хмыкнул:
   -Командир, при всем уважении, -Сказал он, вздыхая, -Переговоры ты вести не умеешь.
   -Да, не умею. -Кивнул я, соглашаясь, -Но я умею делать невозможное. Чем я, в принципе, и собираюсь заняться.
   -Подгорник? -Догадалась Наяда.
   -Именно. -Кивнул я, -И не надейся, ты меня не остановишь.
   -И не собираюсь... -Наяда несколько раз кивнула, -Только... Подожди неделю, командир. Если я права, то... В общем, у меня, возможно, найдется для тебя подарок, который тебе очень понравится... Только дай время проверить кое-что.
   Я пару раз моргнул. Надо же. Наяда что-то нарыла? Интересненько, что же у нее там за подарок такой, что она хочет его вручить лично? Что ж, ладно, не к спеху...
   -Хорошо-хорошо... Надо подождать - тогда подожду. -Я вздохнул, -Тогда скажите мне хотя бы, где Топтун?! Я его уже два с половиной года не видел!
   -Эм-м.. Командир, тут такое дело... -Как-то запинаясь произнес Грум-Грым, не оборачиваясь, -Топтун это... Того...
   -Что значит "того"?
   -Тебе лучше самому глянуть. Пойдем, покажу... -Вздохнула Наяда, призывно махая рукой.
  
   Какое-то время спустя.
   -Это что за чудище? -Спросил я, не отводя взгляда от Топтуна.
   Передо мной стоял настоящий монстр высотой в холке достигающий чуть ли не двух метров. Общие черты, конечно, сохранились: Шесть ног, красный гребешок на морде... Вот только зубы явно хищной твари, да и ее когти никакого желания обнять давнего знакомого не вызывали. Зверюга длинной чуть ли не под шесть метров топталась по дну глубокой и широкой ямы, двигая крупные глыбы на дне этой импровизированной тюрьмы. Что ящер там искал - не знаю. Я повернулся к Наяде, стоящей за металлической мелкоячеистой решеткой.
   -И вообще, он же вроде мелкий был. -Произнес я, показывая на подросшего ящера, -Кстати, чего ты там стоишь?
   -Просто... -Начала говорить Наяда, но договорить у нее не получилось.
   По телу Топтуна прошла волна разрядов, а потом... В меня ударила длинная ветвистая молния. В воздухе резко запахло озоном. Будь я менее уязвимым к электричеству - мало бы не показалось...
   -Вот именно поэтому. -Кивнула Наяда.
   -Вы по этой причине сбросили его в эту яму и огородили этой решеткой? Чтобы не убил кого? -Уточнил я, -Где только столько металла нашли...
   -Да. Знаешь, со временем Топтун рос, и сила его разрядов становилась сильнее... -Наяда пожала плечами, -В общем, в тот момент, как он чуть не прикончил Хьяла одним разрядом - мы решили, что лучше пускай побудет здесь...
   -Решение разумное... -Кивнул я.
   Топтун обратил на меня свое внимание. Он поднял массивную голову и уставился на меня. В голове что-то знакомо зашевелилось... Нет-нет, к Ллосу это все! Опять телепаты? Ненавижу телепатов! Роются в моей голове так, будто это их черепушка. Я перевел скептический взгляд на главу разведки:
   -Наяда, что за?.. -Немного непонятно даже для самого себя спросил я, -Почему нельзя сразу сообщить, что он еще и на телепатию способен?
   -Сюрприз! -Произнесла девушка, слабо улыбнувшись, -По правде, удивительно, что он только сейчас начал тебя разглядывать. Обычно он более внимательный.
   -Вот же ты поганка... -Вздохнул я, -Накажи себя сама, а то мне лень.
   -И как я должна это выполнять? -Пожала плечами Наяда.
   -Я же сказал - сама придумай. -Ответил я, -Для начала уйди с глаз моих. Мне тут серьезный разговор предстоит...
   Наяда пожала плечами. Ослушаться она не имела права, так что спорить не стала. Хотя нет, немного не так. Владелец ключа от ошейника может заставлять владельца ошейника делать что-либо. Обычно для этого нужно отдать прямой приказ и уточнить, что это приказ. То есть обычные реплики как приказы не воспринимаются. Хотя, у некоторых рабов за годы невольного послушания просто появляется привычка выполнять все пожелания господина. Даже у большинства рабов, можно сказать. Я же Наяду редко вижу, да и приказы ей редко отдаю... Так что она, думаю, чувствует себя вполне свободной. Помню, как-то спрашивал, что же происходит с рабом, когда владелец ключа отдает приказ. Наяда мне тогда ответила, что телом будто кто-то другой начинает управлять. А владельцу этого тела остается только покорно наблюдать. Жуткое, наверное, ощущение. Хотя, ошейник можно одеть только по собственной воле. Что странно. Как надо запудрить мозги человеку, чтобы он добровольно отдал себя в вечное рабство? Мне этого не понять.
   Проследив, чтобы девушка ушла куда-то по своим делам, я, мысленно выдохнув, спрыгнул в яму к ящеру. Животина не стала атаковать меня сразу же. Топтун стоял у противоположной стены и настороженно смотрел на меня. Он не делал никаких движений, и даже не моргал, но я-то уже знал, что он делает. Роется в моей голове - вот что. Интересно, что ощущают эти телепаты? Что они находят в моей черепушке такого интересного? Надо будет спросить у Тиамат. Почему именно у нее? Потому что она самая адекватная из тех, кто в мою голову уже залезал. Есть Скуама, но в последний раз, как мы с ней разговаривали она была немного... несобранной. Скажем так, общение проходило сложно, поэтому я быстренько сбагрил это существо Наяде, а сам смылся. М-да, в таком контексте это звучит не очень. Не смог справиться с каким-то монстром-телепатом и сбежал. Ну и ладно, могу я иметь свои слабости?
   Но вернемся к Топтуну. Ящер на секунду оскалился и зарядил в меня такой якрой молнией, что у меня в глазах начали разноцветные круги плавать. Слава богу, что другого воздействия магия ящера на меня не оказывает. А то бы скончался уже дважды. После неудавшейся попытки убийства Топтун опять затих, разглядывая меня из своего угла. В голове снова почувствовалось чужое присутствие. Что-то мне кажется, что он в моей голове выискивает какие-то мысли о полученных повреждениях. Либо о скрываемой боли. Хотя как можно скрыть последствия попадании молнии - я не знаю. Во время такого неожиданного удара сокращаются все мышцы. Контроль над организмом теряется на секунду и даже самый стойкий солдат не сможет полностью скрыть реакцию на подобный тип урона. Если разум может противостоять, например, боли от огня или ран, то электричество у разума не спрашивает. Оно на мгновение берет под свой контроль тело. И, уж поверьте, это мгновение незабываемое. Думаю, если ад и существует, то там большинство пыток - электрические. Потому что к разрядам молний нельзя привыкнуть - можно лишь узнать, что тебя ждет. И это знание никакого облегчения не приносит...
   -Еще один разряд: и я тебя расчленю. -Пригрозил я, безбоязненно делая шаг к ящеру, -И съем за обедом.
   Ящер один раз громко рыкнул, но пытаться нападать не спешил. Я осторожно погладил существо по шее, стараясь не поцарапать руку о чешую. По руке то и дело пробегались маленькие разряды электричества, пытаясь ужалить кожу.
   -Слушай, Топтун, а ты здоровый вымахал. -Заметил я, с усилием поворачивая морду Топтуна к себе, -Только не говори мне, что ты еще больше вырастешь. А то ж тебя не прокормишь...
   Ящер-переросток заворчал и коснулся моего лица раздвоенным языком. Надеюсь, ему в голову не взбредет, что я вкусный. Убивать его не хотелось бы. Он и так уже опасен, а в будущем, возможно, станет еще более грозным созданием. Неплохо было бы иметь подобный козырь за пазухой. Конечно, подготовленный воин с магическим прикрытием сможет пережить и не такое, но все же... Внезапный "выстрел" молнией может привести к мгновенным летальным последствиям...
   -Значит так, -Сказал я, обращаясь к Топтуну, -Правила простые: никого без моего приказа молниями не бить. Ну, обидчиков можно. Но желательно не до смерти. Тебе ясно?
   Топтун никак не отреагировал. Однако у себя в голове я явно чувствовал какие-то подвижки. Видимо, ящер неизвестной степени разумности пытался уловить смысл того, что я говорил посредством чтения мыслей. Ладно, оставим это на его сообразительность...
   -Правило второе: разумных не жрать.
   Ящер недовольно рыкнул.
   -Понимаю, в этом мире чуть ли не каждый встречный разумен. Но воздержись. Насчет всяких сусликов-белочек... Можешь охотиться вволю. Только, опять же, домашний скот не жрать!
   Еще один недовольный рык. На этот раз еще более недоуменный.
   -Мы же не хотим, чтобы в нас вилами разъяренные крестьяне тыкали? -Пожал я плечами, -Тебе-то без разницы - вон какой крепкий! А я мягкий, мясной, мне лишние дырки в организме противопоказаны. Хотя вряд ли меня крестьяне убить смогут, это верно...
   На этот раз ворчание ящера стало более-менее сдержанным. Говорить он явно не может. Но смысл сказанного, судя по всему, улавливает. Хоть и роется в моей голове - это лучше, чем если бы он был вообще неразумным...
   -И самое важное - я главный. -Произнес я, снова поворачивая голову ящера к себе, -Возражений нет? Высказывать вслух и непременно членораздельной речью! Ну, на "нет" и суда нет.
   Я оттолкнул морду Топтуна от себя и развернулся к решетке. В яме моего товарища по плену у черных орков оказался и вполне цивилизованный выход. Только он был загороженный все той же мелкоячеистой сетью металлической решетки. Я быстро осмотрел это сооружение. Ага, ясно, вверх поднимается. Зацепившись за прутья решетки, я хоть и медленно, но неуклонно начал поднимать решетку. Ничего себе! Какие грузы они подвесили? Я еле тянул ее. Топтуну без рук вообще было бы не справиться. Думаю, на это и был расчет. Но мне это сооружение все же было по зубам. Точнее, по рукам. Спустя пару минут щель между решеткой и каменным полом этой небольшой пещеры стала достаточной для того, чтобы Топтун в нее протиснулся. Зверь быстро прополз на ту сторону, но убегать не стал, оглянувшись на меня. Я же, полностью вытолкнув решетку наверх, сделал шаг вперед и почти вздрогнул, когда эта самая решетка рухнула вниз с диким скрежетом.
   Да, входить через маленькую калиточку на верхнем ярусе пещеры было не в пример легче. Но зато вышел со вкусом и размахом. Так, монстра я выпустил... Дальше-то что? Планы на день закончились. Как-то плохо у меня с составлением планов...
   -Топтун, -Обратился я к этому странному шестиногому ящеру, -Позволяю тебе отправиться на охоту. Если будешь соблюдать установленные правила - проблем не будет. Ясно?
   Ящер фыркнул, пару раз попробовав языком воздух.
   -И, кстати, тролли теперь тоже наши союзники. -Решил уточнить я, -Так что их не трогай.
   На этот раз Топтун никак не отреагировал, куда-то быстро убегая. Судя по хищному блеску в глазах - ящер уже учуял первую добычу... Надеюсь, он не натворит бед. А то мне за него отвечать. И расплачиваться тоже мне... А то окажется позже, что я выпустил на свободу что-то совершенно необузданное. Я вздохнул. Ладно, пора чем-нибудь заняться... Только вот чем? Ладно, пойду отдохну в кои-то веки...
  
   Отдохнуть не получилось. Ну, как не получилось... Просто я не смог долго сидеть без дела. Я хоть и ленив до безобразия, но вошедшая уже в привычку потребность что-то делать не могла быть уничтожена в одно мгновение. Моя лень, по сути, довольно странная. Я ленюсь делать только то, что мне кажется неинтересным. Бывает, что попадаются и довольно забавные занятия, над которыми и покорпеть не сложно...
   Например, рубка леса. Ладно, кого я обманываю? Это монотонное и абсолютно неинтересное занятие, за исключением моментов, когда дерево падает на тебя... Однако, за неимением лучшего занятия, я валил лес как проклятый, не давая себе времени на передышки. И, опять же, кого я обманываю?! Конечно же я отдыхал. Чаще всего, начинал читать какую-нибудь книгу. Иногда я даже зачитывался настолько, что возвращался в реальность только тогда, когда читать становилось невозможно. Либо темнело, либо дождь начинался... Но вы не подумайте, что я плохой работник. За те короткие промежутки своей активной деятельности, что все-таки случались периодически, я делал двойную, а то и тройную норму обычного лесоруба. Обычные топоры, как правило долго моего темпа не выдерживали. Либо ломалось лезвие, либо топорище деформировалось настолько, что починке уже не подлежало. В свете экономии металла, я использовал свой топор. Знаете, когда даже толстые сосны срубаются десятком ударов... Впечатляет. Другое дело, что взмахи моим топором требовали неимоверных усилий. В перерыве между работой, я объявлял состязание, наподобие того, что было с мечом короля Артура... Брал пень большого размера и втыкал в него свой топор. Собственно, тому человеку, который его вытащит - я честно отсчитываю сотню золотом. Вступительный взнос в десять медяшек никого не пугал. Здоровые мужики, как правило, слишком уверены в своих силах. А мой топор чисто визуально ничего особого из себя не представляет.
   За десяток дней этого аттракциона я дважды получил выигрышную сумму от желающих поиграть мускулами. За это же время свои силы попытала чуть ли не половина местного мужского населения. Тролли не участвовали, хотя у них и был шанс на победу. Просто они еще не до конца понимали значение денег. Поэтому и не пробовали даже. Хотя была парочка сообразительных ребят и с их стороны, почуявших, что от выигрыша в подобном состязании может быть определенная польза. Хотя именно у тех троллей сил все же не хватило. Но они и не были самыми здоровыми и сильными представителями своего народа. Скорее уж самыми хилыми...
   В данный момент я сидел на возвышении, поверх книги рассматривая очередного силача, дерзнувшего попробовать вытянуть мое оружие из древесины. Мужчина тужился, на его руках вздулись вены, а лицо так покраснело, что я даже на секунду испугался, что он погибнет от того, что у него в голове от напряжения что-нибудь лопнет. Хотя этого все же не произошло. Мужчина отпустил рукоять моего топора, устало вздохнул и отошел в сторону. Мне в руку перекочевали честно заработанные десять монеток. Я хмыкнул и опять углубился в чтение. Правда, почитать вдоволь мне не дали:
   -Читаешь? -Произнесли совсем рядом.
   Я поднял взгляд на говорившего. Туррл, вождь троллей, пальцем постучал по корешку книги. При этом говорил он на общем языке, а не на Тисмарийском.
   -Нет, ищу картинки. -Ответил я, закладывая закладку, -Смотрю, ты быстро учишь наш язык.
   -Это не трудно. -Пожал плечами Туррл, -Мне языки всегда просто давались.
   -И много ты их знаешь?
   -Пять. Хотя говорю сносно только на двух. -Необычный тролль присел рядом со мной на лавочку.
   Мы находились на той самой "арене", на которой я дрался с Хьялом. Я посчитал, что для народной забавы это самое подходящее место. Все знают, где оно находится, да и места для зрителей тут есть. А понаблюдать было за чем. Иногда за возможностью попытаться заработать сотню золотых выстраивалась даже очередь. Зрители же развлекались, подбадривая криками или освистывая очередного пытающего удачу человека.
   -Попробовать не хочешь? -Я кивнул в сторону топора, -Для тебя один раз бесплатно.
   -Вот спасибо... -Усмехнулся тролль, -Скидка всем скидкам - скидка...
   -Начинать уступать стоит с малого. -Наставительно произнес я, -Ибо свои взгляды всегда можно пересмотреть в случае необходимости. А человек, уже утвердившийся в мысли, что ему сделают скидку в десять монет, принимать меньшую скидку не согласится.
   -И зачем ты объясняешь мне очевидные вещи? -Спросил Туррл, рассматривая очередного человека, пытающегося совершить невозможное.
   -Я думал, что денежные отношения у вашего народа не сильно развиты. -Признался я, печально вздыхая.
   Почитать мне точно не дадут. Ладно, отложим на время. Я закрыл книгу и аккуратно убрал ее в сумку.
   -Так было не всегда. -Кивнул, соглашаясь, Туррл, -Однако ты прав. Нынешнее поколение... не придает этому значения.
   -Кстати, о поколениях. -Я повернулся к вождю троллей, -Изменения есть какие? А то мы с Тумонисом ту машину судного дня все-таки сломали.
   -Что сломали? -Не понял тролль.
   -Ну, машину судного дня... Такое устройство, магическое или механическое, которое может принести гибель целой цивилизации, а то и всему миру. -Пояснил я, поморщившись.
   -Вот оно как... -Кивнул Туррл, -Прости, я не очень хорошо знаю ваш язык. Некоторые слова и словосочетания для меня непонятны.
   -Придет со временем. -Пожал плечами я.
   -А на счет твоего вопроса... -Туррл вздохнул, -Скорее всего, ты сделал то, что было необходимо. Изменения проступят только со сменой поколений. Может, понадобится даже несколько поколений... Однако положительный эффект и так чувствуется.
   -Это как? -Не понял я.
   -Такое ощущение, будто пропало какое-то... давление. -Попытался объяснить вождь троллей, -Будто бы мысли прояснились...
   -Как если бы вышел из тихой комнаты в шумное пространство?
   -Именно! -Кивнул Туррл обрадованно, -Поначалу оглушает, но потом начинаешь радоваться новому "шуму".
   -Ясно. То есть, -Я задумчиво покрутил кистью, -Вам понадобится несколько поколений, чтобы изменения начали проявляться?
   -Не совсем. -Мотнул головой тролль, -Я бы сказал, что нынешнее поколение тоже стало немного сообразительнее уже к настоящему моменту. Будто они научились правильнее пользоваться своим интеллектом.
   -Здорово. -Кивнул я.
   -Словами не передать, как я благодарен... -Туррл развел руками, -Да и предложить мне больше нечего. Судьба моего народа в твоих руках, Лют.
   Мы какое-то время помолчали. Не знаю, о чем думал вождь троллей, но мне было весело наблюдать за попытками вытащить мой топор здорового орка, прямо бугрящегося от мышц... Даже у такого здоровяка не получалось сделать это...
   -Но ты ведь не за этим ко мне подошел, так ведь? -Спросил я после небольшой паузы, -Судя по нашему предыдущему опыту общения - теплых чувств я у тебя не вызываю. Так что ты, скорее всего, чего-то хочешь, что могу дать только я...
   -Опять ты начал точно угадывать... -Как-то вяло улыбнулся тролль.
   В исполнении тролля улыбка - это нечто особенное. Я убедился в этом, когда встретился с троллем впервые, еще в... В Лителе! Какого?.. Я думал, что все тролли стали подобными тем, кого я встретил в мясорубке. Я не задумывался над этим. А, точнее, не вспоминал того плотника, который делал рукоять для моего топора. Он ведь по расовой принадлежности был троллем. Именно поэтому меня не особо удивил облик Туррла. Я встречал подобных ему раньше! Надо будет узнать у него по этому поводу... А сейчас Туррл от меня явно чего-то хочет...
   -Если это могу дать только я, то... -Я на секунду задумался, -Скорее всего, это либо какие-то поблажки для твоего народа, либо у тебя личная просьба. Судя по твоей реакции - второй вариант. Но какая просьба у тебя может быть, вот в чем вопрос.
   -Если ты сейчас еще и угадаешь, чего я хочу - дам тебе золотой... -Кисло улыбнулся Туррл.
   -Тогда я обязан угадать... -Ухмыльнулся я, -Должность ты хочешь, вот что.
   Вождь троллей молча выложил золотой из кармана. И когда успел заработать? Ладно, неважно.
   -Выкладывай, -Ухмыльнулся я, забирая свой законный выигрыш.
   -Я проанализировал структуру твоего... государства... -Вздохнул Туррл, -И обнаружил, что тебе не хватает службы, отвечающей за внешнюю политику. И я хотел попросить полномочий на основание подобной службы...
   -...И руководство ей. -Кивнул я, заканчивая мысль Туррла, -Это серьезная заявка, дружище. Позволь, поясню ситуацию. Ваш народ просидел в изоляции почти пятьсот лет, практически не контактируя с внешним миром. Я бы плюнул на это, если бы понял, что ты весьма талантлив. Но то, как ты мнешься в том же разговоре со мной... -Я покачал головой, -Показывает, что переговоры с сильными личностями, которых в политике много, ты вести не сможешь.
   -Я не боюсь ни людей, ни орков, и могу свободно общаться со всеми! -Вспылил Туррл, -И, более того, я прочел массу трудов известных ученых и деятелей в моей библиотеке на данную тему.
   -И все-таки... Не верится как-то.
   -Тогда... -Тролль полез куда-то за пазуху, чем-то шебурша.
   Вскоре он извлек приличную пачку бумаг, которую передал мне. Заметив мой недоуменный взгляд, он пояснил:
   -Это рекомендательные письма от людей под твоим началом.
   Я хмыкнул, принимаясь листать эти рекомендации. Остановился я уже на пятом листке. Внизу этого обращения стояла подпись Наяды. Я ее уже видел на отчетах, которые она мне передавала. Чуть дальше обнаружилась подобная рекомендация и от Грум-Грыма. Ближе к концу пачки я нашел еще и лист от Хьяла. Даже Тумонис подписался... Надо же, договариваться этот тролль умеет...
   -Ладно... -Я вздохнул, -Давай так. Даю тебе испытательный срок. Скажем, год. За это врем ты должен организовать наше министерство внешней политики, а также разослать посольские миссии по всем государствам материка.
   -Это... Это невозможно! -Воскликнул Туррл.
   -Вот видишь. -Пожал я плечами, передавая листки обратно.
   Понятное дело, что в подобный срок никто не уложится. Именно поэтому я и назначил такое условие. Просто я с трудом верю, что тролль сможет прилично заниматься переговорами на высшем уровне. Потому что он даже внешне... не очень презентабелен. Как и все тролли, в общем-то.
   -Просто Подгорник не имеет дел ни с кем! -Пояснил тролль, ошарашенно принимая листки.
   -И... Это единственное, что тебя смущает? -Приподнял брови я.
   -Ну... Да. -Кивнул Туррл, -Если не возникнет дополнительных проблем, то на выполнение поставленной задачи у меня уйдет месяцев девять, не больше.
   -Подгорником я займусь лично. -Вздохнул я, понимая, что отвязаться от тролля не получится.
   Надо будет у моих заместителей разузнать, как он у них выудил рекомендательные бумаги. Что он им наобещал?
   -Хорошо, с настоящего момента объявляю тебя своим заместителем по внешней политике. -Кивнул я, заходя в меню клана и производя нужные манипуляции.
   Туррл тут же поднялся по карьерной лестнице до высочайшего ранга за исключением моего. Хьяла я тоже поднял, за компанию. А то Наяда с Грум-Грымом не имели прав на подобные операции, а я про это забыл. Пускай командует. Хоть он и сварливый, да и не нравимся мы друг другу особо, но командир он хороший. Так что пусть будет заместителем. Если будет нужно - понижу. Так, с дальнейшей иерархией пусть сами разбираются. Хм... А как это делается? Я быстро пролистал различные менюшки, посмотрел наличие доступных кнопок и хмыкнул. Можно создать настолько разветвленную систему, что и сам в ней запутаешься. Наяда этим с лихвой пользовалась. Данные об ее разведывательных силах были засекречены для всех, кроме нее и меня. Причем она как-то хитро это все заблокировала, что остальные заместители не могли убрать это ограничение. Я же, по понятным причинам, вполне могу смотреть всю доступную информацию о клане. Если разведывательное управление вызвало у меня лишь смятение, то отдел Грум-Грыма порадовал: все четко, структурировано, кое-где есть пояснения, кто и за что конкретно отвечает. Хотя на первый взгляд и эта система была излишне сложной... Отделения Хьяла пока не было из-за его низкого звания в клане. Надеюсь, он начнет организовывать наши войска в ближайшее время...
   -Однако, если подведешь...
   -Не подведу. -Уверенно ответил тролль и, поднявшись, произнес; -С твоего позволения, командир, я удаляюсь.
   Я только кивнул в ответ. Возможно, в этом тролле есть что-то, что я пока не могу разглядеть. По крайней мере, на какое-то мгновение я рассмотрел в его глазах нечто, что можно охарактеризовать как "стержень". Он явно серьезно настроен. Хмыкнув, я поднялся на ноги и, спустившись прямо по скамейкам до самой арены, подошел к своему топору. Взявшись за рукоять одной рукой, я уперся ногой в полено, в котором он был воткнут, и вытащил свое оружие на свет божий из древесного плена. Не буду рассказывать, какое усилие мне пришлось приложить, чтобы поднять его таким образом...
   -Ну, что уставились? -Повернулся я к зевакам и желающим пройти испытание, -Представление окончено. Следующий тур начнется чуть позже, так что у вас есть время подтянуть себя в физическом плане.
   Народ, недовольно ворча и искоса поглядывая на меня, начал разбредаться. Я же, растворив топор в воздухе, насвистывая веселую мелодию, двинулся в сторону ратуши. Надо бы и административными делами позаниматься... Понятное дело, что от меня там пользы будет немного, но все же...
  
   Какое-то время спустя.
   -Лют, ты тут? -Спросила Наяда, заглядывая в помещение.
   Я моментально открыл глаза и со стоном потянулся. Спать на мешках с мукой было немного неудобно. Тело начинало ныть. Но где это видано, чтобы Потрошителя останавливало подобное неудобство. Если захотел тут прилечь - значит, прилягу.
   -Тут я... -Протянул я, поднимаясь на ноги, -Что-то случилось?
   -Что ты тут вообще забыл? -Спросила девушка, зажигая прихваченную с собой свечку.
   -Ну, я гулял по складам, а потом резко захотелось спать... -Я махнул рукой куда-то в сторону, -В общем, как я оказался в этом месте - плохо помню. Так что случилось? Зачем ты меня искала?
   -Я по поводу того подарка, что обещала, помнишь? -Спросила Наяда.
   -А... -Я на секунду задумался, припоминая, -Это тот, из-за которого я задержался?
   -Да, именно он.
   -Ну, здорово. И что же у тебя в запасе? -Спросил я, с интересом осматривая эльфийку.
   -С собой - ничего. Но этот подарок... недвижимый. -Сказала она, делая приглашающий жест рукой.
   -Ну, тогда веди.
   -Путь туда будет долгим... -Наяда вздохнула, -В общем, мы сначала решили провести собрание перед твоим отъездом.
   -"Мы"? Ну ладно. -Я кивнул, -Но почему нельзя собраться после "вручения"?
   -Потому что, зная тебя - ты уже обратно не вернешься.
   -Вот оно как...
   Дальнейший разговор состоялся на пути к нашей "совещательной" комнате, где мы обычно и заседали. Благо, что склады, в которых я заночевал, находились почти вплотную к ратуше. Даже переходить улицу не пришлось... Поднявшись на последний этаж, мы вошли в нужное помещение. Все остальные представители различных служб нашего "государства" уже были здесь. Грум-Грым - казначей. Хьял - полководец. Туррл - новоявленный политик. И Наяда - наша разведка и контрразведка... И я, конечно же. Хотя особой должности у меня и не было.
   -Так, раз все в сборе - начнем. -Сказал я, усаживаясь на свое кресло, честно выторгованное у Туррла в свое время, -Как вы, наверное, уже все осведомлены - я скоро покидаю остров Золлки по делам. Возможно, срок будет весьма продолжительным. Поэтому, перед моим отъездом мы обсудим спорные вопросы, которые, по вашему мнению, требуют моего участия. Что ж, приступим. Кто хочет высказаться?
   -Я, пожалуй, возьму слово. -Повернулся к нам Грум.
   Гремлин по обыкновению сидел в углу помещения за своим столом, заваленном бумагами и отчетами. Видимо, здесь он чаще всего и работал, так как его угол был настолько обжитым, что был абсолютно не похож на остальную комнату.
   -Командир, финансовое положение у нашего клана стабильное. Даже в виду новых... членов клана... -Грум уважительно кивнул в сторону Туррла, -Перспективы заработка за счет заграничной торговли... радуют. Однако, недавно разведчики Наяды обнаружили место, пригодное для постройки моста на большую землю.
   -Где именно?
   -Южное русло Стремительной. -Коротко отозвалась Наяда с дивана, -Там же обнаружили воткнутое в землю бревно с надписью "Здесь был Лют".
   -Да, это мое плавсредство... Передай разведчикам, чтобы укрыли его от непогоды. Пускай будет, как национальное достояние... -В шутку произнес я, -Мелкий, так в чем, собственно, проблема?
   -Камень. -Коротко ответил гремлин, -Чтобы построить хороший мост придется закладывать основу из камня. Если возможно, то нужно сделать и весь мост из камня.
   -Наяда, -Я повернулся к девушке, -На новых землях нашего острова пригодных мест для добычи не найдено?
   Глава разведки молча мотнула головой.
   -Тогда стройте временную переправу. -Пожал плечами я, -Куда будет выходить мост с той стороны?
   -Кротон. -Тут же ответил гремлин, -Они охотно ведут с нами торговлю, но на более близкое общение пока не соглашаются.
   -Мелкий, ни за что не поверю, что ты не сможешь выторговать у них камня на один мост. Где-нибудь он у них да найдется...
   -Я постараюсь... -Вздохнул Грум.
   -И, кстати, постройте у моста заставу, на всякий случай. -Кивнул я, -Хьял, справишься с набором гарнизона?
   -Да. -Лаконично ответил полководец.
   -Заметил, что я тебя официально повысил? -Уточнил я.
   -Да. Оповещение весь обзор заслонило. -Так же сжато ответил Хьял, любуясь видом в окно.
   Он любит стоять именно у этого окна и смотреть наружу. Что он там хочет увидеть - не знаю, но, видно, что-то важное.
   -Отлично. Теперь жду от тебя вменяемой системы воинской иерархии. Доложишь по моему возвращению.
   Хьял неохотно кивнул. Подчиняться моим приказам ему явно не нравится. Но, пока ему это не нравится - он будет раздумывать над каждым моим повелением. И, если обнаружит в нем хоть какую-то слабую сторону - тут же об этом сообщит. Можно сказать, что он невольно стал анализатором моих приказов. Если я выдам что-то уж слишком абсурдное - он попытается меня остановить. Так что стоит прислушиваться к его возражениям. В них могут быть зерна логики...
   -Так, теперь по поводу остального... -Задумчиво почесал бороду я, -Пока что наше население умещается в одном городе, но подумайте над тем, как расселить людей по всему острову. Пускай основывают другие поселения, пусть и небольшие. Грум, это по твоей части. Придумай какую-нибудь схему, чтобы завлечь поселенцев... Налоги там понизь или еще что-нибудь... Разработай план, обсуди с остальными заместителями. Далее составляй отчеты по мере выполнения плана.
   -Командир, у меня почему-то складывается ощущение, что ты сам ничего не хочешь делать? -Заметил Грум-Грым.
   -Есть немного. -Кивнул я, -Но ведь от моего бездействия хуже не становится, верно? Вон, наши владения в два раза расширились... Кстати... Там ведь земля плодородная?
   -Да. -Кивнула Наяда.
   -Хорошо, -Я на секунду задумался, -Мы можем пригласить друидов или кого-нибудь еще для того, чтобы быстро вырастить деревья на новых территориях? Если мы не можем нормально заселить эту территорию - пускай хоть лес растет...
   -Я составлю список потенциально пригодных для этой задачи людей. -Кивнула Наяда, -Идея хорошая, как ни странно.
   -Что значит "как ни странно"? -Не понял я.
   -Неважно. -Отмахнулась девушка, -Есть еще какие-нибудь задачи?
   -Так... -Я задумчиво постучал пальцем по столу, -Грум озадачен сверх меры, у тебя, Наяда, дел и так всегда предостаточно... Хьялу тоже есть чем заняться, а Туррла я уже озадачил. Только если... Наяда, выдели Тумонису пару человек в помощники - он хотел исследовать местные руины. Может, найдет что-нибудь интересное...
   -Ты не возьмешь его с собой?
   -Он как оружие, запускающее апокалипсис... -Вздохнул я, -Лучше не давать ему лишний раз колдовать. А в моих походах, боюсь, у него может возникнуть такая потребность.
   -Хорошо, поняла. -Согласилась Наяда, делая пометки у себя в тетради.
   -У кого-нибудь есть еще что сказать? -Спросил я.
   На несколько секунд в комнате повисла тишина.
   -Что ж, тогда, думаю, на этом можно закончить. Последнее, что я хотел бы сказать... -Я поднялся на ноги, -Хоть на севере Паразиты и затихли, но не стоит сбрасывать их со счетов. Они гораздо опаснее, чем можно себе представить, так что не расслабляйтесь. В общем, надеюсь, что за время моего отсутствия вы не погубите то, что сами же и создали. Все, свободны.
   Я махнул рукой, делая прогоняющий жест. Хьял тут же уверенным шагом вышел из помещения, за ним практически по пятам шел и Туррл. Грум-Грым остался за своим столом. Наяда терпеливо ждала, пока я обращу на нее внимание. И это случилось:
   -Ну что, скрытная ты моя, веди меня к своему "подарку". -Произнес я, поворачиваясь к девушке.
   Наяда вместо ответа сделала приглашающий жест рукой.
  
   Какое-то время спустя. Ранее затопленные территории.
   -И что это такое? -Спросил я, непонимающе осматривая развалины какого-то сооружения.
   Ехать сюда пришлось целый день. Ну, ехала-то только Наяда. Я просто бежал своим ходом. По крайней мере, от лошади не отставал. Да и не пустила бы ни одна лошадь меня к себе на спину. Орки не просто так начали оседлывать гигантских кабанов. Лошади просто не переносят орочий дух. Он этих созданий пугает, видите ли. На нас лошади реагируют так же, как на выстрел из пушки: приучить можно, но любить никогда не будут... Приехали мы на земли, раньше затопленные. Местность тут, я вам скажу, выглядит удручающе. Голая земля, где только-только начинает пробиваться трава. Либо заваленная илом и водорослями местность... На камнях тут и там были кораллы, кое-где были видны скелеты каких-то подводных обитателей. Как утверждали наши земледельцы, земля тут почему-то не просолилась, так что после соответственных работ по расчистке тут можно либо что-нибудь сажать, либо оставить эти беспризорные земли на волю природы. Если Наяда сможет найти магов, способных выращивать зеленые насаждения... Думаю, это должно ускорить естественные природные процессы. Хотя, о чем это я? У меня тут непонятное строение передо мной, а я рассуждаю об особенностях местности.
   -Назначение самого строения неизвестно. -Мотнула головой Наяда, спешиваясь.
   -Замечательно. -Хмыкнул я, -А почему это должно быть мне интересно?
   -Во-первых, ты любишь всякие древние штуки, судя по всему. -Ответила девушка, знаком приглашая следовать за ней, -А, во-вторых, мы нашли внизу, в подвале, кое-что интересное.
   -"Кое-что"? -Спросил я, оглядываясь, -Надеюсь не какое-нибудь злобное порождение чьего-то извращенного разума? Ибо помирать мне пока что рано...
   -Тогда ты разочаруешься. -Призналась Наяда.
   -Разочаруюсь, значит... -Вздохнул я, -Ну, тогда рассказывай, что за монстр засел в подвале?
   -Не в самом подвале... И, я не знаю, что там сидит. -Вздохнула Наяда.
   -Это как?
   -Расскажу лучше по порядку. -Повернулась ко мне девушка, -Мои разведчики прочесывали местность в поиске чего-то интересного. Ну, собственно, они и нашли. Это здание внешне ничем не выделялось, но при более детальном осмотре выяснилось, что и архитектура, и сохранившиеся на некоторых стенах письмена явно не соответствовали тем признакам, какие были у иных развалин на нашем острове.
   -Поясни. Другое время, или совсем другая цивилизация? -Уточнил я, останавливаясь у ближайшей стены.
   На ней и вправду были видны полустертые символы. Даже при беглом осмотре я понял сразу две вещи. Первое: этот язык я не знаю. Второе: ничего общего с письменами троллей здесь не было. Только теперь я присмотрелся к постройке повнимательнее. Архитектура тоже отличалась. Иным был даже материал. Камень, из которого была построена эта постройка, был немного другого цвета, будто бы его брали из иного места. Сами каменные блоки были в несколько раз больше, чем у обычных построек. Судя по всему, это строение было построено иными руками, чем постройки троллей. Я, кстати, не задумывался над этим, но постройки троллей тоже из камня. Откуда-то они же его брали, верно? И почему эти постройки настолько развалены? Я думал, что для каменных сооружений срок в пятьсот лет не очень критичен. А на этом острове все постройки развалились буквально на отдельные камни. Возможно, последствия погружения половины острова в воду. Хотя может и что-то иное... В этом мире вообще много всякой неестественной чертовщины происходит. Только и успеваю со всем разбираться...
   -Скорее всего, другая цивилизация. -Кивнула Наяда, -Однако Тумонис, осмотрев развалины, сказал, что такая архитектура для него незнакома. Как и язык, впрочем. Однако он что-то бормотал на какую-то схожесть, а потом слинял в каком-то неизвестном направлении... В общем, пользы от него не было.
   -Удивлен, что ты его вообще для этого пригласила. -Ухмыльнулся я.
   -Он все-таки хороший специалист в плане "мертвых" языков и цивилизаций. -Вздохнула девушка, -И я его не приглашала. Он просто возник сам по себе здесь в какой-то момент. А спорить с ним никто не стал. Твой друг, все-таки.
   -Если он начнет творить что-то совсем нелогичное или непонятное: можешь его остановить. -Отмахнулся я, -Если у тебя получится, конечно же.
   -Я попробую. -Серьезно кивнула эльфийка.
   -Так что там в подвале?
   -Я не знаю. -Ответила Наяда.
   На несколько секунд повисло молчание. Я молча созерцал выражение лица эльфийки, а она мастерски делала вид, что ничего не замечает. В итоге я сдался и вздохнул:
   -До этого ты говорила, что внизу что-то опасное. -Проговорил я, оглядываясь в новой комнате.
   Большой зал, с красивыми, но полуразрушенными колоннами... В некоторых местах потолок был обвален, а с обломков крыши и колонн повсюду свисали водоросли. Кое-где на камне еще сохранились лужи воды, в которых активно копошились откуда-то взявшиеся крабы. По центру зала прямо в полу зияла просто огромная дыра, уводящая куда-то вниз. При ближайшем рассмотрении оказалось, что эта дыра дело рук строителей, а не природное образование. Вниз вдоль стены абсолютно круглого отверстия уходила винтовая лестница. Я осторожно заглянул через край. Где-то очень далеко внизу светился какой-то тусклый факел. Судя по свету, лететь вниз долго. В этом же зале обнаружилось несколько палаток у стен. Из них нам навстречу вышли несколько людей в форме разведчиков. Да-да, у разведчиков Наяды есть форма. Конечно, на средневековый лад, но все же. Кожаные куртки, крашенные в синий цвет, такие же синие штаны, но только из какой-то ткани, и сапоги, удобные для движения как в городе (например, по крышам), так и по пересеченной местности. Под куртками у некоторых разведчиков можно было разглядеть белые или серые рубахи. На головах большинство носили разноцветные банданы. Также на груди у каждого из людей моей помощницы были какие-то обозначения, которые мне были непонятны. Я даже вникать не пытался, честно говоря. Если Наяда не хочет, чтобы я знал, как у нее все там устроено - пускай будет так. Не буду ей мешаться.
   Что странно, мне разведчики уделили внимания меньше, чем своей начальнице. Со мной просто поздоровались, хоть и вежливо. А вот Наяде чуть ли не кланялись в пояс. Судя по всему, в моем аппарате разведки зреет новая религия. Ну, я бы удивился, если бы еще одного представителя "золотых" обошли бы вниманием обыватели...
   -Мои люди спускались вниз. -Повернулась Наяда, когда с коротким докладом типа "все спокойно" было закончено, -Там безопасно.
   -Так чего ж ты мне тогда голову морочила? -Не понял я, непроизвольно отметив, как у меня дернулся глаз.
   -Потому что на том уровне действительно ничего нет. А вот дальше... Смотри. -Девушка указала на одну из стен.
   Там аккуратно были выведены какие-то чертежи. При более внимательном рассмотрении оказалось, что это чертежи помещений. Если размышлять логически, то помещений подземных. Чертежи были разделены на этажи, так что запутаться было сложно. Я спешно запоминал строение подземелья.
   -По заверениям нашего костлявого историка тут когда-то была кузница. Хотя чья, да и когда - он не знает. -Пояснила Наяда, -Мои разведчики всю ее излазили, но ничего ценного не обнаружили.
   -А вот тут... -Я ткнул пальцем в участок чертежа, явно не дочерченный, -Что находится?
   -Вот тут самое интересное и начинается. -Вздохнула Наяда, -Первым на этот проход наткнулся Тумонис. Он тогда несколько часов стоял неподвижно и вглядывался в темноту прохода. При этом, по заверениям моих людей, его лицо меняло выражение, будто бы он с кем-то разговаривал. После этого лич развернулся и ушел отсюда, не говоря ни слова. Мои люди его до сих пор ищут, кстати.
   -Ну, он странный, это да. -Вынужденно кивнул я, -А твои люди внутрь не совались?
   -Совались... -Вздохнула Наяда, -Пропало трое игроков... То есть, бессмертных. И двое местных.
   -В смысле, пропали бессмертные? -Не понял я, -Если бы они умерли - возродились бы неподалеку, на ближайшем месте силы.
   Воскрешение в этом мире происходит своеобразно. Давайте объясню поподробнее. Рассмотрим простую ситуацию - игрока убили. И с него выпадают все вещи, которые на нем были в тот момент. За исключением таких особенных вещей, как мой Призрачный топор или мои же сумки. Думаете, трофеи можно забрать? Как бы не так. Трофеи доступны только убийце в течении трех часов. Если убийца по какой-то причине эти трофеи не собрал в указанный срок, то на следующие три часа выпавшие с игрока вещи становятся общедоступными. Тогда их может забрать кто хочет. Если вещи по истечению этого срока остаются ничейными, то они возвращаются владельцу-неудачнику, который как раз к этому времени воскреснет. Да, возрождение занимает шесть часов. Место воскрешения - ближайшая точка, больше всего насыщенная природной энергией. Как правило, города строятся рядом или вокруг таких точек. И, опять же как правило, делается это неосознанно. Люди просто тянутся к таким местам. Живется там легче. Раньше я не очень понимал, как устроена система воскрешения, но теперь, с новым зрением, можно было зафиксировать изменения в окружающей "насыщенности". Собственно, одной тайной мира для меня стало меньше...
   -Вот и я о том же. -Вздохнула Наяда, -Они просто пропали. А своих людей я больше не хочу посылать неизвестно куда.
   -И ты предлагаешь сунуться туда мне? -Уточнил я, -Если хочешь от меня избавиться - есть и более простые методы.
   -Да нет же... Говорю же, тебе будет это интересно. Дай закончить. -Отмахнулась девушка, чуть не врезав мне рукой по лицу.
   Я аккуратно уклонился.
   -Смотри, этот странный тоннель идет в этом направлении... -Наяда быстро развернула неизвестно откуда извлеченную карту и отметила примерное направление тоннеля, -Если продолжить эту линию...
   -То она приведет прямо в Подгорник. -Кивнул я на стену, -Я это понял, только взглянув на чертеж. Но ты представляешь, какие усилия надо приложить, чтобы прорубить подобную подземную дорогу?
   -Ну... -Слегка растерялась девушка, -А вдруг?
   -Короче, ты просто хочешь, чтобы я пошел и отыскал твоих людей, так? -Спросил я, вздыхая.
   -Ты становишься проницательнее, чем раньше. -Потупила взор эльфийка, -Но версию отработать стоит. А из нашего клана ты - единственный, который может пережить почти все, что угодно.
   -Ладно-ладно... -Отмахнулся я, еще раз вглядываясь в карту, -Тогда с тебя бочонок пива. И, кстати, отыщи Топтуна, скажи ему, чтобы двигался на запад, к Подгорнику.
   -Ты уверен, что с ним стоит разговаривать?.. -С опаской обернулась зачем-то девушка, -Он же меня просто молнией убьет и все...
   -Не убьет. Я с ним договорился. -Хмыкнул я, -Ладно, пойду я вниз, что ли...
   С этими словами я и начал спуск вниз, не особо задерживаясь...
  
   Темнота тоннеля окутывала. Я бы ничего не видел, если бы не второе зрение. Да и то постоянно натыкался на какие-то предметы, в виду своей неопытности. Обычно при таких столкновениях я шипел и матерился сквозь зубы, стараясь ответным пинком заставить "обидчика" страдать. Страдала при этом обычно моя нога...
   Шел я так уже не первый день. И даже не второй. Конечно, я могу ошибаться. На пару тройку минут... Но провел я в этом мраке действительно долгое время. Света вокруг не было, факелами я по глупости своей тоже не запасся, так что пришлось импровизировать. Хорошая тренировка магического зрения. Сейчас я уже реже врезаюсь в предметы. Либо препятствий стало меньше... В любом случае, я продолжил рассказ именно с этого момента потому, что вскоре я вышел на хоть сколько-то освещенный участок. С непривычки я пару раз проморгался и даже пустил скупую Потрошительскую слезу... Пока я медлил, за моей спиной послышался тихий шелест. Я обернулся. И в этот же момент створки гигантских каменных дверей захлопнулись там, где я только что прошел. Круто. Путь назад отрезан... Даже на вид я не мог придумать способа открыть закрытые врата. Что ж, тогда посмотрим, что спереди... Я обернулся. Ничуть не лучше... Впереди тоже были врата. Точно такие же, каменные, большие, величественные, с каким-то рисунком... И закрытые. Я огляделся, осматривая зал. Свет шел от кристаллов на потолке. Других выходов видно не было. Посередине зала стояла статуя какого-то воина метра под два ростом.
   Одет этот воин был как... Даже не знаю. Аналогов такой брони я не видел. Из земных образцов это произведение кузнеческого искусства напоминало... ничего не напоминало. Говорю же, не видел ничего подобного. Вся броня была сплетена из каких-то стальных нитей, кое где даже с вкраплениями металлических пластин. Лицо у статуи было закрыто забралом, а в руках красовался меч, напоминающий длинную катану. Именно напоминающим. Потому что у катан не бывает зазубренного лезвия. Я задумчиво пошевелил нижней челюстью, снова обводя взглядом зал. Во второй "заход" ничего не изменилось. На этот раз я задержал свое внимание на статуе на более долгий срок.
   -Ну ты как, общаться будешь? -Спросил я, почесывая бороду.
   Статуя слегка шевельнулась. Забрало повернулось в мою сторону, а тело со скрипом пришло в движение.
   -Как ты понял, что я живой? -Прогремел голос со стороны этого странного сооружения. Или существа, не знаю.
   -Элементарно. -Пожал я плечами, -Ты тут единственный объект в этом зале. Я бы удивился, если бы ты оказался обычной статуей...
   -Догадливый чело... -Статуя осеклась на полуслове, -А ты кто вообще?
   -Орк. -Лаконично ответил я.
   -Не знаю таких. -Через пару секунд признался монстр.
   -Тебе же лучше. -Я вздохнул, -Дружище, где мои люди?
   -Твои люди... -Как-то хищно прошипел монстр.
   Судя по всему, сейчас опять начнется форменный... кхм... В общем, ничего хорошего не произойдет, это точно...
   -Здесь уже давно никого не было... -Проговорила статуя, сходя с постамента.
   Он до этого стоял на небольшом возвышении, высотой всего-то в полметра. Других неровностей на полу в этом зале не было. Знаете... У меня уже давно не было такого ощущения. Наверное, с того момента, как я вышел из чертогов Ллоса в первый раз. Когда ощущаешь перед собой кого-то, кто на голову превосходит тебя. Мое седьмое чувство говорит мне, что это... существо стоит где-то ближе к вершине "пищевой" цепочки, в то время, когда я ближе к низу. Интересно, а почему я перестал испытывать такое ощущение опасения при общении с Ллосом? Ведь чисто теоретически он тоже гораздо сильнее меня. По крайней мере я точно уверен, что он размажет меня по полу ровным слоем, даже не напрягаясь. И также уверен, что тогда в своих чертогах Ллос не использовал и четверти своей силы.
   -Мои люди пошли сюда передо мной. -Ответил я, осторожно оценивая размеры зала.
   В случае чего можно "потанцевать". Мне, конечно, уже не впервой драться с превосходящими врагами, но... От этого веет каким-то превосходством... Кстати, у нас же есть прекрасная возможность посмотреть, кто он такой!
   Имя не зарегистрировано.
   Уровень: 1
   Здоровье: 10 , Мана: 0
   Информация отсутствует.
   Что за... Мне порой везет встречаться с существами, не учитываемыми системой. Ибо то, что мне высветилось, я бы назвал ошибкой. Мои ощущения и суровая реальность, навязываемая системой, слишком разнились. Эта статуя оказалась слабее меня в тот момент, когда я попал в этот мир. По крайней мере, по статам. Но почему же меня так и тянет попытаться сбежать? Хотя умом я и понимаю, что некуда...
   -Сюда доходят лишь те, кто шагают во тьме. -Усмехнулся мраморный человек.
   -А остальные куда попадают?
   -Кто знает?
   Мы помолчали. Не знаю, о чем думала та каменюга, но я серьезно задумался. С одной стороны, было бы неплохо вернуться и пройти тот же путь только с факелом. Чтобы найти пропавших людей. С другой стороны... Я полуобернулся. Ну, конечно. Когда все было бы просто... Двери, в которую я вошел, не было и в помине. То есть вообще. До этого она была, но в закрытом состоянии. Теперь же она отсутствовала полностью. Игра мне как бы намекает, что идти надо вперед... Ладно, посмотрим, что тут можно сделать. Выбора все равно нет.
   -А ты кто? - Спросил я, поворачиваясь к собеседнику.
   -Невежливо спрашивать чужое имя, не назвав свое. -Вместо ответа усмехнулся мраморный человек.
   -Лют. -Кивнул я, не став спорить, -Орк, глава клана Кровавого Клыка.
   -Мне это почти ни о чем не говорит... -Вздохнул каменный монстр, -Мое имя - Солт. И я - лишь немощная тень бывшего себя.
   -Вот оно как... -Я немного нахмурился, -Немощные тени, как правило, не излучают такой убийственной ауры.
   -Я приветствую тебя таким способом, Лют. -Ответил Солт, -Ты еще слишком слаб, чтобы понять это.
   -Возможно. -Кивнул я, соглашаясь, -Но ведь неспроста ты излучаешь такую... ауру? Может, начнем поскорее? Я и так потерял много лишнего времени.
   -Нетерпеливость тоже свойственна слабакам, Лют. -Усмехнулся Солт, делая пробный взмах катаной, -Но хорошо, начнем...
   Последнее слово он договаривал уже под звон отбитого топора. Я метнул топор огра с места, но, чтобы его отбить, нужна была недюжинная сила. Кем бы ни был этот Солт при жизни - он и после смерти внушает здоровые опасения. Честно говоря, в момент, когда он отбил летящий в него снаряд - я немного опух. Катана на секунду просто пропала и появилась там, где необходимо, чтобы отбить мое оружие... Ладно, простые методы не проканают. Будем использовать тяжелую артиллерию... Солт мгновенно приблизился и атаковал. Призрачный топор, извлеченный из иного пространства, бешено закрутился в моих руках, отражая град ударов. Я даже не успевал следить за движениями ожившей статуи, не говоря уж о том, чтобы их все отражать... Полоска здоровья медленно поползла вниз от получаемых то тут, то там царапин. Да и те удары, что мне удавалось отразить, отдавались у меня в руках такой болью... Даже мне, привычному к владению топором весом в сто двадцать килограмм, было тяжело принимать прямые атаки этого монстра. Все-таки моя интуиция меня не обманула: Солт опасен, несмотря на смехотворную системную характеристику. Конечно, цифры значат далеко не все, но они обычно отображают примерный уровень противника. В этом случае... Система где-то промахнулась...
   -У тебя отличные рефлексы, Лют... -Проговорил совершенно спокойно Солт, без особого труда ускоряясь в движениях чуть ли не в два раза, -Однако почему-то складывается ощущение, что ты привычен к сражению с более крупными противниками, чем я... Вот, например...
   В следующее мгновение я зарычал от боли. Катана Солта вошла мне в бедро, прошила ногу насквозь и мгновенно покинула проделанное отверстие. Мраморный человек тут же оказался на отдалении в пару шагов. Я же, слегка покачнувшись, еле удержался на ногах. Уровень здоровья уже опустился до половины. Так и до "красной" зоны недалеко... Но этот Солт... Необычный для меня противник. Я как-то привык сталкиваться с врагами, которые сильнее меня чисто физически. Они внушают ужас и уважение своими уровнями и статами. Ко встрече с Солтом меня жизнь не готовила. При абсолютно отстойных характеристиках он показывал такой уровень мастерства, что даже страшно становилось... Похоже, я встал на место тех перекачанных монстров, которые мало что из себя представляли...
   -Работа ног у тебя просто ужасная. -Солт пожал плечами, кивая в сторону моей раненной ноги.
   Мое Потрошительское тело уже остановило кровь, но боль никуда не делась.
   -Хотя, для сражения с более крупными противниками необходимо крепко стоять на ногах... -Продолжал говорить Солт, -Но ты должен понимать, что с врагами твоего размера подобная тактика ставит тебя в плохое положение...
   Я молча пытался проанализировать то, что произошло только что. Как он, Ллос его задери, меня ранил подобным образом? Точно ведь помню, что его оружие двигалось в ином направлении... И вот катана уже у меня в ноге в следующее мгновение... Видя его меч и следя за движениями противника, я даже не смог уловить этого движения... Похоже, весь мой предыдущий треп про то, что сила круче техники - полная лажа. Лучше бы я был хиляком, но мастером боя, чем так продувать... Но поздно об этом сейчас думать. Судя по всему, Солт не собирается меня так просто убивать. Он что-то от меня хочет. При подобной разнице в наших силах - пришить меня не составит для него проблем...
   -Хотя, твои рефлексы действительно поражают... -Хмыкнул Солт, -Сражаться на таком уровне, не изучая никакой школы боя... Просто поразительно.
   -Откуда ты знаешь, может я и изучал что-то такое? -Выпрямился я, пытаясь перевести дух.
   Я даже запыхался, хотя дрались мы всего минуты три от силы. И это не только из-за веса моего оружия... Солт задавал такой темп, который я поддерживать был не в состоянии. Кто же он такой?
   -Не изучал. -Качнул головой он, -Иначе бы твои действия не были бы такими бессистемными. Твои движения не заученные и свободные. Это и хорошо, и плохо одновременно. Ты открыт для обучения, но при этом не можешь грамотно атаковать и защищаться. Твое нынешнее состояние это подтверждает.
   Солт продемонстрировал катану, всю заляпанную мой черной кровью. Я слегка сощурился. На мгновение чуть не потерял контроль и не разозлился. Солт - не тот противник, с которым можно злиться. Либо действуешь спокойно и собранно, либо погибаешь чуть раньше. Именно "чуть раньше". Потому что в моем нынешнем состоянии я пока что не видел возможностей для выигрышной атаки. А без нее остается только терпеть ранения... Можно, конечно, как обычно, броситься в отчаянную атаку, но это вряд ли поможет. Скорее, только хуже сделает. Сейчас этот необычный противник пытается что-то донести до меня. При этом это "что-то" несет в себе рациональное зерно. Стоит послушать, прежде чем умирать.
   -Ты сейчас думаешь, что делать дальше. -Неожиданно усмехнулся мраморный человек, -Это видно по твоему лицу. Хороший признак. Если ты способен размышлять над дальнейшими действиями в тяжелой обстановке - значит, далеко пойдешь. И не только в боевых искусствах.
   А вот сейчас я разозлился. Не очень сильно, но вполне ощутимо. Мой разум мгновенно вскипел от возмущения. Ненавижу, когда меня "читают". По большой части это относится к тем телепатам, что повадились залазить в мою черепушку, но и обычные умники вроде Солта меня тоже стали раздражать... Так, успокоиться... Горячность ни к чему... Думай, как победить.
   -Ну что, продолжим? -Спросил Солт неожиданно, не давая мне нормально подумать.
   Ответа он не стал ждать. Оказавшись рядом со мной, мастер меча тут же "раскрутил" свою мельницу, заставляя меня прийти в движение. На этот раз дело шло чуть лучше. В плане того, что ударов я пропускать стал меньше. Что не могло не радовать. Беспокоила, правда, нога. Из раны опять пошла кровь. И снова на убыль пошел уровень здоровья. Ладно, так мне не победить... Попробуем по-другому... Я применил Кровавый туман и... Ничего не поменялось. Атаки со стороны Солта не то, чтобы не прекратились, они даже не сбавили темпа. Только теперь я лучше стал чувствовать его движения... Кстати, быстрый взгляд в сторону бара здоровья показал, что от Солта мне хитпоинтов не прибавляется. Что весьма необычно, так как Туман, по идее, должен восстанавливать мне здоровье независимо от того, какой противник передо мной. В общем, это Потрошительское умение мне ничуть не помогло. Ладненько, молнии мне в помощь!
   В какой-то момент, удачно отклонив клинок Солта в сторону, я приблизился на шаг к нему и, быстро протянув левую руку, коснулся его плеча. Электрический разряд послушно ушел в моего противника... И опять бесполезно... Даже наоборот, это действие принесло больше проблем, чем пользы... Давайте, по порядку. Разряд не парализовал Солта, да и не ранил его, собственно... Зато ответное движение мечника лишило меня руки! Мой мраморный противник как-то странно шевельнулся и его катана, немного размазавшись в воздухе, отсекла мою левую руку почти по локоть. Я отпрыгнул на пару прыжков, разрывая дистанцию... Моя отрубленная конечность к этому моменту долетела до пола, описав живописную дугу, и шлепнулась на камень, оставляя на мраморных плитах следы черной крови. А потом пришла боль. Я зарычал, заскрипев зубами. Мне уже приходилось лишаться конечностей. Не раз и не два. Но болезненных ощущений от этого меньше не становится... Например, Ллос меня один раз разрубил в районе пояса, а потом наблюдал, как я корчился, пока не истек кровью...
   -Похоже, на этом все. -Пожал плечами Солт, -Вскоре ты просто истечешь кровью.
   -Ага, как же... -Прорычал я, мысленно сосредотачиваясь на полученных ранениях.
   На несколько мгновений стало больнее в несколько раз. Я чуть не потерял сознание, но оно того стоило: место среза (по-другому это и не назвать) "стянулось", оставив обильное кровотечение. Быть Потрошителем круто, уже в который раз убеждаюсь. Нужно остановить кровотечение? Просто "заставь" кровь перестать течь оттуда. Все просто, не правда ли?
   -Ого! -Удивленно присвистнул Солт, -А вот такое я впервые вижу... Вы, орки, все так умеете?
   -Не думаю, что кто-либо в состоянии повторить подобное. -Слабо усмехнулся я, -По крайней мере из моих знакомых - точно нет никого похожего.
   -Да, вот только... Это все равно уже конец, Лют. -Пожал плечами Солт, -Без второй руки ты не сможешь орудовать своим топором так, как раньше. Кстати, оружие у тебя тоже необычное. Откуда ты его извлек?
   -Знать бы...
   -Да и металл необычный... -Продолжал говорить Солт, не обращая внимания на мою реплику, -Плюс вес какой-то запредельный... Сколько весит твое оружие? Килограмм сто?
   -Сто двадцать. -Ответил я.
   -Как ты им вообще сражаешься?
   -С переменным успехом. -Признался я.
   -Но таким оружием ты одной рукой все равно не сможешь сражаться.
   -А ты подойди и проверь.
   Я закинул топор на плечо так, что рукоять приняла практически горизонтальное положение и повернулся к Солту чуть боком, немного согнув ноги. Помахать топором у меня уже не получится, но... Мне нужен-то всего один удар. Главное, чтобы он попал по противнику. И плевать на полученные повреждения.
   -О-о... -Непонятно протянул Солт, вставая в боевую стойку, -Ты стал выглядеть опаснее, чем раньше. Хорошо, продолжим...
   На этот раз мраморный человек не спешил атаковать. Он чего-то выжидал, стоя в отдалении и замерев в одной позе. Я же ушел в состояние максимальной сосредоточенности. Боль не то, чтобы ушла, но отступила на второй план. Передо мной был противник, которого стоит победить. А для этого не жалко и руку отдать... Я ждал. Время постепенно замедлило свой бег настолько, что пылинки, витающие в воздухе, просто замерли в пространстве. Свет, до этого переливающийся разными цветами в кристаллах сверху, тоже стал каким-то однородным и серым. Окружающее пространство сгустилось настолько, что мне казалось, будто я нахожусь в каком-то киселе...
   В глазах у Солта что-то на мгновение мелькнуло. Он двинулся вперед, смазавшись на секунду, и оказался совсем рядом. Я сделал полшага назад, выходя на идеальную для атаки дистанцию. Катана Солта змеей метнулась ко мне. Не обращая на нее внимания, я выпрямил ноги, выталкивая топор вверх и по широкой дуге опустил его на моего противника. Мраморный человек в последний момент дернулся, но это его не спасло. Топор со скрежетом прошелся ему по груди от плеча до низа живота и... не нанес совершенно никакого урона, оставив лишь жалкую царапину! Что?! Удар был идеален и по времени, и по силе, и по точности... Но урона по Солту не прошло: системная информация это подтверждала. Зато мне так не повезло...
   Катана моего каменного противника, не встретив по пути никакого сопротивления, прошла между ребрами и застряла где-то в грудине. Судя по ощущениям, сердце все еще продолжало биться, но это, наверное, временное явление... Солт с кряканьем выдернул свое оружие из меня и отошел на пару шагов. Я безвольно упал на пол, не в силах уже подняться. Каждый вдох и выдох отдавался дикой болью, а раны на ноге и теле снова открылись... Все разом. Да и из отрубленной руки снова начала сочиться кровь... Здоровье, находящееся и так в красной, близкой к нулю, зоне еще быстрее поползло вниз.
   -Это был отличный удар! -Восхищенно похлопал в ладоши Солт, отбрасывая в сторону свое оружие, -Будь я более мясным - развалил бы меня на две половинки! Я даже на секунду испугался. Поэтому и по сердцу не попал.
   -Да пошел ты... -Прохрипел я, скашивая на него глаза.
   -Да ладно тебе, смерть - это далеко не конец. -Солт присел на корточки рядом со мной и подмигнул мне, -Уж кому, как не мне, об этом знать.
   Я не смог ответить. Воздух уже с трудом поступал в легкие, а перед глазами кружились какие-то разноцветные круги. Во рту уже было полном-полно крови. Я, наверное, еще не умер только потому, что могу долго обходиться без кислорода. Мозг исправно работал, управляя искореженным телом. Хотя это и давалось с трудом...
   -Что ж, буду надеяться, что мы еще встретимся, Лют. -Улыбнулся Солт, -Если не в этой жизни, так в другой. Я жажду повтора!
   В ответ я лишь из последних сил ткнул его ножом в живот. Конечно, безрезультатно... А после мое здоровье подошло к концу, и я, наконец, умер.
  
   Шесть часов спустя.
   Возродился я в этом же зале. Только Солта в нем уже не обнаружилось. Мраморный человек просто-напросто испарился в неизвестном направлении. Зато появилась дверь, через которую я пришел. Что примечательно, противоположная дверь тоже была открыта. При этом тот коридор, в котором я толкался по дороге сюда пару дней, был освещен так ярко, что даже глаза слезились. Второй коридор, уводящий в другую сторону, был залит точно таким же светом. Ну, Солт хоть перед уходом свет включил. Уже неплохо.
   Мне повезло возродиться прямо на том постаменте, на котором до этого гордо стоял мой недавний противник, так что блуждать не пришлось. Я слегка шевельнулся, спускаясь на уровень пола и зашипел от боли: рука неприятно болела. Бросив на нее взгляд, я весьма удивился. Не понял? Где моя рука? Левая конечность не восстановилась. Нет, уровень среза чуть сместился ближе к запястью, но рука полностью не восстановилась, как было при предыдущих воскрешениях. Что это еще за беспорядок? Как мне теперь без руки жить-то? М-да... Придется прибегнуть к помощи лечебной магии. А пока похожу так. Хотя сама концепция меня не радует.
   Вздохнув, я быстро перемотал поврежденную конечность первой тряпкой, извлеченной из мешка. Так, теперь немного зелий... Слава Ллосу, еще десяток зелий с кровью троллей у меня найдется. Кстати, у меня же теперь, считай, целая фабрика подобной крови под боком. Бери, не хочу! Однако убивать бедных троллей для этого совершенно необязательно. Можно собирать столь ценную жидкость в добровольном порядке. Ладно, подумаю над этим позже. А сейчас со стороны, откуда я пришел, уже звучали чьи-то шаги.
   Судя по звуку - группа людей или эльфов. Слишком легкие. Значит, мои ребята. Надеюсь, Наяда тоже с ними... Мои надежды оправдались. В зал вошла группа людей. Наяда, возглавляющая эту компанию, быстро осмотрелась и, заметив меня (а меня трудно было не заметить - посередине зала стою), направилась прямиком к постаменту.
   -Ты опять куда-то пропал... -Начала возмущаться она, но тут ее взгляд упал на мою руку, -Это еще что такое?
   -Издержки производства. -Пожал плечами я, демонстрируя обрубок руки, -Я тут тоже не черешню кушал, знаешь ли.
   -Дай посмотреть. -Требовательно протянула руку Наяда.
   Я пожал плечами и протянул ей поврежденную руку. Она осторожно, но при этом весьма ловко размотала мою перевязку и быстро оглядела рану.
   -Какой чистый срез... -Умилилась девушка, -Даже залюбоваться можно... Кто тебя так?
   -Да был тут один. -Отмахнулся я, выдергивая свою больную конечность из ее цепких рук и снова заматывая ее.
   -Куда! Я еще не все осмотрела!
   -От кровотечения не погибну, а яд и болезни меня не берут. -Поморщился я, -Не помру, в общем. А руку себе новую отращу... Наверное...
   -Ты знаешь, что даже магам-целителям высшего уровня трудно отращивать утраченные конечности? -Уточнила Наяда.
   -Теперь знаю. -Кивнул я, -На крайний случай вставлю крюк - буду как пират ходить.
   -Я иногда не понимаю, шутишь ты или нет... -Задумчиво протянула эльфийка, внимательно разглядывая мое лицо.
   Я пожал плечами. Не понимает - и пусть с ней. Не буду же я каждый раз пояснять, когда я серьезен, а когда нет. Пускай сама разбирается. Разведчик же, в конце концов...
   -Рассказывай лучше, что произошло с твоей точки зрения. -Сказал я, направляясь к неизведанному проходу.
   -В смысле? -Нахмурилась Наяда на секунду, но тут же просветлела лицом, -А, кажется поняла... В общем, после того как ты ушел - долгое время ничего не происходило. Однако через сутки вернулись мои люди, уходившие на разведку местности. А ты не вернулся...
   -Забеспокоилась? -Уголком рта улыбнулся я.
   -Не совсем. -Качнула головой Наяда, -За тебя трудно волноваться. Подумала, что ты наткнулся на что-то интересное, либо сел почитать.
   -Ага, вот у тебя, значит, какое представление о непосредственном командире... -Задумчиво заметил я.
   -Мы прождали сутки, прежде, чем входить в тоннель снова. -Продолжила, не замечая моей реплики, глава разведки, -Однако, как только уже было решено штурмовать это подземелье, в этом проходе неожиданно загорелся яркий свет. По нему мы быстро сюда добрались. Хотя мои разведчики утверждают, что когда в прошлый раз шли этим тоннелем, он быстро заканчивался тупиком. Вот только обратный путь было найти сложнее, чем отыскать иголку в стоге сена.
   -Не самая сложная задача, я тебе скажу. -Отмахнулся я, -Ты лучше вот мне что скажи: почему у твоих людей форма такого нелепого цвета? Голубой? На местности? Да ты, видимо, шутишь...
   -Ты только заметил, да? -Слегка улыбнулась девушка, -Это городской вариант формы, для повседневного ношения. Чтобы население и службы правопорядка знали, кто перед ними.
   -А с чего вдруг они тогда в это вырядились на полевом задании? -Не понял я.
   -Интендантская служба схалтурила - не всем хватило полевых комплектов. -Пожала плечами девушка, -Проблема уже решается, так что можешь не переживать: в следующий раз ты моих людей в лесу и не заметишь.
   -Буду рад, если это будет действительно так. -Кивнул в ответ я, -А тоннель вообще длинный?
   -По моим подсчетам, расстояние, что мы прошли... -Девушка на секунду задумалась, прикрыв глаза, -Думаю, мы все еще в пределах острова Золлки. Однако продолжение пути идет дальше. Насколько далеко он заведет - неизвестно.
   -А с уровнем что?
   -С каким уровнем? -Не поняла девушка.
   -С уровнем тоннеля. -Раздраженно поморщился я, -Опускается или поднимается?
   -Я... Не знаю. -Призналась эльфийка.
   -Ясно, сам выясню. -Вздохнул я.
   -Ты пойдешь дальше? -Удивилась она, кивая на мою руку, -Не хочешь сначала подлататься?
   -Придумаю что-нибудь. -Отмахнулся я, -Это столько времени терять. С начала назад по тоннелю день топтать, потом по поверхности еще сутки до города плестись... Нет уж, проживу пару недель и без руки. Или сколько там...
   Именно с такими мыслями я распрощался со всеми и пустился в новое путешествие...
  
   Какое-то время спустя.
   Я стоял и смотрел наверх, напряженно размышляя над несоответствием возможностей и потребностей. Потребность была простой: забраться вверх по вертикальной стене метров на десять. Выступов и зацепок достаточно, так что проблем бы не возникло бы, если... Если бы не потерянная конечность. Осуществить такой подъем мне и так было бы сложно - опыта никакого. А тут еще и с отягчающими обстоятельствами... М-да. Над этим стоит подумать.
   По тоннелю я шел долго. В какой-то момент мне начало казаться, что у меня просто закончится еда и я в конце концов просто помру от голода. А потребность в еде у меня проснулась жуткая. Видимо, восстанавливаемая часть тела занимала все ресурсы организма, поэтому он постоянно требовал какой-то подпитки. Запас съедобных продуктов в моем мешке кончался с ужасающей скоростью. А ведь, казалось бы, запасался с излишком... Воду я еще худо-бедно находил среди светящихся кристаллов, но вот остальное... Проблема, однако. Хотя, пока мне хватало, я не жаловался. Да и некому, если честно. За мной вряд ли кого-то послали. Наяда не стала бы тратить столь ценные кадры на подобную деятельность. Особенно, если учитывать нашу договоренность о том, что я ей напишу, как только выберусь... куда-нибудь. Место, где можно выбраться, я нашел - а дальше что делать? Возможностей пока нет. Ладно, думаем дальше. Я впился зубами в последний кусок солонины и печально отметил, что в мешке только десяток сухарей остался. Да и то один, по-моему, начал покрываться плесенью... Ну ничего - плесень для меня тоже съедобная... Несварения - для слабаков.
   Рука постепенно вылечивалась сама по себе. Процесс обещал затянуться, но мне оставалось только терпеть. Процесс регенерации был наглядно виден по куску вновь отросшего мяса, уже покрывшегося сверху новенькой, белой кожей. В этом, кстати, был и минус: рана не закрывалась. Не кровоточила, но и не закрывалась. Хотя из обрубка постоянно сочилась какая-то прозрачная жидкость, которая была весьма липкой на ощупь. Приходилось часто менять тряпки. И стирать их при первой же возможности... Я, кстати, задолбался вытаскивать всякий песочек и мелкие камешки из раны. Как бы я ни старался, во сне все равно туда какая-нибудь грязь забивается... Система на подобное увечье реагировала спокойно:
   Персонаж травмирован.
   Поскольку увечье получено при особых обстоятельствах, либо вследствие применения особого умения, травма не устраняется перерождением.
   Примерно так. Игра мне мягко намекнула, что заниматься моим лечением она сейчас не хочет. Что ж, чего-то подобного я и ожидал. Захотелось, кстати, тоже выучить какой-нибудь подобный приемчик, чтобы игроки меня побаивались... Конечно, отрубленная рука не навсегда: состоятельный игрок всегда может нанять лекаря для излечения. Но мало приятного в возрождении уже поврежденным...
   Из боя с Солтом я вынес для себя одну важную вещь: я слабак. К сожалению. Все эти характеристики, циферки, зачарованное оружие - круто, конечно, но не то. Солт, не имея ничего подобного под рукой показал наличие такой силы, что он внушал трепет только своим присутствием. Я знаю это чувство. Ты его испытываешь, когда встречаешь кого-то на уровень выше себя. Да даже не на уровень. Это когда ты стоишь в начале длинной бесконечной лестницы, а твой противник уже подбирается к верхним ступенькам... Уверен, будь Солт в своем родном теле - размазал бы меня по стеночке одним взмахом. И это без применения магии. Я проникся уважением... Кто-то скажет: "Лют, ты что, дурак? У тебя под боком три бога - они тоже сильны!". Это правда. Я дрался с Ллосом, получил пару плюшек от Эрвиэль и Тиамат, так что успел оценить масштаб их силы. Они круты, это верно. Спорить тут не с чем. Но... Это не то, чего бы я хотел. Сравним, для примера, Ллоса и Солта. Оба чертовски сильны. И оба надают мне пинков не особо напрягаясь. НО! Если Ллос, как бог войны, хорош во всем, то Солт, я уверен, идеален в чем-то одном. Если богу войны дать в руки топор - он будет им махать с той же резвостью, что и своими палашами. Если Солту дать топор... Думаю, его эффективность снизится. Но если дать и Ллосу и Солту катаны, а потом свести их вместе... Честно говоря, я поставлю не в пользу бога войны...
   По крайней мере, загадочный мраморный человек натолкнул меня на дельную мысль. Нужно уже определиться с тем, кто я есть. И идти по одному пути, каким бы он сложным не был. Ведь, по сути, кем я хотел быть изначально? Магом. Почему? Потому что мне показалось, что ближний бой будет слишком сложным. Обстоятельства побудили меня измениться. Потом я решил, что магия мне ни к чему. Потому что развиться в мага будет сложнее, чем остаться воином. И опять судьба наставила меня на иной путь... Почему мне для принятия важного решения всегда нужен пинок под зад? Почему я не могу держаться одной линии развития? И, собственно, кем же я являюсь? Орк, Потрошитель, Молниеносец... Все не то. Даже не знаю... В голову ничего не идет. Видимо, оценить за день, кем ты являешься на самом деле невозможно... Но у меня нет времени на пустые размышления!
   А, кстати... Почему у меня его нет? Я даже жевать перестал от удивления. И вправду, а почему у меня его нет? Ведь навалом же... Потому, что я решил, что черные орки и эти Паразиты представляют опасность? Кому? Моему клану? Я разве хотел становиться главой? Конечно же, нет. Потому, что у южных стран зреет нездоровый интерес к нашему только-только основывающемуся государству? Ответ тот же. С чего вдруг я решил, что это мои проблемы? Чего хочу конкретно я? Эм-м... Какой-то тяжелый вопрос. Нет, если абстрагироваться от окружающих меня проблем, то все просто - я хочу пожрать. Это вопрос решаемый. Первый сухарь направился на перемолку в мой рот. Так... Чего я все-таки хочу? М-да уж... Ладно, вылезать из этой пещеры самопознания мне, видимо, рановато. Можно и задержаться на какое-то время...
  
   -Вот же ты глупая, жадная животина... -Приговаривал я, раскручивая здоровую тушу какого-то бедолаги-медведя, заглянувшего в мою пещеру в поисках пищи, на большом самодельном вертеле.
   Ладно бы просто заглянул. Я бы не стал возмущаться. Но нет же, он решил мной полакомиться... Ну, кто теперь набьет свой живот - и так ясно. Это хорошо, так как последний сухарь кончился недели две назад. С тех пор я питался всякими грибами, по виду напоминающими мухоморы и поганки. Сверяясь с прочитанными ранее справочниками, я выяснил, что данные виды грибов и в самом деле ядовитые. Вот только мой организм перестал воспринимать яды в любом виде. Остается только научиться есть вообще все. Для этого надо заставить желудок вырабатывать настолько ядреную кислоту, чтобы даже металл растворяла... Или что там в желудке... Надо бы для начала ознакомиться с подходящей литературой, прежде чем приступать к экспериментам... Отложим. Но с медведем я дрался честно: на кулаках, как положено. Только у медведя кулаков не было... Но, уверен, ему тоже понравилось. Да и у меня всего один кулак... Хм... В любом случае, топор огра я использовать не стал, а Призрачный топор я использовать не мог. Одной рукой держать его было практически невозможно. Пришлось делать из Мишани живую отбивную... Да и развеяться мне надо было.
   Думаете, за те две с половиной недели, что я провел здесь, пришел к какому-то выводу? Да черта с два! Я еще больше запутался. Мне нравится быть и орком, и Потрошителем, и Молниеносцем. Но при этом я прекрасно ощущаю (теперь для меня это четко ясно) что мне нужно что-то иное... И все это тоже... То ли мне чего-то не хватает, то ли слишком много всего. Заметить неполадку, сбой в системе изнутри - крайне сложная задача. Я теряю цель... Забываю, кем я являюсь... Эта пещера просто обязана быть названа Философской. Так как именно здесь орк Лют впервые задумался!
   -Нет, я больше не могу терпеть! -Вскочил я на ноги и вскинул руки вверх, -Почему все так сложно!?
   -Нетерпение, один из признаков, даруемых смертностью... -Проговорила Тиамат, появляясь у меня прямо из-за спины.
   Я вздрогнул и чисто рефлекторно зарядил ей с локтя по носу. Богиня хаоса удивленно пошатнулась, но в ответ бить не стала. Вместо этого она мановением руки убрала повреждения с лица и невозмутимо присела рядом с костром. Только после этого она повернула ко мне голову:
   -Еще раз так сделаешь - накажу. -Спокойно проговорила богиня.
   Меня чуть не передернуло. Думаю, наказание от богини хаоса сможет меня пронять настолько, что все остальные пытки потом покажутся просто детской игрой... Уверен, у нее найдется какая-нибудь особенная гадость для каждого обидчика.
   -Еще раз так неожиданно появишься - получишь еще раз. -Пригрозил в ответ я, усаживаясь напротив, -Тебе ведь не сложно обставить свое появление спецэффектами, так ведь?
   -Чем?
   -Молнии там всякие, дым, замогильные стоны... -Я развел руками, -Соответствующий антураж, в общем. Думаю, фантазии у тебя хватит.
   -Что-то вроде визитной карточки для бога? -Кивнула Тиамат, -Надо будет выставить эту идею для рассмотрения. Каждый бог пускай выберет себе эффектный способ появляться из портала... Да, идея хороша.
   -У меня будто бывают плохие идеи. -Буркнул я, снимая мясо с огня, -Кстати, чего пришла, рогатая ты моя?
   -Прямо твоя?
   Я на несколько секунд задумался.
   -Смотря в каком плане. -Наконец выдал я.
   -Ну-ка, ну-ка... С этого места поподробнее. -Заинтересовалась богиня.
   -Ну, если в плане заинтересованности, как особой противоположного пола - то да, скорее всего именно моя. Я даже готов за это побороться... -Ответил я, отрезая одну из лап бедному медведю, -Будешь? Ну, на нет и суда нет, как говорится...
   -А в каком плане не твоя?
   -Фто? -Переспросил я с уже забитым ртом.
   -В каком плане не твоя? -Терпеливо повторила богиня хаоса.
   -Я когда жую - плохо слышу. Поэтому говори погромче. -На всякий случай сказал я, -Ну, а не моя в плане своей божественной сущности. Не могу же я отвлекать тебя от своих хаотических и, без сомнения, важных дел. Должен же кто-то мир разрушать, в конце концов...
   -Ты так уверен, что я разрушаю мир?
   -А разве нет?
   -Не совсем... -Тиамат мотнула рогатой головой, -Я, скорее, привношу немного беспорядка в обыденные вещи.
   -Типа богиня мелких пакостей? -Уточнил я.
   -Ну, если можно назвать действие, приводящее к катастрофическим последствиям "мелким"... Тогда да. Именно мелких пакостей. -Кивнула богиня.
   -Хм... Я, кажется, понял. -Хмыкнул я, вгрызаясь зубами в кусок мяса, -Ты сталкиваешь вниз тот маленький камешек, который спустит смертельную лавину на город?
   -В общих чертах - да. Суть ты уловил.
   -А почему не действуешь более... Грубо?
   -Потому что так интереснее. -Улыбнулась Тиамат, демонстрируя острые и идеально ровные зубы.
   -Ясненько... Так ты мне все-таки не ответила: зачем пришла?
   -С некоторых пор я за тобой постоянно наблюдаю... -Вздохнув, ответила богиня.
   -Даже когда я в душе? -Наигранно поразился я.
   -Когда ты в последний раз был в душе?
   -Один-ноль, в твою пользу. -Признал я, -Ну и, наблюдаешь. Что дальше-то?
   -Не могла не заметить, что ты проводишь в какой-то очередной пещере время совершенно бесцельно. -Закончила свою мысль богиня хаоса.
   Я какое-то время молчал. Ну, а что мне сказать? То, что у меня резко случился период самоосознания? Или то, что у меня, возможно, настал кризис? Творческий или деловой - не знаю. Просто резко пропало желание двигаться куда-то дальше... Может, это пещера меня так угнетает?
   -Ну, -Хмыкнул я, -Я пытаюсь понять, что мне делать дальше.
   -До этого ты такими вопросами не задавался. -Кивнула богиня хаоса.
   -Просто я недавно осознал, что мне надо подкопить силенок. -Вздохнул я, откидывая в сторону обглоданную кость.
   -Что, тебя опять в "мясорубку" закинуть? -Поинтересовалась Тиамат.
   -Нет, это уже пройденный этап. -Мотнул головой я, -Нужно что-то более радикальное. Мне нужно...
   Я замолчал. Что дальше говорить, я не знал. Ведь к выводу, чего конкретно мне не хватает - я так и не пришел. И, прийти к определенному решению в ближайшее время не представлялось возможным.
   -Кажется, я поняла... -Снова улыбнулась богиня хаоса, -Тебе надо понять, что ты из себя представляешь на самом деле. Ведь пока не познаешь самого себя - не познаешь окружение.
   -Синтин III, "Рассуждения о природе мира", том второй, кажется... -Вспомнил я источник цитаты.
   -У тебя отличная память, Лют. -Поднялась на ноги Тиамат, -Но проблема ясна. И, если ты не против, я тебе помогу.
   -Поможешь? -Удивился я, -Душу не отдам.
   -Не переживай, я такими сделками не занимаюсь... -Отмахнулась она, -Более того, помогу тебе совершенно бесплатно.
   -С чего вдруг?
   -Ну, скажем так... Ты как вклад в банке. -Хмыкнула богиня хаоса, -Интересно наблюдать, как ты растешь со временем.
   -Вот оно что. -Я кивнул, -Что ж, тогда не буду тебе мешать. Как ты мне поможешь?
   -Подготовлю для тебя... кое-что... -Расплывчато ответила рогатая богиня, -Однако после моей помощи от тебя нынешнего останется только самое "крепкое". Та основа, что в итоге станет твоим "фундаментом".
   -И почему меня это немного пугает? -Спросил я, возводя глаза к потолку.
   -Мне понадобится какое-то время на подготовку. -Не слушая меня, продолжила Тиамат, -Так что советую завершить самые важные дела побыстрее.
   И она тут же исчезла. На этот раз где-то далеко громыхнул гром. То ли случайность, то ли Тиамат просто поработала над спецэффектами... А я ведь даже согласиться не успел...
  
   Понятное дело, после слов Тиамат я забросил в долгий ящик свое самокопание и быстро выбрался из пещеры. Сделал я это просто: привязал веревку к Призрачному топору и, кое-как закинув его наверх, просто забрался по импровизированному средству подъема наверх. Весил я меньше, чем мой "якорь", так что проблем не возникло. Вообще удивительно, как при такой разнице в весе я до сих пор мог еще как-то воевать этим оружием. Кстати, додумался я до этого способа давно, но выбираться из пещеры не хотелось, так что я не стал торопиться его пробовать. Также, в свете моей травмы, придется искать себе новое вооружение. Да и вообще, альтернативное оружие лишним не будет. Топор огра, конечно, неплох, но... Во-первых, он почти сломался. Да-да, прочность у него медленно снижалась. Я слишком привык использовать Призрачный топор, который был неразрушим. Топор Огра такого обращения не выдерживал. Во-вторых: топор Огра не давал никаких весомых преимуществ в бою. Мастерства мне не хватает, так что... Нужно что-то еще. Ладно, подумаю, над этим позже.
   Оказалось, что подземный тоннель ведет в Дикие земли. Выход находился не очень далеко от северной границы Лителя. Место почти идеальное, и никем не занятое. Похоже, связь с материком у нас будет не только посредством моста. Это хорошо. Я позвал свою сову и, пока дожидался ее, быстро набросал сообщение своим заместителям. Вскоре сова отправилась в полет, а я взял курс на юг. Почему на юг? Хотел заскочить в Литель, повидаться со Слунчем. Ну, может и других старых знакомых проведаю... Если не лень будет.
   По пути было о чем подумать. По большей части я размышлял над альтернативой моему топору. Как выяснилось из схватки с Солтом, иногда мне предстоит оказываться в ситуациях, когда обращение двуручным оружием затруднено. Для этого мне необходимо вооружение более легкое, но при этом такое же смертельное... Проблема состоит в том, что легкое оружие, как правило, сложно в использовании и требует хороших навыков в обращении с оружием. У меня этих навыков нет. Даже топором я владею так-сяк, вытягивая только за счет своих рефлексов и какого-никакого, но опыта. По сути, для меня самые опасные противники - игроки. Они привыкли сражаться с более сильными противниками и, по большей части, они не боятся смерти. Поскольку в основном игроки прокачиваются посредством фарма мобов, то они довольно поднаторевшие в использовании своего привычного типа вооружения. К тому же, они довольно привычны к монстрам, которые сильнее и быстрее их. Конечно, с Хьялом мне повезло. Но кто поручится, что какой-нибудь опытный воин, как Жакерт из клана Саблезубых не сможет меня убить каким-нибудь неожиданным приемчиком? Мы с ним как-то спарринговали, но, понятное дело, не в полную силу. Он не показывал всех козырей, я не пытался его убить. Все честно. А у него в клане очень много игроков топового уровня... Кстати, а у меня их сколько?
   Я открыл окно управления кланом и быстро перешел на вкладку кадров. Проведя нужные операции по сортировке данных, я пришел к выводу, что результаты неутешительные. По большей части мой клан состоит из местных. Только пятая часть членов клана являются игроками, да и те максимум сто одиннадцатого уровня. По информации, почерпнутой с форумов, топовые игроки на других материках уже достигли двухсотого уровня... Конечно, таких еще единицы, но все-таки... Игроки - внушительная боевая сила. Они возобновляемый ресурс. Конечно, их тоже при большом желании можно убить окончательно, но в индивидуальном порядке. Как выкашивать бессмертных толпами - я пока не знаю. Поэтому в будущем стоит подумать, как завлекать игроков в ряды нашего клана. Как ни странно, по статистике большинство игроков, несмотря на прошедшее время, не достигли даже сотого уровня. После пятидесятого уровня прокачка осложнялась, а избавиться от страха перед противником довольно сложно. Поэтому дальнейшее поднятие уровней становилось сущим мучением для тех, кто не мог приглушить свои инстинкты самосохранения...
   Я-то ладно, у меня страх смерти совсем убит... Но вернемся к другим людям. Думаю, стоит организовать набор подобных малоуровневых игроков, несмотря на их реальный боевой опыт. Думаю, каждому при желании найдется дело по душе в нашей организации. Не все ж солдат нанимать... Хотя воинов нужно много. Для организации охраны границ нашего острова, да и вообще... Судя по отчетам, пищевого довольствия нам хватит, в денежных средствах, благодаря усердной работе Грума и его семейки гремлинов, тоже не стеснены... Нет, как и у любого государства или серьезной организации свободных денег нет, но выделить средства из оборота вполне возможно. Опять же, по отчетам. Как дела обстоят на самом деле, я не знаю. Вообще, мне в последнее время начало казаться, что наша затея с кланом постепенно перерастает во что-то более крупное. Можно сказать, и вправду на острове Золлки, который вскоре переименуют, обосновалось объединение, имеющее все предпосылки для создания полноценной страны. Не хватает только двух вещей: внушительной силы для удержания захваченных земель и признания от других государств. Хотя бы ближайших. Но, эти два вопроса быстро не решаются. Рим тоже не за день построился...
   Путь до Лителя у меня занял несколько дней. Заблудиться было трудно, так как после пары дней пути на юг земли пошли более... нормальные, чем обычно. В Диких землях царит непредсказуемость: там трудно селиться из-за полной неразберихи. Вчерашнее крепкое плато может превратиться в болото, либо в бывшие ранее безопасные земли припрется какая-то могучая тварь... Люди стараются избегать таких мест. А вот после пересечения границы Лителя я периодически стал замечать признаки присутствия людей. То какую-нибудь железку в траве выловлю, то спиленный ствол дерева найду... А еще через пару дней я вышел к первому поселению. Местные жители, по обыкновению своему, не стали со мной разговаривать. Орков в людских поселениях не очень жалуют. Пришлось пройти поселение насквозь и двинуться дальше. Примерное направление я знал, так что сильно блуждать не пришлось. Просто следует идти по крупной дороге и рано или поздно выйдешь к городу - все просто. На западе Ауруса большинство государств образовывались вокруг одного-единственного города. Эдакий город-государство. Алкван и Литель - примеры таких государств. Более мелкие поселения в округе просто примыкают к подобному городу-основанию, и получают от них защиту. В ответ жители платят налоги, конечно же... Не знаю уж, что мешает понастроить еще городов, но это, наверное, не мое дело. Таким образом, не найдя приключений на свою пятую точку, я и добрался до славного города Лителя...
   А в нем, за время моего отсутствия, ничего не изменилось. Ну, два с половиной года - слишком мало, чтобы что-то очень сильно поменялось. Максимум - мог поменяться правитель. Хотя не думаю, что Лиария бы так просто выпустила власть из своих цепких женских рук... Стражники на воротах проводили меня подозрительными взглядами после того, как я приветливо помахал им рукой, но ничего предпринимать не стали. Беспорядков я не устраивал, а в городе не было официально запрещено находиться оркам. Да и видели меня тут до этого, так что пороть горячку не стали. Я же, прямо по знакомым улицам двинулся в уже известном направлении. За полчаса я как раз добрался до кузницы Слунча, заблудившись по дороге лишь несколько раз. Города меня пугают. Я в них всегда плутаю... В самой же кузнице найти старика труда не составило. Я, честно говоря, побаивался, что он уже помер со старости... Но нет, этот кузнец и не собирался помирать: он с обнаженным торсом что-то самозабвенно ковал. Надо сказать, мускулатура у этого деда внушает уважение - никаких признаков дряблости или жира. Несмотря на свой уже преклонный возраст Слунч все так же светился энергией... Я спокойно присел в уголочке, возле двери, и стал наблюдать за работой мастера. На улице спокойно прогуливались люди с повязками моего клана на руках. Надо же, Грум не стал отводить все силы в наш городок. Видимо, ослаблять влияние там, где он его уже заполучил, гремлин не желал. По крайней мере в Лителе я видел подобных ребят несколько раз, не меньше. И это за время моей короткой прогулки. Думаю, в каких-то местах в городе их можно встретить чаще, чем в других.
   В любом случае, Грум не желает ослаблять хватки на мировой арене. Наши люди есть и за пределами нашего острова. Это радует. Думаю, в других городах тоже можно отыскать людей в подобных повязках. Правда, это получится с трудом, так как добрососедских отношений с другими правителями у меня нет... Но сейчас не об этом. Слунч закончил ковать и, распрямившись, узрел меня.
   -О, клыкастик! -Воскликнул он, передавая молот подмастерью.
   -Сморчок! -Улыбнулся я...
   Через пару минут мы уже на полном серьезе пытались друг друга отмутузить. Слово за слово, как говорится... Ну ничего, это у нас уже привычная практика. Понятное дело, что кузнеца я не пытался убить всерьез. Да и он тоже дрался вполсилы... Характеристику Слунчу система дала простую: раздражительный и талантливый. Поэтому, хоть мы постоянно и деремся, но общий язык находим. До этого находили, по крайней мере...
   -Поговаривали, что ты сгинул на севере. -Сказал Слунч, вытирая лицо от грязи после нашей потасовки.
   -Мало ли что там "поговаривают"... -Вздохнул я, -Но да, меня долгое время не было.
   -Да уж... По тебе видно, что ты стал сильнее. -Усмехнулся кузнец, -Однако мозгов так и не набрался.
   -Я как раз пришел к мнению, что пора бы. -Усмехнулся я, махнув рукой, -А у тебя как дела, старик?
   -Как видишь, не бедствую. -Обвел взглядом помещение Слунч, -Заказы есть. Однако все такие обыденные и скучные, что аж тошно становится.
   -Помнишь, о чем мы говорили?
   -О чем?
   -О том, что настоящий мастер любую свою работу превращает в шедевр. -С легкой улыбкой напомнил я.
   -Все не так просто, мальчишка. -Усмехнулся старик, -Но я помню твои слова. И совершенствуюсь день ото дня. Кстати, ты когда заберешь свой заказ?
   -Какой заказ? -Не понял я.
   -Ты заказывал себе броню перед своим исчезновением. Даже выделил для этой цели драконьи кости и достаточно золота для обработки. -Пояснил кузнец.
   -Что, правда? -Я немного наклонил голову, -Не помню такого.
   -Вот же, дырявая орочья голова... В любом случае, твой заказ готов. Забирать будешь? -Спросил кузнец, указывая куда-то себе за спину.
   Я непонимающе кивнул. Хоть убей - не могу вспомнить об этом заказе... Но, с другой стороны, необходимость в доспехах назрела. Только если я в них не стану похож на черепаху... Слунч сделал знак своим ученикам - не прошло и десятка минут, как из подсобки вынесли внушительного вида сундук. Даже в закрытом состоянии он впечатлял. Замок со странной формой бородки дополнял картину. Ключ, снятый с шеи Слунча, без проблем провернулся в замке. Крышка сундука с тихим стуком отворилась, и... Я бы описал это ощущение так: Из сундука будто бы полились волны ангельского света! Хотя их, по сути, не было. В сундуке лежали доспехи. Неожиданно, правда? Не что-то другое, а именно доспехи, обещанные кузнецом!
   -Я не делал их очень толстыми, так как это мешало бы тебе передвигаться. -Начал рассказывать старик, доставая свою работу из сундука, -Поэтому между пластинами есть уязвимые места. Доспехи предназначены для индивидуального повседневного ношения, так что одеть и снять их ты сможешь самостоятельно...
   Я молча покрутил в руках неожиданно полученный заказ. Доспех был прост до безобразия: кольчужная рубаха с металлическими пластинами, и разные навесы. Наручи, наплечники, защита на ноги... На голову ничего не было, но оно и не страшно. Мне голова нужна только для того, чтобы в нее есть. Так что не страшно.
   -Эм... -Хмыкнул я, -Я левый наруч примерить пока не могу, как видишь.
   Я показал отсутствующую конечность.
   -Где руку-то потерял?
   -Долгая история. -Отмахнулся я, -Да и вспоминать тоже неприятно.
   -Ха! Кто-то, значит, тебе навалял? -Сразу же все понял Слунч.
   -Да, именно... -Недовольно буркнул я, надевая кольчугу. -Что-то она слишком легкая... Точно драконья кость?
   -Драконья кость сама по себе и должна быть легкой. -Пожал плечами Слунч, -Иначе бы как драконы летали?
   Я на секунду впал в ступор.
   -Так какого черта топор такой тяжелый? -Удивился я.
   -Ну, скорее всего, это из-за влияния Вечного Древа. У тебя же рукоять из него состоит? -Уточнил кузнец, -И ты сам доводил свое оружие до ума. Есть такое понятие, как воля мира. И эта воля решила, что тебе подойдет именно такой тип вооружения. Именно поэтому различные свойства этих материалов сошлись именно таким образом.
   Я пару минут молчал, облачаясь в броню. С непривычки трудно было делать это быстро, но я уже чувствовал определенный потенциал в подобной конфигурации доспехов. При желании можно будет одеться секунд за тридцать... Ну, сноровка понадобится. Да и сказанное Слунчем требовало осмысления. Потому что эта самая "воля", по сути, является системой. А то, что система выдает различный вариант в зависимости от производителя - я не знал. Хотя и догадывался. Иначе бы не было бы в мире различных артефактов от мастеров-ремесленников...
   Кстати, свойства у доспехов были довольно лакончины:
   Комплект Драконьей кольчуги.
   Вес: 35 кг.
   Прочность: Неразрушим.
   Легкий тип брони. Не замедляет движений. Будьте осторожней в принятии прямых ударов.
   В последнее время система выдает мне все более короткие описания. В принципе это неплохо: не приходится много вчитываться в текст. Но, с другой стороны, подробностей иногда не хватает. Кстати, вы не думайте, что графа "неразрушим" - панацея. Если меня попытаются проткнуть напрямую - повреждения мне обеспечены, и не слабые. Ребер жесткости у этой брони мало. Да и сама неразрушимость... Спорна. Например, мой Призрачный топор, тоже неразрушимый, уже получил парочку царапин и даже один скол. Это слово относится только к обычным обстоятельствам. Высшие сущности, по силе сопоставимые с богами, думаю, могут сломать и подобные предметы. Хотя обычными способами такие предметы не разрушить, талантливый ремесленник может эти вещи чинить ил дорабатывать. А это значит, что предметы чисто теоретически могут изменяться. Только заставить прийти их в негодное состояние - постараться надо сверх меры. Великий Ллос... Повредил топор... Я вздохнул.
   -Что, не нравится? -Неправильно истолковал этот вздох Слунч.
   -Да нет, броня отличная. -Ответил я, -Просто топор повредил немного.
   -Да ну? Показывай!
   Я послушно призвал топор и передал его Слунчу. Ну, как передал... Кузнец его тут же выронил, конечно же.
   -Что за... -Ругнулся он, держась за спину, -Я себе чуть спину не сорвал! Сколько он весит?
   -Сто двадцать. -Пожал я плечами.
   -Ты - монстр. -Абсолютно без эмоций заметил старик и сделал знак своим подмастерьям. Те сноровисто втроем подхватили тяжеленный опор и водрузили его на стол. Слунч быстро оглядел свою собственную работу.
   -Надо же... Не думал, что можно вообще затупить драконью кость... -Бормотал старик, рассматривая оружие.
   -Что, драконы никогда не ломают костей?
   -Ломают. Но для этого нужно приложить титаническое усилие... -Ответил Слунч, -Я даже и не думал, что твоих сил хватит на это.
   -Не только моих. -Я не сдержался и скрипнул зубами, -Половина отметин на лезвии - результат последней битвы.
   -Знаешь, я бы не хотел встретить твоего противника, кем бы он ни был, темным вечером в подворотне... -Подытожил Слунч, пальцем проводя по одному из сколов, -Давай так, ты мне его оставишь, а через пару дней заберешь целым.
   -Сможешь починить?
   -Естественно!
   -Хорошо. Тогда зайду через пару дней. -Я развернулся к выходу и, уже шагнув в его сторону, остановился; -Я тебе что-нибудь за броню должен?
   -Все оплачено, клыкастик, давным-давно...
   -Вот и славно... -Кивнул я, выходя на улицу.
  
   Все-таки мое появление в городе не осталось незамеченным. В видной внешности тоже есть свои недостатки. Я сильно выделяюсь на фоне местных людей и эльфов, которые зачем-то выползли из своих лесов. На улице меня уже ждал конвой. Не очень большой, всего в двадцать человек, но все же... Судя по форме - стражники Лиарии, местной правительницы. Она носит гордый титул "герцогиня", хотя кто ее назначил на эту должность - неизвестно... Я раздраженно цыкнул зубом при виде этих вояк. И топор сейчас призывать нельзя - Слунч ругаться будет... Вздохнув, я возвел глаза к небу и мысленно выругался. Придется их слушать...
   -Чего вам, служивые?
   -Ты - Золотой орк Лют? -Спросил один из них, чуть старше по званию, чем остальные.
   -Если я скажу нет - ты мне поверишь? -Уточнил я.
   Вояка раздумывал долгих десять секунд, разглядывая меня.
   -Нет, не поверю. -Наконец ответил он.
   -Тогда зачем спрашивать? -Пожал я плечами, -Повторяю вопрос: чего вам надо?
   -Наша герцогиня хочет тебя видеть. Приказано привести тебя немедленно. - Ответил солдат.
   -Я не ее подчиненный. -Хмыкнул я.
   -Но ты находишься на ее земле, орк! -Повысил голос вояка, хватаясь за меч.
   -Смерти ищешь, солдатик? -Усмехнулся я, сужая глаза, -Не горячись, зайду я к твоей госпоже. Только позже, у меня сейчас дела.
   -Мне приказано...
   -Я ведь убью тебя. -Совершенно серьезно сказал я, -Поэтому думай, что говорить дальше.
   Вы не подумайте, я не плохой человек... То есть, орк... Хотя кого я обманываю?! Конечно, я не идеал. А после проигрыша Солту я стал еще более раздражительным и злым. Если я по дороге в Литель срубил дерево только за то, что мне на голову шишка упала... Думаю, и так все понятно. В данный момент я с абсолютной уверенностью в своей правоте готов был положить этот отряд голыми руками, невзирая на последствия. Слава Ллосу, командир у них оказался благоразумным:
   -Хорошо. Я передам госпоже Ваше послание. -Солдат сделал жест рукой и группа воинов дисциплинированно развернулась.
   Вскоре мои неудавшиеся конвоиры скрылись за поворотом, а я, осторожно выдохнув, зашагал в ином направлении. Хотелось мне побыстрее выяснить, почему один из троллей в Лителе остался разумным, и до боли похожим на Туррла... Если я этот вопрос отложу - снова забуду на определенный срок. Лиария подождет.
   Вот в поисках плотника мне пришлось помотаться по городу. Лично я у него не был, так что возникла необходимость выискивать прямо с ходу. Хорошо хоть, что он, так же, как и я, оказался видной личностью в городе. Единственный тролль, все-таки. Как я на него внимания в первый раз не обратил? Вы, наверное, думаете, чего этот дурак клыкастый поднял кипиш вокруг какого-то тролля настолько, что задвинул даже местного правителя? А все довольно просто. Если этот тролль сохранил свой разум - возможно, у него есть что-то, что поможет быстрее вернуть троллей в разумное состояние. Или, может быть, он знает что-то такое, хотя бы... В итоге, я конечно же, все же вышел на этого плотника. Он "скрывался" в собственном доме. Да он, на самом-то деле, даже и не пытался прятаться. Вряд ли он даже знал, что я прибыл в город. Но мне все же приятно было думать, что кто-то пытается от меня спрятаться. Пускай это даже и заблуждение...
   Дом плотника был сделан из дерева. Что, в принципе, и логично. Хмыкнув, я постучал в дверь и прислушался к звукам внутри здания. Что-то с грохотом обрушилось, послышались легкие шаги, и дверь с тихим скрипом отворилась внутрь. В образовавшемся проеме нарисовалась женщина... Человеческая. Мы молча разглядывали друг друга несколько секунд. В конце концов, она решила заговорить первой:
   -Что Вам нужно? -Поинтересовалась она, опасливо оглядываясь назад.
   Даже в ту щель, что была мне доступна, было видно, как на полу дальше по коридору лежит куча осколков какой-то миски. Судя по всему, я пугаю не только видом, но и стуком.
   -Плотник.
   -Хонт будет поздно. -Ответила женщина и попыталась закрыть дверь.
   Я легонько придержал дверь. От моего "легонько" дверь отказывалась закрываться напрочь. Девушка пару раз безрезультатно дернула за ручку и снова воззрилась на меня.
   -Я подожду.
   -Подождите на улице.
   -Не устраивает. -Мотнул я головой и вошел внутрь, немного подвинув хозяйку.
   Или не хозяйку, не знаю... В любом случае, отважная девушка попыталась меня остановить. Она схватила меня за руку и уперлась ногами в пол, пытаясь как-то меня притормозит. Почему-то она не стала даже кричать. Что странно. Я бы на ее месте закричал. Или убил бы себя... Ну, точнее вторженца. Или бы помер в бою. Все варианты неплохие, в принципе. Хотя она женщина, что с них взять? Я прошел в первую же комнату и огляделся. Буквально спустя мгновение я увидел мирно восседающего в кресле плотника. Говорил же, что нашел его в доме...
   -И как вы узнали, что я дома, командир? -Вместо приветствия поинтересовался плотник.
   -Интуиция. -Пожал плечами я, -А еще подкупил соседей.
   -Тоже вариант. -Кивнул тролль.
   -Скажи-ка мне, Хонт... -Проговорил я, подходя к окну, -Какого черта ты от меня прячешься? В прошлую нашу встречу у нас вроде бы не возникло... проблем.
   -С той поры утекло много воды, командир. -Невозмутимо пожал плечами плотник.
   -Вот оно как... -Хмыкнул я, но не стал вдаваться в подробности: -Впрочем, меня это мало интересует. Я задам тебе пару вопросов, а потом покину твой дом.
   -Я так понимаю, выбора у меня нет.
   -Если жить хочешь - то нет. -Пожал я плечами, -Итак, вопрос первый: Почему на фоне тупеющих сородичей ты сохранился разумным?
   -Все просто: смешение крови.
   -Неожиданно. -Удивился я, -Никаких артефактов, магии или еще чего-нибудь такого?
   -Нет, ничего подобного. -Пожал плечами тролль.
   Но я и сам уже в этом убедился, просканировав тролля магическим зрением. На тех людях, которые имеют на себе эффект какого-нибудь заклинания, всегда есть определенный отпечаток. Он сильно выделяется на фоне общего "фона", так что пропустить такое трудно. Но Хонт был чист настолько, будто бы и не имел дел с магией никогда. Хотя, скорее всего, так и было. При всей мощи магии обычные люди с ней редко связывались - слишком непредсказуемая. В процентном соотношении магов среди местных - где-то от одного до двух. Среди них сильных - даст Ллос половина. У бессмертных эта цифра чуть больше: порядка двадцати-двадцати пяти процентов игроков плотно пользуются магией. А по мелочи ее использует чуть ли не каждый игрок.
   -Смешение крови, значит... Родители постарались? -Уточнил я.
   -Да. -Кивнул Хонт, -Моя мать - золотая во всех отношениях женщина - при весьма личных обстоятельствах имела связь с моим отцом, троллем. Тот хоть и был чуть умнее своих сородичей, но все же тоже разумом не блистал. Результат перед Вами.
   -А люди с троллями совместимы генетически?
   -Как совместимы?
   -Ну, могут иметь детей?
   -Еще как могут... Командир, Вы откуда такой несведущий? -Удивился тролль, -Почти все разумные расы могут иметь смешанное потомство.
   -Я как-то раньше этим вопросом не интересовался. -Пожал я плечами, -А какой расы будет отпрыск?
   -Как правило это определяется родителями. У того, у которого сильнее кровь - больше шансов получить потомство своей расы. Хотя кое-какие черты от второго родителя ребенок, несомненно, унаследует.
   -М-да... -Хмыкнул я, -А я сюда шел в надежде на какое-нибудь приключение... Что ж, Хонт, тогда прошу прощения за вторжение. Я удаляюсь, а то Лиария там, наверное, уже рвет и мечет...
   На стол перед полу-троллем легла аккуратная стопочка золотых. Я от такого не разорюсь, а плотнику, может, понадобятся...
  
   -Лют, ты что, совсем уже с ума сошел мой авторитет подрывать перед моими же подчиненными? -Бушевала герцогиня Лителя, широкими шагами меряя комнату.
   Я невозмутимо чистил себе местное подобие апельсина. Лиария бушевала уже по меньшей мере пять минут. Мне, в принципе, торопиться было некуда, но и терять время зря не хотелось. Поэтому я ел. Поглощал все, до чего мог дотянуться своей единственной рукой. Вторая, кстати, уже отросла почти до кисти. Еще чуть-чуть - и я снова в строю. Хотя я и так в строю, но чувствую себя каким-то неполноценным... Наполовину урезанным, что ли.
   -Ты меня вообще слушаешь? -Сбившись с дыхания, повернулась ко мне герцогиня.
   -Более-менее... -Пожал я плечами, -И каким же образом я подрываю твой авторитет?
   -Во-первых: не слушаешься меня на моей земле. А, во-вторых: заставляешь моих солдат идти против моего приказа!
   -С каких это пор я обязан слушаться тебя, пусть даже и на твоей земле? -Удивился я настолько, что даже выронил апельсин, -Я вроде бы всегда действовал так, как захочу. Если что-то не устраивает - можешь попытаться посадить меня в тюрьму.
   -Я ведь действительно посажу. -Пригрозила Лиария.
   -Заметь, я сказал "попробовать". -Уточнил я, -Ты так уверена, что у твоих людей хватит сил на мое задержание?
   -Уверена.
   Герцогиня пару секунд сверлила меня взглядом. Но меня такие гляделки мало пугают. За Лиарией не чувствовалось реальной силы. Наверное, моя проблема в том, что я оцениваю людей только по тому, что конкретно они из себя представляют. Не какие силы стоят за ними, не чем они управляют или кому служат... Мое внимание приковывает именно "стержень". Его видно с первого взгляда. Я не говорю, что этот стержень - штука постоянная. Некоторые вырабатывают его с возрастом, некоторые ломают его уже в молодости и больше не могут восстановить... А у кого-то его как не было, так и нет. И крайне редко встречаются те, у кого этот самый стержень вообще несгибаемый. Так вот, Лиария не была сильным правителем. Она обычная. В спокойные времена такие, как она - идеальные кандидатуры на правящее место. Не склонны к бессмысленным реформам, объявлению войн и тому подобному. Просто не дают народу погрузиться в дерьмо по самую шею, но, по сути, ничего значимого не делают. Хотя нареканий в плане выполнений своих обязанностей и не вызывают.
   Хотя все же у Лиарии была одна интересная черта: она оракул. Я в эту чепуху с предсказаниями не очень верю, но герцогиня Лителя пока не ошибалась. Если ей нравится баловаться подобными силами - пускай. Главное, чтобы в меня никакая гадость не прилетела. Но все-таки: несгибаемости Лиарии как правителю не хватает. Именно поэтому, наверное, и появилась возможность заточить в ее теле богиню красоты. Да и та самая богиня довольно быстро сломила волю герцогини... Но это уже другая история. Вернемся к настоящему.
   -Допустим. -Кивнул я, соглашаясь, -Но чего ты сейчас пытаешься добиться? Пристыдить меня? Получается, скажу прямо, из рук вон плохо.
   -Не пристыдить, а припугнуть.
   -Тоже как-то не очень получается. -Пожал я плечами, -Ну посадишь ты меня лет на десять - что с того? Выйду я все равно таким же неразумным.
   -Да не собираюсь я тебя никуда сажать! -Отмахнулась герцогиня, -Не хватало мне еще проблем с твоей шайкой... Они же если прознают, что ты пропадаешь у меня в тюрьме - штурмом город брать начнут.
   -Ну, для штурма сил не хватит... -Хмыкнул я, -Но какую-нибудь глупость сделают - это да. Так чего ты хотела? Не ругаться же собиралась, когда меня вызывала?
   Лиария быстро успокоилась. Уж чего-чего, а разумности ей хватало с избытком. В отличии от некоторых клыкастых особей с кожей цвета золота...
   -У нас возникли проблемы с возведением храма Эрвиэль. Я думала, что ты сможешь нам помочь.
   -С чего вдруг? Я так похож на ее последователя? -Удивился я, -В последний раз, когда я смотрелся в зеркало - красоты там не было ни на грамм.
   -Красота ведь не только внешняя бывает.
   -Вот только не надо мне заливать про какую-то там душевную красоту и тому подобную чушь. -Хмыкнул я.
   -Да я не про то. -Улыбнулась эльфийка, -Имелся в виду твой характер. Сильный, самобытный и всегда у себя на уме.
   -Давай вернемся к делу. -Совершенно спокойно произнес я, -Почему ты решила обратиться именно ко мне? Почему сразу не обратилась к Эрвиэль?
   -Встретиться с богом не так-то просто, Лют. -Вздохнула Лиария, -Для обычных обывателей, как я - так вообще невозможно...
   -Что, правда? Ну-ка... -Я задрал рукав рубахи и посмотрел на татуировку, оставленную богиней красоты.
   В свое время меня подобными метками наградили сразу две богини. Тиамат и Эрвиэль. Из-за этого они даже поссорились... Хотя я, честно говоря, не понял причину их вражды, но понаблюдать было весело. Я еще тогда чуть не помер...
   -Эй, Эрвиэль! Тут тебя твои почитатели заждались уже! -Произнес я, обращаясь к татуировке.
   -...Я тебе что, девочка по вызову? -Проговорила богиня красоты, появляясь откуда-то из-за моей спины.
   -Я позвал - ты пришла. -Заметил я, -Дальше думай сама. В любом случае, сейчас не об этом. Твои последователи не знают, какой храм тебе возвести. Будь добра, расскажи им все в деталях.
   Хм... На этот раз я не чувствую такого давления, как в первую нашу встречу. Тогда она пыталась сломить мою волю. Именно поэтому я ее недолюбливаю. Хотя Тиамат тоже влезала мне в мозги... Хм... Это у богинь популярная практика, я смотрю... Но мне ли об этом судить...
   -Что ж, раз этот вопрос решен... Лиария, от меня еще что-нибудь нужно? -Спросил я, поднимаясь на ноги.
   -Нет... -Отозвалась герцогиня, взирая на богиню, явившуюся в ее кабинет.
   Судя по ее выражению лица - меня для нее в комнате вообще не существовало. Эрвиэль кивнула мне и произнесла:
   -Лют, иди по своим делам. Я тут со всем разберусь.
   -Ну, тогда всего доброго! -Махнул рукой я и покинул сначала кабинет, а потом и саму резиденцию.
  
   -Э-э-эй! -Донеслось до меня откуда-то издалека.
   Я недоуменно обернулся. Сзади меня кто-то догонял, но из-за бьющего в глаза солнца я не мог различить, кто именно пытался меня нагнать.
   Город я покинул практически сразу же. В принципе, делать там мне было больше нечего. Заглянул только к Слунчу, обсудил с ним способы связи, обговорили возможности по переселению его и его подмастерьев в мой город. Что старый мастер, что молодые помощники не были против переселения на новое место с более выгодными условиями, но... Во-первых: для них нужно было подготовить достойное место как для проживания, так и для работы. Во-вторых: У нас не было достаточно металла, чтобы загружать работой мастера уровня Слунча. Поэтому решили пока отложить эту миграцию на неопределенный промежуток времени, до того момента, пока я не разберусь с Подгорником. Кстати, узнав, что я иду туда, Слунч чуть ли не сам порывался двинуться вместе со мной. Как он сказал: "Подгорник - святая земля всех ремесленников". Однако я все же уговорил его остаться. Пусть Слунч и крепкий, но все же довольно престарелый. Даже на вид ему было лет шестьдесят, не говоря уж о реальном возрасте. Не думаю, что он сможет что-либо противопоставить реальному врагу в случае опасности. Именно поэтому я пообещал, что обязательно договорюсь с жителями Подгорника о сотрудничестве. Обычно я не бросаю слов на ветер, но... Именно сейчас и конкретно этому старику мне захотелось пообещать что-то эдакое... В конце концов, Слунч - один из немногих, с кем мне общение давалось довольно легко. Просто большинство людей меня... Скажем так, периодически бесят. Из тех, кто меня не раздражает, только один - человек. Еще есть два бога, один мертвец и одна ящерица, которая и говорить-то толком не может. Собственно, вот такой вот я мизантроп.
   А человек, который меня догонял, был где-то среднего уровня "раздражимости". В меру говорливый, в меру молчаливый, в меру сдержанный. Такой, средний тип, подходящий под любую категорию... Тоже раздражающий типаж, если честно...
   -Почему я не удивлен, встречая тебя на выходе из Лителя? -Спросил я, полностью поворачиваясь к догоняющему.
   -Может, это судьбоносное место? -Спросил Жакерт, пожимая плечами.
   -В прошлый раз, если мне не изменяет память, мы встретились примерно тут же. -Признал я.
   -Как узнал, что ты в городе - не смог удержаться от встречи... -Улыбнулся архимаг клана Саблезубых.
   Он же, по совместительству, и глава этого клана. Саблезубые - одна из сильнейших гильдий (или кланов, кому как удобно) на всем Аурусе. Конечно, на других материках найдутся образования и посильнее, но на нашем, неприбыльном куске суши Саблезубые - сильнейшие. Да и вообще, судя по отзывам игроков на форумах, правила игры больше соблюдаются на других материках, чем на нашем. Там и НПСы ведут себя, как подобает. и игроки отыгрывают свои роли. Вообще, вся движуха происходит где-то далеко от тех мест, где мы тусуемся. С одной стороны, это плохо, так как ничего "крупного" на Аурусе не найти. С другой стороны, нас не трогают. И это неплохо. Те игровые гиганты, которые лучше всех, сильнее всех, да и умнее всех - где-то во внешнем мире и сюда не суются. Я несколько раз читал целые статьи про монстров-игроков, которые в одиночку целые армии уничтожали. Боюсь, это как раз те ребята, которые могут потягаться с богами...
   -Куда на этот раз направляешься? -Спросил Жакерт, пожимая мне руку в знак приветствия.
   -На запад.
   -На запад? Там же ничего нет... -Хмыкнул архимаг, но через секунду осекся: -Идешь в Подгорник?
   Я молча кивнул. Тайны из этого приключения я не делал, так что можно и не скрывать.
   -Обреченная на провал затея. -Махнул рукой Жакерт, -Многие пробовали начать общаться с жителями Подгорника, но ни у кого не вышло.
   -Да мне как-то по барабану, что там у остальных не вышло. -Пожал я плечами, -У меня есть более важные дела, чем беспокоиться о том, что еще не произошло.
   -И не поймешь... -Протянул маг, -То ли ты слишком прямолинейный, то ли слишком эгоистичный.
   -И то, и другое. -Ответил я, -В любом случае, мне пора.
   -Один ты точно не пойдешь! -Усмехнулся архимаг, -В прошлый раз мы не смогли долго путешествовать вместе...
   -Кстати, ты нашел выход к морю в Диких землях? -Спросил я, прерывая моего собеседника.
   -Честно говоря, я туда больше не возвращался. -Непонятно почему хохотнул Жакерт, -Мои заместители меня не отпускают гулять в одиночку.
   -А сейчас ты разве не один?
   -Я сбежал. -Пожал плечами маг.
   -Будто шалопай какой-то... -Вздохнул я, -Если хочешь, можешь идти со мной - останавливать не буду. Однако предупрежу сразу: могу внезапно запропаститься куда-нибудь на неопределенный срок. Так что сам думай, нужно оно тебе или нет.
   -Хм... -На секунду задумался Жакерт, -В прошлый раз, если правильно помню, тебя черные орки захватили. Как ты спасся?
   -Очнулся, поубивал всех, ушел от погони. -Пожал я плечами, -Впрочем, как обычно.
   Помнится, события были немного иные, но итог тот же. От погони я ушел.
   -А кто тебя преследовал, если ты всех поубивал?
   -Всех, кто попался на глаза. -Пояснил я.
   -Ясно... -Жакерт снова задумался, на этот раз на более долгий срок, -Хорошо, я пойду с тобой. Если куда-то исчезнешь - вернусь к своим людям. А пока что давай сотрудничать.
   -Ага. -Кивнул я и первым направился в западном направлении.
  
   -Да ладно... Тебя реально лошади не любят? -Удивился Жакерт, поглаживая по морде свою кобылу.
   Я мрачно кивнул.
   -Они, к сожалению, нашего брата на дух не переносят. -Ответил я.
   -И как же ты передвигаешься на дальние расстояния?
   -Ногами. -Ответил я, пожимая плечами.
   -Серьезно? -Удивился Жакерт.
   Я снова кивнул. Разговор происходил на постоялом дворе, на западной границе округа Лителя. Буквально последняя точка, где хоть иногда появляются какие-то путешественники и торговцы. Дальше на запад официально начинались земли Подгорника, но там никто не селился. По доступной мне информации, жители этого загадочного государства живут только в крупных горных массивах, да и то только под землей. Так что на поверхности встретить кого-то было бы трудно. Но даже отсюда уже было видно горы соседнего государства, сильно выпирающие из земли. Их вид... внушал уважение. Я никогда до этого не видел гор, но эти представители подобных природных образований занимали, думаю, не последнюю строчку в списке величественных гор. Интересно, а как выглядели горы на Земле? Как-то не выдалось возможности это проверить... В любом случае, мне уже не терпелось выдвинуться в путь.
   -Еще как. -Кивнул я, -Кстати, тебе лошадь не особо поможет. Я поспрашивал местных - они утверждают, что в дне пути на запад начинаются непроходимые для лошадей места.
   -Зато целый день можно не напрягаться! -Радостно улыбнулся Жакерт.
   -Что верно, то верно...
   -Ты, получается, нас замедлишь. -Констатировал Жакерт.
   -Посмотрим еще, кто кого замедлит. -Усмехнулся я и побежал в сторону виднеющейся горы.
   Когда я говорю "побежал" относительно себя - это значит "понесся, как лось". Дело это монотонное, но не напрягающее. Контроль температуры тела дает возможность не перенагреваться от долгого бега, а прокачанная Выносливость не давала выдохнуться. С другой же стороны, ловкость позволяет избегать препятствий на пути и развивать неплохую скорость. Конечно, я ограничен возможностями тела, но... Человек тоже может развивать хорошую скорость, пусть и ненадолго. Что уж говорить о не устающем орке? В общем, часов двенадцать подобного бега мне пришлось вытерпеть. Вокруг быстро сменялись похожие друг на друга пейзажи. Опасных зверей не было, так что и приключений никаких не было. В конце концов Жакерт, заметив, что его лошадь уже скоро свалится, сделал мне знак останавливаться.
   К тому моменту мы преодолели только три четверти намеченного пути, но спорить я не стал. Пускай мне и было глубоко начхать на здоровье лошади, но к тому моменту я достаточно проголодался, чтобы сделать небольшой перерыв. К тому же, мысли грело осознание того, что в мешке у меня несколько килограмм вкусного, недавно пожаренного мяса. Его мне приготовили в том самом постоялом дворе. Аппетит сейчас был зверским, так что я ел почти постоянно. Отращиваемая рука, судя по всему, потребляла все ресурсы организма. Голод был крайне настойчивым. Я впервые в жизни почувствовал, что голоден во время еды. Конечно, я и сам по дороге мочил любую живность, которая под руку попадалась, но этого явно не было достаточно. Процесс восстановления начал замедляться, обещая растянуться на более продолжительный срок. Но я не унывал по этому поводу. Зато было время поразмышлять над альтернативой моему топору. Нет, основное мое орудие меня вполне устраивает во всем, за исключением веса, но все же ему чего-то не хватает... Да и не желательно его забирать сейчас от Слунча. А то он мне всю плешь проест, когда мы в следующий раз встретимся...
   Так вот, вернемся к альтернативам. Меч? Слишком трудный в обращении. Я такое не потяну. Булава... Мне и так тяжелого вооружения хватает. Честно говоря, хочется попробовать что-то подлиннее... Топор можно использовать как на средних, так и на коротких дистанциях. А вот на дальние у меня абсолютно ничего нет. Тем более я начал задумываться над тем, что пора бы кого-нибудь оседлать. В голову шел только Топтун. Он вроде бы даже при беге не особо раскачивается... Место для седла есть. Только позволит ли своенравный зверь себя оседлать - вот в чем вопрос. Однако, допустим, я его оседлал... Если я неожиданно вступлю в бой верхом - топор мне не сильно поможет. Коротковат. Нужно что-то с большим размахом. Идеально - копье. Но меня смущают его возможности. Только колющие атаки - слишком ограниченно. Мне бы что-то с размахом... Чтобы и в пешем варианте можно было надрать чью-нибудь наглую задницу... М-да. Осознанный выбор оружия - сложная задача.
   -Слушай, Жакерт... -проговорил я, отрывая зубами солидный кусок мяса, -А, как думаешь, в открытом бою между нами кто победит?
   -Не знаю. -Откровенно признался Жакерт, -Если говорить начистоту, то в первый раз, когда я увидел тебя в бою - пожалел, что выбрал класс Боевого мага.
   -Почему?
   -Потому что, глядя на тебя, я не смог припомнить ни одного заклинания, которым смог бы тебя остановить. -Жакерт усмехнулся, -Заклинаний на скорость у меня не было в тот момент, а физических сил на уклонение мне бы просто не хватило.
   -А как же твои магические щиты?
   -Они бы сдержали два-три удара максимум. -Вздохнул Жакерт, -Мы хоть и привыкли стоять в первых рядах, но не приспособлены на сражение с монстром уровня босса в одиночку. Может, какой-нибудь паладин и смог бы, но Боевой маг - вряд ли.
   -А сейчас?
   -Скажем так, я предпринял некоторые контрмеры, но... -Маг пожал плечами, -Не уверен, что это окажется эффективным. Да и... -Он слегка сощурил глаза, -В тебе тоже что-то поменялось. Ощущение от твоего присутствия совершенно другое.
   -Ощущение? -Не понял я.
   -Да, ощущение. -Кивнул Жакерт, -Высокоуровневые игроки чувствуют опасность на подсознательном уровне. Оценивают риски для себя, так сказать. Так вот - в первую нашу встречу ты уже казался опасным, но сейчас... Что-то поменялось.
   -Я стал слабее? -Не понял я.
   -Не сказал бы. -Мотнул головой архимаг, -Я подрос в уровнях, но чувство опасности с твоей стороны не то что не убавилось, а даже изрядно подросло.
   Я хмыкнул. Наверное, это из-за молний. Маги наверняка чувствуют опасность для себя в этом моем потенциале. Другое дело, что я ими пока что не управляю совершенно, но это уже другая история. Кстати, он что-то сказал о подросших уровнях... Я глянул информацию о нем, выдаваемую системой. От увиденного я даже на секунду жевать перестал:
   Персонаж: Жакерт (Игрок)
   Уровень 263
   Здоровье: 3270, Мана: 3000
   Фракция: Маги, Класс: Боевой Маг
   Клан: Саблезубые
   Титул: Великий Архимаг
   Характеристики:
   Сила: 22
   Ловкость: 10
   Выносливость: 327
   Интеллект: 478
   Мудрость: 520
   Удача: 20
   Особые черты: Заблокировано
   Ничего себе он прокачался... Больше сотни уровней поднял за те два года, что меня не было. И это на его верхних уровнях! Он просто бог прокача! У меня так не получается, это совершенно ясно. Понятно, почему Ллос так ругался. Остальные игроки поднимают уровни как-то слишком быстро. Я же всего шестьдесят уровней прокачал за пять с половиной лет... Какой-то я ущербный, честно говоря.
   -Уровни... -Пробурчал я, -Уровнями система показывает, какого прогресса ты достиг в своем развитии...
   -Возможно. Хотя, если учитывать, что ты из себя представляешь на столь низких уровнях, -Жакерт на секунду задумался, а его лицо даже помрачнело, -Потенциал у тебя огромный. Даже как-то страшно думать об этом.
   -Ну, если подумать с этой стороны... -Слегка смягчился я.
   -Хотя мне кажется, что уровни показывают, насколько эффективно ты действуешь в рамках системы - не более. Есть те, кто достиг двухсотого уровня, ни разу никого не убив. А есть и те, кто добился даже большего, не вступая в бой. То, что ты маленького уровня, означает лишь то, что система не может правильно тебя оценить. -Проговорил архимаг, отбирая у меня одну из жаренных ножек.
   У меня в голове что-то щелкнуло: Действительно, маг прав! Сколько себя помню в этом мире - я всегда пытался уменьшить влияние игровой системы на мои действия. Отмахивался от различных подсказок, практически избавился от игрового интерфейса, почти не пользуюсь заскриптованными способностями... Прокачиваюсь в основном по старинке, перегружая свой организм. Тот отзывается ростом характеристик не виртуальных, а реальных. Я точно знаю, на что способно мое тело потому, что достиг подобного результата тяжелым трудом, а не распределением очков характеристик. То есть, я анти-системный игрок... Да и игрок ли? Ведь игроки, по сути, играют. Для меня этот мир не менее реален, чем предыдущий. Хотя и со своими странностями, но все же... В этом мире один из крупнейших кланов состоит из игроков, ищущих выход из игры. Меня же подобное никогда не интересовало. Потому, что я в прошлом мире был...
   Эм-м... А кем я был-то? Что за?! Я мотнул головой, пытаясь вспомнить. Почему-то в голове не всплывало ничего, кроме последнего дня в том мире. Точнее, даже его утра. Я проснулся, умылся, поел, оделся и пошел на работу... Где-то на остановке общественного транспорта воспоминания резко обрываются и я оказываюсь здесь, в этом мире. В принципе, я не особо волновался по поводу потерянных воспоминаний после этого момента, так как у всех игроков, судя по форумам, воспоминания отсекались так же резко, как и у меня. Но вот в чем проблема: я не помню, что было до того дня! Кем я был, что я делал, как жил... Ничего. Пустота... Меня прошиб холодный пот. Как-то раньше я не задумывался, почему прежняя жизнь не бередит мне душу. Почему я так быстро привык к жизни в лесу и почему никогда не тосковал по благам цивилизации. Почему не боюсь одиночества и не избегаю общества. И, в конце концов, почему не дорожу своей и чужими жизнями... Все просто - меня не существует. Воспоминания составляют личность. Все мои воспоминания - только об этом мире. Ну, почти все. Почему-то я твердо уверен, что был заядлым игроком в компьютерные игры. Какого черта я все это время считал, что я тоже игрок? Что-то я конкретно засомневался в своем происхождении. Вот сейчас поиск каких-то сведений об возвращении в тот мир становится личным делом. Надо будет подумать над этим... А сейчас... Мне кто-то больно стучит по лбу!
   -Во имя Ллоса! Я сейчас тебе эту руку отгрызу! -Возмутился я, отмахиваясь от архимага, стучавшего мне кулаком по лбу.
   Отмахнулся так, что мага снесло куда-то в кусты.
   -Да ты так уже полчаса с открытым ртом сидишь! -Прокряхтел маг, выползая из зарослей.
   -Просто задумался. -Недовольно ответил я и впился зубами в остывшее давным-давно мясо.
   -Ничего себе ты думаешь... -Выбрался наконец к костру архимаг, -Будто где-то в другом месте застрял. Я тебе по лбу минут пять стучал. А до этого еще водой окатил. Хотел уж по тебе заклинанием жахнуть...
   -Я бы тебе жахнул... Слушай, Жакерт, вы, игроки, утверждаете, что из другого мира. Это правда? -Спросил я.
   От меня подобный вопрос не должен прозвучать неожиданно. Жакерт и так прекрасно осведомлен, что я знаю о системе и об игроках больше, чем положено НПСам. Но маг на какое-то время задумался.
   -Да, это так. -Наконец ответил он, -Хотя то, как мы тут оказались - для меня загадка.
   -Вот оно как... А кем ты был там? Тоже воином? -Спросил я, стараясь придать своим вопросам оттенок, соответствующий реалиям этого мира.
   Ведь по легенде я здешний... Или не только по легенде... Уже не уверен.
   -Нет... -Усмехнулся маг, -Был менеджером среднего звена в крупной компании... Отвечал за отдел доставки продукции в одном небольшом городке...
   Я молча кивнул. Понятия того мира мне понятны. Слова "менеджер", уверен, в этом мире не существует. Но я понимаю, кто это такой. Значит, я имею некоторое представление о реалиях Земли. Но почему я о себе ничего не помню? Вопрос на засыпку...
   -Жизнь была серой и безрадостной. -Продолжал рассказывать маг, -Занимался одним и тем же изо дня в день... Конечно, когда я попал сюда - поначалу испугался. Но потом понял - что это для меня второй шанс для жизни. Что я могу провести ее с толком, не растрачивая попусту... Тебе, наверное, не понятны подобные мысли...
   Жакерт усмехнулся.
   -Думаю, твоя нынешняя жизнь интереснее предыдущей. -Пожал я плечами.
   -Это точно! Столько интересного скрывается в этом мире!
   -Именно поэтому ты сбегаешь от своих заместителей?
   -Да, именно.... Кхм... Давай, не будем затрагивать эту тему, хорошо? А то чувствую себя, как нашкодивший школьник.
   -И это мне говорит человек, командующий одним из крупнейших кланов на Аурусе... -Вздохнул я.
   -Да, кстати об этом: вступай ко мне в клан! -Вдруг предложил архимаг, -Теплое местечко гарантирую!
   -Да я как бы уже в клане... -Ответил я, вспоминая, что заблокировал почти всю информацию о себе года три назад.
   -Что, правда? А в каком, если не секрет? -Выражение лица Жакерта изображало одновременно и досаду, и любопытство.
   -В Кровавом Клыке. -Ответил я.
   В принципе, это не секрет, так что можно и рассказать.
   -Опять этот Клык! -Раздосадовано цыкнул зубом Жакерт.
   -У тебя с нашими проблемы?
   -Да не то чтобы... -Вздохнул маг, -Просто казначей у вас лютый какой-то, как и глава разведки. Первый проворачивает такие торговые махинации, что мы и сообразить ничего не успеваем, а вторая пресекает любые попытки разведки внутреннего устройства клана. Нам удалось выяснить только общие детали. А их глава - вообще призрак. Наши разведчики за два года не смогли его ни разу увидеть, не то чтобы поговорить... Даже имя неизвестно.
   -Как все запущенно. -Покачал головой я.
   -Слушай, может ты что-то знаешь? -Воспрянул маг, подстегнутый новой мыслью, -Я заплачу за информацию!
   -Прости, но глава разведки меня убьет. А она обязательно прознает, уж поверь мне. -Хмыкнул я.
   -Что, она настолько жестокая?
   -Не то слово. -Кивнул я.
   -И все-таки... Может, все же перейдешь к нам? Обещаю, что дам заместителя! Будешь привилегированным членом клана... -Продолжал настаивать Жакерт.
   -Пожалуй, я все же откажусь. -Усмехнулся я, -Все-таки не пристало главе клана переходить в другую организацию...
   -Главе?.. -Не понял сразу Жакерт.
   На осознание того, что я сказал, у него ушло секунд тридцать. Не меньше. Я даже думал начать считать, но мне было лень. Если измерять время в съеденных кусках мяса, то это целая кабанья нога...
   -Так это ты глава Кровавого клыка? -Наконец сообразил глава Саблезубых.
   -Долго же доходило. -Вздохнул я, -И как ты с такой соображалкой главой заделался?
   -Кто бы говорил! -Возмутился Жакерт, -Какого черта, Лют? Ты раньше не мог сказать?
   -О чем?
   -О том, что ты - глава клана Кровавого клыка, тугодум ты клыкастый! -Уже не сдерживаясь выкрикнул Жакерт.
   -А вот обзываться не надо! -Посерьезнел я, -Хоть у меня руки и нет, но это не значит, что я не смогу тебе навалять. Так что поосторожней с выражениями.
   -Ты и сам любишь прозвища давать. -Буркнул маг, слегка остывая.
   -Просто у меня плохо получается запоминать имена. Приходится давать характеристику на основе внешних признаков или просто выделяющихся черт. -Пожал я плечами, -Не тыкать же во всех пальцем?
   -Так, -Жестом остановил меня Жакерт, -Куда-то у нас разговор не туда зашел. Ты серьезно глава Кровавого клыка?
   -Ну да, с самого основания. -Кивнул я.
   -Тогда вдвойне удивительно, что нам не удалось выяснить, кто у вас глава. -Задумчиво протянул Жакерт, -Ведь о такой видной личности, как ты, должен был кто-то проболтаться.
   -Чувствую цепкие руки моего начальника разведки... -Ухмыльнулся я, -Не парься, я тоже о своем назначении не сразу узнал.
   -Это как?
   -Назначили - и все тут. -Я пожал плечами, откладывая в сторону обглоданную косточку, -Народный избранник, Ллос его задери...
   -Так тоже бывает?
   -Я бы не стал врать о такой мелочи. -Отмахнулся я.
   -Слушай, а те слухи, что ваш клан начал захватывать остров Золлки - правда? -Внезапно поинтересовался Жакерт, -Там же троллей тьма тьмущая.
   -Мы не "начали". Мы захватили. -Серьезно ответил я, -С троллями я договорился. Они теперь часть моего клана.
   Жакерт некоторое время молчал, о чем-то раздумывая.
   -Если попытаетесь без разрешения сунуться к нам - я лично приду по ваши души. -Мило улыбнулся я.
   -А? -Вышел из задумчивости маг, -Нет, я не об этом думал... Просто в последнее время, по информации от наших связных вырисовывается странная картинка. Почти во все государства материка были отправлены дипломатические миссии от Кровавого клыка. Половина государств эти миссии уже утвердила и разместила на своих землях. Обычные для любого другого клана или гильдии торговые операции в вашем исполнении перерастают в нечто более серьезное. Также начали ходить слухи, что на острове Золлки был основан город, причем не самый мелкий... Лют, ты что, вознамерился основать государство?
   Я молча жевал очередной кусок, разглядывая моего собеседника. Жакерт все-таки довольно сообразительный малый. Быстро сопоставил доступную информацию и сделал правильные выводы. Даже если бы я не сказал, что именно я - глава Кровавого клыка, он бы рано или поздно узнал это. И разговор у нас был бы немного иной. Менее дружественный. По крайней мере, я угрозы со стороны мага не чувствовал. Ни в отношении клана, ни в отношении меня лично. Надеюсь, меня моя интуиция не подводит.
   -Это запрещено? -Не стал отрицать я.
   Все к тому, в конце концов, и идет. Боюсь, что вызовет основание нового государства определенные потрясения среди ведущих держав этого континента, но... Процесс уже начался, и остановить его можно только силой. Но, по сведениям, что мне предоставил Туррл перед моим отъездом, самые опасные противники для нас на материке - Лювон. Они поклоняются только Всевышнему, отрицая существование других богов. Пускай пока что мы официально не заявили о своем вероисповедании, но долго это скрывать не получится. Лювон вообще относится крайне отрицательно ко всем остальным государствам, за исключением Эльвинна. Эльвинн, кстати, тоже не очень дружелюбен к остальным: основное население этого государства состоит из эльфов, причем лесных, по большей части, так что... В Лителе, например, основное население - городские эльфы. Те, кого по каким-то причинам изгнали из Эльвинна. Зато Лювон и Эльвинн поладили, так как лесные эльфы склонны к поклонению свету. А это почти то же самое, что поклоняться Всевышнему...
   Однако нам все же повезло. Западнее Лювона находится Кротон. Консервативное государство, предпочитающее политеизм. У них сильная армия и много ресурсов для ее содержания. Так что агрессия этих двух "светлых" государств сдерживается. Пока что. По последней информации в Лювоне начались какие-то подозрительные военные учения... Но пока что вроде бы войну никто развязывать не собирался. Интересно, а каково участвовать в масштабном сражении?.. Надо будет попробовать как-нибудь. Но, для начала, надо бы закончить разговор...
   -Нет, не то чтобы... Просто, на моей памяти, еще никто не пытался. -Отрицательно помотал головой.
   -Хочешь выжить - умей вертеться. -Усмехнулся я, -Поверь мне, не мы единственные сейчас начали расти как сильное образование.
   -А кто еще? -Не понял архимаг.
   -Ты с ними встречался. -Хмыкнул я, -И то, что я увидел в их логове... У нас мало времени. Лет десять максимум. А, нет, сейчас уже лет семь осталось...
   -Ты про черных орков? -Наконец понял Жакерт, -Да брось ты, они не настолько опасные. Очередные мобы, хоть и стайные...
   Я так на него посмотрел, что он даже поперхнулся.
   -Что, все так плохо? -Спросил он.
   -Пошли разведчиков - пускай разузнают. -Посоветовал я, -В любом случае, друг мой, не пора бы нам выдвигаться дальше?
   -Да, наверное, пора...
  
   Путь по горам не отличается чем-то особенным. Прыгаешь с камня на камень, обходишь непреодолимые препятствия, пытаешься не заблудиться... Проходимость окружения становилась все хуже и хуже с каждым днем, так что скорость передвижения существенно снизилась. Из-за неопытности я испытывал некоторые затруднения с оценкой окружающей ситуации. Именно поэтому периодически я попадал в природные ловушки: ямы, расщелины и тому подобные шутки природы. Пару раз меня завалило снегом. Благо, что я почти не мерзну, а кислорода мне надолго хватает, так что откопаться времени было предостаточно. Жакерт вел себя осторожнее, пуская меня вперед, как подопытную крысу. Мне же было не сложно идти впереди. Все же я живуч до крайности, так что можно и не напрягаться особо.
   Во время привалов мы обсуждали ситуацию как в округе, так и на мировой арене. Оказалось, что информация, которую мне передавали мои заместители, оказалась... не совсем полной, скажем так... Но это с учетом того, что до моего возвращения дипломатией никто не занимался, и отчеты составляла Наяда исходя из потенциальных угроз для нашей организации. Также к ним прилагал свою зеленую руку и Грум-Грым, чтобы становились понятны выгоды или убытки от определенных вариантов действий. Надо признать, мои заместители прекрасно сработались. Даже нареканий в этом плане нет. По крайней мере, душа у меня не болит от того, что я оставил клан без присмотра.
   Рука постепенно отрастала. Звучит странно, знаю. Но вскоре, чувствую, уже и кисть начнет восстанавливаться. Вот только, как следствие от восстановительных процессов, я сильно исхудал. Еды в горах было крайне мало, так что организм начал сжигать сам себя. Я даже получил негативные эффекты:
   Истощение.
   Сила и Выносливость снижены на 20%
   Интеллект повышен на 10%
   С какого рожна интеллект повысился - я не знаю. Наверное, потому, что голова начала лучше соображать, где бы найти еще еды. Это, конечно же, не очень помогало, но все же. В принципе, особой разницы от нормального состояния я не почувствовал. Наверное, потому, что сражаться тут было не с кем, а в быту моя силушка богатырская редко когда была нужна. Однако, с другой стороны, мне в чем-то было проще, чем Жакерту. Ему подходила только человеческая пища. От неподходящей еды он вполне мог отравиться и умереть. Где ближайшая точка возрождения нам выяснять не хотелось, так что его смерти решили не допускать. Мне в плане пропитания было одновременно и проще, и сложнее. Проще по понятной причине: жрать я могу все, что вздумается. По крайней мере то, что я могу разгрызть и проглотить. Желательно еще, чтобы это "что-то" было растворимо для желудочного сока. А уж ядовито это "что-то" или нет - мне по барабану. Сложнее потому, что потреблять питательных веществ необходимо было огромное количество. Найти столько пропитания в горах... Затруднительно. Как я уже говорил, я сильно похудел. Даже можно сказать, что осунулся. Постоянный голод не делал меня добрее. Я раза три-четыре чуть не придушил Жакерта из-за каких-то пустяков... В общем, боевой маг старался не раздражать меня без необходимости.
   Под "раздражать" я имею в виду абсолютно все: как слишком шумное сопение при преодолении природных препятствий, так и неосторожные реплики в мой адрес. Однако, надо признать, к моим голодным закидонам Жакерт относился с большим пониманием. Парочку раз на нас выскакивали тролли, больше похожие в местном климате на йети. Надо ли объяснять, кто кому пошел на обед? Я даже не посмотрел, что эти существа, возможно, когда-то в будущем поднабрались бы интеллекта. Не сказать, чтобы я начал сходить с ума от голода, но постоянная потребность в поиске пищи очень сильно напрягала. Примерно в таком ключе и пронеслись две недели...
   -Слушай, Лют... -Начал разговор мой попутчик, убедившись, что я утолил первый голод сбитой Кровавой стрелой птицей, -Насколько долго мы будем шляться по горам без какого-либо плана?
   -Есть идеи? -Спросил я в ответ, бросая мрачный взгляд на ближайшую скалу.
   По виду она была точной копией соседней, и я ее за это ненавидел всей душой.
   -Честно говоря, никогда в этих краях не был... -Протянул маг, -НПСов тут нет... Квестов, соответственно, тоже.
   -Как видишь, один нашелся... -Хмыкнул я, похлопывая себя по груди, -Только квесты давать не люблю.
   -Кстати, а почему? -Вдруг спросил архимаг, -Ты же по всем параметрам подходишь под типичного НПСа, выдающего квесты.
   -Это какие-такие параметры? -Не понял я.
   -Ну, ты - видная личность, имеешь собственное имя и предысторию... -Задумчиво перечислил Жакерт, -Также у тебя есть какая-то определенная цель. Более того, ты даже организовал собственную организацию, плюс ко всему ты развиваешься.
   -А что такого удивительного в развитии? -Зацепился я за последнюю названную деталь.
   -Немного НПСов стремятся к развитию так, как ты. Большинство поднимают один-два уровня за пять лет. Даже военные, имеющие возможность совершенствоваться в бою, не особо претендуют на развитие. -Недоуменно пожал плечами Жакерт.
   Я с сомнением нахмурился. Я об этом не задумывался, но Грум-Грым не поднял ни одного уровня за время моего отсутствия. Да и вообще, из моих "старых" знакомых НПСов тоже подвижек в этом плане не предвидится... Странно это. Уровни поднимать не особо сложно. Даже если ты не сражаешься, то опыт получается за разную мелочь. Да что там, даже работая на лесопилке можно поднять уровень. Не быстро, да, но за полгода - вполне. По крайней мере, как альтернатива бойцу пойдет. С другими профессиями тоже самое. Особенно с Ремеслом. Вся деятельность, что подпадает под рамки Ремесла дает определенную долю опыта. Так что трудностей я пока не видел... Надо поспрашивать будет. Возьмем на заметку.
   -Да? -Я провел рукой по бороде и в который уже раз поклялся сбрить ее при удобном случае, -Я как-то не обращал внимания...
   -Ты либо слепой, либо слишком эгоистичный.
   -Второе. На зрение не жалуюсь. -Не стал злиться я, -Просто все мои знакомые либо слишком быстро умирали, либо не желали встречаться со мной после первого знакомства.
   -А ты весьма опасный чело... орк. -Еле успел поправиться маг.
   -Есть такое. -Признал я, -В любом случае, мне слишком лень выдумывать задания для кого-то. Легче самому пойти и сделать.
   -Какая-то странная лень у тебя.
   -Какая есть. -Пожал я плечами и сделал останавливающий жест рукой.
   Маг послушно остановился и прислушался. Однако, из-за завываний ветра он ничего не услышал. После тщетных попыток расслышать что-либо неестественное, он воззрился на меня и одними глазами спросил, что я уловил.
   -Кто-то что-то готовит. -Тихо сказал я, внимательно принюхиваясь.
   -Кто о чем, а орк о еде... -Вздохнул архимаг шепотом.
   Вздыхая, он на секунду прикрыл глаза, отчего пропустил момент моего рывка. Не знаю уж, что на меня нашло, но на несколько мгновений голодный желудок пересилил осторожный разум и послал тело в поисках питательных веществ. Буквально взлетев по отвесной скале, я запрыгнул на большой каменный уступ и с ходу оценил обстановку.
   Впервые за свою не очень долгую жизнь я увидел представителей народа Плечегоров... Надо признать, меня впечатлило. Я только-только начал привыкать, что я довольно высокий, как меня моментально вернули на место: каждый из сидящих вокруг костра Плечегоров был ростом минимум в три с половиной метра. Габариты соответствующие. Гиганты, если по-русски... Всего их было трое. Двое в тяжелых доспехах такой толщины, что я сразу же понял: пробить такие доспехи даже мне удастся с трудом. Последний был одет в меховую накидку из шкуры неизвестного мне животного. Каждый из этих трех мужчин имел шикарную бороду и длинные, доходящие до лопаток волосы. Учитывая размеры самих Плечегоров - расстояние до лопаток внушительное. Меня заметили не сразу. Отчасти из-за неожиданности моего появления, отчасти - из-за моих особых навыков.
   Я этого раньше не упоминал, но в "мясорубке" мне приходилось либо охотиться, либо быть жертвой. Обе эти роли требуют одного важного элемента: умения прятаться. И первое, чему я научился - скрывать свое присутствие хотя бы на уровне интуиции. Когда-то я считал все это чушью. То, что можно почувствовать чужие намерения шестым чувством... Однако, с опытом пришлось признать, что все же что-то такое есть. Интуиция - как мышца. Чем больше ею пользуешься - тем больше она растет и крепнет. Так вот, дикое зверье (по крайней мере, в этом мире) прекрасно знает, как скрывать свое присутствие от чуткой интуиции. Обычно шестое чувство начинает вопить в самый последний момент, когда когти хищника уже впиваются тебе в спину... Так вот, у меня не было выбора. Пришлось учиться делать так же. В момент, когда ты не хочешь, чтобы тебя заметили раньше времени - разум как будто отключается. Тело движется на рефлексах и инстинктах, выполняя поставленную задачу. Такое же ощущение приходит и в бою. Поверьте мне, думать в драке некогда.
   Вот и сейчас мое сознание "схлопнулось", не давая противникам почувствовать меня на уровне интуиции. У опытных воинов она всегда есть, в той или иной степени. Без интуиции не выжить, как не выжить без рук или ног. Мой взгляд пару раз метнулся по сторонам, оценивая обстановку, а потом... Тело сначала сжалось, как пружина, а затем стремительно выпрямилось, посылая само себя в полет... Я пролетел прямо над горящим без дров огнем, хватаясь здоровой рукой за поджаренное, обжигающее мясо, и, уже падая, впился в него зубами... Только спустя пару мгновений я вдруг понял, что, возможно, попал по-крупному. Не так заводят дружеские отношения... Пока тело разворачивалось в воздухе и приземлялось, разум уже начал оценивать обстановку.
   Двое, как уже упоминалось ранее, воины. Они рефлекторно потянулись к недалеко лежащим мечам и щитам. Третий - маг. Даже не применяя магического зрения я чувствовал исходящие от него волны магической энергии. Именно он заставил вспыхнуть костер без топлива... Не люблю магов. Если завяжется потасовка - его надо убить первым. Бросаться с ходу на меня никто не стал: трое великанов оценивали ситуацию. Мой же слух на грани восприятия уловил тихий звук со стороны обрыва, откуда я только что выбрался. Видимо, Жакерт тоже решил заняться скалолазанием. Как уже упоминалось - он маг. Физическая подготовка у него оставляет желать лучшего. Да и опыта у него, думаю особого в этом деле нет. Сам же рассказывал, что был офисным планктоном... Я же сосредоточенно жевал. Выхваченная из костра тушка какого-то горного козла стремительно исчезала у меня в утробе. Голод - не тетка. В повисшей тишине через край обрыва с натужным сопением перевалился Жакерт. Он поднялся на ноги, переводя дыхание и огляделся вокруг. Он не сразу осознал, что именно видит перед собой.
   Тут, наверное, стоит упомянуть то, что я знаю про Плечегоров. Они не очень общительны. Как правило те, кто пытался установить с ними контакт просто больше не появлялись в человеческих землях. Что с ними происходило в землях Плечегоров - неизвестно. Из очень древних легенд становилось ясно, что представители этого народа сильны и умны. Они хорошо управляются как с магией, так и с оружием. Однако их политический строй, численность, да и их внешний вид оставались неизвестными общественности. Хотя люди редко стремятся узнавать что-то мирными методами. Как правило, все неизвестное изучается "жесткими" методами. Это и понятно: люди ограничены своим сроком жизни, потому и торопятся. Им некогда наблюдать... Так, вернемся к Плечегорам.
   Маг как раз начал что-то кастовать, увидев Жакерта. Если мое появление еще не вызвало активных действий с их стороны, то Жакерт буквально сдвинул дело с мертвой точки. Воздух загудел, расталкиваемый каким-то заклинанием. Мой товарищ в последний момент дернулся в сторону, выставляя перед собой магический щит и... тут же упал на землю с ногами, превращенными в глыбы льда. Помочь ему я не мог: в мою сторону уже вовсю неслись двое оставшихся воинов. Я чертыхнулся, моментально запихивая еду в сумку (а если учитывать несоответствие размеров горловины моей сумки и жареной туши - сделать это было непросто), и поднырнул под первый замах. А дальше начались танцы. Ну, со стороны могло показаться именно так. Недавно прилетала птичка от Слунча и в письме он упоминал, что с починкой моего топора возникли определенные проблемы, так что оружие все еще не готово к бою. А еще там была весьма красочная угроза на тот случай, если я все же решу его призвать... Поэтому применения своего верного топора я старался избежать, вальсируя между двумя великанами, которые пыхтя пытались меня как-то достать.
   Попытался сдвинуть одного из этих броненосцев неожиданной атакой... Результат удручающий. Либо они слишком тяжелые, либо я недостаточно сильный. А великаны-то опасные ребята! Но скорости им не хватало. Хотя и мне тоже. Мои спина и грудь уже украсились широкими и длинными царапинами. Кровь быстро переставала идти, но боль меня начинала злить. В какой-то момент я широким прыжком перескочил один из выпадов и подобравшись к противнику вплотную, использовал Разряд. Чтобы это сделать, мне пришлось приложить руку к стальной пластине на бедре у одного из великанов. Мелькнула слепящая вспышка, в воздухе ощутимо запахло озоном, а великан... полностью проигнорировал мои потуги. Да что ж мне так на противников-то везет?.. Больше я не успел ничего подумать: удар, прилетевший откуда-то сбоку, отправил меня в небытие.
  
   Голова... Такая, по сути бесполезная штука. Нужна только для того, чтобы хранить в ней комок нервов, да разные рецепторы... А еще в нее едят. Примерно такие мысли мне лезли в мою злосчастную черепушку, пока я пытался прийти в себя. Кочан мой раскалывался нещадно, так что любая мысль вызывала раздражение... Зато было время подумать. Например, я впервые за долгое время заметил свой бар жизней. Уровень хитпоинтов мерцал где-то в красной зоне, ближе к нулю. Непорядок. Рядом послышался короткий стук, а за ним вскрик боли. Знакомый голосок поет...
   Я открыл глаза и повернул голову на звук. О как. Впервые в пыточной нахожусь. Облилие самых разнообразных колюще-режущих штуковин да и различных приспособлений для пыток красочно намекало на назначение помещения. Хотя общий вид стен и потолка меня разочаровал. Такое шикарное помещение... Огромный зал, большие застекленные окна, зарешеченные витыми решетками из какого-то светящегося металла, множество сидений и ламп... кстати, тут полно зрителей. Все Плечегоры. Смотрят, как пытают Жакерта. До меня, стало быть, очередь еще не дошла. "Повезло" же ему очнуться первым. Ног, кстати, у архимага уже не было, как и левой руки. Сейчас палач какими-то заклинаниями останавливал кровь своему подопытному. Взгляд Жакерта был уже бессмысленным и метался из стороны в сторону. На его теле, обнаженном сейчас, уже виднелись множественные следы пыток. Тоже подлеченные магией, кстати. Надо принять на заметку: еще один способ вывести игрока из игры (простите за тавтологию) - свести его с ума. Болевые ощущения в игре такие же, как и в жизни, так что сложностей особо больших не было. Именно поэтому, кстати, многие игроки стараются не связывать свою жизнь с опасными видами деятельности. Конечно, все знают, что не умрут в случае чего, но боль от смерти... Пугающая штука, я вам скажу.
   Как я отнесся к сцене пыток? Более-менее спокойно. Я оценил свои возможности, окружение, варианты для освобождения или отступления и не нашел ничего подходящего. Да что там, мне даже из пут не вырваться. Привязан к какому-то столу разделочному. Не дай Ллос, чтобы мне еще конечности отрубали... Страшно ли мне было? Не сказать, чтобы очень. Умирать приходилось, и не раз. Не думаю, что что-то сравнится со смертью от молнии Лимбгхерна. Когда не то что терпеть - контролировать себя не можешь. Как бы ни был закален разум - проигнорировать такое невозможно. Надо признать, Плечегоры немного злобнее, чем я ожидал. Самую капельку. Ну что же, остается только ждать своей очереди... Эх... А в сумке столько питательного и вкусного мяса... В ответ на эту мысль тут же отозвался желудок громким и призывным урчанием. Именно этот звук и привлек внимание палача. Хотя, мой желудок услышали даже те Плечегоры, которые сидели на сидениях по краям помещения. Интересно, у них шоу такое? Палач отвлекся от Жакерта и обратил на меня внимание. Мы встретились взглядами, и я тут же понял: ничего хорошего меня не ждет.
   Оставив архимага в покое, палач подошел ко мне, и в рядах зрителей прошло какое-то оживление. Все зашевелились, загомонили. Из обрывков разговоров, что я мог услышать, получалось, что зрители делали ставки на то, сколько времени я выдержу под пытками. Забавный у них тотализатор. Стоит продвинуть идею в массы. Все веселее, чем играть в кости...
   -Ставлю на то, что этот золотокожий ублюдок не продержится и часа! -Выкрикнул какой-то молодой Плечегор, вскакивая на ноги.
   Он метнул в сторону букмекера приличный мешок со звенящим содержимым. Букмекер, кажется, подсчитал примерное содержимое кошелька еще до того, как тот до него долетел.
   -Ставлю столько же!
   -Два часа! -Загалдили остальные зрители подогретые таким наглым действием.
   Я же внимательно разглядывал одежду зрителей. Говорили эти ребята, как ни странно, тоже на Тисмарийском. Неужели у троллей с Плечегорами была какая-то связь раньше? Или Тисмарийская империя была настолько большой, что растягивалась от западного до восточного берега... Стоит покопаться в исторических архивах повнимательнее. Что ни говори, а уровень моего познания истории этого мира все еще посредственный. Прочел пару десятков книг по этому вопросу - всего ничего, по сути.
   Большинство присутствующих великанов были довольно богато одеты. По крайней мере, я бы не назвал такие одежды скромными. Фасоны, материалы, да и все детали были разнообразными. Даже внешний вид нельзя было назвать каким-то однородным. У кого-то были длинные волосы, бороды и даже брови, завитые в косички, а у кого-то головы блистали девственной наготой. Кто-то был выряжен в величественные доспехи, а кто-то в просторные тканевые балахоны. Но единственная деталь была общей для всех. Все предметы были высочайшего качества. Если даже такому дилетанту, как я, это видно, то это и вправду святая земля ремесленников. Как же хорошо, что не взял с собой Слунча. Терять старика в таком месте было бы крайне... расточительно.
   -Я ставлю на то, что этот орк вообще не сдастся. -Хмуро произнес один из Плечегоров.
   Хоть он говорил не особо громко, но его голос, интонации которого прямо-таки давили своей силой, заставил замолчать всех, кто шумел до этого. На несколько секунд в зале повисла напряженная тишина. Наконец, прервал ее тот самый первый дворянчик, рассмеявшись во всю мощь своих великанских легких:
   -Ты совсем из ума выжил! -Произнес он, вдоволь насмеявшись, -Мой палач, как ты видел, еще ни разу не допускал осечек! Его мастерство непревзойденно!
   -На этот раз ему придется столкнуться с чем-то, что выходит за границы его понимания... -Так же хмуро ответил тот самый "сумасшедший", -И это что-то называется "орк".
   Я внимательно всматривался в этого "заступника". Все же он пытался отстоять орочью честь в этом странном месте. Стоило бы его запомнить. Так вот, им оказался тот самый Плечегор-маг, который заморозил Жакерта. Значит, притащил нас сюда, пока мы были в отключке. Даже и не знаю, хотеть мне его убить или нет...
   -Он, -Палец молодого великана ткнул в мою сторону, -Всего лишь уродливый человек, как и вся его раса. Не более и не менее!
   -А вот тут ты ошибаешься... -Вздохнул мой пленитель, -Хотя, что взять с молодежи... Разница между орками и людьми есть, и не малая. Пускай их время уже и клонится к закату - они все так же сильны духом, как и раньше.
   -Эй, старик! -Окликнул я его, поворачивая голову в его сторону настолько, насколько это вообще было возможно, -Мой народ уже прошел самые темные времена! И наше время уже близится к новому рассвету.
   -Знаешь наш язык, чужеземец? -Удивленно хмыкнул этот Плечегор, -Впрочем, неважно. Я поставил на тебя крупную сумму денег - не подведи.
   -Половина выигрыша мне, по рукам? -Предложил я.
   -Треть. -Слегка улыбнулся он.
   -Пойдет. Можешь начинать отсчитывать деньги. -Ответил я, Поворачивая голову к палачу: -Дружище, давай, начинай. Быстрее начнем - быстрее закончим.
   Надо признать, до этого в помещении сохранялось относительное молчание. Как только я замолчал, зал тут же заполнился выкриками разной направленности. Кто-то поддерживал меня, уважая подобную смелость. Кто-то возмущенно кричал о том, что чужеземцы недооценивают пыточное дело Подгорника, а кто-то пытался перекричать всех остальных, чтобы сделать новые ставки. Успокоилось все далеко не сразу, так что мне пришлось изрядно подождать начала всего действа.
   Если вы думаете, что я все это время провел бесцельно - вы ошибаетесь. Я вовсю использовал свои возможности. По сути, телесная боль нужна лишь для того, чтобы индивид понял, что с организмом что-то не в порядке. Здоровый человек боли не чувствует, верно? Так вот, я ведь Потрошитель. И я бессмертный. Смерть меня не страшит. Боль - дело другое. Ее я чувствую. Привык к ней, но чувствовать не перестал. Сейчас же я в срочном порядке отсекал нервную систему от сознания. Буквально говоря, делал себе анестезию. Благо, что с возможностями Потрошителя подобное провернуть возможно. Конечно, на подобный процесс потратилась целая уйма энергии, но все же... Сейчас я себя чувствовал, будто вагоны разгружал. Точнее нет, не так. Будто выгружал вагоны. Откуда не знаю, но именно выгружал, а не разгружал. Разные вещи. Сил еле хватало, чтобы голову повернуть. Да и тело теперь чувствовалось, будто ватное...
   Палач приступил к работе. Первым делом он раскалил стальной прут докрасна и прижал его к моей груди. Послышалось шипение и остро запахло паленым... Эх... Сейчас бы мясца... Первые минут пятнадцать я не знал, чем заняться. Было откровенно скучно. Со мной что-то там делали, но я в этом абсолютно не участвовал. Разговоры стихли, и все следили за процессом истязаний. По окончанию указанного периода времени меня пересадили в какое-то специальное кресло. Перетаскивали меня в окружении шести бойцов, так что сбежать бы опять не получилось. Тем более, тот самый старик, который задолжал мне треть своего будущего выигрыша, на всякий случай что-то начал колдовать. Да и контроль над телом у меня был ни к черту... Я решил не трепыхаться. В общем, меня пересадили. С этого момента я увлекся наблюдением за самим процессом превращения моего тела в кусок мяса. Поначалу было немного жутко наблюдать за этим процессом, но... В конце концов, всем уже и так ясно, что я давным-давно съехал с катушек... Короче, я запоминал. Мало ли, на будущее пригодится. Палач хоть и оказался лекарем - напрягаться ему почти не пришлось. Кровотечения на моем теле быстро сами останавливались. Хотя периодически он использовал какие-то заклинания, чтобы немного восстановить мой уровень хитпоинтов.
   К концу пятого часа палач уже так напряженно пыхтел, что мне даже его немного жаль стало. Пускай он меня и пытает, но делает это с полнейшей самоотдачей. Представляете - пытаетесь все сделать по высшему разряду, а никто даже и не замечает. По рядам зрителей уже давно ходили шепотки. Кто-то переговаривался, кто-то считал убытки... Еще через пару часов палач, сам того не заметив, зашел на второй круг. Видимо, набор пыток, которые он знал, закончился. Я снова заскучал.
   -Эй, мужики! -Окликнул я великанов, повернув голову к зрителям, -У вас почитать ничего не найдется? Газетку там какую-нибудь...
   Ответом мне было молчание.
   -Какие все буки... -Пробормотал я и повернул голову к палачу, -Дружище, ты уже повторяешься. Ногти мы уже выдергивали. Кстати, как ты мне новые отрастил?
   После этих слов палач печально вздохнул и бросил щипцы на пол. Повернувшись к своему молодому господину, он молча поклонился и быстрым шагом покинул пыточный зал. Бедолага... Вся жизнь насмарку... Тот спорщик, что первым поставил на мой "проигрыш" надменно отвернулся и последовал за своим работником. Вслед за ним последовала большая часть других дворян. А это, скорее всего были дворяне. Ко мне же подошел тот самый старик.
   -Ну что, мы вроде бы выиграли. -Хмыкнул я, -Гони деньги!
   -Как только найду букмекера. -Пожал плечами великан, -Этот крысеныш первым делом куда-то смылся. Кстати, в благодарность за то, что выиграл для меня спор, расскажу тебе кое-что о твоем ближайшем будущем. Тебя и твоего друга, -Плечегор ткнул пальцем в бессознательного Жакерта в углу пыточной, -Отнесут в самый центр нашего города, а затем принесут в жертву нашему богу.
   -Еще один бог... -Вздохнул я, -Не к добру это... Значит, денег мне не видать?
   -Если каким-то образом выживешь - приходи, все отдам. -Улыбнулся бородатый великан, отворачиваясь, -Вот только за последние пятьсот лет еще никто не возвращался из чертогов Брэггторна.
   -За последние пятьсот лет и я ни разу не посещал ваше государство... -Хмыкнул я, -Но я же сейчас здесь.
   -Хорошо, орк, хорошо! -Рассмеялся старик, уже покидая зал, -Твои деньги будут ждать тебя!
   Я же только тихонько ругнулся. Не хватало еще одного бога... Ладненько, унывать рано. Может, как-нибудь договоримся...
  
   ...Не договоримся. Это точно. Знаете, как люди просят об аудиенции Ллоса? Встают на пьедестал в его храме и молятся о встрече. Если Ллос считает тебя достойным - ты попадаешь в его чертоги. У Эрвиэль примерно та же ситуация. Брэггторн, скажем так, посетителей не очень любит. Его пьедестал существует, спору нет, но молиться для попадания к нему не нужно...
   Поясню детально и по порядку. За нами с Жакертом пришли довольно скоро. К тому моменту я уже начал восстанавливать нервные окончания, поэтому уже начал понимать, в какой бесполезный кусок мяса превратил меня палач. Поэтому процесс восстановления пришлось свернуть, чтобы не потерять сознание от боли. Удобно быть Потрошителем, я вам скажу. Уверен, что при желании можно и силой мысли свою жизнь оборвать. Хотя это как-то не по-мужицки. Не знаю уж, кто что думает по этому поводу, но я стараюсь свою жизнь беречь. Если можешь выжить - выживай. Пусть я и бессмертный - умирать неприятно. Словно сама игра тебе говорит, что ты полнейший слабак. А я не хочу чувствовать себя слабым. Собственно, поэтому и сражаюсь, а не избегаю битв. Как и любым игроком, мною движет жажда стать самым крутым в округе... Так, я отвлекся.
   Жакерт признаков сознательной деятельности не проявлял, но, судя по восстановительным процессам в его ауре... Судя по всему, вывести из строя его не так уж просто. Оклемается. Наверное. В любом случае, я бы удивился, если бы игрок его уровня не имел бы подстраховки на подобный случай. Мое магическое зрение исправно показывало кружащиеся вокруг архимага магические искры. Атакующего характера они в себе не несли, так что никто и не обращал внимания на эту слабую волшбу. Я же... Чувствовал зверский голод. Помните тот эффект истощения? Так вот:
   Крайнее Истощение.
   Сила и Выносливость снижены на 80%
   Интеллект повышен на 50%
   Как-то так. Странно, что я от голода до сих пор не помер. Обычно смерть от голода приходила за двое суток или более. В зависимости от активности голодающего. Я же, хоть и не прилагал никаких усилий, потратил много ресурсов организма, выдерживая пытки. Что-то мне подсказывало, что мой предел уже близок. Но я пока не торопился на тот свет. Интересно же посмотреть на государство Плечегоров. Правда, узреть многого не получилось. Нас пронесли какими-то крытыми проходами до места жертвоприношения... Тут, правда, зрителей не было. Странно как-то. На пытки все приходят посмотреть, а на священный обряд - никто. Непорядок. Так вот алтарь Брэггторна...
   Для новеньких (особенно для тех, кто начал читать с этого абзаца) напомню, что Брэггторн - бог ремесла и покровитель всех ремесленников. Его облика я не нашел ни в одной книге, так что приходилось лишь гадать о его внешнем виде. Хотя внешний вид интересовал меня в последнюю очередь. Да что там, мне знакомств с богами уже и так на всю жизнь хватит. Учитывая то, что Брэггторн - бог из того пантеона, который я должен развалить... Хотя, все как-то странно. Мир называется миром Пяти Богов, а богов даже близко не пять. Даже в правящем пантеоне их не пять, а четыре. Я не беру в расчет Танатоса, так как он ненавидит остальных богов так же, как и они его. И с какого рожна мир называется в честь того, чего нет - я не знаю. Безобразие! Кхм...
   Вернемся к действу. На чем я остановился? Алтарь! Никакой это не алтарь! Жертву скидывают в яму, а потом сверху падает целая скала, расплющивая жертву к чертям! Увернуться невозможно, так как пресс точно по форме ямы. Нет, ну представляете? На кой черт, спрашивается, богу ремесла такая жертва? Что тут происходит вообще? Я опять куда-то встрял...
   -Чужестранец, у тебя есть последнее желание? -Спросил разодетый в яркие одежды жрец.
   -Я бы не отказался от куска мяса. -Ответил я, немного подумав, -Мой друг, уверен, тоже бы хотел, чтобы я поел перед смертью.
   -Там, куда ты направляешься, еда не понадобится... -Торжественно возвестил этот жрец, -Очисти свой разум от мирских забот прежде, чем войти в чертоги нашего бога...
   -Вот ведь бесполезный болтун... -Вздохнул я, -Давай быстрее, а то я с голоду помру раньше, чем вы меня... пожертвуете.
   -Да будет так! -Все с той же напыщенностью провозгласил жрец, совсем немилосердно сталкивая Жакерта в яму.
   Мой товарищ пролетел десяток метров до дна и упал не очень удачно: прямо на голову. Послышался хруст и страдания Жакерта на сегодня закончились. Уж не знаю, где он воскреснет, но в чертоги Брэггторна он точно не попадет. В любом случае, надеюсь, что возродится он в твердом уме и трезвой памяти. Мужик он неплохой, так что буду надеяться на лучшее.
   -Один избрал иной путь. -Кивнул жрец, быстро бубня какую-то молитву.
   Нет, тут точно что-то не то происходит. Либо я совсем не понимаю, как надо молиться богу ремесла...
   -Твой черед! -Произнес священнослужитель, пинком посылая меня вслед за Жакертом.
   Будучи связанным (да-да, меня связали!), я смог только извернуться поудобнее, чтобы не повторить участь Жакерта. Хотя, судя по ощущениям, пяток ребер все же поломал при падении. Уровень здоровья остановился на последнем проценте... Какая ювелирная работа. Нет, чтобы добить... Сверху с диким скрежетом и грохотом вниз двинулась плита-давилка. Я перевернулся на спину, уставившись на приближающуюся смерть флегматичным взглядом.
   -Ллос вас всех задери... -Вздохнул я, устраиваясь поудобнее, -Мясо в сумке, поди, уже испортилось...
   Это было последнее, что я произнес перед мучительной смертью от превращения в блинчик...
  
   Остров Золлки.
   Кабинет, где все заместители уже привыкли собираться, и сейчас, во времена отсутствия командира клана, не пустовал. Каждую неделю исправно проводилось собрание высшего командования для обсуждения нынешней ситуации. Как ни странно, на собраниях часто присутствовал Тумонис, который считался кем-то вроде ведущего ученого-историка в клане. Он не проявлял интереса ни к одной из служб клана Кровавого клыка. На собраниях он обычно играл роль летописца, который записывал общую повестку собрания. Либо же он служил писарем, набрасывающим какие-то указы в предельно сжатые сроки. Учитывая его близость с командиром никто из Заместителей не пытался оспорить его право находиться в этом помещении. Единственным недовольным оказался Хьял. Наяда тоже не очень доверяла полумертвому историку, но своих претензий вслух не высказывала, в отличие от полководца.
   -Вот какого черта этот наш... командир... -Последнее слово Хьял будто выплюнул, -Куда-то запропастился? Он абсолютно безответственная личность!
   -Я бы так не сказала. -Хмыкнула Наяда со своего привычного места на диване, -Посмотри на ситуацию с другой стороны: командир прекрасно понимает, что много пользы от него тут не будет. Именно поэтому он ставит себе задачи из разряда тех, с которыми больше никто не справится.
   -Все равно, покидать свой клан так запросто... -Буркнул Хьял, немного осажденный главой разведки.
   -В прошлый раз, как командир так пропал - миру вскоре стало известно о том, что орки не вымерли. -Произнес Грум-Грым, по своему обыкновению заполняя какие-то бухгалтерские бумаги, -Это вылилось нам, единственным, с кем орки изъявили желание сотрудничать, в круглую сумму денег. Более того, приток новобранцев из числа игроков тогда увеличился в три раза, пусть и всего на полгода. Сейчас же наш клан единственный, у кого есть возможность менять класс у игрока. Стоит ли говорить, что это приносит нам неимоверные прибыли?
   -Все-то ты со стороны денег смотришь... -Отмахнулся полководец, уже немного стушевавшийся, -А люди что подумают о таком правителе?
   -А сам как думаешь? -Хмыкнула глава разведки, -Среди народа Лют - легенда. Пускай его в глаза почти никто и не видел... Но его действия на публике не дают усомниться в его... избранности.
   -О чем ты?
   -Головой подумай. -Скосила на него взгляд Наяда и, заметив непонимание Хьяла, продолжила: -Первым его публичным поступком стало уничтожение мафии в Лителе. За один вечер он полностью стер с лица земли преступный синдикат, считавшийся непоколебимым. Уже тогда люди быстро поняли, что Лют - весьма необычен. Вскоре после этого по городу и окрестностям поползли слухи, что Лют в ультимативном порядке объявил об основании клана, а также очень быстро захватил большую часть торговли в Лителе. Однако он пропал почти сразу же, как эти слухи начали ползти по городу. К счастью, Лют оставил управление на нас с Грумом. Наш казначей умудрился раскинуть нашу торговую сеть на весь наш материк, а я не дала шпионам других кланов подкосить нашу организацию. Попотели же мы тогда...
   Наяда на секунду замолчала, предаваясь ностальгической слабости. Однако, она тут же взяла себя в руки и продолжила свой рассказ:
   -В тот момент, когда слухи о Люте, казалось бы, начали утихать, пролетела новая молва: "На севере объявились орки. Их ведет златокожий орк по имени Лют". Хотя эта новость немного отличалась от реальности, никто этого и не заметил...
   -Дальше я знаю. -Кивнул Хьял, -Сам в боях с черными орками участвовал.
   -Ну и молодец. Вон, до полководца дослужился. -Хмыкнула разведчица, -А теперь подумай над тем, что Лют успел натворить, пока находился здесь. А ведь он пробыл тут всего ничего.
   -Да... Вроде ничего такого...
   -"Ничего такого"... -Повторила за ним девушка, -Ладно, перечислю. Публично побил тебя, сильнейшего бойца клана. Это раз. Моментально нашел общий язык с троллями, с которыми мы не могли наладить контакт больше года. Заставил присоединиться их к нашему клану, тем самым прибавив нам внушительной боевой мощи. Это два. Более того, теперь мы можем официально заявить, что мы - хозяева этой земли по праву наследования. Если этого недостаточно - Лют вытащил из-под воды солидный кусок суши, прибавив нашему государству, не побоюсь этого слова, территорий в два раза больше, чем было до этого. И, хоть он об этом вряд ли подозревает, создал безопасный морской торговый путь вдоль наших берегов. Морские монстры по какой-то причине не приближаются к берегу, хотя мы и не знаем, почему... По-твоему, это можно назвать этим твоим "ничего такого"?
   -Кхм... Хорошо, признаю, был неправ... -Отвернулся к окну Хьял, -Но мне не нравится, что он так просто оставил свой клан без присмотра.
   -Лют - довольно простой орк. -Заметил Грум-Грым, -Я не очень понимаю его интересов во всем происходящем, но с ним просто вести дела. Ты обозначаешь ему проблему - он ее тут же решает. Хотя, надо признать, переключаться с задачи на задачу он не умеет. Если уж взялся, то упрямо долбит лбом в одну точку, пока стенка не развалится...
   -Тоннельное мышление? -Уточнил Хьял.
   -Не сказал бы. -Покачал головой Тумонис, неожиданно подавая голос из угла, -Он умеет выполнять много задач разом. Просто одной он всегда отдает предпочтение. Остальные же он пытается выполнить походя, без отрыва от производства.
   -Ладно-ладно... Оставим личность командира в покое. -Сделал останавливающий жест рукой Хьял, -У нас вроде бы недавно опрос прошел на тему смены названия острова?
   -Да, закончился позавчера. -Кивнул Грум-Грым.
   -Результаты уже подсчитаны?
   -Вчера уже все было посчитано. -Снова качнул головой гремлин.
   -И что в итоге?
   -Шестьдесят три процента населения сошлись на названии "Лютый". -Хмыкнул Грум, -И, что самое удивительное, предложила это название какая-то орчиха-охотница. Ближайший к этому результат - пятнадцать процентов - оставить прежнее название. Остальные набирают мало процентов.
   -А сколько воздержалось?
   -Около двух процентов. Но это в основном тролли, не изучившие до сих пор нашего языка.
   -Значит, -Хмыкнула Наяда, -Теперь этот остров называется Лютый. Грум, составь, пожалуйста, отчет о голосовании и поручи своим миньонам его размножить: вывесим по городу.
   -Они не миньоны, а моя семья!
   -Ага, в две с половиной сотни лиц. -Добродушно кивнула Наяда, -Так сделаешь?
   -Уже... Мои помощники занимаются этим вопросом.
   -Шустрый ты. -Признала девушка, -Хотя, так даже к лучшему.
   На несколько секунд в комнате повисла тишина. Никто дальше не решался взять слово. Наконец, молчание прервал полководец:
   -Наяда, что докладывает твоя разведка? Лювон действительно собирается в карательный рейд на "неверных"?
   -Судя по всему, что я нарыла - да, собирается.
   -То есть, дела у нас плохи. -Констатировал Хьял, -Сил для открытого столкновения нам не хватит - это точно.
   -Этого не понадобится. -Проговорил Туррл, -Не зря же я занимаю свою должность... Мы - молодое государство, еще не определившееся с вероисповеданием. А вопросы веры - это единственное, что беспокоит Лювон, как известно. Поэтому они потратят как минимум пару лет на уговоры присоединиться к их верованиям.
   -Это ты их убедил в том, что мы ни в кого не верим?
   -Ну, официальных заявлений по этому поводу наша организация не делала, хотя и ежу понятно, -Тролль усмехнулся, -Что мы верим в тех богов, с которыми общается наш командир.
   -Опять же, вопрос этот спорный. -Отвлекся от своих бумаг гремлин, -Командир ни разу даже не заикался насчет этого. Если бы это было важно, тогда он бы уже что-нибудь по этому поводу предпринял.
   -Тогда будем сохранять нейтралитет так долго, как только можно. -Решила Наяда и потянулась на своем диване, -Что же, если вопросов больше нет - расходимся по делам.
   Вскоре комната опустела. Впрочем, не полностью. За столом остался писать свои нескончаемые бумаги Грум-Грым...
  
   Где-то в окрестностях Лителя.
   -Что это с ним? -Прозвучал мужской голос.
   -Думаю, последствия какого-то стресса, который ему довелось пережить... -Вздохнул второй голос.
   Троум задумчиво посмотрел на главу своей гильдии. Жакерт лежал на кровати, мечась в бреду. Периодически он вскрикивал что-то невразумительное, выгибаясь всем телом. Однако это поведение было еще более-менее спокойным. До прихода Нораны глава гильдии в припадке своего безумия чуть не убил своего заместителя. Благо, что Троум часто имел дело с Жакертом, поэтому знал, как и когда тот привык атаковать и защищаться... Жакерта удалось сначала вырубить, а потом обезвредить с помощью Нораны, ведущего хилера в клане.
   -Стресса? Он и до этого не раз умирал - такого не было.
   -Возможно, его пытали. -Вздохнула Норана, -Причем весьма изощренно.
   -Пытки? И кто до этого опустился? Враждебный клан? -Напряженно спросил Троум, начиная ходить из угла в угол по комнате.
   -Я просто лекарь. Мне-то откуда знать? -Слабо улыбнулась девушка.
   -В последний раз его видели, когда он выбегал из города... -Задумчиво протянул воин, -Надо будет уточнить. Скажи мне лучше, лекарь... Он поправится?
   -Да, без сомнений. -Кивнула девушка, -Наш глава не дурак - мы с ним подстраховались на подобный случай заранее. Вот, -Она вытащила из под рубахи архимага небольшой кулон, -Такие медальоны какое-то время дропались с... как там его...
   -Молодой зверобог, помню. -Кивнул Троум, -Так вот чего Жакерт с таким усердием водил на него рейды. Ему нужен был кулон? И что он делает?
   -Да, по сути, только одну вещь: восстанавливает сознание владельца в случае его повреждения. А еще он не дропается в случае смерти владельца. Никаких прибавок к характеристикам или иных плюшек... Однако Жакерт тут же понял весь потенциал этой "игрушки"...
   -Понятно тогда, почему ему не понравилось ожерелье архимага, которое я ему подарил на день рождения в этом году... -Усмехнулся воин, -Стало быть, Жакерт восстановится?
   -Да, нужно только подождать. -Норана уверенно кивнула, -Я не буду от него отходить в ближайшее время, так что можешь не беспокоиться.
   -Хорошо. А я пока что поищу, кто же в этом виновен... -Зловеще проговорил воин, выходя из комнаты.
   Девушка какое-то время смотрела на закрывшуюся дверь, а затем повернулась к больному, мечущемуся по постели.
   -Говорила же тебе... Этот Лют до добра не доведет... -Девушка заботливо прижала ко лбу Жакерта прохладную тряпочку и, слегка улыбнувшись, добавила: -Вот болван...
  
   Неизвестное место. Какое-то время спустя.
   Повсюду царила тьма. Но не обычная, а переменчивая. Глаз этого не улавливал, но сознание исправно сигнализировало о том, что в темноте что-то без остановки перемещается. И это "что-то" сводило с ума своей недосягаемостью. Хотелось подойти поближе, заглянуть в "это" и узнать, что же это все-таки такое... Но во тьме, как и логично было бы предположить, разглядеть что-то крайне трудно. Обычно в это место не забредает свет ни под каким предлогом. Во-первых, у него для этого нет возможности. А во-вторых... С хозяином этого места свет не в ладах... Хотя сейчас это природное явление просто обязано было появиться даже не по просьбе, а по настойчивому требованию одного излишне упрямого существа. И это существо снова поднялось на ноги после очередного падения.
   Вся фигура этого создания была усеяна мелкими вспышками молний, которые без остановки возникали на его теле. И, конечно же, это был орк... Тьма снова всклубилась и на освещенном куске пространства показалась воистину колоссальная морда неизвестного существа. Морда слегка повернулась так, чтобы один из глаз выхватывал светящегося орка на общем фоне.
   -Почему бы тебе просто не сдаться, маленькое, забавное создание? -Тихим, спокойным голосом проговорило существо, -Тебе не суждено победить меня. Просто прими это.
   Орк тяжело дышал, пытаясь перевести дыхание. Только вот это было сложнее, чем казалось. Окружающая тьма не была простым отсутствием света: она содержала в себе миллионы мелких, но очень острых металлических стружек. При каждом вдохе они резали и царапали носовую и ротовую полости, грозясь проникнуть дальше в организм. Однако, для орка с повышенным болевым порогом подобная боль не была чем-то выдающимся. Он поднял единственную целую руку и, слегка прищурившись, выстрелил в монстра слепящей молнией. По окружающему пространству будто бы прошлась волна мелких разрядов - металлическая стружка передавала заряд друг-другу по цепочке.
   -Что же с тобой не так, недоразвитый ты орк? -Спросило огромное существо, деланно вздыхая.
   В единственном видимом глазу этого монстра что-то на мгновение вспыхнуло. Вспыхнул и орк. Правда, полыхал он всего секунду... Да и то не умер. Хотя и выглядел уже так, будто бы был одной ногой в могиле. Сейчас, после того, как вся одежда сгорела в этом пламени, было видно, насколько истощен организм у этого орка. Впалый живот, выступающие ребра... Практически полное отсутствие мяса. И какой-то странный блеск в глазах...
   -Мы ведь с тобой уже давно так веселимся. -Заметил монстр, -А ты за все это время даже и слова не вымолвил. Хотя, по глазам вижу, что ты сейчас невменяем...
   В ответ прилетела лишь еще одна молния. Впрочем, как и остальные, она не причинила противнику орка никакого вреда.
   -Надо признать, ты определенно очень выносливое существо. -Выпустил черное облачко металлической пыли монстр, -Даже удивительно наблюдать такую стойкость у смертного...
   Орк, наконец, упал. Не полностью, но ноги его подкосились окончательно: он упал на колени, а вскоре и на четвереньки.
   -Выглядишь ты не очень. -Хохотнуло чудище, -Я уже понял, что тебя так просто не убьешь. А даже если и убьешь, то вскоре ты снова возродишься, хоть и с минимальными силами... Однако, знаешь, мне что-то не верится, что нету способа умертвить тебя окончательно...
   Орк приподнял голову. Взгляд его бессмысленных глаз уперся в монстра.
   -Я с тобой еще развлекусь, хорошо? -Сощурил глаза монстр, -Интересно, как же можно убить того, кто воскресает, подобно фениксу...
   -Давно уже наблюдаю за тобой... -Произнес хриплым голосом орк, а его взгляд неожиданно просветлел.
   -Ух, ты! Ты чуть более адекватен, нежели я предполагал! -Удивился монстр.
   -И вот, что я думаю... -Продолжил орк, поднимаясь на ноги.
   Монстр молчаливо ждал продолжения, которое почему-то запаздывало.
   -Ты выглядишь очень аппетитно... -Закончил свою мысль упрямый смертный, полностью выпрямляясь.
   В его глазах загорелся какой-то нехороший огонек, от которого даже у этого чудовища размером с гору пробежали холодные мурашки по спине...
  
   Где-то еще дальше. То же самое время.
   За столом, висящим прямо в воздухе, сидел человек и читал газету. Что было написано на листах этой газеты - разобрать было невозможно, но странный парень, судя по всему, не испытывал никаких затруднений. Он просто проводил по странице рукой и текст на ней становился разборчивее, чем когда бы то ни было. Однако сторонний наблюдатель все равно не смог ничего прочитать - текст на страницах менялся слишком быстро.
   -Я тебя не понимаю... -Произнес, появляясь прямо из воздуха, другой человек.
   В его облике не было ничего необычного. Выделялась только большая катана за его спиной. Да и то она была довольно невзрачной.
   -Лют еще что-то из себя представляет... Но твой последний избранник... -Воин вздохнул и поднял взгляд к чтецу.
   Тот лишь невозмутимо почесал свою рыжую голову и закрыл газету. Стол тут же пошел на снижение.
   -Я за ним понаблюдал. Он хитрый, расчетливый, тактичный, но... Боец из него, честно говоря, аховый. Ты уверен, что он тебе необходим? -Продолжил говорить мечник.
   -Ты недооцениваешь силу его мозгов, Солт. -Спокойно ответил хозяин данного пространства.
   А то, что хозяин здесь именно рыжий, чувствовалось сразу. Любые, даже самые малейшие его желания, тут же исполнялись. Как, например, дуновение прохладного ветерка или температура, с которой грело местное солнце. Солт же такие мелочи не замечал.
   -Мозгами в битве с драконом, например, не победить. -Закономерно вздохнул воин.
   -Мышцами в человеческом обществе многого не добиться. -Хмыкнул рыжий парень, -Он будет хорошим противовесом для Люта, поверь мне.
   -Будто у меня есть выбор, Лихо...
   -Ты закончил приготовления, о которых я тебя просил?
   -В том захудалом загибающемся мирке? -Уточнил мечник, -Конечно, закончил. Рождение нового Искателя скоро свершится.
   -Замечательно... Итого, их будет трое... Вот только достаточно этого или нет, вот в чем вопрос... -Задумчиво проговорил Лихо, откидываясь на спинку своего кресла.
   -Кстати, для чего ты их собираешь? -Спросил мечник.
   -Не буди Лихо, пока спит тихо... -Ухмыльнулся в ответ хозяин пространства, -Не будем раньше времени забегать вперед. Посмотрим, как выгорит эта затея с Искателями, а там подумаем.
   -Ладно. -Не стал спорить Солт, -Тогда, я пойду на позицию. Буду ждать подходящего момента для появления.
   Мечник растаял в воздухе. Лихо остался в одиночестве.
   -Любишь же ты эффектные появления, Солт. -Рыжий парень слегка усмехнулся, а его взгляд слегка затуманился, -И все же, Лют, не разочаруй меня. Ты ведь еще не нашел то, что ищешь... Ты еще и не понял, что ты ищешь... Если помрешь раньше этого момента, я буду очень недоволен.
   И, хоть его никто не слышал, Лихо продолжал говорить. Хотя, возможно, он как раз и говорил именно потому, что его никто не слышал? Это так и осталось загадкой.
   А в мире Пяти Богов постепенно шло время, все больше и больше изменяя некогда прекрасный мир в худшую сторону...
  
   Конец 2 книги.

Оценка: 7.13*74  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Респов "Эскул Небытие Варрагон"(Боевая фантастика) А.Емельянов "Мир Карика 9. Скрытая сила"(ЛитРПГ) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) Н.Любимка "Алая печать"(Боевое фэнтези) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Освоение Кхаринзы"(ЛитРПГ) А.Респов "Небытие Бессмертные"(Боевая фантастика) Т.Сергей "Дримеры 4 - Дрожь времени"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"