Зубец Илья Александрович: другие произведения.

Золотой Орк 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.50*61  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Золотой орк Жизнь - крайне сложная штука. Особенно, если жизнь эта проходит в фэнтезийном мире. И особенно, если ты представитель довольно непопулярной расы орков. Вот и на Люта, героя нашей истории, сыплются все "шишки"... И боги гоняют по своим поручениям, и главенство в крупном клане не дает расслабиться. Приходится ему как-то изворачиваться и выкраивать минутки для самого сокровенного. Для чтения. Тем временем история в мире Пяти Богов продолжает идти своим чередом, неся в мир необратимые изменения...









   Золотой Орк 3.
  
   Знаете, бывают неудачные дни. Они у каждого случаются. Когда все из рук валится, или просто что-то идет не так, как запланировано. Например, вместо горячей воды включишь холодную. Или чайник в холодильник поставишь... просто мозг отказывается правильно работать. Думаю, с каждым бывало такое. Гораздо реже бывает, когда не задается несколько дней подряд, а то и целая неделя. Увольняют с работы, попадаешь в аварию, заболеваешь какой-нибудь простудой... Нет, у меня так не бывает. Я же орк, в конце концов. Если уж вставать на полосу неудач - так на всю жизнь. Сколько себя помню (а это от силы лет пять-шесть) мне постоянно "везет" на разного вида приключения. И все бы хорошо, некоторым людям подобный тип жизни нравится, но... Я до безобразия ленив. Хотелось бы, конечно, остановиться, подумать о том, что сделано, помечтать о грядущих свершениях, да и, чего греха таить, немного перевести дух...
   Но ведь не дадут, гады! Ни разу еще за все время обитания в этом мире у меня не выдалось достаточного количества свободного времени для того, чтобы отдохнуть. Я, конечно, все понимаю, выносливость у меня прокачанная, но сколько можно, в конце концов?! Почему во всех бочках затычкой служу именно я? Впрочем, это уже третий вопрос...
   Позвольте представиться: Лют. Имя такое. Странновато, спору нет, но какое уж есть. Не сам выбирал. Назначила мне его система, когда я только-только попал сюда... Наверное, у неофитов, только начавших погружаться в мои приключения уже возник вопрос: "а что такое система?". Ну, как выражаются коренные обитатели этого мира, система - это воля мира. В какой-то степени так и есть. Меня, как и еще примерно пятьдесят миллионов игроков, нежданно-негаданно забросило в этот мир. И, как бы странно это не звучало, мир этот до боли в одном месте похож на игру. Здесь у каждого "игрока" есть интерфейс, навыки, характеристики и практически безграничные возможности. Как, впрочем, и в любой уважающей себя РПГ. Есть, конечно и отличия. Сюжета нет. В смысле, основной сюжетной ветки.
   Не знаю, как у кого, но у меня возникает стойкое ощущение, что мир, в который мы попали, существовал и до нас. А наше прибытие просто одно из многочисленных событий, которых здесь и так происходит довольно много. В общем, каждого игрока, попавшего сюда, просто-напросто отпустили на все четыре стороны. Ну они и побрели кто куда... Для справки: никто из нас, игроков, не знает, как мы сюда попали. У большинства людей память отшибло напрочь. Нет, неверно выразился... Память о предыдущей жизни есть, но у всех и каждого она обрывается в самый неожиданный момент. Например, человек еще четко помнит, как только что ел бутерброд и - оп! - он уже здесь. В мире, полном опасностей и магии...
   Ах да, я же хотел представиться. Лют. Это я уже говорил. Я орк. Золотой орк. Странное сочетание, это да. Но такие правила у этого мира. Хотя нет, я - исключение из правил. Так вот, я игрок. И я орк. В этом мире игроки могут быть только людьми. Да-да, созданием персонажа в начале игры тут и не пахло. Что дали - тем и пользуйся. Я же стал орком из-за ряда событий, мне неподконтрольных. Однако результат налицо: я больше не человек. У меня жуткая рожа, большие клыки и почти черная кровь. А вот золотистая кожа (взамен обычной у орков красной) уже подарок от бога войны Ллоса, благодаря которому я и стал тем, кто я есть. Дело в том, что золотую кожу получают те представители рас, которые являются прямыми потомками богов в первом поколении. Сыновьями или дочками, если говорить точнее. Какое-то время я думал, что мне единственному посчастливилось стать таким уникальным, но затем я собственными руками создал подобного себе... эльфа. Точнее, эльфийку. По ряду обстоятельств эта самая "золотая" эльфийка является моей рабыней... Но об этом позже.
   Я говорил про неудачные дни. И про свою неудачную жизнь. К такому выводу я пришел, когда меня в который уже раз отправил на перерождение бог ремесел, Брэггторн. Имечко у него еще хуже моего... Стоит, наверное, описать ситуацию, в которой я оказался. Мы с моими друзьями (с которыми я познакомился в своих странствиях) решили основать клан. Кого я обманываю!? Меня просто поставили перед фактом. Мол, Лют, ты теперь у нас глава. И, что самое странное, система спустила это на тормозах. Просто закрепила за мной клан и все. Собственно говоря, клан называется Кровавый Клык. И я его глава. Ну, если быть честным, то под моим началом еще два клана находятся. Орочий клан Северного Клыка и Тролльский клан Каменной руки. Мы сейчас все вместе обитаем на острове Золлки. Хотя, его, скорее всего, уже переименовали... Глава из меня так себе. Управлять людьми мне лень, так что я стараюсь "гаситься" где-нибудь подальше от своих владений. Впрочем, мне "лень" делать вообще что-то, что мне не нравится... Например, в последний раз, когда я ушел от своих обязанностей главного, мне пришлось отправиться с дипломатической миссией в царство Подгорник, где обитают великаны плечегоры.
   По дороге произошло много чего. Как результат моих приключений, я потерял руку (хотя у меня уже новая почти отросла), сильно исхудал и слегка помутился в рассудке. Впрочем, трезвой оценки ситуации у меня и до этого не было... В общем, знакомство с плечегорами у меня как-то не задалось. Меня сначала побили, потом долго пытали, а затем еще и раздавили какой-то каменной плитой (по недоразумению называемой "алтарь") и отправили к своему довольно кровожадному богу. С какого рожна Брэггторн так резко возжелал меня убить - не знаю. Другое дело, что я после каждой смерти исправно возрождаюсь... Все таким же голодным.
   -Лосс вас всех раздери... -Проговорил я, в очередной раз возрождаясь, -Наверняка мясо в сумке испортилось...
   А оно, скорее всего, уже давным-давно испортилось. Слишком часто я умираю. Времени уже порядком прошло. Между возрождениями в среднем проходит шесть часов. Именно "в среднем" я не ошибся. В различных локациях время возрождения (согласно моим личным наблюдениям) может варьироваться. В большую сторону не знаю, но в меньшую - точно.
   -Ллос?.. -Проговорило гигантское существо, прячущееся в стальном тумане.
   Может ли туман быть стальным? Или мне называть это дымкой? Но дымка тоже не может быть стальной. Ладно, пускай будет стальным. В общем, этот туман полностью состоял из мелкой стальной стружки. Я при каждом вдохе чувствовал, как раздирается моя глотка. А вот моему противнику неудобств подобный туман явно не доставлял. Кстати о нем. Бог ремесла Брэггторн. Я его представлял немного иначе. Ну уж явно не как такого туманного монстра, который своими очертаниями чем-то напоминал дракона. При этом не похожего на того, который встречался мне до этого. Тот дракон больше напоминал летучую мышь с чешуей и возможность колдовать огненную магию. Брэггторн же был похож на стандартного европейского четырехлапого дракона. Правда, отчего-то довольно мутного. Его очертания периодически расплывались, а иногда и вовсе становились неразборчивыми. Единственное, что оставалось неизменным - глаза. Большие такие, злобные... И как такое существо стало богом ремесла? Я бы пытался вызвать такую тварь разве что в языческих обрядах... Да и вообще, с какого рожна ему жертвуют живое существо. Тут явно что-то неладно.
   -Это, случаем, не тот недавно объявившийся бог войны, про которого я слышал? -Спросил меня бог.
   -Тебе-то какая разница? -Спросил я в ответ еле слышно.
   Громче просто не получалось. Сил не было. Выдохся я. Умирать от голода или внутренних кровотечений, надышавшись металлической стружкой - утомительное дело...
   -Просто интересно, что такая букашка может знать об одном из богов...
   -Ты на меня смотрел вообще?! -Уточнил я.
   -Да уже давно любуюсь. -Прогремел голос моего пленителя, -В моих чертогах, знаешь ли, не так много развлечений.
   -Тогда мог бы уже обратить внимание, что у меня цвет кожи золотой. -Слабо шевельнулся я на полу.
   -И...
   -Да ты совсем тормоз... -Вздохнул я.
   -Может пояснишь?
   -Если дашь поесть - поясню.
   Я выжидающе смотрел на Брэггторна. Хотя, я вообще не уверен, что это он. Не думаю, что бог ремесел выглядел бы именно так. У него бы были хотя бы атрибуты какого-то ремесла. Здесь же... нет ничего. Вообще. Все обозримое пространство заполнено тьмой и стальной стружкой, витающей в воздухе. Если он и бог - то точно не тот, к которому меня отправляли. По крайней мере, я так думаю.
   -Поесть? -Усмехнулось туманное существо, -По-твоему, в этом месте можно найти что-то съедобное?
   -А ты, случаем, не из мяса сделан? -Спросил я с надеждой, -Выглядишь крайне аппетитно.
   -Ты уже пробовал меня съесть. -Скептически заметил мой собеседник, приближая морду так, чтобы лучше меня рассмотреть.
   Морда у этого существа была такая, что ему приходилось поворачивать голову боком, чтобы посмотреть на объект повнимательнее. Прям как голубь. Хотя, возможно, он и есть бог голубей. Кто его знает, кому молятся эти пернатые крысы...
   -Может, я просто кусал не туда? -Предположил я.
   -Заплатить мне тебе нечем. Может, расскажешь в долг?
   -Хорошо, тогда информацию меняю на информацию. -Кивнул я, пытаясь сесть.
   Не получилось... Собственно, не удивительно. Мне сейчас сил еле хватает, чтобы разговаривать.
   Предсмертное Истощение.
   Сила и Выносливость снижены на 95%
   Интеллект повышен на 55%
   Примерно так система комментировала мое состояние на данный момент. Интересно, а есть еще более запущенная стадия? Думаю, нет. Иначе бы мне ее уже дали... Я заслужил. Не знаю, сколько я пробыл в состоянии вечно голодного орка, но по ощущениям - очень много. Какое-то время у меня даже помутился рассудок. Было бы неудивительно, если бы я окончательно сошел с ума. Но, в итоге я все же пришел в себя. Слава Ллосу за это (хотя он тут и ни причем).
   -Я тебе рассказываю, что значит цвет моей кожи, а ты в ответ поведаешь мне, как отсюда вернуться. Идет? -Проговорил я.
   -Если бы я знал способ отсюда выбраться - меня бы здесь не было. -Произнесло существо.
   -Ясно... -Протянул я.
   На какое-то время повисло молчание. Наверное, потому, что я в который уже раз умер. Либо от доконавшей меня стружки, либо просто от голода. Не знаю, не стал разбираться. Возродился я снова в этом месте. Практически сразу снова упав на землю, с трудом перевернулся на спину, да так и замер, разметав руки в стороны. Начался новый круг пытки...
   -Может, познакомимся? -Спросил я, прервав долгое молчание.
   -Познакомиться? Хорошая идея. -Хмыкнул бог, -Меня зовут Брэггторн, я бог ремесла и покровитель всех ремесленников.
   -Что-то ты стремный какой-то для бога ремесла. -Заметил я, -Ты в зеркало смотрелся вообще? Ты скорее бог ужаса или разрушений...
   -Облик бога формируется, исходя из пожеланий его последователей...
   -Это я знаю. -Вздохнул я, -Вот только что ж у тебя за последователи такие, что тебя в какого-то монстра превращают? Да и твоя обитель... Мало соответствует богу ремесел... Ты главное не обижайся, это я свое субъективное мнение высказываю.
   -Да нет у меня никаких последователей... -Неожиданно печально вздохнул бог, -Вот и облика тоже... нет. Как личного, так и обличья обители.
   -Стоп-стоп-стоп! -Помотал я головой, -Как это: "нет последователей"? Меня сюда, между прочим, твоя паства сбагрила!
   -Ты думаешь, бог ремесла будет требовать человеческих жертв?
   -Я не человек! -Рявкнул я, но тут же успокоился, -И зачем тогда меня сюда отправили?
   -Хороший вопрос... орк. -Вздохнул Брэггторн, -Кстати, ты так и не представился.
   -Лют. -Кивнул я.
   Думаю, в лежачем положении этот жест смотрится немного... импозантно.
   -Рад знакомству, Лют. -Кивнул нечеткой головой бог ремесел, -Так ты мне не расскажешь, почему твоя кожа из золота?
   -Расскажу... -Обреченно вздохнул я, -Но ты мне будешь должен.
   -Хорошо, согласен. Все равно у меня почти ничего нет...
   -Так вот, золотой я потому, что Ллос, бог войны, избрал меня своим "сыном". Можно сказать, что во мне течет божественная кровь.
   -И... все?
   -А тебе этого мало?
   -Да не то, чтобы...
   На какое-то время повисло молчание. Я с трудом дышал стальными стружками, а Брэггторн думал о чем-то своем. Впрочем, жить так долго в настолько неблагоприятной обстановке мне помогала способность задерживать дыхание на два часа. Конечно, при разговоре это время сокращалось, но... Сами понимаете, срок мучительной жизни растягивался.
   -И как так получилось, что в тебя не верит твой народ? -Спросил я наконец.
   -Это долгая история...
   -Мне, как ты мог заметить, торопиться некуда. -Ответил я со своего места.
   -Хорошо... -Согласился Брэггторн и, собравшись с мыслями, начал рассказывать: -Когда-то и я был могущественным богом. Конечно, прославился я благодаря своему мастерству и способности создавать воистину уникальные вещи, но большую часть своего времени я старался уделять талантливым ремесленникам. Мало кто из моих подопечных догадывался о моем близком присутствии, но меня это не останавливало: я творил их руками непревзойденные шедевры. Наверное, это и стало причиной моего падения... Не заботясь о своей популярности, я постепенно терял свою силу. Уделяя излишнее внимание лишь тем ремесленникам, что мне нравились, а не всем, кто мне молился, я совершил большую ошибку... И, в итоге, оказался здесь, в забвении.
   -Какая-то короткая история. -Заметил я, -Я тут готовился к нескольким часам интересных сюжетных поворотов, между прочим. Соизволь уж оправдывать надежды!
   -М-да... История и вправду получилась короче, чем я ожидал... -Недоумевающе проговорил бог ремесла.
   -Рассказчик из тебя так себе. -Констатировал я, -А что случилось с плечегорами? Они же испокон веков поклонялись тебе. Да и сейчас поклоняются. Что поменялось?
   На этот раз бог ремесел надолго задумался. Настолько надолго, что я успел помереть еще раз и возродиться заново. Да и то еще ждать пришлось после возрождения.
   -Думаю, -Прервал затянувшееся молчание бог ремесел, -Тут проблема в способе поклонения, а не в самом его факте.
   -Ничего не понял. -Честно ответил я.
   -Как это пояснить... Они поклоняются, это верно. Но, проблема в том, что они поклоняются неправильно... Разницу улавливаешь?
   -Хм... Что-то наподобие поклонения богине жизни посредством геноцида лесных зверюшек?
   -Точно! -Кивнул своей расплывающейся головой бог, -Молитвы просто не достигают адресата. А, если и достигают, то остаются без ответа.
   -А почему они без ответа?
   -Что бы ты написал в ответ на письмо, полное брани?
   -Думаю, проигнорировал бы.
   Мы на какое-то время замолчали. Опять же, каждый думал о своем. А Брэггторн вроде бы нормальный мужик... Или женщина... Бог, в общем. Правда, поначалу развлекался, пытаясь умертвить меня окончательно, но чего только со скуки не сделаешь... В общем, если у нас выйдет договориться, то я бы хотел попытаться обойтись без лишней крови. Как орочьей (моей, то есть), так и божественной...
   -А кто вообще может тебе поклоняться? -Спросил я.
   -Что? -Не сразу понял вопрос бог, -Ах, ну, какой-нибудь ремесленник, например...
   -Хм... А я вот приложил руку к созданию своего топора. Меня можно считать ремесленником?
   -Даже и не знаю...
   -Я просто к чему веду: ты сказал, что раньше мог присутствовать в мире людей, верно?
   -Да...
   -Стало быть, чтобы суметь выбраться отсюда, тебе нужны силы, так?
   -Верно.
   -А чтобы у тебя появились силы, тебе нужны последователи, я прав?
   -Прав.
   -Но, пока ты отсюда не выйдешь - последователей не получишь...
   -И то верно...
   Я какое-то время обдумывал возникшую идею. Сколько сил нужно богу для того, чтобы выкинуть меня из своей обители? Если много, тогда мой план точно не выгорит...
   -Слушай, а вот если, чисто теоретически, у тебя появится один последователь... -Протянул я, сомневаясь, -Тебе хватит сил, чтобы сбагрить меня отсюда обратно?
   Бог ремесла думал долго. Он вообще любит погружаться в раздумья, как я заметил. Хотя, в долгих размышлениях нет ничего плохого, особенно в нашей ситуации.
   -Может получиться... Но откуда ты возьмешь этого последователя?
   -Я уже говорил, что ты тормоз? -Уточнил я, -По-моему, говорил... Потенциальный неофит валяется прямо перед тобой, между прочим. Ремеслом я занимался, хоть и не очень прилежно, а помолиться для меня не сложно.
   -Боюсь, молитвы у нас не выйдет... -Вздохнул Брэггторн, -Для этого нужны три вещи: Какой-либо металл (чем выше качеством, тем лучше), предмет, пропитанный моей энергией, и вдохновение у молящегося.
   Я какое-то время молчал. Похоже, Брэггторн действительно тормоз. Металла тут в округе достаточно. Он меня не раз убил, так что я знаю. Вон, из-за него кровь изо рта и носа без остановки идет... Предмет, пропитанный его энергией... Думаю, можно заменить его самим богом. Раз он здесь, то и его энергии тут хоть отбавляй. Самое сложное - мое вдохновение. Хотя тут главное верно расставить приоритеты. Например, если расценивать молитву как шанс вырваться из этой дыры - вдохновения у меня хватит на троих...
   -Так... металла тут завались. -Начал перечислять я.
   -Этот не пойдет. -Качнул головой бог, -Он создан мной, хоть и неосознанно, так что он не совсем настоящий.
   -Эх... -Я на пару секунд задумался, -Железа у меня нет... Драконья кость пойдет?
   -Пойдет. Даже больше, практически идеальный материал.
   Я из последних сил залез в сумку и вытащил наружу небольшую драконью косточку. Большая часть драконьих костей хранится в банке, но парочку я себе оставил. Так... на всякий случай...
   -Вместо вещи с твоей энергией твое присутствие пойдет?
   -Скорее всего, да.
   -Ну, тогда все вообще просто. -Хмыкнул я, -Вот какой план предлагаю: я сейчас тебе помолюсь, а ты меня отсюда вызволишь. Я же обязуюсь найти тех, кто будет молиться тебе, как подобает. Идет?
   На этот раз бог ремесла раздумывал недолго. Вскоре он уже кивнул головой:
   -Идет. Давай расскажу, как правильно возносить молитву...
   Еще полчаса ушло на уточнение всех мелких деталей. Мне нужно было запомнить все детали для того, чтобы передать их другим людям. Да-да, я собирался сдержать свое обещание. Тем более, есть один кузнец у меня на примете, который не отказался бы от благословения со стороны бога ремесел... Да и, если правильно все обставить, можно словить немалую выгоду для клана...
   Внимательно все выслушав и запомнив, я собрался с последними силами и приступил к вознесению молитвы. Знаете, это был первый раз, когда я возносил молитву богу. Странное ощущение... Вроде бы знаком с множеством богов, но ни разу не приходилось никому из них молиться. Какой-то я атеист, хотя и знаком с богами лично... М-да, забавно. Я выполнял необходимые ритуалы, стараясь не закашляться кровью. Конечно, регенерация Потрошителя - сильная штука, но не идеальная. Наконец, я закончил. Кусок драконьей кости, которую я использовал в качестве подношения, медленно поднялся в воздух и растворился в белой дымке. Забавно.
   Окружающее пространство ощутимо вздрогнуло и издало такой стон, что у меня по всему телу прошла крупна дрожь. Я поежился. Ощущение противное...
   -Чувствую... -Вздохнул Брэггторн, -Сколько силы от одной-единственной молитвы...
   Он еще раз глубоко вздохнул. Его контуры немного приобрели четкости, но полностью четкими не стали.
   -Ну так как, отпустишь меня? -Спросил я, снова опускаясь на землю.
   Даже обычное стояние на ногах было непосильной задачей. Про вечно сводимый в судорогах живот вообще молчу. Удивительно, что я нашел в себе силы хоть как-то подняться.
   -Конечно же... Но не забывай про наш уговор, хорошо? -Кивнул Брэггторн, -И, кстати, сил у меня немного, так что... Не знаю, куда тебя закинет, уж извини...
   -В смысле? -Спросил я и...
   Оказался где-то в другом месте. Причем в воздухе. Я почувствовал, как куда-то лечу, а потом потерял сознание от соприкосновения с чем-то твердым...
  
   Где-то далеко на севере материка Сорлоог.
   Событию этому свидетелей не нашлось. Точнее, свидетели были, но, к сожалению, рассказать кому-либо об этом они бы не смогли при всем желании. Лесные звери вообще не склонны к ведению переговоров... В небе над северными лесами Сорлоога резко что-то вспыхнуло, привлекая внимание местного зверья, а затем из воздуха появился объект. Этот объект, не теряя времени, быстро устремился к земле. Вскоре, проломившись сквозь ветки и перекрутившись несколько раз в воздухе, тело (а это было именно оно) неизвестного создания шлепнулось на землю, практически полностью закопавшись в сугроб снега.
   Прошло достаточно много времени, прежде чем дикие животные осмелились приблизиться к месту падения неизвестного. Ну, животные - громко сказано. Прибежал один единственный волк. Старый и потрепанный, он уже давно жил в одиночестве, так что прокормиться ему было трудно. Голод пересилил осторожность, и лесной хищник решил приблизиться к телу упавшего человека. Этот престарелый волк часто видел таких рядом с их поселениями. Ну, почти таких. Были какие-то неуловимые различия, которые волк не улавливал. Да и не старался. Очень уж хотелось кушать. Тем более, существо так соблазнительно пахло кровью...
   Осторожно подойдя к человеку, волк обнюхал его. Человек был еще жив, несмотря на многие раны и просто огромное количество крови, потерянное им. Недолго думая, волк впился зубами в плоть пришельца с небес и... Это было последнее, что он сделал в своей жизни. Рука человека дернулась, обхватывая шею животного, и сильно напряглась на несколько мгновений. Раздался влажный хруст, и тело животного мгновенно ослабло. Человек шевельнулся, приподнимая голову и обнажая неестественно острые клыки...
  
   Неподалеку от этого места, в какой-то деревне.
   Местная таверна редко пустовала. Выдавались такие спокойные утренние часы, когда посетителей вовсе не было, но эти мгновения были очень редкими. Но сейчас такого не было. Вся таверна была забита посетителями под завязку. Люди пили и развлекались, играя в различные азартные игры. Многие просто сидели по углам и вели разговоры на свои, явно секретные темы. Хозяин же таверны, внимательно наблюдал за своими посетителями, чтобы они не бузили. Когда хмеля в организме становится слишком много, он начинает выходить через кожу на кулаках, вызывая нестерпимый зуд... В общем, хозяину было чем заняться.
   Но сегодня было на удивление спокойно, так что трактирщику выдалась спокойная минутка для того, чтобы немного расслабиться и послушать разговор, который уже повторялся не первый раз в стенах этого заведения...
   -Говорю тебе, медведь это! -Отмахнулся один из разговаривающих мужчин, с большой лопатообразной бородой.
   -Да ни черта! -Стукнул кулаком по столу второй, с лысой головой и небольшой козлиной бородкой, -Медведи таких следов не оставляют, говорю тебе!
   -Ну а кто тогда? Что за хищник, по-твоему, завелся в наших лесах? -С издевкой спросил "Лопата".
   -Я... -Начал было отвечать "Козлик", но его прервал третий мужчина, до этого молча сидевший за соседним столом:
   -Не медведь это. -Просто произнес он, спокойно попивая свое пиво из большой кружки.
   Внешний облик этого человека тоже не был каким-то выдающимся. Но, по некоторым деталям на его одежде можно было выяснить, что он охотник. Да и большой охотничий нож на поясе явно показывал, кто этот человек по жизни...
   -Видел я "нашего", местного медведя недавно... -Продолжил говорить охотник, утерев пену с верхней губы.
   -Ну вот, видишь, говорил я, что... -Начал "Лопата", но охотник, как будто не замечая его реплики, продолжал говорить:
   -Остался от него один скелет... Хотя по количеству крови бедного миши в округе можно сказать, что смерть его была болезненной...
   На этот раз "Лопата" не стал возникать. Охотник этот был уважаем в деревне, так как когда-то служил в Ансильском батальоне рейнджеров. Читать следы в лесу он явно умел, да и местное зверье знал, как облупленных...
   -Но вот что удивительно: ни одного кусочка мяса от медведя не осталось. Обглодали до костей. -Вздохнул Охотник, -А еще... Обнаружил я там следы черной крови... Не видел никогда ничего подобного. Не знаю, что за зверь завелся в этих лесах, но лучше в одиночку в темное время не ходить даже рядом с деревней.
   После этой его реплики тишина повисла не над этим конкретным столом, а во всем заведении в общем. Оказывается, этот разговор слушало множество народа...
   -А, может, это... -Кашлянул "Козлик", -Это бессмертные постарались? Они любят трофеи собирать.
   -Они не охотятся на наше зверье. Лесные зверюшки, в большинстве своем, слишком слабы для них. Пользы никакой... -Покачал головой бывший рейнджер, -Да и берут они лишь то, что продать можно... К тому же, давно к нам в края не забредали опасные монстры, чтобы сюда бессмертные сбежались. Встретить их можно разве что на западе, ближе к Труттоку.
   -То есть, -Подытожил хозяин таверны, -В наших краях завелся неизвестный монстр... На ближайшем собрании нужно обсудить выдвижение заказа на его поимку.
   -Я бы не стал торопиться. -Качнул головой охотник, -На людей пока нападений не было. Возможно, нас обойдет стороной эта участь. Услуги бессмертных стоят недешево, так что торопиться не стоит.
   -Да! -Кивнул "Козлик", -В прошлый раз, когда возле дороги грифон поселился, бессмертные задрали такую цену, что мы потом полгода всем селением пояса затянули так, что дышать трудно было!
   -Вот именно! -Стукнул кулаком по столу "Лопата", -Что они о себе возомнили! Раз уж не умирают окончательно, то теперь все можно?!
   Тут его блуждающий по заведению взгляд наткнулся на одну фигуру в углу заведения, явно выбивающуюся из местного контингента. Там сидела единственная на данный момент бессмертная в этой деревне. Правда, этот игрок не жил в деревне, а просто проходил мимо, так как ему подвернулась работенка по его профилю, но... Объектом для вымещения злобы пьяного "Лопаты" он был идеальным.
   -Вот ты! -Вскочил со своего места "Лопата", роняя стул, -ТЫ!! Тебе не стыдно!?
   Охотник, до того сидевший неподвижно, быстрым движением поставил стул обратно и, резко ударив сзади по коленям "Лопаты" рукой, заставил ноги буяна подкоситься. Уже изрядно захмелевший "Лопата" рухнул обратно на стул. При этом вид у него был такой, будто его предал собственный сын, вогнав в спину не нож, а целый двуручный меч...
   -Успокойся, -Спокойно сказал бывший рейнджер, -Эта уважаемая вылечила семью твоих соседей, не взяв с них денег. Имей уважение.
   После этого рейнджер поднялся и, глубоко поклонившись в сторону бессмертной в углу, громко сказал:
   -Прошу прощения за своего товарища! Он немного перебрал.
   Бессмертная лишь кивнула в ответ, вернувшись к поглощению пищи. И именно в этот момент дверь в таверну открылась с такой силой, что чуть не слетела с петель. Снаружи повеяло холодом, но в данный момент никто этого не заметил. Фигура, стоящая на пороге, заставила всех тут же забыть о собственных неудобствах...
  
   Это же место, это же время.
   Я, пригнувшись из-за низкого дверного проема, вошел в таверну. Наконец-то, человеческое жилье. Достало в снегу спать. Конечно, замерзнуть моему организму трудно, но все же приятного мало. Лучше уж в тепленькой постельке... Последние две недели мотался по местным лесам, охотясь на местную живность, откапывая разные корешки, собирая шишки... В общем, ел все подряд. Отъедался. Ибо энергии мой организм требовал крайне много. Во-первых, левая рука почти восстановилась, но требовала еще много питательных веществ для роста.
   Лишился я ее в поединке с одним муд... Кхм... С одним мечником. Он оказался настолько сильным мастером, что при весьма отстойных характеристиках смог убить меня, не напрягаясь. Я его даже не ранил. Зато лишился руки, жизни и уверенности в себе. Хотя кому я вру. Я все так же самоуверен. Кстати, произнеся "во-первых", мне следовало бы сказать и во-вторых... в чертогах Брэггторна мне пришлось терпеть голод слишком долго. Поэтому сейчас мой организм требовал еды почему-то без остановки. Наверное, не мог поверить в то, что еда не закончится... Ладно, со временем, думаю, наладится. Да и характеристики уже вернулись в норму после истощения, так что...
   Точно! Представиться - представился, но ведь про себя толком ничего не рассказал. Вот он я:
   Персонаж: Лют
   Уровень 67
   Раса: Золотой Орк
   Здоровье: 5930, Кровь: 1542, Мана: 800
   Фракция: Кровавый Клык. Класс: Потрошитель
   Титул: Друг Смерти
   Характеристики:
   Сила: 384
   Ловкость: 221
   Выносливость: 593
   Интеллект: 80
   Мудрость: 80
   Дух: 110 (+13)
   Удача: 276
   Особые черты: "Уникальный Бессмертный смертный", "Скользкий тип 1", "Толстяк 2", "Силач 1", "Любимчик судьбы 1", "Божественное присутствие", "Дровосек 3".
   И не смотрите, что интеллект и мудрость низкие - я начитанный орк. Честное Потрошительское! Да и вообще, для моего уровня характеристики у меня запредельно высокие. За каждый уровень дается по пять очков характеристик. За каждые два уровня - очко навыков. Но об этом позже. Мои характеристики вы уже посмотрели. Если применить математику за пятый класс, то получается, что только одно значение Силы у меня уже превышает все очки характеристик, полученные за уровни. Чуете, чем пахнет? Имбой, вот чем. Хотя, на практике все немного иначе. Циферки, конечно, хорошо, но... Больше значит мастерство, уж поверьте. К тому же, у меня еще двести восемьдесят свободных очков характеристик ждут распределения. Не спрашивайте, зачем я их берегу - это долгая история.
   Вообще, как игрок - я нуб. У меня нету шмота, повышающего характеристики (за исключением топора), большого обилия способностей, да и развитие у меня какое-то спонтанное. Когда-то у меня еще были серьги и кольца, повышающие выносливость, но кольца мешают крепко держать топор, а серьги я потерял в так называемой "Мясорубке". Мне тогда пару раз уши отсекали, а подбирать эти почти бесполезные сережки времени не было. Да и маленькие они бонусы давали, что трястись из-за них... Но итог перед вами. И перед ними...
   Кстати, о "них". О посетителях, в смысле. Чем-то я им не понравился. По крайней мере, смотрят на меня так, будто я какой-то монстр. Ну, подумаешь, почти под два метра ростом, косая сажень в плечах и морда отпетого уголовника. Лицо у меня и вправду не самое прекрасное. Множество шрамов, огромные клыки, злобные глаза и вечное хищное выражение лица. Что поделаешь, обстановка кует мой облик. Конечно, я могу и его поправить, но, честно говоря, не очень тянет. Меня вполне устраивает эффект, оказываемый на окружающих. Например, меня порадовало выражение лица одного мужика с бородой в форме лопаты. Он был недалек от того, чтобы вывихнуть себе челюсть - настолько широко он открыл рот от удивления.
   -Простите, а вы орк, верно? -Спросил какой-то мужчина сбоку, внимательно меня разглядывая. По виду обыкновенный охотник.
   -Верно. -Кивнул я, начиная двигаться в сторону барной стойки.
   Знаете, забавно наблюдать, как перед тобой, словно вода перед Моисеем, освобождается свободное пространство от столов и стульев. Причем делалось это так естественно и незаметно, будто они всю жизнь тренировались...
   -Дружище, -Сказал я, добравшись до трактирщика, -Мне бы поесть да поспать. Обещаю, что постараюсь никого не убить, пока нахожусь в деревне!
   -А... Эм... -Не смог подобрать слова трактирщик.
   "Мыкал" он долго. При этом он не переставал протирать тряпочкой одно и то же место на барной стойке, постепенно полируя древесину до состояния зеркала. М-да. Видимо, в этих краях так не принято представляться...
   -Лучше дайте ему то, что он просит... -Вздохнул кто-то у меня за спиной, -Иначе он заберет это силой.
   -Какой знакомый голос... -Протянул я, оборачиваясь, -Уж не Норана ли это? Точно, она самая...
   Передо мной стояла девушка-лекарь. Первый игрок, с которым я разговаривал в этом мире. Хотя она вряд ли об этом догадывается. Однако я ее запомнил. У меня до сих пор топор, полученный от нее, на поясе висит. Она, кстати, тоже его заметила.
   -А он поизносился. -Кивнула она на мое оружие.
   -Ха! Он довольно хрупкий. -Усмехнулся я и повернулся к трактирщику, -Дружище, я реально голоден. Тащи еду. И поживее!
   -А... Какую еду? -"Оттаял" трактирщик.
   -Всю. -Спокойно ответил я, снова поворачиваясь к Норане, -Не против, если я присяду за твой стол?
   -А я могу отказаться?
   -Нет. -Мотнул я головой, направляясь к нужному углу таверны и увлекая девушку за собой, осторожно зацепив ее за талию.
   Рассевшись за столом, мы подождали, пока начнутся поставки пищи на стол и начали разговор. Кстати, дал трактирщику пятерку золотом в качестве аванса, чтобы он немного успокоился. Надо признать, на эти деньги можно было и вправду съесть все продукты в таверне.
   -А где твои сопровождающие? В прошлый раз они меня позабавили. -Проговорил я, начиная поглощать еду.
   -У них, между прочим, и другие дела есть. -Усмехнулась Норана, -Оберегание какого-то хила - не самое важное задание...
   Я молча прищурился, заглядывая в ее характеристики:
   Персонаж: Норана (Игрок)
   Уровень 231
   Здоровье: 3550, Мана: 5420
   Фракция: Саблезубые. Класс: Настоятель
   Титул: Светоч.
   Характеристики: Заблокировано.
   Особые черты: Заблокировано.
   Интересно, а есть способности, позволяющие смотреть сквозь подобные запреты? Было бы неплохо обзавестись такой. Тем более, если это будет бесплатно... Но поднялась она довольны быстро. Когда мы с ней столкнулись впервые (это была наша единственная встреча), ее уровень был сто третьим. Мой - одиннадцатым. Тогда мне пришлось отмутузить ее сопровождающих благодаря какому-то излишне агрессивному НПСу. Выдал, понимаете-ли задание на мою поимку... Ну, тогда обошлось без крови. Почти. В любом случае, никто не помер.
   -"Какого-то хила"... -Повторил я задумчиво, -По-моему, хорошего лекаря нужно беречь как зеницу ока.
   -Возможно. -Кивнула Норана, -Удивлена, что ты меня вообще вспомнил.
   -Трудно было забыть. Этот дружок, -Я красноречиво погладил топор в петле на поясе, -Сослужил мне хорошую службу. В любом случае, поговорить я хотел не об этом. У меня есть несколько вопросов, и я надеюсь, что ты дашь мне на них ответы.
   Говоря это, я быстро набросал квест со схожим описанием и задачей. Я, наверное, об этом не упоминал, но у меня есть возможность выдавать квесты игрокам. Странно, не правда ли? Но игровая система одарила меня такой способностью. Хотя я и редко ей пользуюсь. Кстати, еще система прицепила мне статус НПСа. То-есть, фактически я являюсь не игроком. Вот такие вот странные дела творятся в этом мире... Норана посмотрела на детали квеста, оценила примерную награду и вздохнула:
   -Мои ответы зависят от твоих вопросов... Спрашивай, пока я не передумала.
   -Где мы находимся? -Спросил первым делом я.
   Проблема в том, что игра нечетко определяет местоположение игрока. Есть два режима работы карты. Карта местности, показывающая ближайшие окрестности, но без возможности отдаления на далекие расстояния. Да, можно составить примерное понимание о ближайшей паре километрах, но не более. Ну и глобальная карта. Она по умолчанию вся открыта. Правда, на ней не отображается игрок. То-есть, определить собственное местоположение в ее масштабах не получится. Зато тут можно было понять примерный вид мира и очертание материков. Уже неплохо. Так вот, после того телепорта от Брэггторна я понятия не имею, где нахожусь. Наверное, загвоздка в том, что местные боги являются частью этого мира, так что для них не составляет труда перемещать свои собственные тела или чьи-либо еще на далекие расстояния. Раз уж бог ремесел сказал, что меня может закинуть далеко, то...
   -Материк Сорлоог, его северная часть. Королевство Ансилья. Восточнее города Труттока. -Норана на пару минут задумалась, -Если быть точнее, где-то в неделе пути от города.
   -Клянусь своей бородой, больше никогда не доверюсь божественному телепорту... -Пробормотал я, покачав головой, -Ладно, дальше. Что такой значимый член ведущего клана Саблезубых забыл здесь, на другом материке? Причем в одиночку.
   -Ты преувеличиваешь мою значимость. -Улыбнулась девушка.
   Я молча смерил ее взглядом и приподнял бровь. Трудно переоценить кого-то с приставкой "ведущий хилер клана" перед именем. Поверьте, рейды без лекаря - гиблое дело. А Саблезубые, согласно информации, полученной от Наяды, периодически ходят в рейды на особо опасных тварей. По мере необходимости, по крайней мере...
   -Ладно... -Вздохнула Настоятельница, -Меня сюда послали на разведку.
   -"Сюда"... -Повторил я, покачав жаренной куриной ножкой у нее перед лицом, -Ты имеешь в виду Сорлоог, верно?
   -Да.
   -И как перспективы?
   -Не очень, если честно. -Хмыкнула девушка, -Сорлоог более "живой" материк, в отличие от Ауруса. Тут чаще происходят различные события, так что для игроков тут просто рай.
   Чего не скажешь об местных. Что игроку радость, то местным боль и разрушения. Редко бывает так, что на опасную тварь объявляют охоту прежде, чем она кого-то убьет...
   -Дай-ка угадаю: конкуренция. -Покивал я.
   -Именно. -Вздохнула девушка, -На каждое событие слетается такое количество народа, что страшно становится.
   -Хм... Ясно. -Кивнул я, -Как следствие: более высокий уровень игроков, а также более прохладное отношение к бессмертным, чем на Аурусе.
   -Точно...
   -Ясно. Тогда третий и последний на сегодня вопрос: как Жакерт?
   Руки у Нораны непроизвольно дернулись. Что ж, моя догадка оказалась верной. Жакерт (лидер Саблезубых) был не в себе, когда я в последний раз его видел. Думаю, его клан знал, что в последний свой поход он отправлялся в моей компании. Возможно, даже связали его состояние со мной каким-то образом. С другой стороны, кто бы еще стал приводить в порядок главу клана, как не лучший хилер? Собственно говоря, так и оказалось. Правда, за моим вопросом не крылось ничего более, чем простое беспокойство о недавнем товарище по оружию.
   -Он долго приходил в себя, но сейчас в порядке. -Наконец ответила девушка, -Что с ним произошло?
   -А он не рассказал?
   -Жакерт отказывается говорить о том, что случилось. Может, ты прольешь свет на ситуацию?
   -Тут вроде бы я должен вопросы задавать... -Усмехнулся я, с ужасом понимая, что еда на столе кончилась.
   -Слушай, я не знаю, как ты задурил голову Жакерту, -Произнесла девушка, разом изменившись в лице не в лучшую сторону, -Причем так, что он потребовал от нас не связываться с тобой. Но нам и без того известно, что в то путешествие Жакерт ушел с тобой. И вернулся он, мягко говоря, не в лучшем состоянии. Если ты сейчас не хочешь заполучить себе врагами сильнейший клан на Аурусе - лучше тебе ответить на мой вопрос: что там произошло.
   -Ты серьезно думаешь, -Я слегка наклонился к ней, -Что меня напугает какой-то клан бессмертных?
   Мы немного помолчали. За это время трактирщик как раз успел принести следующую партию еды. Хотя Норану еда, судя по всему, волновала не сильно.
   -Ну, если быть честным, то я тут ни при чем. -Хмыкнул я наконец, -Скажем так, контакт с плечегорами не задался.
   -Вы пошли к плечегорам?
   -Ага.
   Норана тяжело вздохнула.
   -Вечно он лезет туда, куда не следует. -Девушка задумчиво поправила выбившуюся прядь волос, -И что же произошло?
   -Да все просто. Нас побили, взяли в плен, а потом пытали на потеху публике. -Ответил я, пожав плечами.
   -Пытали?
   -Ага. Надо признать, палач у них был профессиональным. -Кивнул я, -Я столько нового узнал...
   -Но ты выглядишь вполне... неплохо. -С сомнением протянула Норана, -Тебя тоже пытали?
   -Ага. Закончили только недели две назад. -Кивнул я.
   Ну, если воспринимать пребывание в чертогах Брэггторна за продолжение пыток, то... В принципе, так и было. Пытали меня без остановки.
   -Тебя пытали целый год?
   -Ну да. -Практически без заминки ответил я.
   Год, значит. На этот раз не так долго, как в прошлый. Фишка в том, что меня практически каждый раз при общении с богом закидывает в какую-нибудь дырень, из которой выбраться мне крайне сложно. В первый раз я попал в чертоги Ллоса. Там я потерял три года. Потом меня отправили в "мясорубку". Еще два с половиной года долой. И сейчас еще год жизни полетел псу под хвост... Впрочем, меня уже этим не удивить.
   -И закончили всего две недели назад?
   -Именно.
   -Что-то ты слишком бодрый для чело... кхм... орка, которого пытали целый год. Да и вообще, как ты из Подгорника успел добраться до этих краев?
   -Тебя когда-нибудь боги телепортировали? -Спросил вместо ответа я, -А меня телепортировали. И в последний раз... Скажем так, кое-что пошло немного не так.
   -Ладно, допустим. Но ты ведь здоров! А это невозможно...
   -Ты же лекарь! До сих пор не заметила ничего странного в моем состоянии? -Хмыкнул я, -Я разочарован.
   Вместо ответа Норана протянула над столом руку и прикоснулась к моей кисти. После этого она к чему-то прислушалась. Много времени подобное обследование не заняло.
   -Что за?.. -Удивленно воскликнула она, отдергивая руку.
   Наверное, ее удивило количество металлической стружки у меня внутри. Думаете, я от нее избавился? Ага, как же. Аж два раза. Умереть в лесу было не от кого, а иного способа избавиться от этой раздражающей чепухи внутри я не знаю. Именно "раздражающей". Боль была не очень сильной, так что мой разум ее блокировал в автоматическом режиме. А чтобы я не забывал про этот "недуг" организм заменил боль зудом. Вот от зуда я не был защищен. Не самые приятные ощущения, когда внутри что-то чешется, знаете ли...
   -Не знаю уж, закончилась ли пытка или нет, но последствия точно остались. -С усмешкой заметил я, -Другое дело, что к боли я более привычен, чем ваш командир.
   -Ясно...
   -Так Жакерт в порядке... Что ж, это хорошо. В последний раз, когда я его видел, он был в крайне плачевном состоянии. -Я вздохнул, отваливаясь на спинку.
   Наконец-то почувствовал небольшое насыщение. А то уже начал пугаться, что никогда больше не смогу наесться досыта. А голод, я вам скажу, страшная штука. Сделав знак трактирщику, чтобы он прекращал поставки продовольствия, я снова повернулся к девушке.
   -Что ж, пожалуй, вопросов хватит. Ты была очень любезной. Благодарю. -Это я произнес, уже поднимаясь с лавки.
   -Погоди, куда ты направишься? -Придержала меня за руку девушка.
   -Сейчас я направлюсь спать. -Абсолютно серьезно ответил я, успел соскучиться, знаешь ли, по нормальным кроватям.
   -А потом? Ты же не собираешься оставаться в этой деревне?
   -Двинусь в Трутток. -Вздохнул я, -У меня еще есть дела на Аурусе, с которыми нельзя оттягивать.
   -Не против, если мы пойдем вместе? Тебе не помешает лекарь в твоем... нынешнем состоянии. А мне может понадобиться защита.
   -Хорошо. Завтра на рассвете. -Махнул я рукой в знак согласия и пошел договариваться с трактирщиком о комнате.
  
   Следующий день.
   -Знаешь, я до конца не верила, что лошади не любят орков. -Заявила Норана, с удивлением поглядывая на меня.
   -Да, они нашего брата недолюбливают. -Ответил я, -Думаешь, орки просто так гигантских кабанов оседлали?
   -Я об этом не задумывалась, если честно. -Призналась девушка.
   -Ну, с другой стороны, я слышал о какой-то породе лошадей с юга, которым по барабану, кого возить. -Припомнил я, -Правда, я с такими не сталкивался.
   -Более удивительно то, что ты не отстаешь в скорости от лошадей.
   -Ха! -Усмехнулся я.
   Мы уже полдня находились в пути. Лошади в деревне (как, впрочем, и где бы то ни было) отказались со мной сотрудничать. Так что мне пришлось в который раз передвигаться на своих двоих. Ловкость позволяла развить неплохую скорость, сравнимую с лошадиной, а Выносливость не давала устать. Тем более, навык бега - полезная штука. Рывок в бою - хороший прием с моим типом вооружения. Кстати, наверняка Слунч уже за год закончил ремонтировать мой топор. Надо будет его призвать на досуге. И сову с письмом Наяде отправить... И как я раньше этим не озаботился? Необходимо заняться этим на первом же привале.
   В общем, лошадь Нораны не блистала какими-либо особыми характеристиками. Средняя лошадь. Не самая быстрая, не самая медленная, где-то в середине по выносливости. Не отставать от нее было довольно легко, тем более Норана, судя по всему, не любила быструю езду. С другой стороны, у меня болели внутренности при беге... Думаю, это связано с тем металлом, что у меня внутри застрял. Уровень хитпоинтов снизился до желтой зоны, но пока что ниже не опускался.
   -Уж поверь мне, я учился быстро бегать отнюдь не для того, чтобы бегать с лошадьми наравне. -Сказал я.
   -А для чего?
   -Для того, чтобы выжить. -Просто ответил я.
   -Что же может представлять опасность для такого, как ты?
   -Да что угодно: стихийные бедствия, боги, легендарные монстры, да и просто бессмертные, в конце концов. -Ответил я, не моргнув глазом, -Но все встречаемые невзгоды выработали у меня нездоровый пох... Кхм... Безразличие. Да, нездоровое безразличие.
   -Но как тебе удавалось выживать в самом начале?
   -Чудом. -Ответил я.
   -Как просто.
   -Именно так.
   -Я как-то читала твою характеристику, составленную лично Жакертом...
   На несколько секунд повисло молчание. Девушка, наверное, ждала от меня вполне закономерного вопроса, но его не последовало.
   -Там написано, что у тебя хороший боевой опыт. -Продолжила говорить Норана, -Вот только твой уровень явно не соответствует уровню твоих приключений. И твоей силе.
   -Вам, бессмертным, в этом плане легче. -Хмыкнул я, -Я каждый уровень у системы зубами выдираю.
   В принципе, и тут не соврал. Мне и вправду уровни отчего-то сложно даются. Гораздо тяжелее, чем остальным игрокам. Может, потому что я прокачиваюсь неправильно, а может из-за того, что система выдала мне статус "НПС". Как известно, неигровым персонажам труднее качаться. С чем это связано - неизвестно, но игрокам требуется гораздо меньше времени, чтобы накопить опыта на следующий уровень. Если уж делать НПСом, то делать полностью, да, система?
   -Неужели настолько трудно?
   -Дело в силе воли. -Ответил я, -Если у тебя есть желание продвигаться вперед не смотря ни на что, тогда проблем не будет. Если нет, то и развития не будет.
   Не знаю, правду я сказал, или нет, но мне как-то по барабану. Говорю, что знаю.
   -Скажи-ка мне лучше, подруга, -Произнес я, поворачиваясь к Норане, -Как ты попала на Сорлоог.
   -На корабле.
   -Корабли ходят через Восточное море?
   -Через какое море?
   -Через Восточное. Оно на востоке от острова Золлки.
   -Острова Золлки больше не существует.
   -Чего?! -Не понял я.
   Надо признать, на несколько мгновений я запаниковал. За год в этом мире могло что угодно стрястись. До этого я поднял из воды чуть ли не половину острова Золлки. Вдруг он неожиданно потоп?
   -Его переименовали в остров Лютый где-то год назад. В то же время там образовался одноименный город под руководством клана Кровавого Клыка. -Пояснила Норана -Хотя это уже больше на образование страны похоже, чем просто клана...
   Я промолчал. Ну не признаваться же мне во всеуслышанье, что это благодаря моему безответственному подходу обычный клан начал бесконтрольно расти, пока не перерос во что-то большее? Я вообще сомневаюсь, что в клане необходимо мое присутствие. Интересно, если я вдруг его покину, кто-нибудь обратит внимание? Да, точно обратит. Мне со стороны Наяды такая плюха прилетит, что не оклемаюсь. Хотя у нее и стоит директива не навредить мне...
   Примерно так, разговаривая и неспешно (кому как) перемещаясь мы продвигались дальше на запад. Вскоре уже начало темнеть. Впрочем, неудивительно. Развести костер было не сложно, а еды я набрал в таверне достаточно. Оставалось только разогреть. Уходить от дороги не стали, но и близко останавливаться не рискнули. В пределах видимости. Дорога, кстати, тут была приемлемой. Насколько мне известно, в Ансилье на восток от Труттока есть только какая-то крепость. А торговые тракты идут на юг по западной кромке какой-то горной гряды. Однако, от той крепости до Труттока вела довольно неплохая дорога, правда, практически безлюдная. По ней мы и двигались.
   -Слушай, а ведь новая декада началась, верно? -Спросил я резко.
   Норана от неожиданности чуть не уронила куриную ножку в огонь.
   -Что? Декада? Ты о чем?
   -О летоисчислении. -Скептически произнес я.
   -Летоисчисление? Игроки обычно считают от "начала" игры.
   -Да, на что я надеялся, спрашивая об этом тебя?.. -Разочарованно пощелкал я языком, -Что может знать бессмертный вроде тебя о мире?
   -Что?! -Возмутилась Норана, -Да я много чего знаю!
   -Ладно. В каком году было Шосское восстание? Между прочим, самое кровавое за всю историю на Аурусе.
   -Эм...
   -Ну вот, что и требовалось доказать. -Скептически сказал я.
   -Это еще ничего не значит.
   -Хорошо...
   Дальше я устроил небольшой тест по историческим вопросам. Надо признать, из ста вопросов, которые я задал, опираясь на свои знания истории этого мира, Норана ответила в лучшем случае на три. Да и то один из них угадала перебором.
   -Знаешь, то что я этого не знаю - неудивительно. -Проговорила настоятельница, -Удивительно то, что это знаешь ты.
   -А что в этом удивительного?
   -Ну... Ты орк.
   -А. Я понял тебя. Да ты расистка! Раз мои предки любили повоевать - значит я тупой, верно?
   -Ну... Сам посуди, среди орков не было великих ученых или архимагов. Ты же историю знаешь. Можешь что-нибудь припомнить?
   -А как же заклинание "Великое Стирание" и целый класс шаманов? -Моментально припомнил я.
   Норана задумчиво промолчала.
   -Ну вот. Слушай, я ведь понимаю, что я тебе не нравлюсь. -С улыбкой проговорил я, -Но не стоит из-за одного меня недолюбливать всю расу орков. Они славные ребята, уж поверь.
   -А кто тебе сказал, что ты мне не нравишься?
   -Ну, очевидно, что ты считаешь меня виноватым в том, что случилось с твоим командиром. И в то же время ты в него влюблена. Думаю, понять чувства влюбленной женщины в таком случае не сложно.
   -Я в него НЕ ВЛЮБЛЕНА! -Покраснела девушка.
   -Рассказывай сказки... -Улыбнулся я, -Успокойся и ложись спать. Я пока что посторожу...
  
   -Это еще что за уродцы? -Спросил я, переворачивая один из трупов на спину.
   -Кобольды. -Ответила Норана, слезая с лошади, -Никогда не видел таких?
   -На Аурусе они не водятся. Так что нет, не видел. -Ответил я, осматривая необычное существо.
   Наверное, стоит пояснить. Пару дней мы передвигались без проблем. Пару раз на нас напали волки, но отбиться от них не составило труда. Движение шло довольно быстро, но все же в пределах допустимой правилами дорожного движения скорости... Если тут вообще такие есть. На исходе третьего дня мы вышли на место недавней засады. Здесь прямо на дороге находились полуразвалившиеся повозки, частично даже набитые товарами. По округе в каком-то хаотичном порядке были разбросаны тела людей и этих существ, кобольдов. Обилие крови и наличие оружия у каждого найденного мной индивида с обеих сторон четко говорили о том, что померли они не от неожиданной болезни. Выживших в округе найдено не было.
   Именно поэтому я решил осмотреть кобольда, пока было время. Норана же занялась осмотром повозок, не теряя меня из вида все же. Забавное создание. Это я про кобольда. Морда у этого существа была похожа на морду летучей мыши. Даже глаза бусинки, как у маленьких летающих зверьков. Зрачков и в помине нет. Тело маленькое, щуплое, с виду гуманоидного строения. В смысле две руки, две ноги, прямоходящий, развитые передние конечности. Размерами мал: мне по грудь ростом. Щуплый. Хотя это, скорее всего, не расовый признак. Носит одежду. Ну, как одежду. Мешок из-под картошки на себя надел. Или из-под угля... Потому что я все руки черным испачкал, пока этот мешок разрезал. И это явно была не кровь, наподобие моей. Рядом валялась кирка. Странный выбор оружия. Да и какой-то слишком распространенный стереотип, связанный с кобольдами...
   Я вздохнул и поднялся на ноги. Разглядев неподалеку еще одно тело кобольда, я направился к нему. Нужно осмотреть всех, чтобы выяснить, какие черты для этой расы общие, а какие нет. В конце концов, я не знаю иного способа узнать слабые точки у каждой из рас. Наблюдение, сбор информации любым способом, общение... А как иначе? Вроде бы никак. Надо будет найти книгу по физиологии кобольдов. Да и других видов. Как разумных, так и не очень. Однако, тот факт, что кобольды пользуются оружием и одеждой о многом говорит. По крайней мере, о том, что какие-то мысли у них в головах гуляют. Я продолжил осмотр, попутно бегло осматривая и тела людей. Мужчины, женщины... детей вроде бы нет. Уже неплохо.
   -Ну что там? -Спросил я, заканчивая осмотр тел.
   -Почти ничего не тронуто. -Ответила Норана, -Однако порылись здесь знатно.
   -Ну да, -Я заглянул через бортик одной из телег, -Будто ураган прошелся.
   -А у тебя что?
   -Людей, по большей части, забили насмерть дубинами или закидали камнями. У некоторых кобольдов были кирки довольно плохого качества. -Ответил я, почесав затылок, -Кобольдов, кстати, тут полегло порядочно. Раза в три больше людей. Да и не выглядит это нападение так, будто силы были на стороне этой мелочи...
   Я попинал близлежащий труп кобольда ногой. После этого, опершись рукой на бортик телеги, я запрыгнул внутрь. Так, что тут... В принципе, ничего необычного. Какие-то ткани, украшения, порошки... Ан нет, специи, судя по запаху. А вот тут ящики разломанные и пустые. Ну-ка, ну-ка... Пахнет чем-то съедобным.
   -Ну, все понятно. -Произнес я, вылезая из телеги.
   -Что тебе понятно?
   -Все. -Повторил я, -Бедолаги кобольды по какой-то причине голодали, отчаялись и совершили набег на караван с продовольствием. Те, понятное дело, отбивались. Результат перед нами. -Я хлопнул в ладоши, -Все, можно грабить, что осталось, и идти дальше.
   -Чего?! Ты что, совсем с ума сошел? Какой "грабить"? -Возмутилась девушка.
   -А что не так? -Не понял я, -Бессмертные вроде постоянно этим занимаются. А, я понял! Вы же предпочитаете сами убивать жертв, а потом собранное называть "трофеями". Что ж, давай собирать "трофеи", если тебе такая формулировка нравится больше.
   -Да не в этом дело! Тебе что, погибших совсем не жаль?
   -Нет. -Я пожал плечами, -Померли - и ладно. Я с ними даже знаком не был.
   -Сострадания у тебя ни на грош.
   Я еще раз молча пожал плечами. Никакого смысла в скорби по незнакомым людям я не вижу. Каждое мгновение в мире где-то гибнет человек. Никакой горести не напасешься. А сейчас был вполне неплохой шанс поживиться за счет погибших людей. Конечно, немного цинично, но тоже способ заработка.
   -А тела? Ты их так и оставишь?
   -Ну да. Лесным зверюшкам тоже кушать хочется. -Сказал я, -Природа тоже умеет заботиться о телах.
   -Тогда я сама их похороню!
   -Да пожалуйста.
   Собственно, на том и порешили. Норана копала могилы, а я шарился по имуществу каравана. Ничего особо ценного не было, но украшения можно загнать какому-нибудь торговцу по сходной цене. Плюс ко всему, нашел весьма подозрительный ошейник, подобный которому я уже когда-то держал в руках. Весят набранные мной вещи, конечно, порядком, но и я довольно хороший "мул". Вес, который я могу переносить, довольно велик благодаря Выносливости, а с объемом груза прекрасно справится моя сумка. Она не росла в размерах независимо от того, сколько барахла я в ней носил. Вес переносимого груза, конечно, немного уменьшался, но не очень существенно. Когда я закончил с обыском каравана, Норана начала копать только третью могилу. Таким макаром мы тут надолго застрянем. Помогать я, конечно же, не собирался. Лучше книгу почитаю. Или... Нет, есть еще чем тут заняться.
   Нужно на разведку сходить. Посмотреть, сколько кобольдов в округе. Так сказать, жалом поводить. За информацию тоже можно получить несколько полезностей. По крайней мере, я на это надеюсь. Побродив по округе, я довольно быстро обнаружил направление, в котором кобольды направились после ограбления каравана. Двинувшись по следам, я внимательно осматривал "следы", оставляемые этими странными существами. Какие-то хлебные крошки, сырные кусочки, огрызки яблок... Интересно, а кобольды знают, что после долгой голодовки лучше не набивать пузо? Я, конечно, тоже не воздержался, как вернулся из чертогов Брэггторна, но у меня и наесться тем волком не получилось. Шкура моего серого "спасителя" до сих пор путешествовала со мной в сумке. Использую как-нибудь. В хозяйстве все пригодится.
   Шел я по следу долго. Пару часов минимум. Места тут были нехоженые. Лес был густым, почти везде росли густые кусты, которые к тому же еще и больно хлестали по открытым участком тела. Ощущение противное, честно говоря. Будто записался в кружок садо-мазо... Бедные кобольды тоже отхватывали от злобных растений: я периодически видел выроненные куски еды (которые исправно подбирал) и клочки меха (кобольды были покрыты мелкой серой шерстью), оставляемые на острых ветках. В конце концов, когда мое желание вырубить этот лес к чертям почти перевалило через планку терпимости, я вышел к жилищу кобольдов.
   Ну, что сказать. В принципе, понятно, откуда у них кирки и мешки из-под угля. Тут когда-то шахта была, это однозначно. Даже не шахта - карьер. Только откуда в карьере уголь? Видимо, моих знаний в добыче полезных ископаемых недостаточно. Я думал, его в болотах добывают... Впрочем, все есть так, как есть. Тут угольный карьер. И еще что-то наподобие палаточного городка. И маленькие пещерки в склонах карьера. Забавно. Небольшое поселение кобольдов.
   Я хмыкнул и направился вниз по склону. А вы думали, я просто так уйду? Нет уж, пойду, поздороваюсь. Не знаю, чем "приветствие" обернется, но веселья будет, хоть отбавляй, я уверен. Только я добрался до низа склона и направился к палаточному городку, как передо мной высветилось оповещение:
   Вы входите в подземелье "Копи кобольдов"
   В этом подземелье невозможно применять заклинание "Полет" или магию со схожими эффектами. Также здесь повышены получаемый опыт и шанс выбить экипировку класса "редкий" и выше.
   Я задумчиво смотрел на эту полупрозрачную табличку. Впервые вижу что-то подобное. То есть, когда я был в логове Паразитов - это за подземелье не считалось? И когда я вошел в пещеру дракона... И когда... А, ладно. Неважно. Я отмахнулся от системного сообщения и направился дальше. Я не пытался прятаться. Смысла нет. В конце концов, я уверен, что в случае чего смогу просто убежать. Да и умирать не так страшно, когда знаешь, что воскреснешь в любом случае...
   Заметили меня только тогда, когда я начал прогуливаться между палаток. И то, среагировали как-то не сразу. На меня еще несколько секунд пялился своими глазами-бусинками какой-то рядовой кобольд, прежде чем он понял, кого перед собой видит.
   -В-и-и-и!! -Завизжало это существо, бросаясь в атаку и замахиваясь киркой на бегу.
   Я бы, наверное, даже испугался, если бы был рядовым крестьянином, но, к сожалению для этого кобольда, я этим крестьянином не оказался. Да и двигался кобольд крайне медленно. Перехватив двумя пальцами кирку за острый край, второй рукой (наконец-то вылечившейся) я схватил щуплое создание за шкирку и приподнял его так, чтобы наши морды оказались на одном уровне. Произошло это все за секунду. Кобольд, понятное дело, такому повороту событий удивился.
   Кобольд-копатель.
   Уровень: 10
   Здоровье: 210, Мана: 0
   Странное создание. Предпочитает селиться в пещерах большими стаями.
   Да у него даже имени нет. Забавно. Как у лесного зверя. У них тоже вместо имени "зайчики" да "волки" стоят.
   -Слышь, чудище, ты мою речь понимаешь? -С ходу взял я быка за рога.
   Кобольд в ответ как-то обмяк и повис колбаской, не реагируя на мои слова. Он что, опоссум?
   -Эге-гей!! -Я с силой встряхнул монстрика в воздухе, -Я тут контакт пытаюсь наладить...
   Но нет кобольд продолжал изображать трупик. Хм... Ну что ж, тогда ты мне не нужен. Отбросив кобольда в сторону, я продолжил шествие по лагерю в поисках кого-нибудь "поглавнее". У них же тут колония, верно? Жилище себе строят... Почти деревню возвели. Должен же быть кто-то выше по рангу, чем обычные кобольды...
   Да и вообще, что за мелкие уровни? Я уже встретил несколько десятков собратьев первого кобольда. Различия в уровнях незначительные. От девятого, до двенадцатого. Впрочем, реакция на меня была практически одинаковая. Сначала агрессия, потом что-то наподобие летаргии. Надеюсь, они притворяются. На открытой местности никого интересного не обнаружилось. Пришлось лезть в пещеры. Тут начали попадаться Кобольды-воины и даже Кобольды-шаманы. Разница между ними не особо большая, разве что шаманы меня пытались поранить маленькими огненными шариками и какими-то сосульками. Впрочем, у меня появилась возможность проверить нейтрализацию магии молниями. Применяя Разряд, я ловил заклинания ладонями. Надо признать, заклинания действительно развеивались, не нанося вреда моему здоровью. А вот мана уходила только так. Считай, стоимость самого заклинания и стоимость нейтрализации вражеской магии. Невыгодно как-то. Нужно будет еще раз порыться в скиллах, связанных с молниями. Возможно, среди них найдется что-то специализированное для таких целей.
   Впрочем, мои усилия были вознаграждены. Спустя час исследования подземелий (когда я, судя по ощущениям, уже окончательно превратился в ходячий уголь) мне улыбнулась удача: я наткнулся на их вожака. Впрочем, он меня тоже не порадовал:
   Кобольд-Вожак.
   Уровень: 25
   Здоровье: 811, Мана: 45
   Вожак племени кобольдов.
   Системная справка, как обычно, лаконична. Неужели все племя кобольдов настолько же неразумно, как и любое животное в лесу? Печально как-то. Ситуация с вожаком кобольдов была такой же. Нападение на меня, потом резкое падение боевого духа, выражаемое потерей активности. В общем, скрутив вожака в рогалик, я сел на него сверху и крепко задумался. Ну не истреблять же этих ребят, в самом деле? Конечно, им от этого ни горячо, ни холодно, возродятся, как миленькие...
   Хм... Ну, стоит пояснить. Есть два типа местных обитателей. Под "местных" я подразумеваю жителей этого мира. Так вот. Первые - самые распространенные, согласно игровой справке. Это возрождаемые мобы. Монстры без имен, которые не имеют собственных личностей в большинстве случаев. Они действуют по определенной программе, хотя и с отличиями друг от друга. В случае смерти эти мобы прекрасно возрождаются сами по себе, при низком количестве схожих мобов в данной локации. Как, например, медведи в лесу. Если система понимает, что в лесу не осталось ни одного медведя, она тут же заспавнит пару штук. Бывает, что монстры из этой категории переходят во вторую, но случается это редко.
   Собственно, вторая категория тоже широко распространена. В нее входят все персонажи с именами и собственными характерами, будь они хоть враждебными, хоть дружелюбными, да даже нейтральными. Вот они-то не возрождаются в случае смерти. Смерть для местных этого типа - то же самое, что и смерть для людей в реальной жизни: страшно, больно, неприятно и фиг его знает, что по ту сторону.
   В принципе, мне сейчас не сложно обнулить все племя кобольдов, но... Имеет ли это все смысл? Опыта я не получу, драться с ними скучно... А смысл сражаться, если это скучно?
   -Слышь, чудище, -Обратился я к кобольду, -Что делать-то?
   Кобольд мне не ответил, грамотно притворяясь трупом.
   -Я вообще-то вижу твою системную информацию. -Произнес я, изогнув бровь, -Тебе меня не обмануть.
   Кстати. Давно хотел проверить одну гипотезу. Я запустил руку в сумку и вытянул из нее гладкий ошейник. Давно хотел себе такую штучку. Конечно, носить я его не стану в любом случае, но вот одеть кому-нибудь...
   Ошейник подчинения.
   Принуждает владельца ошейника подчиняться владельцу соответствующего ключа. Владелец ошейника не имеет права ослушаться владельца ключа.
   Невозможно снять.
   Неразрушим.
   Ну, насчет невозможно снять система преувеличивает. У меня как минимум получилось снять один такой. Правда, потом та девушка, у которой я его снял, добровольно опять одела его... Ну, фишка ошейника в том, что одеть его на себя можно только по своей воле. Это касается НПСов с именем. А вот если на неразумную зверушку одеть такой? Будет ли система засчитывать попытку неудачной? Пытаться на каком-то кролике не хочется, а вот кобольд вполне пойдет. Шея у него приемлемого размера. Ключ от этого ошейника находился у меня в сумке (идентификаторы ошейника и ключа я специально сверил), так что тот, у кого на шее он окажется, будет обязан подчиняться моим приказам. Удивительно, что система вообще позволяет подобное. Хотя, в этой игре даже и не пахнет такой чепухой, как социализм, равенство и братство. Если ты король - можешь казнить своих подданных, если считаешь нужным. Ну а подданные, в свою очередь, могут поднять восстание... Что касается игроков - тут вообще другая система морали, но об этом слишком долго рассказывать.
   Я накинул ошейник на шею кобольда, затянул его на нужную ширину и защелкнул замок. Пару секунд ничего не происходило. Я практически нутром чувствовал, как скрипят "шестеренки" системы, пытаясь понять, чего я от нее хочу.
   Обнаружена попытка подчинения существа "Кобольд-Вожак".
   Вы уверены в своем решении?
   И вот тут я задумался. Мне хватило парочки случаев, когда система ненароком предупреждала меня о грядущих последствиях. Самый яркий из них был, когда я принял на вооружение электрический вектор развития. Тогда с неба в меня ударила молния такой силы, что разнесла сарай, в котором я на тот момент находился. Эх... бедные свинки... До сих пор в кошмарах ко мне приходят. Впрочем, мирного населения в округе вроде бы нет, так что можно рискнуть. Моя жизнь не настолько ценная, чтобы бояться ей рискнуть... Подумав таким образом, я вдавил кнопку "Да". Не пальцем, конечно. Силой мысли. Благо, интерфейс позволяет так собой управлять...
   Ну, кары с небес не последовало. Да и вообще ничего особого не случилось. Просто это оповещение сменилось другим:
   Внимание!
   Согласно правилу N??? безымянные объекты не могут быть подчинены. Требуется присвоить имя объекту.
   Передо мной выскочило поле для ввода имени. Придумать имя? Ну, я могу конечно, но не надейтесь, что оно будет каким-то нормальным... Хм... Ну, пускай будет Трудяга. Кобольды же, как правило, трудяги, так? Я радостно вбил имя в поле, нажал кнопку подтверждения и... У меня потемнело в глазах...
  
   Не знаю, сколько времени прошло. Но вырубился я конкретно. Представьте, что вы встали на колени. А теперь представьте, что вы из такого положения со всей дури впечатались лицом в пол, да и застыли в такой позе. Вот примерно в таком состоянии я очнулся. С гудящей головой, разбитым носом и кучей вопросов. Уровень хитпоинтов тревожно светился в красной зоне ближе к нулю, но я, не особо беспокоясь по этому поводу поднялся на ноги. Ух... Голова неплохо болит. Я взялся за нос и резким движение поставил хрящ на место. Поморщившись от боли, я достал из сумки бутылочку с кровью и осушил ее. Сразу немного полегчало.
   Потрошителю для здоровья что нужно? Немного крови, разумеется. Желательно чужой. И, конечно же, отобранной насильственным путем. Тогда кровушка приобретает поистине сладкий привкус. Вообще-то пить мне кровь необязательно. Я этот ценный материал и кожей впитывать могу с такой же скоростью, но принимать внутрь как-то привычнее. Да и на вкус можно различить качество крови, что уже неплохо.
   Так... Чего ж меня вырубило? Видно, порабощать не так просто, как казалось изначально. Сколько времени прошло, интересно, с моего "выключения"? Ах, да, а где мой объект подчинения? Я огляделся. В пещере кобольда не оказалось. Честно говоря, в шахте вообще на удивление тихо стало. Раньше какие-то звуки, шорохи, скрипы слышались, а сейчас - мертвецкая тишина. Ой, не к добру это. Ан нет, где-то вода капает. Рано панику развел. Ладненько, пойдем на выход. Может, по дороге и встречу своего нового подопечного. Шахта и вправду оказалась опустевшей. Ни одного кобольда. Что-то мне это не нравится. Обнулил нубскую локацию... Меня за это по головке не погладят.
   Хотя волновался я зря. На выходе меня ждал сюрприз. Небольшой такой, в виде племени кобольдов, стоящих на коленях перед новым "мессией". Не передо мной, нет... Перед тем парнем, которого я подчинил. Сцена выглядела странной. Все кобольды, от копателей и до шаманов, в благоговейном экстазе вслушивались в хрюканья и порыкивания Трудяги. Я проверил. Система действительно присвоила такое имя "моему" кобольду. Ну почему, почему кобольды не умеют разговаривать? Я бы поучился такому управлению толпой у гуру... Впрочем, я не терял времени и присмотрелся к моему новоиспеченному рабу:
   Трудяга (Кобольд-Вожак).
   Уровень: 50
   Здоровье: 1225, Мана: 255
   Сила: 100
   Выносливость: 120
   Интеллект: 25
   Мудрость: 15
   Удача: 20
   Вожак племени кобольдов. Сильнее и умнее любого другого кобольда.
   А он подрос. В два раза почти. Чудеса, да и только. Я посмотрел на небо. Меня не было часа четыре. Ну, где-то час-полтора я шарился по шахтам. Значит, вырубило меня от силы часа на два. Ллос всемогущий, Норана меня убьет. Ну, попытается. Я ведь даже не напрягусь в поединке один на один... Хилы, конечно, должны быть "толстыми" до безобразия, да плюс их надоедливое самолечение, но атака... Атака так себе. Не встречал еще хила, который бы наносил урона столько же, сколько и обычный ДД. Точнее, не встречал хорошего такого хила...
   Я двинулся к Трудяге напрямую через толпу кобольдов, распихивая их ногами и отшвыривая самых крепких. Сопротивления мне не оказывали. Через минуту я уже оказался возле моего нового раба.
   -Трудяга, что за чушь тут происходит? -Спросил я, обводя рукой "собрание".
   Кобольд виновато потупил глазки. Его мордочка каким-то образом выражала крайнее раскаяние.
   -Я прекрасно знаю, что ты меня понимаешь. -Произнес я, -Так что отвечай на вопросы. Ты все еще контролируешь своих миньонов?
   Трудяга торопливо кивнул.
   -Славно. А вывести их из этой локации сможешь?
   Кобольд снова кивнул.
   -Отлично. Тогда собирай свою шоблу и направляйтесь в поход. -Я полез в сумку и извлек из нее карту, -Так... Смотри, направляйтесь сюда.
   Я пометил место севернее Труттока. Там была небольшая бухточка рядом с горами, пригодная для швартовки небольшого корабля. В голове у меня уже созрел определенный план по поводу этой мелочи.
   -Я приведу корабль и отвезу вас в... более гостеприимное место. -Произнес я, -Так... А где будут возрождаться твои соплеменники, если погибнут в дороге?
   Трудяга бодро развернулся и постучал лапой по тотему, стоящему у него за спиной. Это точка возрождения такая? Удивительно... Не задумывался о чем-то похожем прежде.
   -А его переносить можно?
   Трудяга недолго думал. В итоге он выдал кивок, хоть и не очень уверенный. Ну что ж, лучше, чем ничего.
   -Надо бы проверить...
   Я обхватил тотем, и крякнув от натуги, оторвал его от земли. Надо уточнить, что тотем этот был похож на те, что рисуют обычно в индейских деревнях. Какие-то странные существа, вензеля, рисуночки. Размером он был с довольно приличный ствол дерева. Высотой в три, а в обхвате около метра. С другой стороны, нести такой я бы смог. Еще бы держаться можно было поудобнее... Так, с кобольдским тотемом в обнимку, я поднялся по самому пологому склону карьера. Сами кобольды остались на месте, с удивлением наблюдая за моими манипуляциями. Поднявшись на уровень леса, я поставил тотем на землю и убедился в его устойчивости. Что странно: из зоны подземелья я не вышел. Неужели она тоже привязана к тотему? Спустившись обратно в карьер, я добрался до толпы кобольдов и, недолго думая, свернул шею ближайшему из них. Заодно выясню, какой у них период возрождения. В худшем случае замена этого бедолаги возродится здесь, в карьере. В лучшем - у тотема.
   Ждать пришлось долго. Целый час. Но мои опасения не оправдались. Пожертвованный на эксперименты кобольд исправно воскрес возле тотема и потопал в нашу сторону. Ну что ж, тогда проблем нет.
   -Так, Трудяга. Хватаете ваш тотем и тащите его туда же, ясно? Если я приплыву туда, а вас там не будет - накажу. -Произнес я и, развернувшись пошел в ту сторону, где был разграблен караван.
   Надеюсь, у этих зверушек хватит ума не попадаться на глаза людям...
  
   -Ты где был?
   -Искал работу себе по вкусу. -Отмахнулся я и, отвечая на невысказанный вопрос, пояснил: -Разбирался с кобольдами.
   -Разобрался?
   -Ну, проблем они больше не доставят. -Кивнул я, -Впрочем, меня больше интересует, откуда здесь столько народу?
   На месте нападения на караван уже и вправду собралось порядочно людей. Десятка три. Они постоянно мельтешили по округе, так что подсчитать точное количество не получалось. Большинство из них были вооружены, четверо оказались игроками. Ну, может игроков и больше, но я пока что не очень разобрался в ситуации.
   -А-а-а!! Что за монстр?! -Завопил один из игроков, заметивший меня первым.
   До этого мне удавалось оставаться незамеченным, перемещаясь по учениям великого мастера скрытности по имени Пофигист. Главное делать вид, что твое присутствие здесь - вполне обычное дело. Тогда на тебя не обращают внимания. Или обращают гораздо меньше. Что тоже неплохо. На меня вообще не обратили внимания, пока я не дошел вплотную к телегам и не начал говорить с Нораной. В какой-то момент я уже начал думать, что Норана просто-напросто предупредила их о моем недалеком присутствии...
   Игрок этот, судя по всему, оказался мечником. Но явно не "танком", так как ни тяжелой брони, ни щита у него не было. Зато был шикарный полуторный меч с какими-то наложенными чарами. Да и скорость он развил неплохую. Бежал он на меня откуда-то сбоку, замахиваясь мечом сверху-вниз и, казалось бы, сейчас мне будет больно, но... Я сделал шаг назад, протянул руку, осторожно взял атакующего за затылок и легонько приложил лицом об борт телеги. Ему хватило и собственного ускорения, чтобы вырубиться. Обмякнув всем телом, искатель приключений свалился на землю бесчувственной куклой. Я молча заценил оставшуюся в древесине вмятину. Крепкий череп, уважаю.
   -Чего это он? -Спросил я, поднимая голову к Норане.
   -Даже не знаю... -Протянула девушка, применяя какой-то целительский навык к пострадавшему, -Хотя, если вспомнить наше первое знакомство...
   -Да, было весело. -Мечтательно прищурился я, -Я бы повторил.
   -Уж не собираешься ли ты на меня напасть?
   -Не-а. -Помотал я головой. -Ты неинтересная. Это как избивать сухопутную черепаху. Она ни убежать, ни ответить не может...
   -Вот спасибо. -Фыркнула Норана, заканчивая лечение, -"Похвалы" выше я еще не получала. Черепаха!!
   -Угу, обращайся. -Кивнул я, одной рукой закидывая все еще бессознательного мечника в телегу.
   А то простудится на земле, бедолага...
   -Ты, кстати, так и не ответила: откуда тут столько людей?
   Вокруг нас уже и вправду начали собираться эти люди, заполонившие место грабежа. Пока что они держались на почтительном расстоянии, успев, видимо, поймать тот момент, когда мечник вышел из строя. Повторять его судьбу никто не хотел. Бессмертные, наверное, просто ждали удобного момента, а вот местные явно трусили.
   -Да вот, пришли. Видимо, кто-то из игроков возродился в ближайшем населенном пункте и сообщил о нападении. И вот они примчались сюда, как на пожар. -Довольно сжато пояснила девушка, поворачиваясь к толпе, -Уважаемые, случилось недоразумение! Этот орк мой... -Тут она на секунду запнулась, подбирая слово, -Мой знакомый. Он почти всегда не нападает первым, так что...
   -Так что лучше не делайте резких движений и расходитесь по своим делам. -Прервал я ее.
   Как ни странно, народ прислушался к голосу разума и начал постепенно расходиться по своим делам, не спуская с меня глаз, правда. Или к моему голосу, уж не знаю. Я снова повернулся к Норане:
   -Как далеко отсюда до Труттока?
   -Дня три, если не торопиться.
   Я вздохнул. Почему здесь нет фасттревелов или телепортов? Почему каждый раз приходится месить грязь на своих двоих. Ллос всемогущий! В следующий раз точно оседлаю Топтуна!!
   -Давай, тогда, поторопимся. А то я начну злиться от долгого застоя в повествовании...
   -Что? -Не расслышала Норана.
   -Забей. -Отмахнулся я, поворачиваясь на запад и начиная размеренно шагать в ту сторону.
   Норане потребовалось всего пять минут, чтобы догнать меня на лошади...
  
   Надо признать, дорога, несмотря на однообразность, оказалась довольно интересной. Один раз я четко видел следы большой группы кобольдов, пересекавших дорогу с юга на запад. Да, об этом я не подумал. Но эти ребята догадались пересечь тракт подальше от места грабежа. Иначе бы нового кровопролития было бы не избежать. По дороге мы наткнулись еще деревни на две. В принципе, с населенностью этого района в Ансилье все было неплохо. На дороге встречались путники, как одинокие, так и не очень. Я часто замечал среди них группы бессмертных. Пару раз мимо на бешенных скоростях проезжали какие-то прокачанные игроки двухсотых и выше уровней. Надо признать, на их фоне Норана смотрелась очень даже скромно. По крайней мере, она старалась соответствовать моде и не выделяться сильно на фоне местных. Я же... Ну, скажем так, даже если бы я одевался как обычные люди - все равно бы выделялся. Ну а что делать? Такой уж я.
   По сути, я ходил в обычных, довольно дешевых одеждах. Броня у меня покоилась в сумке. В повседневной жизни она только мешала, так что я убрал ее куда подальше. Из общего фона у меня выделялись только сапоги. На обуви я не экономлю. Потому что обувь должна быть крепкой и удобной для моего рода занятий. Часто приходится делать рывки или покрывать большие расстояния. Ну, и на всякий случай у меня есть парочка запасных сапог в сумке, как и несколько комплектов одежды. До этого я еще носил в сумке кучу солонины, но она вся кончилась во время восстановления руки. В Труттоке закуплюсь.
   По пути я общался с Нораной. Она, как ни странно, охотно шла на контакт, пока я не затрагивал внутренние дела их клана в разговоре. По понятным причинам она отказывалась освещать подобные вопросы для меня. Также и я, когда речь шла про мою принадлежность к какому-либо клану, отмалчивался. Собственно говоря, я уже как-то сболтнул Жакерту, главе Саблезубых, о своем главенстве в Кровавом клыке по глупости. Удивлен, что он не раструбил об этом в своем клане. Может, не посчитал нужным. Зато я многое узнал про быт игроков в этом мире. Оказывается, большинство бессмертных не поощряют рабство среди своих собратьев, но закрывают глаза на плененных местных. Или, например, что игроки делятся в основном по одной главнейшей категории: магические способности. Магов среди игроков оказалось меньше, чем "физовиков". С чем это связано, не знаю. Более удивительно то, что теоретиков среди магов-игроков оказалось и того меньше. В смысле тех, кто вообще увлекался теорией магии или чем-то подобным.
   Норана, например, не смогла мне назвать ни единого представителя своего класса из местных, который бы вошел в историю. Я же без труда припомнил десяток имен. Правда, ей об этом говорить не стал, а то обидеться еще может... Надо признать, даже еще не добравшись до города, я уже успел понять, что Сорлоог отличается от Ауруса. Думаю, витает тут что-то такое в воздухе. Я бы назвал это что-то "напряженностью". Местные жители, судя по всему, не очень-то жалуют игроков. Впрочем, это и логично: игроки довольно эгоистичные, считают, что они здесь "главные герои", и что им позволено делать что угодно. Они не боятся наказаний, часто берут силой то, что не получается взять по-хорошему и совсем не ценят жизни местных, не одаренных бессмертием. Конечно, не все бессмертные такие, но... Как я это выяснил? Силой алкоголя и убеждения. Стоит только напоить мужиков у костра халявной выпивкой, как у них мгновенно развязываются языки. При этом говорят они, как правило, о самом наболевшем.
   А самая больная тема в этих краях - именно бессмертные. Самое плохое в этой ситуации то, что бессмертных никак не приструнить - смерть их почти не пугает. Можно, конечно, заключить в тюрьму, но... многие бессмертные умудряются сбежать даже из самых строгих тюрем. Иногда даже прорываются с боем. Можно сказать, что мир не был готов к появлению бессмертных игроков. Не было никаких мер, чтобы хоть как-то ограничить беспредел со стороны игроков. Ну, с одной стороны игроки, конечно, приносят пользу, исправно уничтожая существ, которые периодически возрождаются. Иначе бы часто была бы картина наподобие той, что мы видели на дороге. Это я о разоренном караване говорю. Кобольды не от хорошей жизни пошли на "промысел". Голод... Голод толкает на необдуманные поступки, уж я-то знаю. Насколько я успел оценить, кобольдов, привязанных к тотему, было около сотни. И где, скажите мне на милость, искать пропитание такой ораве ртов. Зимой. В лесу. Особенно, если зверье, чуя опасность, старается свалить куда подальше...
   Это кобольды привязаны к тотему. Лесные звери могут перемещаться вполне свободно. Хотя определенная численность их во всех лесах этого района все же соблюдается. Но все же, сотня голодных кобольдов...
   Однако игроки заблуждаются, считая, что без них этот мир не смог бы существовать. Наоборот, этот мир существует уже очень давно и без игроков. Причем с теми же правилами, что и сейчас. Конечно, местные не обращают особого внимания на систему. Не все умеют ей пользоваться. Не все даже знают про нее. Но она работала еще до нашего прибытия. Ну, это я выяснил у торговцев, встретившихся по пути. Они пользовались торговыми возможностями игровой системы задолго до того, как нас перенесло сюда. Уже тревожный звоночек, да? Но вот еще один: солдаты также могли определять примерный уровень противника благодаря системе. Были даже заклинания, позволяющее точно определять характеристики монстров и людей. Просто, с появлением игроков все как-то упростилось. Игра стала более охотно отзываться на призывы. Причем как игроков, так и местных.
   Странная ситуация, по правде. Те же руины на острове Золлки... Тьфу ты! На острове Лютом. С одной стороны, что стоит разработчикам просто раскидать подобные сооружения по острову? А с другой: так детально проработанная предыстория этих руин, их историческое соответствие уже ушедшим эпохам и цивилизациям... Я еще не нашел ни одного косяка в шествии истории этого мира. Ни одного несоответствия реалиям. Это одновременно и подозрительно, и нет. Впрочем, я не особо заморачивался этими вопросами. Все идет так, как идет. Для меня этот мир реален, как и его обитатели. Я не лелею мечты вырваться обратно, вернуться к обычной жизни, узнать правду... Мне и так нормально. Не знаю, как кому...
   Но в любом случае, напряженность по отношению к игрокам - это проблема, с которой стоит считаться. Если решу вести какие-то дела с государствами на Сорлооге, нужно будет учитывать этот факт. Послы должны быть из числа местных. Ну, в принципе, у меня в клане и так игроков раз, два - и обчелся. А в руководстве двое сидят...
   -Эй, Лют! -Меня ткнули маленьким кулачком в бок, -Я тут с тобой разговариваю, между прочим.
   -Ну так разговаривай, кто мешает? -Пожал плечами я, -У меня тут, может, дела государственной важности в голове решаются...
   -Ага, как же. Тебе до таких дел, как до луны.
   -Ну да... -Вздохнул я, -Даже и не знаю, к счастью или к сожалению.
   -Зависит от твоих амбиций. -Пожала плечами девушка, -Я, кстати, не просто так тебя отвлекла: отсюда городские ворота видно.
   -Что, правда? -Удивленно спросил я, вглядываясь вперед.
   На краю видимости и вправду можно было разглядеть какую-то постройку. Правда, о ее назначении я бы с такого расстояния не сказал бы, но все же что-то видно. Однако, это явно какая-то постройка.
   -Ты мне что, не веришь?
   -Можно, я не буду отвечать на этот вопрос? -Спросил я в ответ.
   Норана лишь хмыкнула и тронула коня вперед. Я последовал за ней. Стоит признать, расстояние до городских ворот оказалось больше, чем я ожидал, а сами оборонительные сооружения - выше, чем казались изначально.
   -Они тут что, против гигантов обороняются? -Непонимающе поскреб я в затылке.
   -И против них в том числе. -Кивнула Норана, -Ты недооцениваешь эти земли, Лют. Порой, на свет божий выходят такие твари, которые обычно только снятся в кошмарах...
   -Свет какого именно бога ты имела в виду? -Уточнил я.
   -Это все, что тебя заинтересовало?
   -Ну, самая опасная тварь стоит перед тобой. -Я оглянулся на девушку, -Если быть точным, сбоку от тебя. По правую руку. Где-то в полутора метрах...
   -Я поняла! -Раздраженно фыркнула девушка.
   Я лишь пожал плечами. Бука. Какое-то время мы двигались молча. Ворота постепенно приближались.
   -Знаешь, а они действительно здоровые. -Задумчиво протянул я, почесав бороду, -Кому нужны такие большие ворота?
   -В смысле?
   -Ну, высота стен еще хоть как-то объяснима, а ворота... Зачем их делать такими высокими? Торговых обозов такой высоты не бывает. -Проговорил я, пальцем показывая на проезжающую мимо телегу.
   -На удивление резонный вопрос. -Кивнула девушка, -Я, честно говоря, не в курсе.
   -А вот я не удивлен нисколько. -Хмыкнул я.
   В этот момент мы подошли к воротам настолько близко, что нас остановили. Алебардой. Ну как "нас"... меня. Просто ткнули железкой прямо в грудину. Благо я успел среагировать и перехватить оружие за древко. С другой стороны за алебарду держался стражник. Довольно молодой, весь в веснушках... Такого даже убивать жалко.
   -Слушай, самоубийца, -Проговорил я, стараясь успокоиться, -Тебе мама не говорила, что не стоит тыкать в орка железками?
   -Мне мама вообще-то обратное говорила. -Произнес паренек, немного сжавшись в размерах.
   А, понял. Он просто пытался выдернуть алебарду из моих рук. Я даже и не заметил. Отпустив оружие, я оттолкнул его подальше, и, помотав головой, повернулся к Норане.
   -Ну что за безобразие? Я ведь даже еще натворить ничего не успел. -Возмутился я.
   -"Еще"? То есть ты все же собирался что-то натворить?
   -Я не исключаю подобной возможности. -Важно кивнул я.
   Норана тяжело вздохнула и перевела взгляд на стражника.
   -Уважаемый, мой... знакомый... вполне законопослушный путешественник. Поэтому воздержитесь от нападений, пожалуйста. -С этими словами она перебросила молодому стражнику какую-то монетку.
   Взятки. Интересно, есть стражники, которые не грешат этим? Я пока что ни одного не встречал. Молодой парень поймал монетку (выронив при этом алебарду) и поспешил в сторожку. Дальше нас не задерживали. И что, даже никакого удостоверения не дадут, что мы не провозим контрабанду? Что-то тут с местной охраной так себе. В моем городе стражники на воротах узнают все, что можно. Кто, куда, зачем... Хотя, думаю, это происходит из-за требований Наяды по внутренней безопасности. А здесь свободно пропускают.
   Хотя, думаю, нас не стали задерживать потому, что никакой особой поклажи у нас с собой не было. Вот людей на телегах с товарами проверяют только так... Я обернулся, посмотрев на процесс проверки какого-то торговца. Разве что в трусы не заглядывают. Если у этого торгаша вообще есть что-то подобное...
   -Так... Ну что, сразу в порт? Разузнаем про корабли, плывущие в сторону Ауруса.
   -Корабли ходят через Восточное море?
   -Ты уже спрашивал.
   -Ты не ответила.
   -Правда?
   -Да.
   -Не совсем. Корабли ходят по Южному морю до Шосса или Квинта.
   -В Лювон мне путь заказан. -Поморщился я.
   -Почему?
   Я скептически смерил ее взглядом.
   -Лювон был создан людьми для людей. Присутствие там тварей с черной кровью недопустимо. В лучшем случае меня просто сожгут вместе с кораблем, как разносчика чумы. -Ответил я, помахав рукой.
   -Все так плохо?
   -Что-то вроде того. -Я пожал плечами, -Лучше подыскать капитана с кораблем, который за хорошие деньги отвезет туда, куда захочешь.
   -А куда ты собрался?
   -Куда-куда... -Пробормотал я, -На Аурусе недавно появился еще один город с выходом к морю.
   -Недавно... Ты про город Лютый? -Уточнила девушка, -Да, это может сработать... Но корабль не поплывет через Восточное море - слишком опасно.
   -И не надо. Проплывем мимо Срединного архипелага по его южной стороне. -Произнес я и, заметив затруднения Нораны, пояснил, -По северной стороне Южного моря, если тебе так понятнее. А дальше вдоль Ауруса до Лютого. Возможно удастся проскочить. Но для уточнения этого вопроса мне нужно связаться с одним другом...
   -У тебя есть друзья на Лютом?
   -Ага. Что-то вроде того. -Улыбнулся я, -Пойдем в порт, поищем нужного нам человека...
  
   -Это точно портовый город? -Спросил я, на всякий случай разворачивая карту.
   Но нет, кусок бумаги с нанесенными на нем обозначениями упрямо твердил, что Трутток и вправду портовый город. Реальность же оказалась несколько иной. Ни единого корабля в порту! Да и вообще, порт выглядел какой-то свалкой. Брусчатка не чищенная, мостки развалившиеся, портовые склады с виду заброшены.
   -Должен быть... -Задумчиво протянула Норана.
   -Так где... -Я махнул рукой в сторону моря, -Где корабли?
   -Мне кажется... Мы не учли одну маленькую деталь... -Протянула Норана, -Сейчас же зима, все заледенело.
   Повисло долгое молчание. Бухта и вправду была замерзшей. Кораблям тут швартоваться было негде. Этот факт мы и вправду не учли. Интересно, кобольды меня дождутся? А то в ближайшее время я, судя по всему, не смогу до них добраться на корабле. Ладно лед, но почему безлюдно-то так? Да и вообще, неужели люди не готовились к заморозкам? Я уловил слабый скрип со стороны мостков. Вздохнув, я направился в ту сторону, попутно разглядывая окрестности. Источником скрипа оказался рыбак, упорно бурящий во льду лунку для рыбалки. Лед, судя по всему был очень твердый и толстый. Я присел на корточки и принялся наблюдать за процессом. Для бурения рыбак использовал что-то наподобие коловорота, но немного иначе выглядящий. Хотя, я никогда не видел коловорот вживую, так что, возможно, они такими и должны быть...
   -Дружище, -Произнес я, заставив своим голосом вздрогнуть незадачливого рыбака, -Тебе не кажется, что зима в этом году слишком суровая?
   -Да, -Рыбак бросил на меня мимолетный взгляд и, не выказав никакого удивления, продолжил заниматься своим делом, -Что-то в нынешней зиме не так, это точно. Наступила слишком рано, мороз слишком сильный... Вон, даже бухта заледенела. Такого со времен моего детства не бывало.
   -Беда... -Вздохнул я, поднимаясь на ноги, -И с чего оно вдруг?
   -Ходят слухи, будто Королева Зимы пробудилась.
   -Королева Зимы? -Тупо переспросил я.
   Чего-то реально попахивает квестом наподобие отлова какого-то монстра. Забавно-забавно...
   -Да, корабль-призрак. -Кивнул рыбак, -Весь белый, на борту никого, а плавает так быстро, что ни один другой корабль за ним не угонится.
   Ну, это не так интересно. Я еще знаю, как побить монстра из плоти и крови, даже примерно представляю, как уничтожить существо бестелесное, но призрак корабля? Это даже не смешно...
   -Ну что ж. Ясно. -Кивнул я, распрямляя ноги, -Удачной рыбалки, дружище.
   -Что, вам даже не интересно? -Улыбнулся рыбак, одним рыком пробивая последний слой льда в лунке, -Обычно все проявляют более живой интерес к сверхъестественному.
   -Да ну, -Отмахнулся я, -Больно надо гоняться за каким-то кораблем. Вот если бы это был монстр какой...
   -Ну что ж, как знаете...
   Я повернулся в сторону города и двинулся вперед, стараясь не поскользнуться на заледенелой древесине. Норана шла рядом, тоже внимательно смотря под ноги.
   -Удивительно. -Произнесла она и замолчала.
   -Ага. -Подтвердил я, -Всего один рыбак...
   -Я не об этом. Я про корабль!
   Я промолчал. Как я уже говорил, охота за кораблем меня не интересует. Его не съесть, в конце концов. С другой стороны, если бы была возможность, я бы взял его на абордаж, но если он быстрее других кораблей - мне его не догнать. А раз не догнать - то и пытаться не стоит. Тем более, это же корабль-призрак. Если бы с ним было так просто разобраться - кто-нибудь из игроков уже бы это сделал. Кстати, мне даже не попытались квест выдать... Кстати, есть такая полезная штука, как форумы. Стоит порыться на них с целью добычи информации. Решив таким образом, я плюхнулся в ближайший сугроб и открыл нужное системное окно. Норана, хоть и удивилась подобному поведению, уселась рядом. Ее, кстати, согревал бафф под названием "Горячая Душа". Хороший скилл для тех, кто не может похвастаться способностью менять температуру тела, как я.
   Форумы несли в народ смуту и раздор. Королеву Зимы обсуждали, и еще как! Правда, какой-то конкретной информации не выдавали, но слухов было предостаточно. То ее (или его, даже не знаю) видели на севере от Сорлоога, то на горизонте в Восточном море замечали... Иногда, говорят, даже близко от городов проходит, но когда ее пытаются догнать - включает такую скорость, что за считанные минуты скрывается из виду. Ну, кое-что я все-таки выяснил. Этот корабль перемещается по Восточному морю. Там, где ни один другой корабль даже показываться не хочет. Монстры опасные, ветра холодные, а иногда еще и течения закручиваются в водовороты, которые топят любые корабли. Плюс ко всему, ходили слухи про то, что воды под кораблем просто-напросто раздвигаются и судно проваливается на дно морское, откуда уже не всплывает... Впрочем, это всего лишь слухи. Корабли не ходили по Восточному морю еще до появления игроков в этом мире, так что им не довелось там побывать. А кланы игроков отчего-то не спешили осваивать судоходное дело.
   -И что дальше? -Спросила Норана, прервав мои метания по форумам, -Найдем другой способ?
   -Нет, я подожду пару месяцев. -Мотнул головой я, -Аурус никуда не денется. Так что, если тебе нужно срочно возвращаться в свой клан - нам придется разделиться.
   -Нет, я пока что тоже не тороплюсь. -Покачала головой девушка, -по крайней мере, мне об этом ничего не писали.
   -Вот и славно. -Произнес я, поднимаясь на ноги, -Пойдем искать себе жилье...
  
   Собственно говоря, его искать долго не пришлось. В порту был десяток таверн и постоялых дворов, которые сейчас пустовали из-за отсутствия моряков, являющихся постоянным контингентом в подобных портовых заведениях. Самое приличное на вид и стало нашим пристанищем. Хотя нас честно предупредили, что здесь вполне могут обитать разные паразиты, в виде клещей и прочего... Да и драки в основном зале часто случаются... Ну, на паразитов мне по барабану, так как кровь у меня ядовитая. Даже уменьшу их популяцию. А драки... Не думаю, что с этим у меня возникнут проблемы. Я оценил примерный уровень посетителей этой таверны - где-то пятидесятый. Так что вреда мне не смогут причинить даже всей толпой. Иногда быть перекачанным орком очень полезно.
   В свою комнату я заглянул лишь мельком. Кровать, шкаф, и прочая мебель, полагающаяся в подобного рода помещении. Ничего плохого или хорошего. Комната как комната. Правда мне с моими габаритами было трудновато ничего не задевать, но я привыкну. Разведав обстановку в комнате, я вновь спустился в зал, где прямиком направился к хозяину таверны. Откровенно говоря, меня интересовала одна деталь, которая ну никак не могла ускользнуть от моего внимания. Рынок рабов. Это место я просто обязан посетить. В конце концов, рабы практически самые безотказные работники. Да и узнать про эту рабскую систему нужно поподробнее. Как работает ошейник, как его снять, где его взять... Ну а что? Игровая система это позволяет. Понимаю, не этично... Да и применять его на разумных как-то не по себе. С Наядой немного другая ситуация. Ее я получил как трофей, так что... Мук совести, в общем, никаких. Но вот использовать на различных монстрах или легендарных существах было бы здорово. Да, стоит попробовать. Да и узнать, как эти ошейники снимаются тоже будет неплохо.
   А то ключ бесполезен в этом плане. Вот скажите, зачем делать ключ, который не может отпереть замок? Нет, я понимаю, что название "ключ" здесь кодовое, и обозначает оно скорее уникальную комбинацию идентификаторов, присущую паре ключа и ошейника... Но все же! Зачем делать таким запарным процесс освобождения из рабства? Понятное дело, для того, чтобы из невольничества сбежать было труднее... Но как-то не верится, что сбежать нет возможности. Надо будет поразмышлять над этим. Хозяин пивнушки не стал отпираться и быстро объяснил мне путь до интересующего меня объекта в городе. Вообще, что на Аурусе, что на Сорлооге отношение к оркам довольно спокойное, на удивление. Не смотря на закончившуюся всего двадцать лет назад полномасштабную войну с моим народом. Была парочка казусов, но это не сравнить с той лютой ненавистью, которой я ожидал, становясь орком. Меня воспринимают нейтрально в большинстве случаев. Что немного странно и обидно. Такое ощущение, будто меня игнорируют. Хотя, возможно, я слишком многого ожидаю...
   Уйти незаметно все же не получилось. Уже на выходе из таверны меня догнал знакомый голос:
   -Куда ты уже намылился? -Спросила спускающаяся по лестнице Норана.
   Она, судя по всему, тут же выловила меня взглядом из толпы. Впрочем, я бы удивился, если бы меня было трудно заметить.
   -По делам. -Подождав, когда девушка подойдет поближе, ответил я, -Думаю заглянуть в парочку мест.
   -В какие, например? В бордели?
   -А тут такие есть? -Удивился я.
   -Не знаю.
   -Так зачем обнадеживаешь? -Вздохнул я, -Нет, все гораздо прозаичнее: зайду в банк, потом на рынок рабов, а затем на аукцион. По моим сведениям, они все недалеко друг от друга находятся, так что много гулять не придется...
   -На рынок рабов? -Скептически посмотрела на меня настоятельница, -Не думала, что тебя интересует что-то подобное.
   -Что, сразу упал в твоих глазах? -Хмыкнул я, -Впрочем, неважно. Мне интересен сам механизм порабощения. Хотя, если будут интересные предложения, отказываться не буду.
   -А зачем тебе вообще нужен этот "механизм порабощения"?
   -Пока не знаю, но очень надо. -Пожал плечами я, -Так ты со мной?
   -Конечно. Все лучше, чем сидеть в четырех стенах. Тем более, я тоже хотела дойти до аукциона.
   Аукцион... Я много о нем слышал, но до этого все никак не мог до него добраться. Аукцион являлся местом, в которое стекались игроки и местные для того, чтобы выставить свой товар на торги. Товар там бывал как вполне обыкновенным, так и весьма редким. Также там можно было выставлять на торг услуги или информацию. В общем, поход туда тоже мог оказаться весьма полезным. Ну, а банк... Давненько я не был в банковской ячейке. У меня там много барахла было, которое стоит сбагрить. Возможно, на том же аукционе и попробую выставить...
   По дороге мы с Нораной болтали о разных мелочах. Она рассказывала про забавные случаи в своей целительской практике, а я вещал ей разные истории. Как из моего прошлого, так и из глубокой древности. Благо, у меня было что припомнить, а Норане, не знакомой с местной историей, было интересно практически все. Дорога не заняла много времени, но поболтать мы успели.
   Трутток, надо признать, был построен с умом. Почти все важные городские здания концентрировались в центре города. На одной улице. Что, в принципе, очень даже удобно. Только некоторые здания, относящиеся к морским делам, находились ближе к порту. Но интересующие нас строения оказались все же здесь. Рынок рабов был не совсем рынком. Скорее, это что-то вроде еще одного аукциона, только с более узкой направленностью. Одно большое здание, со стороны больше напоминающее маленький Колизей, но с закрытым верхом. Правда, вход в это строение оказался не совсем бесплатным. Об этом я узнал, уже шагая в сторону широких ворот здания. Однако, дойти до них мне не дали каких-то два шага. Передо мной выросла целая гора плоти. Вокруг внезапно потемнело.
   -Ты. Не идти дальше. -Практически членораздельно проговорил довольно большой тролль, преградивший мне дорогу.
   Этот субъект был ярким представителем "сильных" троллей. Есть еще "умные". Сильные - здоровые и большие бугаи, которые только и умеют, что крушить и ломать. Иногда строить примитивные постройки. Умные тролли, по большей части, вымерли. Правда, они с моей легкой руки вскоре вернутся. Наверное... Не знаю. Если вкратце, то какой-то черт магически одаренный (1шт.) создал некий магический артефакт (1шт.) с помощью которого начал менять некогда славный генофонд троллей (неисчислимо много шт.). Собственно говоря, я этот артефакт разрушил.
   -Не нависай, а то хуже будет. -Улыбаясь, посмотрел я снизу-вверх на тролля.
   -Прошу прощения за моего помощника... -Прозвучал откуда-то сбоку вкрадчивый голос.
   Я перевел взгляд в ту сторону. Рядом с троллем стоял щуплого вида мужичонка. На вид он был похож на любого другого клерка. Даже стиль одежды соблюдал похожий. Я вздохнул. Бюрократия - моя слабость. Легче решать все с помощью насилия... Хотя не всегда эффективнее, признаю.
   -Он повел себя излишне резко, но, извольте заметить, -Продолжил говорить мужчина, -Выполнил свою роль прекрасно.
   -Он в качестве двери тут работает? -Спросил я, легонько толкая тролля в живот.
   Огромное существо с удивленной мордой отшатнулось назад. Против своей воли, разумеется. Насчет массы не скажу, а вот силенок у меня точно побольше, чем у него будет.
   -Нет, он охранник. -Ответил мужчина, ничем не показывая, что заметил мое движение, -Понимаете, вход на наш рынок строго ограничен.
   -Ясно. -Понимающе кивнул я, -Сколько?
   -Десять золотых монет. -Слегка склонил голову он, -На каждого.
   Я молча достал из сумки двадцатку и протянул руку с зажатыми монетами вперед. В принципе, не такая уж большая сумма. Конечно, заработать гриндом мобов не получится. Да и вообще, однообразное убийство слабаков мне быстро наскучит. Но мне, слава Ллосу, голодать не приходится. Благо, клановая казна под предводительством Грум-Грыма постоянно пополняется, как и мой кошелек. Когда я пребывал на Лютом, меня казначей буквально заставил взять целую тысячу золотом на "текущие расходы". Это еще не учитывая того золота, что у меня и так было. Где-то около пятисот золотых я всегда таскал с собой. Причем свою первую сотню срубил я именно с Нораны. Ну, для кого-то, возможно, десять золотых оказались бы довольно существенной суммой, но только не для меня...
   -О, нет-нет! Вы меня неправильно поняли, -Зашевелился мужчина, пытаясь оттолкнуть от себя мою руку, -Мне не нужны эти деньги. Они необходимы только для подтверждения Вашей платежеспособности, не более.
   -Ну ладно. Так нам можно пройти? -Уточнил я, кивнув на проход.
   -Конечно, милости прошу! -Сделал приглашающий жест в сторону ворот служащий этого рынка.
   Тролль, повинуясь специальному знаку (в виде крика в полный голос "отойди уже, дубина!"), подвинулся в сторону, открывая нам проход. Я прошел вперед первым, надеясь, что Норану не остановят точно так же. Но нет, ее пропустили без проблем. У служащего хватило ума не цепляться к игроку.
   -Строго у них тут...
   -Разве? -Удивился я, -Вот если бы этот детина залепил в рожу, проверяя твою стойкость - тогда да... Было бы строго.
   -У тебя странные критерии строгости... Я волнуюсь за твоих будущих детей. -Наигранно вздохнула девушка.
   -Прозвучало почти как предложение руки и сердца. -Хмыкнул я.
   Ответить Норана не успела. Длинный коридор закончился, и мы вышли в помещение куда большее, чем я ожидал. Нет, ну действительно огромный павильон. Я такие только в цирке видел. Хотя большая часть этого павильона была разделена перегородками максимум в два метра высотой на небольшие помещения. Учитывая тонкость материала перегородок и отсутствие верха, шум тут стоял нешуточный. Если прислушаться, можно даже услышать какие-то обрывки разговоров, ведущихся в каждом отдельном помещении. М-да. И куда мне идти?
   -Уважаемый, -Меня подергали за рукав куртки, -Вы здесь новенький верно?
   Я повернул голову на звук. Через пару секунд я догадался наконец опустить взгляд вниз и уставился на нового персонажа. Им оказался весьма интересный на вид гремлин. Хотя, на мой взгляд, все гремлины выглядят забавно. Маленькое тело, большая голова, огромные уши и крайне сморщенное лицо. При всем своем ущербном виде эта раса отличалась крайне острым умом и бюрократическим складом ума. Именно поэтому у меня в качестве главного казначея в клане представитель именно этой расы. Впрочем, Грум-Грым умудрился еще и всю свою семью запрячь к этому делу... Но вернемся к настоящему.
   -Да, я тут впервые. -Кивнул я, -Не совсем понимаю, что тут происходит.
   -О, я Вас понял. К сожалению, Вы выбрали не самый удачный день для визита. Открытых торгов сегодня не будет. -Произнес гремлин, печально покачав головой, -Но, возможно, я могу вам чем-то помочь. Вы пришли покупать или продавать?
   -Покупать. -Пожал плечами я, -Плюс ко всему, я бы хотел немного пообщаться с кем-нибудь, кто понимает в работорговле.
   -А какой именно "товар" Вас интересует?
   -Мне бы такой "товар", который бы не сломался от интенсивных приключений.
   -Вот как... -Задумчиво кивнул гремлин, -Позвольте, еще один вопрос: возможность повышения уровней требуется?
   -Желательно.
   -Я вас понял. Пройдите в комнату под номером сто шестьдесят три. Молодая госпожа, Вы здесь тоже за покупками, или просто за компанию?
   -За компанию. -Отмахнулась Норана, догоняя меня.
   А я уже пошел вперед, на поиски нужной комнаты.
   -Ты действительно решил приобрести себе раба?
   -Ну да. У меня и так уже два есть. -Пожал плечами я, -Тебе что-то не нравится?
   -Это... -Вздохнула Норана, -Как-то не по-человечески...
   -Во-первых: я орк. -Оттопырил палец я, -А во-вторых: люди всегда стремятся к контролю над себе подобными. И чем этот контроль сильнее - тем лучше. Скажешь, что это не так?
   Норана промолчала. Уверен, ей было что сказать, но сейчас она почему-то не стала мне ничего высказывать. Что ж, сочту это как акт капитуляции в словесной баталии. К этому моменту мы как раз добрались до нужного помещения. Внутри никого не оказалось. Впрочем, это не помешало мне расположиться со всеми удобствами. Вытащив из сумки свое личное кресло (да-да, я его так и ношу с собой в сумке, чтобы не потерять), я удобно расселся в нем. Благо, весит оно всего килограмм десять, так что таскать его за собой не тяжело. А с объемом вполне неплохо справляется особенность моей сумки. Также из сумки была извлечена настойка из одного тростника, растущего на Лютом. Он, в принципе, бесполезен для большинства людей, так как крайне ядовит, да и не очень крепок, но вот для меня... Внутри у него оказался ядовитый сок, от которого я неслабо хмелел. Это пока что единственный напиток, от которого у меня возникало подобное ощущение после превращения в Потрошителя. Откупорив пробку у бутылки, я сделал глоток и зажмурился от удовольствия. Горячительный напиток скатился по горлу, оставляя после себя приятное ощущение тепла.
   -У тебя в сумке что, целый дом запрятан? -Удивленно спросила девушка, присаживаясь на менее шикарное кресло, стоявшее в этой комнате изначально.
   -Не-а. Так, по мелочам...
   -А почему ты на нем до этого не сидел? Когда мы на привалы останавливались?
   -Буду я еще марать его на природе! -Поморщился я, -Тем более ставить кресло на снег... Не очень мудрое решение. Ножки будут проваливаться, да и лакировка может пострадать...
   -Заботишься о кресле так, будто оно тебе дороже, чем все остальное...
   -Может, так оно и есть. -Хмыкнул я, -Кто знает?
   В этот момент дверь немного скрипнула открываясь. В помещение вошел гремлин. Точная копия своего собрата, который нас встретил внутри и направил сюда. К сожалению, я не очень улавливаю различия между гремлинами. Нет, одного от другого отличу безошибочно, но в чем конкретно различие - сказать не смогу. Что-то на грани восприятия...
   -Приветствую! -Деловито произнес этот гремлин, присаживаясь на свободное кресло, -Мне передали, что Вас интересуют невольники, которые могут повышать уровень и которые выдержат тяжелое путешествие. Все верно?
   Я молча кивнул. В руках у гремлина была пачка листов, которую он без остановки зачем-то пролистывал.
   -Я обязан уточнить... Бессмертные тоже входят в список Ваших интересов?
   -А есть принципиальные различия?
   -С бессмертными стоит вести себя осторожнее. -Вздохнул гремлин, -К сожалению, не все из них жаждут... сотрудничать со своим хозяином.
   -Мне без разницы. -Пожал я плечами и, перехватив злобный взгляд Нораны, слегка улыбнулся, -Я не вижу особых различий между местными и бессмертными.
   -Замечательно! Что ж, тогда давайте просмотрим предложения, что я для вас отобрал...
   Пачка листов практически сразу оказалась у меня в руках. Я начал листать бумажки. Хм... Что-то вроде анкет для рабов. Описаны основные характеристики, параметры, навыки и прочее. Даже была графа с надписью "степень послушания". Интересненько... Стало быть, ошейник не гарантирует полного подчинения? Что-то новенькое. Хотя это лишь мои предположения.
   Впрочем, среди предложений оказалось мало интересных. Игроков мало, да и не хотелось иметь дело с игроками. Проблемные они. Нет, если бы я наткнулся на действительно интересный экземпляр, тогда... Но такого не попалось.
   -И это все? -Спросил я, возвращая листки обратно гремлину, -Нет ничего более... интересного?
   -Конечно же есть, но подобная экзотика обойдется дороже...
   -И во сколько же?
   -Пятьсот золотых минимум.
   -За просмотр?
   -За покупку.
   -Показывай. -Согласился я.
   На то, чтобы принести новый список, гремлину пришлось потратить не более двух минут. Похоже, он уже готовился к подобному повороту событий. Впрочем, список "элитных" рабов тоже не впечатлял. Наяда бы, например, заткнула за пояс каждого из представленных здесь невольников. А то и всех разом. Не знал, что она настолько ценный экземпляр... Я уже почти разочаровался, как перед моей скисшей рожей появился один довольно интересный листок.
   -Посмотреть можно? -Уточнил я, показывая его гремлину.
   -Конечно же. Подождите немного, пожалуйста.
   -Что там такого интересного? -Заинтересованно подошла ко мне Норана, -Что тут вообще может быть интересного...
   -Знаю, знаю... Тебе все это не нравится. -Хмыкнул я, -Могла бы и не идти со мной, если не хотела. Вот, смотри.
   -Тебя отпустишь одного, как же...
   -Прямо как наседка. -Улыбнулся я, -А ведь мы, по сути, посторонние друг для друга.
   -Я знаю!
   -Просто не забывай про это. -Посоветовал я, -А то в последнее время ты довольно много меня упрекаешь.
   -Я просто не люблю рабство.
   -А кто его любит? -Приподнял брови я, -Мне нужен раб не для того, чтобы его использовать, а для того, чтобы использовать систему.
   -Что?
   -Долго рассказывать. Поведаю свои мысли при случае, хорошо? -Сказал я, указывая на открывающуюся дверь.
   -Простите, что заставили ждать. -Произнес гремлин, заходя сам и ведя на какой-то светящейся веревке молодую девушку.
   Ну, молодую относительно. Я бы ей лет двадцать дал. Хотя женщины умеют маскировать свой возраст как в большую сторону, так и в меньшую... Но сейчас не тот случай. Я хищно прищурился. Давненько я не видел ничего подобного. Однажды мне посчастливилось помочь одной похожей девушке. Я тогда назвал ее Скуамой. Она происходила из расы драконов, но из-за заражения Паразитом во младенчестве, ее суть претерпела некоторые изменения. Тем более, над ней еще поработала Тиамат, придав ей более человеческий вид... В общем, девушка выглядела как помесь человека и ящера. С рогами, хвостом и чешуей, но все равно симпатичная, несмотря ни на что. Еще бы у нее тумана в голове не было, и в мозги бы не лезла - вообще бы чудом была.
   Так вот, сейчас передо мной предстал образчик, ничуть не уступающий в необычности Скуаме, и в то же время походящий на нее как две капли воды. Правда, если Скуама была неизвестным науке существом, то с этим созданием было все гораздо проще. Девушка, вошедшая в комнату на коротком поводке, буквально напитанном магией, отличалась весьма импозантной внешностью. Длинные волосы цвета огня, два ярко зеленых глаза с вертикальными зрачками, мелкая чешуя на щеках, лбу, носу и подбородке, а также на тех участках тела, что были мне видны. Также картину дополняли два длинных рога, загибающихся назад и идущих вдоль головы и хвост как у ящерицы. Впрочем, последняя деталь была довольно гибкой и тонкой. При этом части тела сохраняли гуманоидный вид. То есть руки и ноги были похожи на человеческие, лицо тоже было вполне приятным, хоть и необычным на вид. Общие пропорции тела тоже были весьма... аппетитными. Интересно, а зачем ей грудь? Их вид тоже вскармливает детей молоком? Но они же вроде ближе к ящерицам...
   Впрочем, у этой девушки была и одна особенность: она не находилась в нашем мире. Это я определил с первого взгляда. Точнее, в нашем мире она была, но не в материальном состоянии. Какая-то полупрозрачная, дымчатая, чуть ли не распадающаяся на части. Судя по анкете, она в этом состоянии находится большую часть времени. Забавно... Надо бы заглянуть в ее системную информацию.
   Персонаж: Аира
   Уровень 15
   Раса: Драконид (Призрачный)
   Здоровье: 100, Мана: 100
   Фракция: Отсутствует. Класс: Отсутствует
   Титул: Отсутствует
   Характеристики:
   Сила: 5
   Ловкость: 5
   Выносливость: 10
   Интеллект: 10
   Мудрость: 10
   Удача: 5
   Особые черты: "Бесплотность", "Устойчивость к физ. урону +70%", "Покорность"
   Пятнадцатый уровень... Очки характеристик, судя по всему, она никуда не вкладывала. Возможно, ей так было приказано. А вот раса, как и особые черты, довольно интересные... Бесплотность подразумевает как раз то, что я заметил: в материальном состоянии девушка не находится постоянно. Стало быть, чтобы контактировать с ней, нужно особое воздействие. Магия или какой-нибудь специальный предмет. Как, например, этот поводок, обмотанный вокруг ее шеи. Устойчивость к физическому урону действительно поражает. По сути, если кто-то умудрится обойти ее бесплотность и нанести ей урон, например, мечом - тогда семьдесят процентов прошедшего урона просто "уйдет в песок". И это еще не учитывая различных способностей. Как, например, моя Крепкая Шкура. На данный момент она снижает для меня физический урон на двенадцать процентов, что тоже не мало.
   А вот последний пункт меня обескуражил. "Покорность"... Это не всегда хорошо. Она может быть покорной как своему хозяину, так и судьбе. Например, не станет спасать свою жизнь, если будет такая возможность... Надо будет изучить ее характер... Кстати, я решил ее купить. Спонтанное решение, но куда уж без этого.
   -Хм... Пятнадцатый уровень... -Протянул я, обходя девушку по кругу.
   Та не шевелилась, давая рассмотреть себя без всякого стеснения. Видимо, ее частенько пытались продать...
   -Да, уровень невелик, но... -Начал говорить гремлин, но я его не слушал:
   -Да и характеристики маловаты... -Вздохнул я, останавливаясь напротив рабыни.
   -Вы правы, но поглядите на редкость...
   -Плюс ко всему эти заморочки с бесплотностью. -Подытожил я, -А что насчет прокачки?
   -Когда мы ее пленили, она была одиннадцатого уровня. -Услужливо подсказал гремлин, немного расслабленно вздохнув.
   Ну конечно, хоть один вопрос, на который он мог ответить в положительном ключе.
   -"Когда" - это когда? -Спросил я, практически вплотную приближая лицо к лицу Аиры.
   Ее яркие зеленые глаза не выражали никаких эмоций. Ни удивления, ни страха, ничего. Ее разум был абсолютно спокоен и чист. Интересно...
   -Простите, что?
   -Сколько лет назад вы ее пленили?
   -Кхм... я... ну...
   -Так сколько?
   -Почти семь лет назад. -Почему-то вспотев, произнес гремлин.
   -Вот оно как... -Задумчиво хмыкнул я, -И сколько же вы за нее хотите?
   -Пятьсот золотых.
   -Много. -Мотнул головой я, усаживаясь обратно в кресло
   -Но это довольно редкий вид...
   -...Абсолютно бесполезного монстра. -Закончил я за него, -У вас не нашлось на нее покупателя за семь лет. Неужели вы все еще надеетесь продать ее по такой цене? Тем более, что она с течением времени не молодеет. За старуху вам точно никто и копейки не даст.
   -Хорошо... четыреста.
   -Триста - и мы договорились. -Протянул я руку для рукопожатия.
   Гремлин сомневался недолго. Уже через секунду его маленькая ладонь легла в мою. Сделка состоялась. Вскоре к гремлину перекочевали монеты, а мне был торжественно отдан ключ от ошейника Аиры. Она, правда, никак на это не отреагировала. Впрочем, мне на ее реакцию в данный момент было по барабану. Сейчас я хотел поболтать с гремлином еще немного.
   -Скажи-ка, дружище, а не хочешь ли ты подзаработать для себя лично? -Я улыбнулся и погладил бороду.
   При упоминании о деньгах уши гремлина немного дрогнули. Верный признак заинтересованности. Ну-с, братец, тебе до Грум-Грыма расти еще сто лет. Да и то вряд ли его уровня достигнешь. Вот уж у кого ни один мускул на голове не дрогнет...
   -Что Вы предлагаете? -Тут же оживился гремлин.
   -Мне нужна простая информация. Ничего более.
   -Информация может быть опасной в нужных руках.
   -Не думаю, что то, чего я хочу, может оказаться опасным. Я заплачу Вам... -Я на секунду задумался, -Скажем, для начала сотню. Ты согласен?
   -Я... постараюсь ответить на Ваши вопросы. -Не стал юлить гремлин.
   -Хорошо. Тогда, вот тебе аванс, -Я выложил на единственный стол в комнате пять стопочек по десять монет, -И сразу же первый вопрос: Как вы заставляете одевать ошейники? Ведь одеть их можно только по своей воле, верно?
   -Все правильно. -Кивнул гремлин, -Думаю, эта информация не является тайной... У нас много методов для достижения цели. Убеждение, обман, шантаж, угрозы... Этим занимаются специальные люди, но я, к сожалению, с ними не знаком лично.
   Я на пару секунд задумался. Стало быть, обычные методы. Я думал, что тут, возможно используют какую-то мозгопромывающую магию. А тут обычный дар красноречия...
   -А использование магии для подчинения сознания не эффективно, я правильно понимаю?
   -Да. Точнее, совсем не эффективно. К сожалению, воля мира не засчитывает привязку ошейника, если он был одет лицом, находящимся под воздействием подобной магии. -Пояснил гремлин.
   -Ясно. А что насчет безымянных монстров и животных? -Спросил я, -Практикуете их подчинение с помощью ошейников?
   -По большей части - нет. Некоторых животных, конечно, отлавливаем по заказу, но не более. Существ с зачатками разума, но порожденных волей мира лучше не трогать.
   -Это опасно?
   -Еще как! Воля мира очень сильно наказывает тех, кто пытается подчинить себе ее созданий.
   Хм... Тогда ясно, почему меня так вырубило. Повезло, что не скопытился окончательно. Оказывается, эксперимент с Трудягой был гораздо опаснее, чем казался. Что ж, учтем.
   -А на тех разумных, что не защищены волей мира, подобный запрет не распространяется? -Уточнил я, -Как, например, на меня, тебя и всех остальных людей и бессмертных?
   -В большинстве своем да. Возможно, есть и исключения, но я об этом не осведомлен.
   -Ясненько... Скажи-ка, дружище... -Я почесал бороду, -А где вы берете такие замечательные ошейники?
   -Простите, но эту информацию я Вам не расскажу ни за какие деньги. -Посерьезнел гремлин.
   -Тогда не буду настаивать. Задам вопрос иначе: можно ли где-нибудь купить пару штук?
   -Здесь Вам их не продадут, будьте уверены. -Покачал головой гремлин, -Однако вы можете посмотреть на аукционе. Бессмертные порой выставляют их на торги.
   -Хм... Ну ладно, тогда последний вопрос: есть ли какая-то возможность снять ошейник?
   -Если бы такой способ существовал - наш бизнес бы обанкротился. -Мягко улыбнулся гремлин.
   Я кивнул и выложил на стол оставшиеся пятьдесят золотых. Монеты быстро куда-то исчезли.
   -Что ж, тогда я спешу откланяться. -Произнес я, впрочем, не поклонившись.
   Олично, на рынке рабов информацией поживился - теперь на очереди аукцион. Хотя нет, для начала банк. Да, загляну в банк, а потом на аукцион. Может, что и продам сегодня, а не только куплю. Не все же мне клановые деньги тратить. Взяв свою "покупку" за поводок, я повел ее за собой, как какое-то животное. Норана молча последовала за нами. Таким образом, больше не наткнувшись на приключения, мы вышли на улицу.
  
   -Знаешь, когда ты сказал, что у тебя много барахла - я думала, что ты пошутил... -Вздохнула Норана, отбрасывая в сторону какой-то поломанный клинок.
   -Когда я грабил логово дракона - было не до разборчивости. -Пожал плечами я, -А потом как-то времени не было.
   Сейчас мы находились в банке, в моей ячейке. Ну, как в ячейке. Банки в этом мире особые, магические. Они все объединены в одну сеть каким-то странным волшебством, так что, положив вещи в одном банке на хранение, можно забрать их в другом без всяких потерь. Плюс ко всему, это предохраняет вещи от потери в случае неожиданной смерти. Мне-то не страшно - благо, что в свое время я первым получил достижение "Уникальный Бессмертный Смертный", которое не дает мне терять вещи класса "редкий" и выше. С остальным, конечно, приходится прощаться в случае смерти, но что уж поделать... Поэтому, кстати, я и таскаю за собой не так много вещей, как мне бы этого хотелось. Хорошо хоть, что мое любимое кресло как раз ранга "редкий"...
   Так, о чем это я? Ах, да! Банки. Так вот, для каждого игрока (а, возможно, и для местного) в банке создается свое собственное подпространство. Обычно оно выглядит, как бесконечно большое помещение с множеством стеллажей. Впрочем, внешний вид можно поменять по желанию. Но мне лень было этим заморачиваться. Единственное, что у меня в хранилище было необычного - драконьи скелеты, расставленные по крепежам, как в музеях. Это Грум-Грым в свое время постарался. Он очень трепетно относился к драконьим частям... А вот остальные вещи так и пребывали в беспорядке. Как я их когда-то сбросил на пол кучей - так они до сих пор на том же месте и находятся. Собственно говоря, в этой горе я и рылся в поисках чего-нибудь интересного. А остальное можно сдать торговцам. Норану, кстати, я тоже припряг к этому делу. Того, что она что-то вынесет без моего ведома, я не боялся. Выносить из хранилища вещи имею право только я и мой банкир.
   Кстати, моим "Грумозаменителем" оказался гремлин весьма преклонного возраста. Он сидел себе на табурете в уголке и ничем нам не мешал, почитывая какую-то книжечку. Судя по обложке, какие-то любовные приключения... Кстати, надо бы запастись книгами. А то читать нечего. А хочется - аж жуть!
   -Что думаешь насчет этого? -Я перебросил Норане одно из ожерелий.
   -Хм... -Норана задумчиво оценила вещь, -Золотых на десять потянет. Не больше.
   -Хорошо, положи туда, где остальные вещи на продажу лежат. -Покивал я.
   -Ладно...
   Я продолжил рытье, краем глаза наблюдая за своей новой рабыней. Аира стояла в сторонке и даже, кажется, не шевелилась. Что интересно - на нематериальное состояние у нее не тратилась мана. Однако, она могла находиться и в физическом мире без всяких потерь. По крайней мере, ее "дымчатое" состояние не позволяло ей проходить сквозь материальные объекты. Однако потенциально опасные вещи (как, например, острые железки) просто-напросто игнорировались. Нужно будет понаблюдать за ней чуть дольше. Но меня беспокоило полное отсутствие инициативы с ее стороны. Вообще любой инициативы. Она даже не двигалась по собственной воле. Ну, знаете, как оно бывает. Стоишь себе, вдруг нос зачесался или еще что-нибудь... В общем какие-то мелкие движения или что-то подобное всегда есть. Вот у Аиры, судя по всему, таких движений нет вовсе.
   -О, колечко. -Выудил я из общей кучи небольшой кусочек металла и тут же замахнулся, чтобы выбросить его подальше, -Правда, даже без характеристик...
   -Погоди-погоди... -Остановила мою руку Норана, неожиданно оказавшаяся рядом, -Это же кольцо для слуг Всевышнего!
   -Да? -Недоуменно посмотрел я на колечко.
   Обычное такое, бронзовое, тонкое. Хотя, насколько я знаю, Всевышнего почитают как бога, несущего свет. Также его безмерно уважают на большей части Ауруса, Сорлоога и Ванариса как бога, "поднявшегося из народа". Он был изначальным выходцем из этого мира, в отличие от остальных нынешних богов. Что Ллос, что Тиамат, что Эрвиэль, да и остальные боги были призваны сюда из других миров. А Всевышний возвысился здесь. Потому и такая вера в него устойчивая. Тем более элемент света соотносится у многих людей с добром. Правда, непонятно почему. В любом случае, Норана же Настоятель, так что скорее всего в качестве бога-покровителя выбрала именно Всевышнего, так как его элемент помогает Настоятелям эффективнее выполнять свои функции. Да и Всевышний, живший в этом мире, оставил немало артефактов после себя. Сейчас они почитаются как настоящие священные реликвии.
   -Возьму его прямо сейчас за тысячу золотых. -Проговорила Норана.
   -Что-то слишком резко... -Прищурился я, -Знаешь, такая поспешность вызывает у продавца подозрительность.
   -Тебе оно все равно ни к чему, а мне пригодится. -Вздохнула Норана, -Тебе нужно больше золота?
   -Подруга, а ты ничего не путаешь? -Слегка улыбнулся я, -Я ни разу не сказал, что собираюсь его продать. Возможно, по мне и не скажешь, но я не принимаю поспешных решений. Пока не узнаю об этой вещи всех деталей - продавать не буду.
   Норана вздохнула. Тяжело так, протяжно... Будто ее собственный ребенок сказал какую-то глупость.
   -Если хочешь, я могу рассказать тебе про все бонусы, что дает это кольцо.
   -Нет. Не хочу. -Отказался я.
   -В смысле?
   Я только пожал плечами в ответ. А что я могу сказать. Не хочу - значит, не хочу. Почему - не знаю, да и знать не хочу. Могу я быть эгоистичным или нет? В принципе, мне никто не мешает.
   -Ладно... -Вздохнула девушка, -Я поняла.
   -Вот и славно. -Я задумчиво смерил вещи на продажу взглядом, -В принципе, этого должно хватить. Пора уже и на аукцион заявиться...
  
   Знаете, аукцион меня разочаровал. Я ожидал чего-то наподобие торговой площадки из одной очень популярной и старой игре, которая пропагандирует военное ремесло, но... Моим ожидания не суждено было сбыться. Различия начинались со входа. Он тут был платный. Даже на удивление дорогой. Пять золотых за вход - многовато. Нет, я понимаю еще рынок рабов, но аукцион? Это место вообще не должно быть платным. Получается, чтобы что-то продать, тебе как минимум нужно накрутку в пятерку золотом сделать. С другой стороны, товары тут стоили, как правило, больше пяти золотых. Да и мало кто тут, честно говоря, занимался именно сбычей своего добра. Что такое "аукцион" в этом мире я понял, только попав внутрь. По большей части тут собирались дельцы со всего города и приезжие люди, желающие приобрести или продать какие-то услуги или товары в массовом порядке. В смысле предложений типа "купите легендарный меч" тут оказалось до обидного мало. Впрочем, и им тут нашлось место. Обойдя все лавки с предоставленным товаром, я не присмотрел ничего интересного.
   Ну, определенно занимательные вещи тут действительно были, но чего-то особенного для себя лично я не нашел. Наверное, я слишком придирчивый. Однако, мои вещи сбагрить получилось. Причем по приемлемой цене. Нашелся один торгаш, который занимается скупкой практически всего и последующей перепродажей этого купленного барахла. По сути, аукцион по схеме своего строения был похож на рынок. Везде и всюду каждый предлагал свои услуги или товар (как правило, оптовые поставки каких-нибудь ресурсов). Ну действительно, балаган какой-то. Зато Норана тут чувствовала себя, как рыба в воде. Уже с кем-то о чем-то договаривалась, с кем-то что-то обсуждала, да и просто порхала по аукциону, как очень стремительная бабочка... В отличии от моей новой подопечной. Аира, как обычно, не проявляла никаких признаков активности. Интересно, это действие ее "Покорности" такое? Хм... А ведь и вправду: особые черты оказывают значительное влияние не только на игровой процесс, но и на персонажа в целом. Может, они могут каким-то образом затрагивать и эмоциональное состояние?
   А вот об этом я не думал до этого. У меня все особые черты по большей части влияют на мои характеристики, никоим образом не затрагивая мою личность... Или затрагивают? Не мог же я таким безбашенным идиотом получиться лишь оттого, что на мне какой-то эффект повешен? Со временем эта игра подкидывает мне все больше и больше вопросов, чем ответов. Впрочем, разбираться с ними лучше сразу, не откладывая в долгий ящик. Я протянул руку и приостановил как раз вовремя пробегающую мимо Норану.
   -Подруга, я пошел в таверну. -Произнес я, оглядываясь на Аиру.
   Та, как обычно, следовала за мной. Поводок для ее сопровождения был и не нужен. Она сама шла за мной, не отставая ни на шаг, хотя я и проверял, находится ли она рядом или нет.
   -Что-то случилось?
   -Нет, просто кисло тут. -Пожал я плечами, -Что тут делать орку, далекому от торгово-рыночных отношений?
   -Я так полагаю, ничего? -Уточнила Норана.
   -Умница. -Я похлопал ее по голове, -Только это был риторический вопрос. В любом случае, я потопал, а ты можешь продолжать торговать, если хочешь.
   -Хорошо. -Уже развернулась девушка и, отойдя на пару шагов, повернулась ко мне снова, -Только, Лют... Не встревай ни во что по дороге, хорошо?
   Обещать я, понятное дело, ничего не стал. Поскольку моя позолоченная пятая точка мастерски находила на себя приключения. Я, конечно, мечтаю о спокойных деньках, когда меня уже все оставят в покое и я смогу засесть возле камина в своем любимом кресле, окруженный целой горой нечитанных книг... Но, конечно же, у вселенной и судьбы на меня иные планы. Раз уж заимел себе такое выдающееся седалище - будь добр соответствовать.
   На этот раз все обошлось. Приключений не было, как и их последствий. На удивление тихий поход. Трактирщик при виде Аиры немного приподнял брови, но ничего спрашивать не стал. В конце концов, рабство в этом мире - обыденное дело. Конечно, работорговля запрещена во многих странах (например, почти во всех на Аурусе), но забирать уже приобретенного раба никто не станет без веского обоснования. Наверное, потому, что рабы тут считаются чуть ли не имуществом. Да чего греха таить - у меня у самого только что третий раб появился! Первой была Наяда, вторым - Трудяга, а теперь еще и Аира. Впрочем, Наяде я в свое время подарил свободу, с которой она так и не захотела жить. И в итоге снова одела свой рабский ошейник. Дурочка. Но ей я всего один приказ отдал в качестве хозяина, а остальная деятельность - полностью ее инициатива.
   Быстро поужинав (и заставив поесть Аиру) я поднялся в свою комнату и, достав из сумки свое кресло, расположился в нем, уставившись в потолок. Аира же, согласно моей воле, присела на стульчик рядом. Впрочем, никаких эмоций по этому поводу она пока что не высказывала. Может, конечно, все впереди, и потом на меня посыплется дождь из упреков... Так! Стоп! О чем я думаю? Нужно вернуться в нужное русло...
   Так, я раздумывал над особыми чертами. Если они как-то могут влиять на эмоции или личность - нужно иметь возможность от них избавляться. Вдруг и на меня такой неприятный бафф повесится... Но как этого добиться, вот в чем вопрос. На ум идет только шаманский навык, стирающий все, вплоть до десятого уровня. Впрочем, этот навык также не удаляет особые черты. Также у меня пару раз получилось обмануть систему тем, что человек переставал быть собой. Как, например, со мной или Наядой. Я стал Золотым орком, а Наяда - эльфом с подобной же раскраской. М-да... Задачка сложная. Однако я Потрошитель - а значит, для меня невозможного нет. По крайней мере, изобретательности у нас навалом. Вся сила нашего класса в способности меняться по собственному желанию. Создание навыков тоже возможно... Вот только получается это спонтанно. Процесс трудный в плане контроля. У меня как-то получилось создать заклинание, телепортирующее меня в чертоги Ллоса. Единственный телепорт, который доступен игроку, кстати. Ну, это насколько мне известно.
   Также у меня получилось создать для себя зрение, способное различать магию. Я им частенько пользуюсь, просвечивая различные объекты. Тем более, эти "Глаза бога Грома", как их назвала система, видят не только магию, а энергию вообще. Зрение это настолько тонкое, что можно даже жить так. Я успел немного приноровиться, так что уже не врезаюсь в окружающее объекты. Не знаю, как у нас, но в этом мире у каждой вещи, у каждого живого существа абсолютно свой, неповторимый энергетический фон. Собственно говоря, опираясь на этот фон и можно ориентироваться. Но с трудом, опять же. Особенно в городах и поселениях. У людей и иных разумных рас фон в разы сильнее, чем у обычных животных и растений. И уж тем более сильнее, чем у неодушевленных объектов... А когда людей много в одном месте - в окружающем пространстве такая какофония энергий...
   Так. Я опять отвлекся. Мне нужен навык, стирающий особые черты. И, желательно, оставляющий весь остальной прогресс на месте. Интересно, а такие есть вообще? Я зарылся в свое древо навыков. У Потрошителей оно особое, в разы более разветвленное, чем у других классов. Плюс к этому, оно еще и дополняется так называемыми "векторами развития", которые Потрошителям даются за их привычки или особенности их деятельности. Я свою "Гром и Молнию" получил, раз за разом умирая от электричества...
   Но нет, в моих навыках, доступных к развитию, не нашлось ничего похожего. Дальше я принялся читать книги по классовым навыкам, которые уже успел проштудировать. Благо, игровая система исправно записывала любые тексты, прочтенные и понятые игроком в журнал. Я таким образом часто перечитывал что-нибудь, чтобы освежить память. Книги по классовым навыками особого результата не дали. Ну, конечно, еще раз почитал полезную литературу - но не более. Далее на очереди стояли форумы. На них тоже иногда интересную информацию можно было раздобыть, правда времени это занимает неизменно много. На исследование форумов у меня ушло не более двух часов. За это время я слышал, как Норана вернулась в свою комнату, как потом опять куда-то ушла, как ко мне стучали в комнату... Но я был занят. Ничего не знаю...
   Однако, желаемого результата поиски информации на форумах не дали. Да и вообще, все три метода поиска нужных данных оказались какими-то малоэффективными. Что ж, придется опять создавать навык самостоятельно. Я глубоко вздохнул и поморщился. Эх... Божественная железная стружка так никуда и не пропала. Болит все так же... Надеюсь, в следующий раз, когда я встречусь с Брэггторном, он уже сможет контролировать свой металл. Впрочем, сейчас не до нее. Мне нужно сосредоточиться на том, чего я хочу добиться. Следуя предыдущему опыту, нужно сосредоточиться не на самом результате, а на том, как его достигнуть. Нужно придумать конкретный способ для этого.
   А для этого нужно понять, что я имею на данный момент. А что я имею? Невразумительные Потрошительские способности, которые помогают выживать, и задатки электрического угря. Собственно говоря, пригодиться может и то, и другое. Потрошительские навыки сами по себе довольно слабые, но могут оказаться довольно полезными в некоторых областях. Например, именно благодаря им я теперь не мерзну и могу долго находиться под водой. Электричество же предназначено для воздействия против магии. Возможно, удастся выжать что-нибудь из этой ветки умений. Но это вряд ли.
   Я переключил зрение на видение энергий и перевел взгляд на Аиру, сидящую рядом. Нет, на ошейнике определенно нет никаких заклинаний. Эффект оказывает сама система, не давая ослушаться хозяина. Если бы это было какое-то хитрое заклинание, какой-нибудь дурак наподобие меня уже давным-давно его бы обошел. Хм... И что делать? Если игровая система покрывает все это безобразие с нарушением свободы - то что могу сделать я? Хотя вопрос, изначально состоит не в этом. Мне надо как-то удалить особую черту, влияющую на мозги моей новой подопечной. Каким образом я вдруг перешел на получение способа избавления от рабства? Ладно, неважно.
   Я снова глянул на характеристики Аиры. Хм... А вот такого до этого не было. Нет, в принципе у Аиры все осталось точно таким же, вот только добавился еще один маленький такой пунктик в конце:
   Особые черты: "Бесплотность", "Устойчивость к физ. урону +70%", "Покорность", *Скрыто*
   Я пару раз моргнул. Ну и с чего вдруг появился такой пунктик? Погодите-ка... Я же впервые смотрю на чью-то системную характеристику своим вторым зрением. Оно может видеть что-то необычное даже здесь? Вообще удивительно, что я различаю системные окна в этом режиме: они ведь не излучают никакой энергии. И вообще, что значит "Скрыто"? Что за чушь? Появился еще один вопрос, ответ на который я, возможно, не получу в ближайшее время. Но я очень постараюсь. Так мне нужно избавиться от одной особой черты. Желательно не затронув остальные. Надо подумать...
   Честно говоря, думалка работала неохотно. Минут через десять я поймал себя на мысли, что пирожки, продаваемые на углу прямо под моим окном, пахнут очень даже ничего... И с этого момента мыслительный процесс стал вообще невозможным. Мысли каждый раз довольно резво скатывались на тему еды. Скрытая черта... Скрытая... Что же там скрыто? Я открыл собственное окно персонажа. У меня особые черты вообще заблокированы для просмотра. Как, собственно, и характеристики... Так, стоп! Я быстро перевел особые черты в режим, доступный для просмотра. Сделав это, я вышел из комнаты и, подойдя к двери Нораны, постучал в нее. Сначала за дверью царила тишина, но вскоре послышался какой-то шум и дверь открылась. Девушка явно спала. Об этом говорил минимум одежды и весьма заспанный вид. В этом мире необходимость во сне практически такая же, как и в настоящем мире, так что игрокам приходилось периодически прерываться на отдых.
   -Неплохо выглядишь, -Оценивающе глянул я на нее, -Но я бы на твоем месте не забывал бы про физические упражнения. Не думаю, что Жакерту нравятся пышки.
   С этими словами я уже вошел в ее комнату, даже не спрашивая разрешения. Норана нахмурилась, но по поводу столь бесцеремонного вторжения ничего не сказала. Надо признать, она уже начала обживаться в своей комнате... В отличии от меня.
   -Я тебе, кажется, уже говорила, что между нами ничего нет!! -Раздраженно воскликнула девушка, стараясь прикрыться покрывалом.
   Интересно, а сразу она до этого додуматься не могла. В смысле перед тем, как открыть дверь.
   -Да-да конечно... -Отмахнулся я, всем своим видом показывая, что мне абсолютно неинтересно слушать подобные оправдания, -Мне нужна твоя помощь, как бессмертной.
   -Ты решил выдать мне квест?
   -Нет. -Мотнул я головой, -Да и дело-то пустяковое. У тебя минуту от силы займет.
   -Ладно... Что у тебя там? Болячка какая?
   -Да нет, я здоров. -Снова покачал я головой, -Можешь просмотреть и прочесть вслух мои особые черты?
   -Чего? А сам не можешь?
   -Давай, читай уже, так надо.
   -Ладно...
   Норана открыла мою системную информацию и принялась громко и отчетливо зачитывать ее содержимое. Через минуту (как я и обещал) она закончила. Как я и думал, список оказался неполным. Отсутствовала запись "Уникальный бессмертный смертный". Впрочем, со стороны системы было бы глупостью оставлять ее для просмотра всем желающим. Я открыл свое окно характеристик. Эта черта все еще на месте... Значит, Норана ее просто не увидела. Или не смогла увидеть...
   -Это все? -Уточнил я.
   -Это я у тебя должна спрашивать. -Вздохнула девушка, -И с чего вдруг такие странные вопросы?
   -Да так... Одна черта пропала... Думал, может у меня что-то не так. -Пожал я плечами, мгновенно придумав, как лучше соврать.
   -А пропало что-то важное?
   -Да нет. Мелочь одна. -Хмыкнул я, -Но все равно неприятно. Ладно, не буду тебя еще больше отвлекать. Удачного отдыха.
   -Ну хорошо... -Задумчиво проводила меня взглядом настоятельница.
   Оставив ее одну, я вернулся к себе в комнату. Аира до сих пор сидела там же, где я ее и оставил. Значит, у нее есть какая-то особая черта, недоступная для просмотра. И она не заблокирована, как это делается обычно, а скрыта системой. В моем случае все ясно. Система скрывает мою причастность к племени бессмертных. С какой целью - неясно, но делает для этого все, что только возможно. Я же подыгрываю ей по мере необходимости. По крайней мере, не ору на каждой улице: "Смотрите! Я орк, но при этом игрок! Это возможно!!". Да и не вижу смысла. По менталитету я не подхожу ни под игрока, ни под местного... Сам по себе... Но вот у Аиры, вполне возможно, совсем иная черта. Будет забавно, если ее скрытая запись в характеристике окажется такой же, как и у меня. Ну, не такой же, но похожей. Это автоматически будет означать, что она... игрок.
   Я задумчиво почесал затылок. Игрок... А ведь возможно. Допустим, она нашла способ поменять расу. Может же такое случиться? Вполне. В этом мире порой такая чушь происходит, что вволю задуматься, как вообще текут реки судьбы... Но сейчас не об этом. Поменяла она расу. И стала этим... драконидом. Никогда таких не видел. На Аурусе их вид не водятся. Климат холодный. Возможно, она по каким-то причинам тоже часто умирала до десятого уровня, так что могла получить свое достижение за частые смерти. Как и я, впрочем. Проблема, наверное, в том, что такое достижение, как у меня, довольно уникальное. Насколько мне известно, его получает первый игрок, получивший достаточное количество смертей. И, если это действительно так, то я единственный обладатель титула "Друг Смерти"... В чем проблема?
   Да, собственно, вот в чем. Бессмертные считаются бессмертными из-за того, что они возрождаются, когда умирают. Вот только они не неуязвимые. Объясняю мысль. При каждой смерти игрок теряет десять процентов от опыта, накопленного за текущий уровень. Стало быть, в лучшем случае за десять идущих подряд смертей игрок теряет уровень. В худшем случае - за одну смерть. В окне персонажа, как правило, отображаются три полоски. Здоровье, мана или энергия (зависит от класса) и полоска опыта. И эта полоска опыта разделена на десять делений. Так называемых "сосисок". Поскольку они и вправду похожи на связку сосисок. Так вот, при каждой смерти игрок гарантированно теряет одну "сосиску" опыта. И так до снижения уровня. Если таким образом потерять десять уровней или вернуться вплоть до десятого (для низкоуровневых) - беды не миновать. Игрок становится овощем. Ни желаний, ни стремлений - ничего. Вам не кажется это похожим? Вот только где бы глянуть на такой овощ... Найти их не так просто - игроки нечасто позволяют убивать себя много раз подряд.
   Хотя, есть способ. Думаю, наименее напрягающий. Я вздохнул и применил способность, разработанную самостоятельно. В глазах мигнуло, и я оказался в широком зале с болезненно знакомой архитектурой...
   -Нечасто ты сюда заглядываешь. -Хмыкнул Ллос.
   Он сидел на широком троне и протирал тряпочкой один из своих ятаганов. Остальные стояли рядышком, уже начищенные до блеска.
   -Сюда нечасто вообще хоть кто-нибудь заглядывает. -Пожал плечами я.
   -Ну, что поделаешь? Я не очень популярный бог. -Улыбнулся Ллос, разводя руками.
   Между прочим, он как спрятал свои дополнительные четыре руки, так их больше и не показывал. Вот ведь... Потрошитель, помноженный на бога - ядреная смесь. Может поменять свой облик и даже не поморщится.
   -Ага, как же. Вон, аж светишься весь. -Недоверчиво проговорил я, отмахиваясь от кроваво-красной пыльцы, витающей в воздухе вокруг бога войны, -Слышал, что на границе с Великой пустыней Хат опять началась резня с кочевниками. А тебе и от крови, и от войны - только прибыль.
   -Это, конечно, правда. -Хохотнул Ллос, -Но было бы лучше, если бы в тех битвах было побольше моих последователей.
   -Конечно лучше. Но до тех пор, пока люди ведут войны - ты не обеднеешь.
   -Все не так просто, Лют. Если бы я мог получать свою порцию силы с каждого сражения в этом мире, даже без участия в них моих последователей... Эх... Тогда бы и наш бог-ремесленник не был в таком плачевном состоянии.
   -Прознал уже?
   -А то. -Довольно ухмыльнулся Ллос, -Трудно было не обратить внимания на твое годичное отсутствие. Тиамат быстро нашла тебя, когда заскучала.
   -Она точно богиня хаоса? -Вздохнул я, -А то мне вообще неясна ее деятельность.
   -Вот она-то среди нас больше всех и работает. -Ллос громко хохотнул, -Думаешь, в мире постоянно сами по себе происходят случайности и несчастные случаи, приводящие к кровопролитным войнам и настоящим трагедиям? А вот и нет. Работа нашей рогатой богини.
   -А когда-то я представлял ее воплощением зла... -Вздохнул я.
   -Разочарован?
   -Не-а. Зло и хаос, конечно, разные вещи, но обе одинаково для меня интересные.
   -Ты что, наслаждаешься чужими страданиями?
   -Ага, есть немного. -Улыбнулся я, -Но я и своим радуюсь, так сказать.
   -Это как?
   -Ну, пока у меня в жизни не все идеально - скучно точно не будет.
   -Это верно...
   Мы какое-то время помолчали. Я, как обычно, бесцеремонно уселся на один из стульев. Благо, что в чертогах у Ллоса добавилось мебели с моего первого визита. Когда-то этот зал был полностью "голый".
   -Ты, кстати, зачем пожаловал?
   -Ах, да! У тебя есть овощи из числа бессмертных?
   -Чего?! - Не понял бог войны.
   -Ну... Игроки, потерявшие себя.
   -А... Ну найдутся такие. А тебе зачем? -Подозрительно сощурился Ллос.
   -Посмотреть хочу. -Помахал я рукой, -Ничего больше.
   -А, ну это можно. -Ллос махнул рукой и прямо из воздуха вывалился человек.
   Этот мужчина на первый взгляд был вполне нормальным: никаких внешних повреждений, да и признаков беспокойства он не проявлял... Вот только его взгляд был уж слишком... ватным. Пару раз потыкав его носком сапога, я убедился, что передо мной действительно "овощ". Уже после этого я залез в характеристику этого игрока. В принципе, ничего интересного в ней не было. Средние параметры, нет ярко выраженной направленности, класс простой: маг. А вот в особых чертах обнаружилась пресловутая "покорность". Ясно. Но хотелось бы еще посмотреть.
   -А есть еще?
   -Да пожалуйста.
   На пол посыпались люди. Причем довольно различные на вид. Были довольно большие, были маленькие, были накачанные, были толстые и худые... Я видел даже негров и азиатов. Впрочем, я только и успевал проверять их характеристики. "Покорность" обнаружилась у каждого. Значит, Аира, возможно, является игроком, как и я. Нет, даже не так. Это косвенно говорит о том, что она игрок, который слишком часто умирал. И, выведение ее из этого состояния автоматически означает, что я найду способ восстановления игрока от единственного эффекта, полностью его "ломающего". И это плохо. Потому что я лишусь единственного способа, которым возможно убрать игрока окончательно. Однако, теперь я знаю, что мне нужно.
   -Спасибо, Ллос, -Я поднялся на ноги, -Это все, что я хотел. Отправишь меня обратно?
   -В следующий раз стучись, прежде чем переноситься сюда. -Посоветовал Ллос, -Иначе накажу.
   -Ну-ну. -Фыркнул я, -Если б я боялся чьего-то возмездия - мы бы с тобой сейчас не разговаривали.
   В глазах снова мигнуло. Я снова очутился в своей комнате. Аира сидела все там же. Думаю, стоит заняться насущными вопросами более плотно. Для начала, стоит поесть и поспать, а дальше... Дальше будет дальше...
  
   Впрочем, заняться сразу делами первой важности не получилось. Прилетела обратно моя сова. Я ее отсылал с письмом Наяде. В этом мире удобнее использовать птиц для передачи сообщений. Почему-то совы считаются лучшими посыльными. Наверное, потому, что они сами находят пропитание в дороге, да и не охотится на них практически никто, так как летят ночью... Можно, конечно, общаться посредством форума, но штрафы за подобное общение слишком велики. Расплачиваться приходится не деньгами, а опытом и крайне редкими вещами. Как ни странно, создание темы на форуме, касающейся лора (истории мира и различной информации о нем), является абсолютно бесплатным. Сам пару тем делал, описывая различных существ, встреченных мной на просторах так называемой Мясорубки... Кем и как определялась направленность каждого сообщения на форумах - без понятия. Но определялась же! Кара весьма сурова, так что форум редко пользуется в этом плане. Чаще используются более традиционные методы. Гонцы, почтовые письма и так далее. Еще распространена практика общения внутри группы. У магов есть специальная способность, позволяющая общаться членам группы, посредством подобия чата. Конечно, ограничено расстояние, на котором могут передаваться эти сообщения, но все же... Если выстроить большую цепочку из связанных группой людей... Нет, совой быстрее будет. Либо изобрести что-то наподобие азбуки Морзе.
   Но можно ли назвать изобретением то, что уже было придумано, хоть и человеком в другом мире? Идею-то он подкинул... В любом случае, сейчас не до этого. Пришло письмо от Наяды. Первую половину я практически полностью пропустил. Там только несколько слов было не-матерных. И те тоже были направлены на то, чтобы меня оскорбить или пристыдить. Я, как обычно, на провокацию не поддался. Поэтому до вас дойдет только та часть текста, которая несет в себе хоть какой-то смысл:
   "...Чтоб тебя, Лют!
   Если собираешься куда-то пропасть - сообщай заранее. Мои разведчики устают по твоим следам бродить. Впрочем, на удивление, со своей задачей ты справился, хоть и исчез в самый ответственный момент. Рассказываю в подробностях:
   Посланные по твоим следам разведчики дошли вплоть до Подгорника, где и потеряли тебя окончательно. К счастью, они натолкнулись на патруль плечегоров. Ты знал, что они такие большие? Хотя, ты-то теперь точно знаешь. Самое странное, что моих разведчиков прикончили не сразу. Точнее, их вообще не прикончили. Среди патруля нашелся один плечегор, который неожиданно прислушался к словам моих людей. Он заявил, что знаком с тобой лично и, узнав, кем ты являешься на самом деле, передал информацию "наверх".
   Понимаешь, Подгорник очень долгое время держал нейтралитет. Они вели затворнический образ жизни, не выходя на контакт ни с какими государствами. Проблема ухудшалась тем, что у Подгорника с остальными странами существует договоренность (закрепленная на бумаге, разумеется), что любой разумный, оказавшийся на территории государства плечегоров, моментально становится нарушителем границ и в ближайшее время предается смертной казни. Без права предъявлять претензии Подгорнику. Странная схема, но, как выяснил Туррл, подобный казус в мировой политике и вправду существует.
   С другой стороны, мы такого договора с Подгорником не заключали. Тем более, что они пленили нашего лидера. Это невиданный ранее случай. Практически это давало нам повод для объявления войны. Да и, ко всему прочему, многие государства, воспользовавшись таким случаем, могли бы попробовать укрепить свои позиции в этом регионе. В общем, правитель Подгорника попытался "замять" все произошедшее, приняв наше посольство с Туррлом во главе... Думаю, он об этом потом пожалел. Наш глава по внешней политике оказался тем еще перцем, по полной воспользовавшись ситуацией. Но об этом расскажу при личной встрече.
   Пребывая в царстве плечегоров, Туррл выяснил, что тебя принесли в жертву Брэггторну. Это правда? Туррл сказал, что алтарь у них специфический. В общем, хорошо, что ты объявился. То, что на Сорлооге - плохо. Постарайся вернуться как можно скорее. Есть дела, которые стоит решить, а без твоего веского слова прийти к единому мнению мы не сможем.
   В общем, подводя итог - о камне можешь не беспокоиться. Надежный поставщик у нас есть. Ждем тебя как можно скорее. Как появится возможность вернуться - тут же отпишись. И да, Лют... Не знаю, стоит ли тебе об этом говорить, но Хьял очень зол за подобное твое поведение. Думаю, тебе опять придется с ним подраться на арене.
   Глава Разведки, Наяда."
   Хм... А я уже и забыл, что ехал в Подгорник за камнем. М-да... А ведь, получается, свою роль я выполнил, хоть и весьма своеобразным способом. Нужно и вправду побыстрее отправляться на Лютый. Хочу посмотреть, что там за год произошло. Впрочем, пока читал письмо - мне в голову пришла довольно странная мысль... А почему бы мне Аиру... не попробовать убить? Конечно, если она окажется местной - то все, придется гробик заказывать. Но если она игрок - воскреснет как миленькая. Если помрет - не придется думать над тем, как ее "лечить". Да и вообще, неясно стоит ли ее избавлять от недуга или она мне так полезнее будет...
   Нет, все же убивать такую дорогую покупку будет необоснованной тратой моих средств. Я все-таки немало заплатил за нее. Моя жаба меня придушит... А, была не была... Я протянул руку и взялся двумя пальцами за ошейник на шее у Аиры. Разряд, примененный к этому объекту, вызвал сноп искр, довольно сильный запах озона и... к сожалению, не имел какого-либо существенного эффекта. Только здоровье у Аиры снизилось практически до нуля, да немного маны у меня списало. Ну да, было бы все так просто... Размечтался. А, с другой стороны, почему бы и нет? Нужно придумать способность? Да как два пальца отломать! Пришло время действовать!
   Я прислонил ладонь к затылку девушки и прислушался к своим ощущениям. В принципе, лучше было бы оказаться внутри организма, но... Я имею в виду, чтобы иметь прямой контакт с кровью. Давно, кстати хотел попробовать одну теорию. Читал я как-то про одного Потрошителя-лекаря. Один из немногих, кто направлял свои способности по большей части на исцеление различных недугов, а не на убийство. Впрочем, упоминаний о нем сохранилось мало. Где-то на уровне легенд и преданий, кое-как записанных на бумаге. Однако, саму суть я уловил. Потрошитель - маг крови. Нет, не так... Оскорбление моего класса получается. Скорее высший маг крови. Нам не нужны заклинания и тонкие расчеты для манипулирования силой, заключенной в крови живых существ. Это удобно. Не приходится рассчитывать ничего лишнего...
   Так вот, раз уж Потрошитель имеет некую власть над кровью, то почему бы не попытаться воздействовать на кровь кого-то, кроме себя. Например, на Аиру. До этого я только высасывал чужую кровь с целью собственного лечения. Возможно, есть и другие способы взаимодействия. Именно это я сейчас и пытался почувствовать. Правда, получилось у меня это не сразу. Сосредоточиться на чем-то конкретном крайне сложная задача. Наверное, отчасти потому, что приходится забыть про все остальное. Бытовые проблемы всегда присутствуют, и перестать думать о них не так просто. Но, у весьма непритязательного орка, находящегося в этой таверне, это все же получилось.
   Мир вокруг медленно, но верно погружался во тьму. Я отчетливо слышал биение своего сердца и биение сердца девушки передо мной. Мое работает гораздо чаще и более сильными толчками, будто рвется куда-то вперед. А вот у Аиры сердце работало спокойно и ровно, как часы, не ускоряя и не замедляя свою работу ни на секунду. Так, теперь нужно проверить, смогу ли я из такого состояния что-либо сделать... Смогу. Получилось немного замедлить течение крови у нее в организме. Совсем чуть-чуть, чтобы окончательно не обнулить ее счетчик жизней. А то Аира никак не реагировала на урон или болевые ощущения. Когда я ее шандарахнул электричеством - даже не вздрогнула. Но, влияние на чужой организм я все же имею. А теперь начнем самое сложное.
   Думаю, что любая приобретенная черта каким-то образом отражается на организме. Если смотреть внимательно - можно найти, то что ищешь. Думаю, черта вроде "покорности" оставляет свой отпечаток где-то в голове. Я переместился своим внутренним взором к ней в голову и начал методично осматривать каждый миллиметр внутри нее. Знаете, зрелище это неприятное. Я давно уже замечал за собой способность определять вид, размер и форму ранения, просто сосредоточившись на нем. Также иногда у меня получилось увидеть нужную часть тела так, будто бы я ее пристально рассматриваю глазами, но... Скажу честно, внутренности кого-либо выглядят не так прекрасно, как кажется снаружи. Впрочем, мне ли нос воротить? Я ведь при необходимости ем и сырое мясо, да и кровь пью только так... В общем, меня это мало смутило. Проблема заключалась в том, что организм Аиры был частично призрачным, да еще и менял свое состояние по своему усмотрению. Это сильно сбивало с толку. Однако, спустя несколько часов "блужданий" результат все-таки появился. Я обнаружил кое-что.
   Но не в обычном зрении (нет, голова у девушки оказалась полностью здоровой), а в энергетическом. В районе темечка у Аиры было какое-то уплотнение энергии иного цвета, чем ее общий "фон". Нечто вроде "синяка", только не в материальном плане. Ну... Найти-то я нашел, а что делать с этим? Я снова открыл характеристики девушки. Здоровье уже почти полностью восстановилось. Быстро. Что ж, пора применить электричество снова. Я протянул руку и, поместив пальцы так, чтобы этот "синяк" оказался между ними, я пропустил электрический разряд сквозь уплотнение. И... опять ничего. Снова чуть не обнулил девушку. М-да, глупо полагать, будто бы электричество будет мне везде палочкой-выручалочкой. В бою помогает - и ладно. Но, все-таки, что мне с этим делать? Система - штука неприступная. Мне ее просто так не обойти. Или...
   Я уставился на свою руку. На ладони красовался знак в виде закрученного в спираль солнца с глазом в центре. В этом мире существуют человек, который просто игнорирует общие правила. Система не имеет власти над ним. Но я не знаю, как вызвать Лихо. Да и звать мне его не хочется. Как только вижу его - сразу хочется дать ему в лицо кулаком. Даже несмотря на ту силу, что я в нем вижу. Уж больно он меня бесит. Как, впрочем, и большинство окружающих... Мне как-то раз удалось воспользоваться этой меткой... Меня еще тогда чуть не прикончило взбушевавшейся водной стихией. Да и, благодаря этому, мне удалось вытащить из-под воды вполне приличный кусок суши. В принципе, почему бы не попробовать? Только как ее активировать?
   Десяток минут ушел на перебор различных способов. Я поливал ее собственной кровью, пытался запустить ее с помощью электричества, "давил" на нее собственной волей... Безрезультатно. В конце концов, мой энтузиазм весьма угас. Поэтому сейчас я сижу в кресле и, попивая настоянную с травами кровь какого-то динозавра из мясорубки (весьма ароматную, надо признать), задумчиво разглядывал злополучную татуировку. Система при попытках "просветить" этот элемент абсолютно ничего не выдавала. Будто бы такая пигментация кожи у меня и должна быть...
   -Ну ты это... -Сказал я, глядя на татуировку, -Работай, что ли...
   К моему удивлению, такой подход оказался весьма эффективным. Татуровка моментально раскалилась докрасна, как было и раньше. От моей кожи пошел дымок, а в воздухе отчетливо послышался запах жаренного. Я поморщился. Приятного мало в подобном. Но, несмотря ни на что - работает! Правда, что делает - непонятно, но это уже неважно. Работает! Ха! Может ведь, когда захочет. Ох... А вот это уже действительно больно. Я поспешно поднес руку к видимому в энергетическом зрении сгустку возле головы Аиры и...
   Оказался где-то в другом месте. Какая-то черная комната, слабо освещенная одной-единственной лампочкой. Весьма маленькая, надо признать. Мне пришлось наклонить голову, чтобы не упираться макушкой в потолок. Но больше всего меня заинтересовала именно лампочка. Я с первого взгляда определил, что эта лампочка не принадлежит к миру Пяти Богов. Потому что не может быть в мире магии и меча лампочки накаливания. При этом висящей на тоненьких проводках, торчащих из потолка. Хм... Я посмотрел на свои руки. Да нет, я все еще орк. Осмотр помещения не дал никаких иных подсказок о месте, где я оказался. Что-то странное происходит. Я отошел от лампочки и побрел искать что-нибудь на стенах, скрывающихся во тьме. Короткие поиски дали результат. Я нашел дверь. Тоже весьма низкую.
   Взявшись за ручку, я осторожно приоткрыл дверь, и, зажмурившись от яркого света, шагнул наружу. М-да... ну, это явно не мир Пяти Богов. И не Земля. Вокруг был город. Здания вокруг были добротные, но явно более современные, чем приняты в игровом мире. Довольно высокие, некоторые здания бетонные... Стекла в окнах качественные, да и архитектура не похожа на те, про которые я читал. Чем-то напоминает Англию восемнадцатого века. По улице ходило множество людей, ездили кареты. Я даже увидел странное существо, похожее на крысу, но перемещающуюся на двух лапах. Дорога, кстати, была сделана из булыжников. Довольно добротная. Меня пока что не замечали - повезло, что "моя" дверь находилась в весьма темной нише. Одежда, манеры, говор, и другие мелкие детали все больше и больше давали мне уверенности в том, что я попал куда-то в абсолютно другое место.
   Конечно, оставались еще надежды на то, что это просто какое-то весьма прогрессивное место в мире Пяти Богов, но... Прошедшие по улице двое явных блюстителей порядка с огнестрельным оружием, висящим в кобурах на поясах, окончательно убедили меня в обратном. Вид оружия был немного странным. По сравнению с земным вооружением - старомодным. Это, конечно, все очень интересно, но...
   Что мне делать? Я что-то ничего не понимаю. А, впрочем, когда я раздумывал над подобными мелочами? Недолго думая, я просто-напросто шагнул из ниши на освещенную улицу и остановился, внимательнее оглядываясь. Секунд десять меня просто игнорировали. Правда, в меня тут же чуть не врезалась на полном ходу девушка в каких-то богатых одеяниях. Еле-еле избежав столкновения, девушка повернула голову ко мне (до этого она смотрела куда-то на другую сторону дороги) и... Остолбенела. Ну... Если в мире Пяти богов про орков знают, и особо моему виду не удивляются (хотя и изумляются самому факту встречи), то тут орк явно в диковинку. И что делать? Первый контакт какой-то напряженный получается.
   Вокруг уже начали останавливаться люди, глазея на интересную сцену. Меня разглядывали с интересом и опаской. Правда, у кое-кого я не вызвал удивления. Среди собирающейся толпы уже орудовали карманники. Удивительно. Быстро они соображают. Впрочем, мне не до этого. Я изобразил на своем лице фирменную улыбку и, махнув рукой, произнес, обращаясь к даме:
   -Здрасьте!
   И тут понеслась. Женщина завизжала так, будто я ей уже руку отрезал. Толпа мгновенно отшатнулась, кто-то среди зевак тоже закричал (кажется, это был один из воришек) и начался хаос. Люди ломились прочь, толкая и роняя друг друга. Я же стоял на месте и глядел на это все со странным спокойствием. Во-от... Примерно такой реакции я обычно жду. Где-то в конце улицы зазвучали свистки. Я глянул в ту сторону. Ну да, местные стражи правопорядка. И что делать? Не убивать же их? О, великий Ллос... Они даже ничего выяснять не стали - сразу начали расчехлять свои стволы при виде меня. Умереть от пули... Интересно, это больно?
   Впрочем, выяснять не хочется. Я глянул на руку с татуировкой.
   -Слушай, солнышко... -Произнес я, обращая к рисунку, -Ты меня обратно отправлять собираешься?
   Будто отзываясь на мои слова, татуировка на секунду раскалилась, и я вновь оказался в ином месте...
   На этот раз в своей комнате в таверне. Фу-ух... Что-то я выдохся неожиданно...
  
   Вырубился я тут же. Причем так резко, что лицом опять "вошел" в пол. Видимо, мое тело считает, что это самый удобный способ спать. Ну да, как же спать, пока кровища из носа не хлещет? Так ведь непорядок... Поэтому просыпаться для меня вновь было не очень приятно. Впрочем, и не самое плохое пробуждение в жизни. Я поднялся на ноги, вправил нос и огляделся. В комнате ничего не изменилось. Практически. Аира нашлась на кровати. Я слегка приподнял брови. Сама там улеглась? Неужели...
   Я поспешно открыл характеристики девушки: черты "Покорность" на своем месте не оказалось. Остальные пункты остались там же, где и были. Я отдельно проверил ошейник: он все еще находился на шее у девушки. Стало быть, татуировка все же оказалась действенной. За исключением того факта, что перекинула меня в какой-то другой мир. Я задумчиво посмотрел на рисунок на своей коже. Пользоваться ей нужно с осторожностью. От нее не отнимаются жизни или остальные мои "ползунки"... От нее мне просто плохо. В данный момент я чувствовал себя, как выжатый лимон. Или как разбитое зеркало... Или как раздавленный сапогом таракан... В общем, ничего приятного. При этом, никаких негативных эффектов на меня наложено не было. Что ж, это логично. Раз татуировка не имеет ничего общего с игровой системой - значит, и эффекты от нее этой же системой отображаться не должны.
   Покивав своим мыслям, я оглянулся на дверь. Аира, я уверен, хотела покинуть комнату. На ручке обнаружилось немного крови, а на ладони девушки (как я заметил) - небольшая царапина. Но, памятуя об одном инциденте, когда ко мне в комнату ворвался отряд вооруженной стражи, я теперь всегда запираю дверь. При этом система помогает мне в этом. Тот, кто не обладает правом войти (все, за исключением меня, трактирщика и, разумеется уполномоченной стражи), могут идти лесом. Дверь им не открыть. Хотя нет, вру. Есть отдельный тип людей, прокачивающих скрытность и прочие воровские навыки, помогающие обходить подобные запреты. Но я таких видел крайне редко. Наверное, потому что прокачать навыки подобного плана крайне сложно ввиду того, что воров тут часто сажают в тюрьму. А терять десяток лет за кражу какого-то сундучка с сомнительным содержанием... Скажем так, никто горячего желания не испытывал. Окно запиралось примерно так же, так что на него я даже оглядываться не стал.
   Очевидно, Аира хотела покинуть комнату, но не смогла. Стало быть, с потерей той черты к ней вернулась мотивация что-то делать. Или не мотивация... Скорее уж, желание улучшить свое существование. Да, именно так. Думаю, теперь стоит...
   В следующее мгновение я выхватил из воздуха Призрачный топор и с разворота от плеча рубанул. Стоявшее за моей спиной существо даже не дрогнуло. Тиамат (а это оказалась именно она) спокойно отклонила несущееся на нее лезвие рукой в сторону. Топор, весящий больше сотни килограмм располовинил шкаф и застрял в стене, войдя в нее почти по самое топорище.
   -Раньше ты на меня так не реагировал. -Изогнула бровь богиня хаоса.
   -Я, конечно, просил тебя обставлять свое появление какими-нибудь спецэффектами, -Произнес я, расслабленно выдыхая, -Но это уже слишком.
   Меня до сих пор трясло всем телом. Видимо, такое количество адреналина, впрыснутого в кровь, не под силу сразу подавить даже моему организму.
   -О чем ты? -Не поняла Тиамат, но спустя мгновение вспомнила: -Ах, ты об этом! Но я ведь ничего не делала... Погоди-ка...
   Она неожиданно осеклась и повнимательнее присмотрелась ко мне. Ее глаза на мгновение начали напоминать две бездны, уводящие куда-то вдаль... Но, слава Ллосу, все быстро закончилось.
   -На опасную дорожку ты встаешь, Лют. -Покачала головой богиня хаоса, -Не таким путем следует идти к обожествлению своей сущности...
   -Да ты вообще о чем? -Не понял я, дергая топор за рукоять.
   Застрял намертво. А, впрочем, зачем мне его вообще вытаскивать? Я мысленно дал команду топору испариться. Тот послушно исчез в призрачной дымке.
   -О чем? -Переспросила зачем-то Тиамат и, на пару секунд задумавшись о чем-то, мотнула головой, -Не бери в голову. Возможно, я поторопилась с выводами.
   -Я так понимаю, пытаться что-нибудь разузнать будет бесполезным занятием? -Уточнил я на всякий случай, вытаскивая кресло из мешка, -И не смотри так. Это мое кресло. Посидеть не дам.
   -Больно надо. -Фыркнула обиженно богиня, щелчком пальцев заставляя появиться в комнате шикарный трон.
   Он был полностью составлен из черепов разных видов, расцветок и форм. Некоторые, кажется, были "свежими"... Надо бы себе такой же сварганить на досуге. Только головы тщательно надо подбирать. Абы чьи не пойдут. Тут необходимы самые злобные и коварные враги, чтобы нестыдно было потом былое вспомнить... Так, о чем это я?
   -Ты, кстати, зачем пожаловала?
   -Как это зачем? Я же обещала тебе, что помогу определиться тебе с тем, кто ты есть. -Проговорила богиня, изящно усаживаясь на свой трон.
   -Да я, вроде как, уже сам разобрался. -Хмыкнул я.
   -Вот как? И? -Тиамат даже заинтересованно подалась вперед, -Каков твой ответ на этот вопрос?
   -Все предельно просто. -Я пожал плечами, -Я - это золотой орк Лют. Мне большего и не нужно.
   -И вправду, лаконично и просто. -Кивнула богиня хаоса, -Что ж, тогда, пожалуй, мои услуги не понадобятся.
   -А что ты, кстати, хотела со мной сделать?
   -Знаешь... -Тиамат на секунду замолчала, -Не буду я тебе рассказывать. Возможно, тебе еще понадобится этот способ. А, зная его суть...
   -Ясно, эффект снижается.
   -Что-то вроде того.
   Мы какое-то время помолчали. Тиамат думала о чем-то своем, а я наблюдал за спящей Аирой. Дышала она спокойно. Вряд ли проснулась от появления богини хаоса.
   -Хм... Тиамат... -Начал произносить я, как богиня хаоса прервала меня жестом.
   -Каждый раз, как я слышу эти интонации у тебя в голосе - сразу понимаю, что ты хочешь о чем-то попросить. -Проговорила она, тяжело вздохнув, -Ты хоть понимаешь, что я богиня хаоса, а не девочка у тебя на побегушках?
   -Нет. -Серьезно ответил я, не сомневаясь ни секунды, -Так вот, ты, как самое эрудированное существо среди моих знакомых, должна знать - что такое Королева Зимы?
   Богиня снова тяжело вздохнула. Куда протяжнее, чем в предыдущий раз. Я даже где-то на задворках своей жалкой душонки почувствовал слабенькое сожаление... Но оно тут же померло от голода, не найдя пригодного для себя пропитания.
   -Это корабль. -Ответила наконец Тиамат.
   -Не верю.
   -Правильно делаешь. -Кивнула богиня хаоса, -Но большего я тебе не скажу. Сам думай. И вообще...
   Она поднялась с трона и тот тут же исчез в неизвестном направлении.
   -У меня работы полно. -Она махнула рукой на прощание и, прежде чем исчезнуть, бросила напоследок: -Увидимся еще.
   И пропала вслед за троном, оставив меня в задумчивости. Как обычно, информацию богиня хаоса выдавала в строго ограниченных дозах и обязательно не полностью. Впрочем, она не была бы собой, если бы этого не делала. Однако, как на мой взгляд, она и так сказала достаточно, чтобы мне было над чем поразмышлять.
   Первое: Королева Зимы. Да, мне не ужалось выбить из Тиамат какую-либо конкретную информацию, однако я теперь точно знаю, что это не корабль. Что-то на него похожее, но не судно... Тут вариантов не особо много, но для утверждения чего-то конкретного мне нужно прошерстить немало литературы. И это хорошо. Появился еще один повод заявиться в местную библиотеку и затронуть материал, который я до этого откладывал в долгий ящик. И, если главная моя догадка подтвердится, мне нужно будет каким-то образом повысить количество маны... Но об этом позже.
   Второе: во мне что-то изменилось. И богиню хаоса это "что-то" явно обеспокоило. И это неощутимое нечто каким-то образом приближает меня к божественной сущности... Но, на взгляд Тиамат, каким-то неправильным способом... Тут на ум идут два варианта. Первый - татуировка. Она явно что-то из себя представляет. Однако я не знаю, что именно. Вполне возможно, что она является каким-то могущественным волшебством. Впрочем, этот вариант маловероятен, так как в прошлый раз богиня хаоса не почувствовала в этом рисунке ничего. И, при этом, она целенаправленно татуировку изучала. Второй вариант еще проще. Чертова божественная стружка, застрявшая во мне и уже успевшая набить мне неплохую оскомину. Мне подобный вариант нравится больше, но я не совсем понимаю обеспокоенность этим фактом со стороны богини хаоса. К сожалению, о сути в становлении богом я понимаю мало. Что для этого нужно? И как этого добиться?
   Не подумайте, я не бросил эту затею. Просто я не понимаю, как добиться цели. Была надежда, что-либо Ллос, либо другие мои знакомые боги прольют свет на эту ситуацию, но она не оправдалась. Так уж тут заведено, что поделать... Хочешь стать богом - придумай как самостоятельно. В любом случае, об этом пока что рано думать. Сейчас есть более насущные проблемы. Например, каким-то образом разобраться с Королевой зимы. Уничтожить или захватить - разницы не имеет. Главное - решить эту проблему. Льды растают, и я смогу, наконец, отправиться обратно на Аурус. Сорлоог мне не нравится. Обстановка тут напряженная. Такое ощущение, что еще чуть-чуть, и игроков начнут на улице камнями забрасывать. Я видел взгляды, какими награждали Норану, как и других игроков на улицах. На взгляд обитателей этого континента я, похоже, менее проблемный элемент, чем любой из игроков. Это... оскорбительно. Не хочу проигрывать в такой мелочи. Но сейчас мне не выгодно слишком высовываться. Я не знаю, когда смогу покинуть этот материк, а, стало быть, осложнять свое присутствие здесь будет верхом глупости. Вот напоследок можно будет устроить какое-нибудь шоу... Если не забуду, конечно. И если мне не будет лень...
   Я потянулся, поднялся с кресла и убрал его обратно в сумку. Так целее будет. И, по крайней мере, я его не потеряю. Бросив еще раз взгляд на спящую девушку на кровати, я вышел в коридор и закрыл дверь. Нужно пошариться по округе, собрать информацию...
  
   Надо признать, мое "пошариться" ограничилось спуском в общий зал. Там уже достаточно контингента собралось, с которого можно было содрать порядочно информации. Если вы думаете, что мы с Нораной единственные игроки, застрявшие по воле странного корабля в городе без возможности покинуть его - вы ошибаетесь. Игроков было много. Да и местных тоже. Нет, никто не мешал по суше уехать на юг, добраться до Тиалы или Вилреды... Но пешая дорога отнимает порядочно времени. Да и большинство из тех, кто хотел покинуть Трутток, хотели покинуть и Сорлоог. При этом с большими партиями товаров. Что ж, повезло тем, кто не закупился скоропортящимися продуктами. Зима, вместе с загадочным кораблем не собиралась никуда уходить. По крайней мере, в ближайшие месяцы. Улучшение ситуации должно было произойти с приходом лета. Даже Королеве Зимы не хватит сил, чтобы сковать льдом прибрежные воды в жаркое время года.
   Поэтому, большинство людей просто ждали. Как игроки, так и местные. Впрочем, жителям города это было на руку. Все-таки приезжим людям нужно было чем-то питаться, где-то жить и как-то развлекаться... Можно сказать, открылся туристический сезон. И жители города этим вовсю пользовались, взвинтив цены в десятки раз практически на все. Впрочем, меня это мало касалось. За таверну я уплатил вперед, а на еду я никогда не поскуплюсь. Но я к чему веду? Ввиду навязанного безделья множество народу засели в барах и тавернах, развлекаясь горячительными напитками и азартными играми. И, как обычно, многие были не прочь почесать языками. Мне же оставалось только слушать. Благо, что у орков слух, как и остальные органы чувств, чувствительнее человеческих. Наверное, оттого, что мы ближе к зверям и природе по своей сути...
   Мне пришлось долго вслушиваться в местные переговоры. По большей части они были бесполезными. Кто-то обсуждал цены, кто-то местных женщин, а кто-то выпивку. В общем, велись обыкновенные мужские разговоры. Женщин, на удивление, в помещении оказалось мало. Жаль. Созерцать противоположный пол всегда приятно, независимо оттого, кто ты. Пускай я не привязываюсь к женским особам, как большинство мужчин, но полюбоваться-то могу, в конце концов? Однако, сейчас не об этом. Интересный разговор получился тогда, когда большинство людей уже либо разошлись по домам, либо напились до потери сознания. Именно тогда я заприметил двух сидящих в углу игроков. Они тихо переговаривались между собой, не опасаясь, впрочем, подслушивания.
   -...Говоришь, объявится на севере, возле мыса? -Проговорил один из них, этой фразой привлекая мое внимание.
   Честно говоря, изначально меня привлек этот вопрос потому, что я в те края отослал своих кобольдов. Мне даже на несколько мгновений подумалось, что именно про них и ведется сейчас речь, но нет - пронесло. Моих работяг никто не заметил, видимо.
   -Да, она появляется там каждое второе воскресенье. Не знаю почему... -Кивнул второй игрок.
   С этого момента я присмотрелся к ним повнимательнее. Один на вид показался мне магом. Легкая одежда, посох возле стены, множество колец на пальцах... Воины кольца, как правило, не носят. Оружие держать не получается. Точнее, получается, но не так крепко, как без них. В общем, первый был магом. Лица со своей позиции я не видел, так что подробнее описать его не смогу. Второй был лучником. Класс Следопыт, судя по всему. Или Охотник... Не знаю. Я их не особо различаю. В общем, в лесу он явно ориентировался не хуже меня. Хотя многие, наверное, ориентируются в лесу лучше меня. Мне-то достаточно просто стороны света не путать, чтобы хоть как-то ориентироваться... Так, опять отвлекся.
   -Может, там экипаж на землю сходит?
   -Какой экипаж? Она на границе видимости стоит, почти скрываясь за горизонтом.
   -А ты уверен, что это она? Может, айсберг какой?
   -Не бывает таких айсбергов. -Мотнул головой охотник.
   -Точно?
   -Точно.
   На какое-то время они замолчали. Правда, вскоре маг немного оживился, шевеля пальцами в воздухе. Видимо, в игровых менюшках рылся. Вот ведь бездарь. Неужели нельзя это все силой мысли контролировать? Вскоре он снова заговорил:
   -Слушай, а какое примерно расстояние до нее, когда она стоит?
   -Не знаю. Далеко. -Пожал плечами охотник, -В лесу я еще могу определить расстояние до цели. На воде это сложнее.
   -Хм... В принципе, -Проговорил маг задумчиво, -Если собрать трех-четырех сильных магов на берегу, составить магический круг... Возможно, сможем поразить цель и на границе видимости...
   -Что, правда?
   -Да, но времени на это понадобится... Ой как много.
   -А вот с этим будет трудновато. Там берег банда кобольдов облюбовала. -Покачал головой охотник.
   Я даже поперхнулся пивом в этот момент. Неожиданно. Все-таки, моих работяг засекли. Надеюсь, их там еще не покрошили...
   -Они опасны?
   -Да нет, не очень.
   -Так в чем проблема?
   -Как сказать... Чуть что происходит, они хватают свой племенной тотем и удирают, куда глаза глядят. -Хмыкнул охотник, -Смышленые, черти.
   -И что, догнать не получается? Или засаду устроить? -Хмыкнул маг
   -Да нет. У этой шайки босс появился. -Мотнул головой охотник, произнося это все же с улыбкой, -Именной. Достаточно умный, чтобы пока что не попадаться в ловушки игроков. Да и маршруты отступления тоже грамотные выбирает...
   -Тогда надо просто собрать побольше людей...
   -А смысл? Кобольды - низкоуровневые мобы. Они, хоть и стайные, но довольно слабые. Да и проблем особых не доставляют. Так, по мелочи воруют иногда, да огрызаются, когда близко подходишь.
   -Вот как... Так в чем тогда проблема, если они к людям не цепляются?
   -Ну, к людям они и вправду не лезут, но на нервы давят, шныряя то тут, то там.
   -Ладно, -Маг выдохнул и выглянул в ближайшее окно, -Уже поздно, так что давай продолжим разговор завтра.
   -Да, пожалуй, выпивки на сегодня и вправду хватит. -Покивал охотник.
   С этими словами они оба покинули помещение. Остаток вечера ничего интересного не происходило, поэтому я со спокойной душой пошел спать.
  
   А делать это мне пришлось, кстати, сидя. Благо, хоть мое креслице обладает волшебным свойством, несвойственным большинству мебели - удобством. Да и мое модифицированное тело явно не испытывало особых неудобств от сна в сидячем положении. В принципе, я часто на природе сплю именно сидя, прислонившись спиной к чему-нибудь. Так удобнее реагировать в случае чего. Чтобы подняться из лежачего положения, требуется на несколько мгновений больше, чем из сидячего. Конечно, на меня не так часто нападают пока я сплю, но все же бдительность не помешает. Впрочем, не это главное.
   Проснулась Аира. Ее шевеление на кровати и вывело меня из сна. Хорошо, что кресло было повернуто "лицом" к кровати, так что мне даже голову не пришлось поворачивать. Я просто приоткрыл глаза и принялся наблюдать за девушкой. Да, она точно изрядно оживилась. Глянув на меня с опаской, она осторожно слезла с кровати и проследовала к двери. Подергав за ручку без особого результата, она тяжко вздохнула и вернулась на кровать. Ложиться, правда, не стала, уставившись в окно. Что ж, думаю пришло время и для моего пробуждения. Я резко поднялся на ноги и открыл глаза. Девушка невольно отшатнулась в сторону, но, упершись в стену, испуганно уставилась на меня. Я еще раз смерил ее взглядом. Что ж необычная раса у нее...
   -Как тебя зовут? -Спросил я вместо приветствия.
   -А... Аира. -Немного сбивчиво ответила девушка.
   -Положение свое осознаешь? -Спросил я, выразительно показывая глазами на ее шею.
   Девушка в ответ потупила взгляд и молча кивнула.
   -Славно. Тогда пойдем поедим. -Кивнул я, потягиваясь, -Я ужасно голоден...
   Завтрак и вправду был мне необходим. Конечно, быть орком здорово, но... Такое большое тело требует очень много пищи. Да и обмен веществ у орков гораздо более интенсивный, чем у людей, судя по всему. Поэтому я периодически что-то жевал. И именно по этой причине у меня в сумке всегда полно различной солонины. За исключением того случая, когда я потерял руку. Тогда мне никаких припасов на свой прокорм не хватало. Еда в таверне была средняя по вкусовым характеристикам, но это меня не остановило. Вообще, понять настоящую ценность еды можно, только если поголодаешь как следует. Если в общем, то мне приходилось умирать от голода не раз и не два. В буквальном смысле.
   -В общем так, -Проговорил я, когда первый голод унялся, -Раз уж ты осознаешь свое положение, я бы хотел прояснить парочку вещей. Первое: ты не первый мой раб, так что кое-какой опыт обращения с вашей братией я имею.
   Аира, сидящая напротив меня, смиренно молчала, украдкой оглядываясь вокруг. К еде она почти не притронулась. Хотя, со вчерашнего дня она практически ничего не ела. Это навевает некоторые сомнения...
   -Второе: приказы с помощью ошейника я отдаю редко. Если будешь меня слушаться - обойдемся без него. -Продолжил говорить я, -Третье: сбежать даже не пытайся.
   Вообще-то, несмотря на свое безысходное положение, у любого раба есть возможность сбежать от хозяина. Дело в том, что если нет определенного приказа, отданного при помощи ошейника, то в принципе побег возможен. Даже если такой приказ есть - появление такой возможности лишь дело времени. Фишка в том, что система все же оставляет рабам некоторые лазейки, которыми они могут воспользоваться. Во-первых, раб выполнит только те приказы, которые он понял. Если ты говоришь на другом языке, или раб, например, глухой - достичь взаимопонимания сложно. То-есть, особо упрямые рабы могут просто лишить себя слуха - и тем самым избавиться от гнета хозяина. Жестоко, но вариант такой существует. Однако, если решительности на столь кардинальные меры не хватает - всегда можно подождать. Сила приказа ослабевает со временем. В прямом смысле. Нигде об этом не указывается, но эта система каким-то образом завязана на силу воли подневольного человека. Чем сильнее сила воли, и чем сильнее он противится отданному указанию - тем быстрее он сможет перестать его выполнять. Конечно, хозяин может вновь повторить свой приказ, но это совсем иная история.
   Когда-то, давным-давно, я проводил эксперимент над Наядой, выискивая слабости в этой рабовладельческой системе. Отдавая ей различные приказы, я высчитывал примерное время "отторжения" указаний. Для этого я придумывал различные задачи. Как нелепые, так и вполне разумные. Кое-что я тогда понял, но до полного осознания всей системы мне все же далеко. Впрочем, приказывать Аире не сбегать я пока не стал. Она еще плохо изученный мной элемент. Мне неизвестно, какие слова у нее вызовут отторжение, а какие, наоборот, ей будут не в тягость. Если узнаю, что она из себя представляет - смогу эффективнее ею управлять.
   Что удивительно, сам факт "ослабления" приказов со временем нигде не описывается. Ни в книгах, ни на форумах, нигде. Получить эту информацию мне удалось лишь опытным путем. Либо Наяда какая-то особенная. Мало подопытных было. Думаю, Аира станет отличным образцом. Нужно только проявить немного несвойственной для меня осторожности.
   -Ну, а теперь рассказывай. -Кивнул я, убедившись, что мои слова достигли ее ушей.
   Девушка непонимающе уставилась на меня. Правда, тут же отвела взгляд.
   -О чем?
   -О себе. Кто такая, откуда родом, сколько тебе лет, что нравится, что не нравится... В общем, все, что можешь. -Ответил я, пожимая плечами.
   -Я... -Произнесла девушка и замолчала.
   Ее взгляд панически заметался. Явное дело, что пытается придумать что-то.
   -Что, даже легенду себе не придумала? -Удивленно спросил я, откидываясь на спинку стула, -До чего же ты недальновидная...
   -Легенду?
   -Ну да, красивую байку, чтобы рассказывать незнакомцам. -Пожал я плечами, -Впрочем, ума на то, чтобы не вываливать истину, у тебя хватило. Это хорошо. Но в твоей ситуации стоило бы озаботится проблемой предыстории заранее.
   Девушка молчала довольно долго, что-то обдумывая.
   -А какая у меня ситуация?
   -Стало быть, сама ты мне говорить не собираешься... -Вздохнул я, -Ладно, скажу сам: ты игрок, верно?
   Аира ничего не ответила, только потупила взгляд. Но по ее дрогнувшему лицу я понял, что все-таки был прав со своими догадками. Стало быть, есть еще один игрок, поменявший расу. Но... Мы с Наядой смогли поменять расу благодаря божественному вмешательству. Из-за этого цвет нашей кожи золотой, плюс ко всему оба получили особые классы в подарок. Я Потрошитель, а Наяда - Рейнджер. Это чисто эльфийский класс. Правда, я так и не сражался с его представителями... Надо будет исправить это упущение. Но сейчас не об этом. Аира не "золотая". Следовательно, смена расы произошла вследствие другого события. Если это действительно так - я хочу знать, что этому предшествовало. Подобная информация может быть очень ценной. Возможно. Но, зная эту игру, она скорее всего окажется весьма бесполезной... Потому что система не любит все делать простым.
   -Вижу, что попал в точку. -Хмыкнул я, -Однако, если ты мне не ответишь - я тебя убью, и просто посмотрю, воскреснешь ты, или нет. Выбор за тобой.
   -Я... -Аира вздохнула, -Я игрок.
   -Это хорошо. -Кивнул я, -Теперь рассказывай, как же тебя угораздило... Стать тобой.
   -Все началось с момента... когда все игроки появились в этом мире...
   -Во время Пришествия. -Кивнул я, пожав плечами, -Я тебя понял.
   Этот момент, кстати, действительно так назван официальными хрониками. Большинство государств сошлись на таком названии для этого события. Все же появление толпы игроков не прошло незамеченным. Мир, естественно, немного поменялся с нашим приходом. Вот и выдумали кодовое слово, чтобы было удобно общаться с бессмертными. Ведь гораздо проще сказать игроку, что такое-то событие произошло за тысячу лет до Пришествия, чем называть непонятные им года. Быстрее находится взаимопонимание.
   -Да... Я тогда мало что понимала об этом мире... Да и в игры я никогда не играла. А вы... хозяин, Вы тоже игрок?
   -Не-а... -Отмахнулся я, -Я местный. Но меня интересует практически все, что связано с вашей братией. Как, впрочем, и все остальное. Продолжай рассказ.
   Интересно, почему я из раза в раз продолжаю утверждать, что из этого мира? Может, потому, что у меня отсутствует память про жизнь в прошлом мире? Или я просто привык говорить это? Или я уже и сам поверил в свою ложь? Да уж... Да и, будь у меня возможность вернуться на Землю - воспользовался бы этим шансом? Скорее всего нет. Меня и здесь все устраивает. Так что да, наверное, я все же местный...
   -Прошу прощения... -Склонила голову Аира.
   -Можешь не волноваться по поводу правильности обращения. Обычно я не обращаю на подобные мелочи внимания. Если же мне что-то не понравится - я тебя предупрежу.
   Аира лишь как-то странно дернулась и издала звук, очень похожий на смешок.
   -Я сказал что-то забавное? -Удивился я.
   -Просто... Удивительно слышать подобное от орка, хозяин. Все считают орков варварами, грубыми и необузданными, но...
   -Что, я не соответствую? -Ухмыльнулся я, разводя руками, -Не обманывайся на мой счет. Я довольно жесток, когда это необходимо. Говори по делу, не отвлекайся.
   -Я была неопытна и наивна. Хотя мне и везло поначалу. Я нашла группу таких же игроков, как и я, мы сработались и начали прокачиваться вместе. -Продолжила рассказ Аира, -Поначалу все шло хорошо. Мобы были слабыми, задания - легкими... Но вскоре мы спустились в одно подземелье, следуя одному из взятых заданий. Само оно не было очень уж интересным, но... В конце мне, в результате честной жеребьевки, выпал странный предмет...
   -Артефакт? -Приподнял брови я.
   -Да. Он был странным. У него не было ни названия, ни описания. А как только я взяла его в руки, мне высветилось системное сообщение... ой... Как это объяснить?..
   -Не переживай. -Я слегка прищурился, -Я прекрасно знаю, что такое система, и как ею пользоваться.
   -Правда?
   -Правда. Продолжай.
   -Да... В сообщении было два выбора, без всяких пояснений. Либо "принять", либо "отказаться". Никаким другим образом закрыть окно не получалось, поэтому я... Выбрала "Принять".
   -Рискованно. -Протянул я, кивая, -Похвальная храбрость. Никаких пояснений, стало быть... Что ж, рассказывай дальше.
   -И я превратилась... в это. -Аира значительно казала руками на саму себя, -В принципе, все.
   -Ладно, допустим. -Кивнул я, -Я уже видел, как игроки превращаются в представителей других рас. И, предвосхищая возникшие у тебя вопросы, нет, это был не я. Если представится возможность, я познакомлю тебя... с ней. Но твой случай уникален. Фактически, воля мира покрывает твою истинную сущность, лишая тебя статуса "игрок"...
   -Хозяин, а как вы...
   -Как я догадался? -Прервал я ее, -Ну, я вижу больше, чем большинство жителей этого мира. Точнее, не так. Я могу видеть больше, чем остальные. По желанию, разумеется. Но это не важно. Ты мне рассказала только часть истории. Как у тебя на шее оказался этот...
   Я демонстративно провел рукой по шее. Взгляд у Аиры потемнел, а лицо мгновенно помрачнело. На пару мгновений я уловил такой поток негатива, который я еще ни у кого не чувствовал... Такая лютая злоба... Нет, даже ненависть. Какое чистое, незамутненное сомнениями чувство... Я даже залюбовался... Что же надо такое пережить, чтобы кого-то так ненавидеть? Впрочем, продлилось это недолго.
   -Я... недооценила человеческие пороки. -Произнесла Аира.
   -Вот как. -Неопределенно произнес я, -Тебя что, твои же друзья подставили?
   Девушка промолчала. Однако, и ежу понятно, что я попал в точку. Слишком уж заметная реакция.
   -М-да... Судьба у тебя не завидная. -Хохотнул я, -Я, кстати, что хотел спросить... Когда теряешь все эмоции и желания... Как себя ощущаешь?
   Аиру передернуло.
   -Будто из тебя вынули душу. Все видишь, понимаешь, осознаешь - но сделать ничего не можешь...
   -Ощущения, наверное, так себе... -Протянул я, -Ладно, теперь поговорим о нашем взаимодействии. Оно будет простым: я говорю - ты выполняешь. Если испытываешь сомнения по поводу целесообразности приказа или тебе кажется, что поставленную задачу можно выполнить эффективнее - говори, не стесняйся. Условия, как правило, будут жесткие, так что готовься морально. Ну, и прокачиваться будешь только под моим присмотром. Ясно?
   -Да.
   -Вот и славно. -Хмыкнул я, -Что же, тогда первая наша задача - поймать Королеву Зимы.
   Аира некоторое время молчала, обдумывая сказанное. Видимо, подобное предложение не сразу уместилось у нее в голове.
   -Хозяин... Я долгое время не была в здравом рассудке, но даже я понимаю, что Королева Зимы - неуловимая легенда. Нет ни единого способа догнать этот корабль.
   -А нам и не нужно. -Отмахнулся я, -Я тут подслушал разговор парочки бессмертных... Они говорили о том, что Королева Зимы часто останавливается на севере у берега на определенные промежутки времени.
   -Так мы будем поджидать ее там?
   -Нет. -Мотнул я головой, -Поверь мне, там скоро и без нас будет народу - не протолкнуться.
   -Почему вы так уверенны?
   -Потому что я рассказал об этом хозяину таверны, взяв за это определенную плату. -Пожал я плечами, -Думаю, полгорода как минимум уже точно эту информацию знают.
   -Зачем поступать столь необдуманно?
   -Ну почему же "необдуманно"? Это лучший способ выиграть нам немного времени. Если в тех местах будет много желающих отловить неуловимый корабль - они просто будут мешаться друг другу. А, так как всем в последнее время интересна эта тема: людей будет много...
   -Хозяин, вы ведь специально все так подстроили?
   -Именно.
   -Но как тогда нам поймать Королеву Зимы?
   Я улыбнулся. Теперь картина кажется более целой. Стало быть, она легко принимает необходимость подчинения. Ей не нужно приводить десяток аргументов, чтобы убедить в своей правоте. Скорее всего, к этому ее вынудила необходимость повиноваться каким-то сторонним людям. Правда, пока еще не до конца понятно, как она может хранить информацию. Кстати, я уже заприметил еще одну особенность: Аира может контролировать свою "призрачность". В принципе, это и должно быть так. Иначе бы ей было проблематично контактировать с физическим миром. Видимо раньше она этим не пользовалась из-за отсутствия каких-либо желаний. Кстати, нужно будет посмотреть, что у Аиры вообще есть поподробнее. Характеристики я и так видел, а вот способности - еще нет. Но отложу на попозже. Сейчас лень разрабатывать для нее план по развитию. К тому же, найдутся дела поважнее. Да и нужно понять, что она может на практике...
   Но, вывод из ситуации немного иной. Аире можно давать любую задачу. А она, при правильных подсказках, скорее всего выполнит это поручение, сколько бы усилий ей не пришлось приложить. Пока, конечно, утверждать такое довольно поспешно, но подобные предпосылки радуют. У меня уже давно назревает потребность в напарнике. Но тут есть большая проблема. А заключается она в трех пунктах. Первый состоит в том, что мне трудно сходиться с людьми. Я необщителен, упрям и крайне ворчлив. Проводить время в одиночестве неделями и месяцами для меня раз плюнуть, а вот общаться с кем-то такое же время - уже проблематично. Второй пункт - это характер моей деятельности. Точнее, его отсутствие. Стало быть, мне нужен помощник, который сможет делать все и сразу. А таких людей крайне мало. Из моих знакомых я могу назвать только одного, кто подходит под два первых пункта - Тумонис. Несмотря на то, что у этой высохшей мумии периодически заезжают шарики за ролики, он самый эрудированный и непритязательный спутник из всех, что я когда-либо видел. Плюс ко всему он сильный маг. Конечно, опять же со своими закидонами, но все же даже его можно использовать.
   Но тут на арену выходит третий пункт. Возможность смерти. Да, тот же Тумонис просто так на тот свет не отправится. Однажды его уже обнулили у меня на глазах, но он воскрес, как ни в чем не бывало. Однако у него есть свои сложности в этом плане. Например, необходимость найти подходящее тело. Аира же изначально игрок. Одна-две смерти ее никак не напрягут, да и возродится она в гораздо более вменяемом состоянии, чем тот же Тумонис. Да и мой знакомый мертвец довольно загадочный тип. Да, его знания и умения меня радуют, но в тоже время я мало себе представляю, кем он на самом деле является. С Аирой другое дело. Так как у меня есть над ней какой-никакой, но контроль - с ней можно контактировать без опаски. В конце концов, если меня что-то не устроит - сбагрю ее Наяде. Кстати об этой золотой эльфийке... В свое время у меня был шанс воспитать из нее приемлемого компаньона, но более удачной оказалась идея оставить на нее вопросы кланового уровня.
   Как показала практика, тип мышления Наяды позволяет ей довольно жестко пресекать все попытки шпионажа в нашей организации. Хотя я и не в курсе, как у нее это удается. Впрочем, пока не особо и стремлюсь это узнать... В общем, речь не об этом. Пока что я оставлю Аиру возле себя. Для начала нужно понять, что она из себя представляет, как в практическом, так и в моральном плане...
   -Хозяин? -Аира осторожно ткнула меня в плечо.
   Я удивленно глянул на нее. Ах да, мы же разговариваем...
   -Ты что-то говорила? -Переспросил я, выходя из раздумий.
   -Да. Спрашивала, как мы поймаем Королеву Зимы?
   -Оглушим ее. -Лаконично ответил я, -Но давай немного позже об этом. Скажи-ка, Аира... А не хочешь ли ты походить по магазинам?
   Произнес последнюю фразу я довольно зловещим тоном, так что девушка заранее настроилась на что-то неприятное...
  
   Впрочем, зря. Это действительно была обычная прогулка по магазинам. Просто поразмышляв на досуге я понял, что у меня закончилась целая сменная одежда. Да и обувь следовало обновить. В броне же ходить целые сутки только дурак будет. Тесно, неудобно, да к тому же еще шумит. А это на нервы действует. Поэтому мой защитный комплект хранился у меня в сумке, рядом с любимым креслом. Плюс ко всему, нужно было закупиться продуктами с долгим сроком хранения, да различными специями. Поверьте, в любом походе лишним не будет. Кстати, заодно и подбирал походное снаряжение Аире.
   Она обзавелась походной сумкой (без каких-либо магических свойств, но непромокаемую) Несколькими комплектами одежды, спальным мешком и прочими полезными в долгом путешествии вещами. Правда, большая часть из них расположилась опять же в моем инвентаре. Благо, что на общей нагрузке это сказалось слабо. Также Аира облачилась в кожаную броню. Она по удобству схожа с обычной одеждой, но от слабенького удара, возможно спасет. Пускай, мне не жалко. А вот с оружием для нее встала проблема. Навыков обращения с каким-либо вооружением у Аиры не было. С лука или арбалета она нещадно мазала, мечом размахивала, как дрыном, а дрыном - как мечом. В общем, ничего хорошего я не увидел. Оставалась слабенькая надежда на магию, но пока она никаких выдающихся способностей не проявила. В итоге я просто купил ей небольшой кинжал с широким лезвием. Пускай. Вдруг понадобится. Конечно, можно было попробовать отыскать ей подобие меча-кладенца с убер плюшками... Но ее бы просто убил первый же встречный игрок, чтобы забрать этот раритет. Это у меня бы такое оружие не выпало бы со смертью... Пока не станет сильной - пускай пользуется тем, что есть.
   Мои приключения, конечно же, не смогут принести ей особого опыта - мне и самому не удается прокачаться как следует. Но я надеюсь, что получится найти какой-нибудь способ быстро провести Аиру по "лестнице" прокачки.
   -Хозяин, я и сама могу нести свои вещи... -Попыталась возразить Аира, когда я запихивал очередной ее комплект одежды к себе в сумку.
   -Слушай, ты же вроде давно уже в подневольном положении... -Вздохнул я, не отрываясь от текущего занятия, -Стоило бы уже понять, что лучше не указывать своему владельцу, что делать, а что не делать.
   -Прошу прощения. -Тут же поклонилась девушка.
   -Ладно, я сегодня добрый. Поясню. Сколько у тебя грузоподъемность?
   -Моя... Эм... -Девушка на короткое время углубилась в просмотр своих характеристик, -Пять килограмм...
   -Во-от... В принципе, ты можешь навесить на себя груза столько, сколько захочешь, но это помешает тебе в повседневной деятельности. При перегрузке очень тяжело передвигаться, поверь мне. -Проговорил я, -Мне не нужен балласт, понимаешь?
   -А... Но вам же тоже трудно будет унести такой вес?
   -С чего бы? На данный момент моя грузоподъемность составляет около четырехсот килограмм. -Хмыкнул я, -Конечно, звучит странно, но я действительно могу поднять такой вес. На данный момент вес всего груза в моей сумке равен примерно ста двадцати килограммам.
   -Но почему тогда под вами ничего не ломается? -Спросила спустя какое-то время Аира, -Ведь под подобным весом должны ломаться и мебель, и различные опоры...
   -Тут все просто. -Пожал я плечами и, похлопав рукой по своей сумке, усмехнулся, -Это все работа этой малышки. Не знаю, как это работает, но сумка делает так, что вес предметов внутри нее ощущаю только я. Окружающие предметы и создания чувствуют лишь мой вес и вес пары десятков дополнительных килограмм.
   И это правда. Для выяснения этого мне пришлось в свое время поставить множество экспериментов. Но, даже перегруженный в два раза, я все равно мог спокойно сидеть даже на довольно хлипких стульях. Окружающее пространство будто бы не замечает, что у меня за плечами чуть ли не тонна веса. Это оказалось очень полезным. Однако, обнаружились и минусы. Подобная система также крала у меня и возможность прокачивать Выносливость посредством переноса больших весов. Чисто теоретически такая возможность должна быть, но для этого требуется большое количество божественной энергии в окружающем пространстве. Она присутствует в любом месте в мире. Где-то больше, где-то меньше. Однако, чтобы поднять мою Выносливость требуется просто запредельная концентрация этой самой энергии. Проблема в том, что для более высоких значений характеристик нужно большее количество поглощенной энергии. Какие пропорции, мне неизвестно.
   Но вернемся к сумке. Выяснить невозможность повышения Выносливости подобным образом мне удалось довольно простым способом. Будучи еще в "мясорубке" я забил сумку всяким ненужным хламом. Камнями, древесиной, останками монстров и прочей чепухой. И что вы думаете? В месте, где была просто нереально высокая концентрация божественной энергии, у меня не получилось поднять Выносливость подобным способом ни на одно очко. Из чего я сделал вывод, что урезание объема и веса для окружения моей сумкой имеет свою цену. Система тоже просто-напросто не видит перегрузки. В общем, довольно забавный феномен.
   -Это артефакт?
   -Не знаю. -Честно ответил я, -Нашел его в пещере дракона, но аналогов больше не видел.
   -В пещере дракона? -Удивилась Аира, -Вам удалось обокрасть дракона?
   -Обокрасть? Ну... -Я задумался, -Не думаю, что изначально эти вещи принадлежали ему. Да и, к тому же, мы с ним до этого сразились в честной схватке. Он проиграл, так что я забрал все его имущество в качестве трофеев.
   -Вы убивали драконов?
   -Ну да. -Пожал я плечами, -Кстати, ты ничего не заметила?
   -Нет... -Недоуменно нахмурилась девушка.
   Я оглянулся назад. М-да... Ничего хорошего не предвидится. А на улице было слишком тихо. И как-то неестественно пусто. Хотя я буквально две минуты назад слышал обыкновенный шум города, издаваемый жителями. А сейчас в обозримом пространстве не было видно никого. Более того, заглянув в ближайшее здание, я убедился в том, что и в нем царит мертвецкая тишина. Что за чепуха тут происходит? Я посмотрел наверх. Хм... Нет, это точно не остановка времени. Облака все так же плывут по небу. Да и ветерок с моря тоже никуда не делся. Здания выглядят так же, заснеженные деревья тоже остались на своих местах . Но ни людей, ни птиц, ни животных... Никаких звуков. Только какая-то одинокая вывеска на ветру ударялась об стену с завидной периодичностью.
   -Хозяин... А где все?
   -Без понятия. -Ответил я и, бросив взгляд на Аиру, уточнил, -Тебе, кстати, не холодно?
   -А? Что?
   -Не холодно, говорю? -Переспросил я, -Ты же вроде хладнокровная. Как морозы переносишь?
   -Нормально...
   -Ясно. Идем дальше.
   Собственно говоря, выяснять я ничего не стал по простой причине. Потому что никакой возможности для этого не было. Представьте себе такую же ситуацию. Как выяснить, куда пропали люди? Я вот, например, не знаю. Система, как обычно, хранила молчание. Вообще я заметил за ней такую вредную привычку: не давать никаких объяснений, когда это необходимо. Сейчас бы неплохо понять, куда все делись, но, боюсь, для этого просто нет возможности. Возможно, прогулявшись по городу я запримечу что-то необычное. Как оказалось, мои предположения тоже бывают ошибочными. Прогулка вышла безрезультатной. Ничего подозрительного я не заметил. А вот Аира понимала, что происходит, даже меньше моего. Она усиленно вертела головой из стороны в сторону. Правда, ее усилия тоже были тщетными. Что-то странное здесь происходит. Только если... Я остановился на месте. Аира, идущая позади меня, не успела затормозить и врезалась в меня.
   -Что-то случилось?
   -Не совсем... Я просто думал над тем, куда подевался весь народ...
   -И... куда?
   -Не знаю. Но зато я понял, как они пропали. Смекаешь?
   -Нет... -Честно призналась Аира.
   Но пояснить я не успел. Честно говоря, мне стоило догадаться раньше. Точнее не так. Мне стоило подумать об этом раньше. Правильным вопросом изначально было не "куда?", а "как?". А я, как идиот продолжал ломать голову над тем, что в данный момент вообще не было важным. В общем-то произошедшее далее можно назвать началом божественной активности в этом мире. Во всем мире. Потому что подобные выходки просто так не прощаются даже богам. А в этом деле был замешан как раз один из этой братии.
   Но давайте по порядку. Внезапно небеса резко расчистились, оголив свою синеву. Это я тоже заметил не сразу. А вот полившийся сверху ярчайший свет, от которого хотелось укрыться где-нибудь подальше у меня пропустить не получилось. Спустя секунду, вслед за светом, с неба донесся протяжный звук, напоминающий хоровое пение, а затем... Затем Трутток был стерт с лица земли ударом бога под именем Всевышний...
  
   Буквально за десяток часов по всему миру разлетелась сенсационная новость: город Трутток был уничтожен неизвестным волшебством. Правда, неизвестным это волшебство оставалось недолго. В довольно короткие сроки находящиеся неподалеку маги определили, что магия подобного уровня принадлежала не кому иному, как богу света, Всевышнему. Нужно признать, люди отреагировали мгновенно. Ну, почти. Реакция простого народа не заставила себя ждать. Во многих местах начались брожения, вызванные известиями об этом событии. Не все поверили сразу, кто-то вообще отказывался воспринимать эту новость, а кто-то тут же в штыки воспринял ныне господствующего бога. Никто не оставался равнодушным. Однако слишком много неясного было в получавшейся картине.
   Зачем богу света уничтожать целый город, пусть предварительно и перенеся всех людей из него? Мало кто знал ответ на этот вопрос. Если быть точным - никто. Кроме самого Всевышнего, разумеется. Но факт оставался фактом - бог света уничтожил Трутток. Постепенно доказательства этого становились все более неопровержимыми, так что миру вскоре грозил религиозный кризис. Однако, я об этом еще не знал. Что я делал в момент атаки? Ничего. А я бы ничего и не смог сделать.
   Собственно говоря, все произошло мгновенно. Сначала слепящий свет окутал все окрестности, а спустя пару секунд меня просто впечатало в землю, и я осознал себя в полной темноте. Ну, тут все оказалось довольно простым. Меня просто засыпало чем-то. При этом это "что-то" было весьма сыпучим и податливым, как песок. Я стал неторопливо откапываться. Благо, способность задерживать дыхание никуда не пропала. Даже без предварительной подготовки можно просто задержать дыхание на пару часов. Удобно в подобных случаях. Не приходится беспокоиться о случайной смерти от удушения. Много времени работы по выкапыванию не заняли. Уже вскоре я оказался на поверхности. Выбравшись полностью из кучи пепла, которым было засыпано все дно образовавшегося кратера, я отряхнулся и покачал головой. Опять вся одежда испепелилась... Да и ожоги по всему телу как-то не радуют... Я невозмутимо достал из сумки запасной комплект одежды и принялся одеваться, попутно размышляя и оглядываясь.
   Мое текущее местоположение оказалось на дне гигантской по размерам воронки. Не знаю, что за удар пришелся по этому городу, но точно могу утверждать, можно стирать его со своей карты на ближайший год. Если его вообще будут отстраивать заново. Тот луч света, ударивший с небес, не только накрыл весь город, но и пробил около сотни метров породы вглубь земли. С западной стороны этого кратера уже вовсю прибывала вода. Видимо, кто-то решил позабавиться терраформированием. Меня же так скоро затопит... Только вымокнуть мне не хватало. Хотя время есть. Кстати, нужно бы здоровьице поправить. Мой уровень хитпоинтов мигал на единице. Собственно говоря, именно эта единица и спасла мне жизнь. Есть у меня одна способность - выжить в случае смертельного ранения. При этом я еще на десять секунд бессмертным становлюсь. Правда, откатывается она долго (шесть часов), но она пассивная, так что я не жалуюсь. Да и досталась задаром...
   Кто бы ни был нападающим, мощи у него - хоть отбавляй. Бог какой-нибудь, наверняка. Кто ж еще будет чудить таким образом. Учитывая элемент света - подозреваемых остается крайне мало. Я, к примеру, знаю одного бога света в этом мире. Впрочем, судить поспешно не буду - мало ли, как оно там обернется... Вот только интересно, целью этого "выстрела" был я или кто-то другой? Не узнаю, пока точно не выясню, кто атаковал. Но это подождет. Надо выбираться из этого котлована. Я посмотрел наверх. Ну да, не меньше пятидесяти метров в высоту. Учитывая, что я страдаю орочьим косоглазием... Без линейки утверждать не возьмусь. В общем, сойдемся на цифре от пятидесяти до ста. Все же я слишком далеко от каждой из стен, чтобы сказать что-либо конкретное. Я медленно выдвинулся в восточном направлении. Ух... Как же все болит-то... Все же, не будь у меня той способности, я бы просто умер. Именно в такие моменты начинаешь ценить повышенный болевой порог. А то бы я вряд ли смог бы нормально передвигаться. Вода прибывала быстро, и передвигаться становилось все труднее и труднее.
   Эдак этот котлован скоро затопит вместе со мной. Нет, я не потону, но все же мокрая одежда доставляет достаточно неприятных ощущений. Пока было время я пил запасенную кровь из склянок. Это позволяло мне постепенно восстанавливать здоровье. Правда, травмы наподобие ожогов скорее всего заживут не сразу. Вскоре я добрался до ближайшей стены. Взглянув наверх я на пару минут впал в ступор. Нет, ну действительно... Постарался кто-то с божественной силушкой, как пить дать. Земля и камень оплавились, образовав настолько ровную поверхность, что я с первого взгляда понял - мне тут не подняться. Интересненько... Если удар все же был направлен на меня - зачем уничтожать такую обширную территорию? Ведь легче просто обнулить меня с помощью точечного удара. Хотя, тут вряд ли целью являлся я. Слишком уж переоцениваю свою персону. Тут была какая-то определенная причина... Которую я пока что не смогу найти при всем желании. Задумавшись таким образом, я не заметил, как прибывающая вода затопила меня с головой. В принципе, мне даже и делать ничего не надо. Уровень воды постепенно повысится, и я смогу выбраться без особого напряжения. А пока можно посидеть, отдохнуть, подумать о своем...
   О чем думать? Да все о том же. О планах на будущее и о текущих реалиях. Как повлияет произошедшее на окружающее пространство? Что послужило причиной? Кто виновник? Хотя мне больше интересно, куда пропали все люди из города. Ведь за несколько минут до удара весь город будто бы опустел. Тут варианта два. Либо они померли раньше, чем удар настиг город, либо их просто перенесли из города куда подальше. В первом случае подозрительным кажется тот факт, что не осталось никаких следов. Да и на меня, как и на Аиру никаких негативных эффектов не повесилось. Следовательно, смерть тут исключена. По крайней мере, я не знаю как незаметно уничтожить такое количество народу. Вариант с переносом смотрится более логично. Однако и тут есть свои "но". Телепортировать в этом мире могут только боги. М-да... Но у богов вроде бы табу на прямое вмешательство в дела мира смертных. Кто мог поступить настолько... смело? Ведь система особого спуску даже богам не дает. Хотя у них там сложная система взаимоотношений...
   Я поднял голову вверх. Уровень воды поднялся уже довольно высоко. Но на недостаточную высоту. Вокруг уже плавали маленькие рыбки. Видимо, снесло в котлован течением. Хм... Из тех богов, что мне известны на данный момент, единственным, кто мог это сделать - Всевышний. Во-первых, он бог света. А атака была именно столбом света. Во-вторых, только он может разбазаривать подобное количество энергии на столь затратные атаки. Он же все-таки самый популярный бог в мире. Думаю, собирает много энергии со своих верующих... Хм... А как, собственно, боги получают эту энергию? И кто дает им такое право? Надо будет выяснить при случае. Я снова поднял взгляд наверх. Похоже, пора уже всплывать... Субмарина "Золотой Орк" идет на верх!
   Всплыть мне удалось легко. Как, впрочем, и выбраться на берег. Уже вскоре я стоял у новой черты берега и разглядывал водную гладь. Такой неестественно круглый бассейн, самым краем задевающий море... Так-с, нужно подождать еще около пяти часов - и можно начинать поиски Аиры. Теперь, когда ситуация "немного" изменилась, вряд ли кто-нибудь вспомнит про Королеву Зимы. А я вот вспомню. Мне нужен корабль, чтобы вернуться на Лютый. Я вздохнул и пошел разводить костер. Пока есть время, попытаюсь наесться и высохнуть...
  
   -Что ты на меня так смотришь? -Спросил я, вздохнув.
   Аира, до этого молча смотревшая на меня исподтишка, даже вздрогнула от неожиданности. Мы уже несколько часов не разговаривали, так что столь неожиданный вопрос застал ее врасплох. Найти Аиру после ее возрождения труда не составило. Отчасти потому, что система мне сама в этом помогла.
   Ваш Раб/Слуга Возродился в указанных ниже координатах.
   Благо, что выяснить примерное местоположение Аиры по карте было довольно просто. Она была недалеко. Я добрался до этого места не больше, чем за полчаса. Как ни странно, девушка обнаружилась там же, где система и указывала точку возрождения. По ее словам, она даже не двигалась с места, так как знала про эту систему. Так вот какой есть способ сбежать... Как я уже говорил, если приказ хозяина не будет понят подчиненным - он бесполезен. Впрочем, как и в реальной жизни. Приказ должен быть простым и понятным, так учат в армии...
   Сейчас же мы с Аирой шли на север. Подумав, я решил, что после такого крупного события, как уничтожение целого города, большинство людей просто забудет о каком-то там мифическом корабле. Хотя, даже если народу на берегу обнаружится много, я просто понаблюдаю за тем, что там будет происходить. Может быть, наконец смогу что-нибудь понять. Мне-то на этот "орбитальный удар" по барабану - убытков я не потерпел. А вот большинство местного народа наверняка испытывают неслабый шок. Кстати, судя по моим наблюдениям, тот, кто перенес людей из города, сделал это с максимальной экономией сил. То есть, он просто переместил их за пределы зоны поражения, но не более. Так что по окрестностям сейчас шаталось такое количество потерянных (как физически, так и морально) людей, что пройти километр, никого не встретив, было бы просто невероятной удачей. Но меня это не особо напрягало. На контакт я не шел, продолжая придерживаться северного направления. Кстати, отослал телеграмму Норане, что направился на север. Правда, я ей немного приврал со временем начала путешествия (поставив дату на день раньше, чем город был уничтожен), чтобы не раскрывать свою выживаемость постороннему человеку. Все же Саблезубые - не мой клан, так что следует соблюдать некоторую дистанцию в отношениях с их представителями. Думаю, я еще встречусь с целительницей из клана Саблезубых если доведется. Мир теснее, чем кажется...
   Однако, вернемся к моей нынешней попутчице. Аира довольно спокойно переносила долгую дорогу по пересеченной местности. Видимо, не впервой. Однако, учитывая ее базовые характеристики, большую скорость она развивать не могла, так что мне приходилось сдерживать свою быструю ходьбу. Кстати, Аира по какой-то причине внимательно смотрела на меня всю дорогу, почему-то вглядываясь в лицо. Именно поэтому я и задал тот самый вопрос.
   -Хозяин... -Произнесла Аира и замолчала на несколько секунд.
   Видимо, раздумывала, можно ли вообще произносить то, что она хочет сказать. Думаю, не со всеми рабовладельцами рабы могут вести свободный разговор.
   -Хозяин, -Повторила девушка, решившись, -А как вы выжили?
   -С трудом. -Ответил я.
   -Какой-то неточный ответ...
   -Если бы меня было так просто убить - я бы до этого момента не дожил. -Пожал я плечами.
   -"Просто"? Эта атака уничтожила целый город... -Пробормотала Аира.
   -Что ж, я буду надеяться, что она была направлена не на меня. -Пожал я плечами, -Иначе у нас проблемы.
   -Хозяин, вы говорите какие-то страшные вещи...
   Я лишь молча пожал плечами. Кому страшные, а кому не очень. Боги вообще любят меня убивать. Мне кажется, они вообще между собой договорились, что каждый из них должен хоть разочек меня прикончить. Или мне нужно что-то менять в своем поведении? Да нет, не может быть...
   -Хозяин, а куда мы идем?
   -На север. Будем искать место, откуда можно глянуть на Королеву Зимы. -Произнес я, перепрыгивая через поваленное дерево.
   Оказавшись по ту сторону бревна, я еле успел подхватить падающую Аиру. Ловкости на такие маневры ей явно не хватало. Хотя, по сути, ее неловкость исходит не из плохих статов, а из неподготовленности. Была бы, например, она спецназовцем в прошлой жизни - так бы не падала. Я-то ладно, успел уже по лесам вдоволь находиться...
   -Разве вы не говорили, что там будет много людей?
   -Ну, это было до того, как... -Я поморщился, вспоминая тот магический удар, -До того, как город уничтожили.
   -А разве что-то поменялось?
   -Ты сама как думаешь? Представь, что рядом произошли две битвы. В одной было по десять человек с каждой стороны, а во второй - по десятку тысяч. Какую будут больше обсуждать и за какой будут больше наблюдать? -Спросил я, ухмыляясь, -При условии, что и там, и там, все воины примерно одинакового уровня?
   -Конечно же, там, где десятки тысяч...
   -Вот и тут также. -Проговорил я, -Я хотел отвлечь внимание большинства людей суматохой на берегу, но произошедшее с городом намного лучший отвлекающий маневр.
   -Отвлечь от чего?
   -От себя любимого. -Ответил я и, заметив непонимающий взгляд Аиры, продолжил мысль: -Если опять начну чудить - пускай этому будет меньше свидетелей.
   -Чудить?
   -Потом увидишь. -Отмахнулся я от надоедливой попутчицы.
   Над головой кто-то требовательно "угукнул". Совы летают практически бесшумно, так что заранее определить, когда вернется моя почта, крайне трудно. Обычно моя сова просто садилась мне на голову. Она и сейчас так поступила. Восприняв это как должное, я спокойно забрал свою почту и развернул лист бумаги. Это послание было довольно коротким:
   "Лют,
   Рада, что ты жив. Куда ты двигаешься я поняла. Выдвинусь на место немного позже, так что встретимся там.
   Норана."
   Все просто и понятно. Лаконичнее письма я пока не встречал. В смысле, письма, написанного не мной.
   -Почта? -Удивленно спросила Аира, разглядывая мою сову.
   Руки она благоразумно не тянула. Мой "почтовый голубь" крайне больно клюется. Я достал из сумки кусочек мяса и скормил его сове. Только после этого птица улетела в небо. Всегда интересно было, как эта сова понимает, кому конкретно нужно доставить сообщение... Нет, имя-то я ей говорю, но как именно она понимает, к кому конкретно лететь? Она же со всеми адресатами лично не может быть знакома... Да и вопрос с выбором направления тоже открыт. Как вообще она понимает, куда ей надо лететь? Магия, наверное...
   Дальше мы долгое время шли молча. Разговор состоялся только тогда, когда мы остановились на привал. Сделали мы это в довольно живописном месте, возле большого заплесневелого валуна в форме яйца. Впрочем, оценить красоту природы можно лишь остановившись на месте и как следует оглядевшись. Но созерцание окружения не помешало мне набрать хвороста, разжечь костер и начать готовить попавшегося неподалеку зайца. Навык снятия шкур уже довольно высоко поднялся за время моего путешествия, так что быстро освежевать тушку обычного животного - для меня раз плюнуть. Тем более, если я не забочусь о сохранности этой самой шкурки...
   -Хозяин... А какие женщины вам нравятся?
   Я на секунду замер. Немного неожиданно слышать столь смелый вопрос так резко. Тем более, что на подобные темы Аире стоило бы помалкивать. Уж не знаю, как к ней относились ее предыдущие хозяева, но здравый смысл подсказывает, что нельзя привлекать к себе много внимания своего нынешнего владельца. Задавая такой вопрос, автоматически заставляешь взглянуть на себя со стороны... Ну, в общем, с другой стороны. А дальше уже возникает опасность возникновения вполне закономерных желаний. Впрочем, помалкивать ей следует только в том случае, если ей самой не хочется чего-то подобного...
   -Умные и лояльные. -Ответил я, доставая из сумки небольшую походную сковороду.
   Ну а куда ж без нее? Практика показывает, что в хороших условиях поесть получается редко. Так что вся необходимая посуда у меня с собой. Как и приправы. Ну, а сырье для приготовления пищи я уж как-нибудь раздобуду...
   -Вот как. А почему?
   -Тебе не кажется, что ты слишком любопытна? -Приподнял брови я, -Но так и быть, отвечу. Мне хочется, чтобы все близкие мне люди не желали мне навредить. А подобное стремление не навредить может быть полезным лишь в том случае, если у человека есть достаточно разума, чтобы направить свои желания в нужное русло. Мысль ясна?
   -Ну... Стало быть, девушка должна быть преданной, но при этом должна быть достаточно умной, чтобы не навредить по глупости?
   -Да, именно так. -Кивнул я.
   -А внешность? Она вас совсем не интересует?
   Вот тут я задумался. Что-то в голову ничего конкретного не шло. Оказывается, у меня нет особых предпочтений во внешнем виде. Понятно, почему я настолько непритязателен относительно своего облика. Если не обращаешь внимания на чужие недостатки - скорее всего и свои не заметишь...
   -Ну, она должна быть гуманоидного вида. -Пожал плечами я, так ни к чему конкретному и не придя.
   -А поподробнее?
   -Куда ж еще подробнее? Две руки, две ноги, голова, туловище... Желательно ничего лишнего. Хотя, на хвосты, рога и прочую чушь, не портящую общий вид, тоже плеваться не буду.
   -А вы весьма непритязательны... -Протянула Аира, -А мужчины вам нравятся?
   -Если только как личности. Как половые партнеры меня интересуют только представительницы женского пола.
   -Вот как... -Задумчиво произнесла Аира, уставившись в костер.
   И к чему это было? Мне, конечно, не сложно ответить, но к чему вообще это было спрашивать? Я бы на ее месте поостерегся задавать подобные вопросы человеку, который может сделать с тобой что захочет. Хотя, будь я на ее месте, у меня бы все равно ошейника на шее бы не было...
   -Ну а ты? -Спросил я, принимаясь за жарку мяса, -Какие у тебя вкусы?
   -А это имеет значение?
   -Тебе решать. -Пожал я плечами.
   Аира ненадолго задумалась. Я все еще с трудом понимаю ее эмоции. Точнее, эмоции, возможно, улавливаю верно, но вот ее примерный ход мыслей для меня до сих пор загадка.
   -Я пока не определилась.
   -Ты же вроде уже не маленькая девочка. -Хмыкнул я, -Неужели еще не сформировались предпочтения?
   -Ну... Когда-то они у меня были. Однако, будучи обманутой практически своим идеалом, я немного разочаровалась как в окружающих людях, так и в себе в частности. -Грустно проговорила Аира.
   -Ха! -Усмехнулся я, -Всегда поражался, с какой простотой большинство людей покоряются обстоятельствам. Возможно, это я слишком глуп или упрям... Но, по-моему, лучше уж умереть долбясь лбом об стенку, чем просто глядя на нее.
   -Легко вам говорить.
   -В смысле?
   -Вы сильный, уверенный в себе орк с хорошим капиталом и обширными связями... Вам просто не понять бед обычных людей.
   Я молча прищурился. Вот оно как, значит. А девочка знает, как задеть за живое. Более того, она гораздо более расчетлива, чем хочет показаться изначально. Подобная подначка обычно очень легко срабатывает с эгоистами наподобие меня. Особенно с теми, кому особо важно мнение других людей. Интересно, это все же специально было сказано, чтобы вынудить меня сболтнуть лишнего, или она случайно подбирает такие слова, чтобы задеть посильнее? Впрочем, ответить все равно можно. От меня она никуда не денется...
   -Ну, знаешь... Двадцать семь лет назад у меня ничего не было. -Ответил я, протягивая сковороду Аире, -Будешь? Нет? Ну, как хочешь...
   -А что было двадцать семь лет назад?
   Ну-с... Вральник зарядил до упора - пора начинать брехать, как самому отъявленному лгуну. Ибо это единственный мой навык, который никак не отображается характеристикой.
   -Что-что... Моя первая встреча с людьми. Да и вообще с разумными... -Произнес я, протяжно вздохнув.
   Ну, общие данные мне Жакерт в свое время сказал. Дело в том, что система уж слишком сильно меня оберегает. У меня даже предыстория есть. Даты рождения нет, но общий ход жизни мне описали. Так что мне остается только обыгрывать эту историю, вот и все.
   -И... Как это произошло?
   -Да никак. Шатался я по лесу, и набрел на деревню. -Пожал я плечами, -Я еще тогда мелкий был, ничего не понимал, так что не был достаточно осторожен.
   -А как вы вообще в лесу очутились?
   -Не знаю. Говорю же, мелкий был. Но уже тогда у меня неплохо получалось выживать в дикой природе... -Я горделиво покивал, -Так вот, первая моя встреча с людьми оказалась довольно... неприятной.
   -Почему? -Спросила Аира, склонив голову набок, подобно какой-то птице.
   -Уж не знаю почему, но деревенские жители почему-то решили, что это я виноват в смерти парочки их овец... -Проговорил я задумчиво, -Хотя овец я впервые увидел лишь спустя пару лет после этого... В общем, меня просто решили закидать камнями. Ну, я и сбежал. Потом еще часто приходилось натыкаться на человеческие поселения. Тогда я еще не знал, что вышел из Диких земель на человеческие территории. Собственно говоря, мне каждый раз приходилось прятаться. Потому что каждый раз во всех бедах был виноват я. Померла престарелая коза? Конечно же, это орк виноват. Мужики в таверне подрались? Ясное дело, опять орк постарался. Девушка, еще не выйдя замуж, забеременела непонятно от кого? Ну, тут даже думать не нужно. Все же знают о любвеобильности орков...
   Я даже чуть не пустил скупую орочью слезу. Вот он, тот момент, когда сам веришь в свое вранье. Даже как-то горестно стало от того, что было такое недопонимание... Хотя я быстро опомнился. Но ведь и вправду могло быть что-то подобное, верно?
   -А дальше?
   -Таким образом я шатался по человеческим землям лет шесть. Не зная пристанища и почти не умея говорить. Впрочем, мне повезло однажды натолкнуться на отряд наемников. Они отнеслись ко мне лучше, чем остальные люди. По крайней мере, в их наказаниях был смысл. -Я слегка поморщился, внезапно обнаружив в мясе кость, -Они обучили меня драться, говорить, читать... Пускай их уроки и были довольно жесткими, но в тоже время эффективности им было не занимать...
   Я снова замолчал, выплевывая затесавшиеся мелкие косточки. Мой навык освежевания нужно поднять. Все еще допускаю подобные промахи. А вот навык кулинарии я так и не открыл. Хотя еда все равно вкусная... Аира снова смотрит на меня вопрошающим взглядом. Я хмыкнул и продолжил свой рассказ:
   -Двенадцать лет я сражался в составе этой наемничьей группы. До тех пор, пока мы не попали в засаду, устроенную нашими соперниками. Помню эту кровавую бойню... -Я слегка усмехнулся, -Надо признать, тогда никто не ушел. Ни противники, ни наши...
   -Но вы же живы.
   -Ну, должен же был кто-то добить последнего супостата. -Кивнул я, -Ну а дальше я вновь пустился в путешествия. Там практически ничего интересного не было вплоть до Пришествия.
   -А что случилось после Пришествия?
   -Вернемся на Аурус - спроси у Наяды. -Отмахнулся я, -Я устал разговаривать. Кстати, ложись спать. Завтра нас ждет долгая дорога...
  
   Спустя пару дней. Север материка Сорлоог, вблизи моря.
   Ну, добраться было несложно. Долгая дорога меня не утомляет, а Аира больше не мучала меня своими расспросами. Так что путешествие вновь превратилось в молчаливое созерцание проплывающих мимо природных красот. Да-да, несмотря на свой противный характер, я часто улавливаю эстетическое удовольствие от обычных, казалось бы, вещей. Вот, например, недавно (как раз после того, как покинул чертоги Брэггторна) "залип" на муравейник. Так забавно наблюдать, как они там суетятся... Кхм... Вернемся к делу.
   Сейчас я стоял на невысоком валуне и смотрел вдаль, на море. Вокруг было множество и более высоких скал, но я выбрал этот булыжник не случайно. Во-первых, мне не хотелось "светиться". В округе шастали игроки и местные. Надо признать, люди, потерянные после уничтожения Труттока, часто встречались даже здесь. Видимо, большинство народу пока что просто шастали туда-сюда, будто не зная что делать. А, возможно, система в этом случае дала сбой, не в силах просчитать эмоции всех и каждого. Если игроки вели себя более-менее осмысленно, стремясь куда-то на восток, то местные были уж совсем жалкими. Впрочем, ни с первыми, ни со вторыми я встречаться категорически не желал. Во-вторых, эти высокие скалы были весьма негостеприимны. Одни были слишком острые, другие крошились под моим весом, а третьи просто-напросто напоминали гигантские цилиндры, торчащие из земли без каких-либо возможностей по ним забраться.
   По крайней мере, я со своим мизерным опытом скалолазания такого способа не видел. Вот и довольствовался хоть и низким, но довольно "дружелюбным" камнем. Впрочем, мне и этого хватало.
   -Ты ж смотри... -Протянул я задумчиво, -Правду маг говорил...
   Ну, не совсем. Не совсем на горизонте, как утверждал тот болтливый игрок из таверны. Скорее уж в пределах видимости. Наверное, это оттого, что сейчас в воздухе висел туман. Густой такой, плотный... На металлических предметах тут же оседала влага. Что за безобразие вообще? Зима в полном разгаре, а тут туман! Да и вода тут не замерзшая... И снега мало... Короче, аномальное место. Но это все неважно. Вдалеке от берега виднелся массивный силуэт... чего-то. Не знаю. Четко не рассмотреть. То ли корабль, то ли скала, то ли еще что-то. Из-за густого тумана очертания этого объекта расплывались, не давая глазу четко разглядеть это нечто. Однако что-то там точно есть. Либо скала из воды торчит, либо это действительно корабль.
   А вот на берегу наблюдалось некоторое шевеление. Во-первых, тут находилось крайне много живности. По большей части морской. Причем такой, которая, как правило, выживет вне водной стихии какое-то время. И большая часть этой живности копошилась на берегу, явно не желая окунаться обратно в воду. Также, на более возвышенных местах виднелись огоньки костров. Игроки... Все-таки кто-то сюда пришел. С моей позиции было плохо видно, но активных действий пока что явно никто не предпринимал. Никаких заклинаний я своим вторым зрением, по крайней мере, не заметил. Тот корабль, кстати, при просмотре на предмет магии тоже ничего особого не выдавал. Я задумчиво почесал затылок. И что делать? С игроками пойти поболтать? Да нет, что-то не тянет. В принципе, можно попробовать тут поохотиться... Рыбак из меня аховый, а тут вся морская живность сама ко мне выползла. В принципе, идея хорошая. Но "охотиться я буду не просто так: прорублю себе путь к воде. Если получится, сплаваю к кораблю. Авось ничего плохого не произойдет.
   -Располагайся пока что тут. -Произнес я, поворачиваясь к Аире, -Вернусь не скоро, за мной идти не надо.
   Выложив все необходимое (как, например, котелок и некоторые другие инструменты) я бодрым шагом направился по склону вниз, к водной кромке. Спокойно расталкивая скопившуюся на берегу живность, я постепенно приближался к берегу. Ну, среди морских тварей были и хищные зверушки... Однако, они не казались особо страшными вне их родной стихии. Интересно, что же заставило всех этих животных в отчаянии выпрыгнуть на берег? Чую, в воде сейчас опаснее, чем где бы то ни было...
   Впрочем, есть у меня одно предположение на этот счет. Вполне возможно, что эта Королева Зимы вовсе не корабль, а какое-то живое существо. Неизвестный монстр, грубо говоря. В первый раз я об этом подумал, изучая бестиарий Восточного моря. Поскольку оно являлось самым мало изученным в виду большого количества различных монстров, топящих корабли направо и налево, бестиарий был далеко не полным. Но был один замечательный феномен - чем ближе к центру моря, тем меньше монстров становилось в округе. Вроде бы все просто - прорвись к центру, а потом в ту сторону, в которую нужно. Если бы все действительно было так - это значительно упростило бы морякам задачу. Однако, корабли, заходящие в центр Вострочного моря, почему-то оттуда не возвращались, несмотря на практически полное отсутствие морских тварей. Подозрительно, не считаете?
   Собственно, прочитав множество литературы на эту тему, я нашел упоминание об одном моряке, который утверждал, что вернулся из похода к центру моря. Там множество описаний и заведомо ложных фактов было, но... Кое-что мне показалось интересным. Например, упоминание скалы посреди моря, которая двигалась сама по себе. Или странных длинных полупрозрачных руках, торчащих прямо из воды как какой-то странный лес... В общем, в центре Восточного моря творится какая-то чушь. И монстры там не водятся лишь потому, что их там кто-то нещадно мочит. А они, не будучи дураками, просто не суются в опасную зону. Так вот, читая все это, я предположил, что этот "корабль", путешествующий по Восточному морю без каких-либо трудностей, на самом деле является обыкновенным чудовищем, путешествующим в поисках дичи. А людей избегает по какой-то причине. Может, просто боится.
   Да и в это место он приплывает не зря. Я запрыгнул на какого-то зверя, похожего на тюленя, и спокойно глянул вдаль. Ну да. Он сюда живность сгоняет, а после поджидает у единственного выхода к "большой" воде. Загоняет жертв в ловушку и ждет, пока они отчаются и ломанутся обратно. Ну и ладно. Мне же лучше. В воде никого лишнего не будет. Я запрыгнул в воду, быстро зашел по пояс и прислушался к ощущениям. Хм... Ну ладно, вроде ничего необычного. Постояв так пару минут, я оттолкнулся ногами и быстро поплыл прочь от берега. Проплыв десяток метров, я нырнул и... опустился на дно. Стоило только вытащить один из моих любимых камешков из сумки. Я их специально для этого и ношу с собой. Место свободное в инвентаре есть, а лишние килограмм тридцать особой роли не сыграют. Таким образом, шагая в обнимку с булыжником, я пошел в примерно правильном направлении. "Примерно" потому, что ориентироваться на местности под водой как-то сложновато. Общее направление, конечно, соблюдалось, но это все же не очень хорошо.
   Что более интересно - в воде не было заметно ничего странного. Водоросли обильно застилали дно, плавали мелкие рыбешки, да и в общем ничего особо необычного я не заметил. Видимо, всякой мелочи бояться было нечего. Через полчаса я добрался до примерно нужной точки. Меня накрыла тень от "корабля". Снизу не было ничего видно, так как солнце, даже пробиваясь сквозь водные слои, слепило нещадно. Видимо, это проделки Всевышнего. Явно меня не любит, гад. Сбросив свой камешек на землю, я оттолкнулся ото дна и, с силой загребая руками, пошел на всплытие. Глубина тут была не особо большой, так что сильных перепадов в давлении не было. Чем ближе я становился к объекту моего интереса, тем больше я убеждался, что это на корабль все же мало похоже. Корабли редко бывают круглыми. Нет, совсем такой вероятности я не исключаю, но все же встретить такой экземпляр... Маловероятно.
   Я начал медленно оплывать объект по кругу. Неслабый такой размерчик. Радиус этой "окружности" примерно тридцать метров. Неслабо. Но, что более примечательно, снизу под водой имелось четыре здоровенных таких плавника... Нет, на плавники это мало похоже. Скорее уж ласты. Сзади также имелся длинный извилистый хвост с большим плавником на конце. Ласты слабо шевелились, создавая сильные потоки, которые, в свою очередь, мешали мне нормально плыть. А что спереди? Сильно напрягаясь от преодоления встречного течения, я поплыл вперед, к переду этой неведомой зверушки. Получалось с трудом. Встречное течение оказалось довольно сильным, а у меня (к счастью или к сожалению - уж не знаю) не было никаких специальных органов для этого. Приходилось грести тем, что есть. Впрочем, не сносило вовсе - уже хорошо.
   Наконец, я добрался до головы неизвестного существа. Под водой не получалось четко разглядеть (так как освещение и размеры объекта отнюдь не помогали), но общие очертания я уловил. Судя по всему, это существо подобное морской черепахе. Надо бы подальше ото рта отплыть... Вроде бы морские черепахи - хищные создания... Быть съеденным заживо - не самый приятный опыт. Особенно, если уже приходилось его испытывать. Ну что ж, остается осмотреть существо сверху. Я быстро пошел на всплытие, как можно ближе прижимаясь к "корпусу" черепахи. Здесь и течение было поменьше, да и шансов быть замеченным тоже. Оказавшись на поверхности, я зацепился за ближайший выступ на панцире и приподнялся над водой. Быстрый осмотр панциря показал, что мест для того, чтобы ухватиться, тут достаточно. Я на пробу постучал кулаком по кости, прислушиваясь к звуку. Толстый. Не каждая корабельная пушка такой пробьет. Я не имею в виду современные орудия из двадцать первого века, нет. Просто я предполагаю, что здесь, возможно, сыщется какой-нибудь новатор с прототипами корабельных пушек типажа расцвета пороховых времен. В которые после каждого выстрела надо было еще ядра закидывать и порох засыпать...
   В любом случае, панцирь невероятно толстый. Прорубить такой топором нереально. Это однозначно. Придя к подобным неутешительным выводам, я принялся карабкаться вверх. Вопреки моим ожиданиям, панцирь у этой черепахи был не плоским, а выпуклым. То есть восхождение вверх постепенно становилось все легче, но как-то медленнее, чем я думал. Через десяток минут я наконец смог подняться на ноги и начать путь на своих двоих. Вот тут-то и начались главные потрясения. Во-первых: черепаха ровно держалась на воде. То-есть, качки, как на любом уважающем себя корабле, тут не было. Во-вторых: На верхней части черепахи росли растения. Не очень большие, но все же. Что самое странное, они не являлись морскими. Трава вполне обычная, маленькие кустики (высотой максимум мне по пояс) тоже аналогичные тем, что можно найти недалеко от берега. Даже одно дерево имелось. Вот оно-то и привлекло мое внимание.
   Дерево это было похоже на яблоню. Некий аналог этого плодоносного растения из этого мира. Листва слабо шелестела на ветру, ветки слегка раскачивались... Лепота... Однако, при ближайшем рассмотрении, яблок на дереве все же не оказалось. Видимо, его никто не прививал. И вообще, это место (если кто-то забыл, это все происходит на панцире черепахи), каким-то образом не соответствует окружающей действительности. Слишком тепло. Я присел на корточки и потрогал землю. Ну да, довольно горячая. Видимо, панцирь каким-то образом нагревается. Но как? Черепахи же хладнокровные. Да и зачем?.. Впрочем, мне этого сейчас не понять. Зато кое-кто может знать ответ на этот вопрос. И этот "кто-то" умеет появляться из ниоткуда...
   Я выпрямился и повернулся туда, где только что возник человек. Впрочем, нет, не человек. Я бы сказал, что это слишком уродливый эльф. Или излишне прекрасный человек... Он как бы недотягивает по утонченности до эльфа, но при этом превосходит человека по этому же параметру. Плюс ко всему заостренные уши...
   -Ты кто? -Спросил в лоб я, задумчиво поморщившись.
   И вот откуда он взялся? На бога не тянет. Ощущения от его присутствия не те. А телепортироваться могут только боги. Значит, где-то тут был, гад. И спрятался так, что я его не заметил. Да и вообще, что он тут делает? Тоже приплыл на разведку?
   -Тоже самое хотел спросить и я.
   -Я ведь тебя сейчас стукну. -Произнес я спокойно, -Больно.
   -Какой забавный орк... -Хмыкнул эльф, -А смерти ты, случайно, не боишься? А то я за удар отплачу в десятикратном размере.
   -Да некому платить уже будет. -Слегка улыбнулся я.
   Какое-то время мы смотрели друг на друга. Хм... Так у нас разговора не получится, это точно. Впрочем, этот тип одним своим смазливым личиком уже начал меня бесить. Интересно, это во мне моя уродливость говорит или просто врожденная неприязнь к женоподобным мужчинам? Вдруг я завидую подобным красавчикам... Нет, вряд ли. Меня раздражает тот факт, что мужчина не может быть похожим на мужчину. Я задумчиво почесал бороду. М-да... Что-то я начал злиться непонятно на что.
   Ладно... Знаю, что я обычно так не делаю, но нужно составить план на ближайшее будущее. Да, именно сейчас. Нет, это не может подождать. Так... Первое: прикончить этого эльфа. Второе: подчинить (или убить) эту черепаху. Третье: добраться до Ауруса. Четвертое: жить долго и стать в итоге богом. Фу-ух... Планирование столь высокого уровня далось мне нелегко. Чувствую себя, как выжатый лимон. Что ж, теперь можно и зарядиться адреналином.
   -Ты здесь один? -Уточнил я на всякий случай.
   -Да. -Кивнул эльф.
   -Ну... -Глубоко вздохнул я, -Устроим кровавую резню?
   -Сразу видно настоящего орка... Ты вопросы вообще иначе решать не умеешь?
   -Нет.
   -Что же... тогда сразимся. -Кивнул эльф, тяжело вздохнув.
   Рядом с моим лицом в то же мгновение что-то просвистело. Промазал он лишь потому, что я рефлекторно дернул головой. Что ни говори, а тело реагирует быстрее разума. Впрочем, я в бою редко думаю... Вот и сейчас я уже рванул в сторону противника. Эльф метнул еще один маленький нож (от которого я без особо труда уклонился) и обнажил два слегка загнутых меча, до этого висевших у него на поясе. Спустя секунду мы с ним сошлись в ближнем бою. Извлеченный из воздуха топор немного удивил моего противника. Совсем чуть-чуть. Воином эльф оказался опытным.
   Я пригнулся, пропуская один из клинков над головой, отклонил топорищем второй, коротко замахнулся и... Получил легкое ранение в открывшейся бок. Благо, что эльф не стал вкладывать много силы в удар. Поосторожничал. А так мог бы и сердце мое отыскать... Я поморщился. Царапина, но болезненная. Ну ничего, сейчас отыграюсь... Эльф терпеливо ждал моего нападения, разрывая дистанцию на несколько шагов каждый раз, как я ее сокращал. А вот это странно. Мое оружие длиннее, но он почему-то держит меня на расстоянии, неудобном для него. Что ж, проверим, для чего это ему. Я широко размахнулся сверху вниз и... Чуть не лишился головы. Эльф мгновенно оказался рядом, делая мощный взмах одним из своих мечей, при этом метя мне в шею. Я еле-еле успел отклониться в другую сторону, избегая смертельного ранения. Правда, без потерь не обошлось: большая часть левого уха отлетела куда-то в сторону, сопровождаемая веером кровавых брызг.
   Черт... Шустрый малый. Но, упускать такую возможность я не собираюсь. Сражаться с гуманоидными противниками приходится не так уж часто, так что буду наверстывать это упущение при каждом удобном случае. Конечно, дикие звери и чудовища сильнее людей по умолчанию, но люди (да и другие разумные расы тоже) изобретательны, как никто другой. Стили владения различным оружием, тактическое мышление, способность подстраиваться под противника, различные варианты действий в зависимости от ситуации... Да уж, разумные - самые суровые противники. Дрался я как-то с главнокомандующим моими вооруженными силами... Кхм... Ладно, не время для этого.
   Я скрипнул зубами, только покрепче сжав топорище. И что делать? С дуальщиками я еще не сражался. Эти ребята, использующие два оружия сразу, и вправду опасны. Пока защищаешься от одного - тебя атакуют другим. При этом атаки проводятся не так, как ожидаешь. Во время нападения на ходу меняются угол и скорость атаки, что сбивает с толку. Плюс ко всему невероятно неуловимая работа ног этого ушастого. Черт, тяжело придется. Похоже, я наткнулся на тип противника, который доставляет мне больше всего неприятностей...
   Я более "тяжелый", чем он, хотя скорость реакции у нас примерно одинаковая. Мое оружие при всем желании не может разогнаться до такой же скорости, как и его. А как цель он и сам довольно юркий. Что же делать... Я с трудом отбивался от его атак, допуская, впрочем, мелкие ранения. Бар жизней, маячащий где-то на краю восприятия подсказал, что я лишился уже трети хитпоинтов. Кажется, все те, кто меня раздражают, могут оказать мне хорошее сопротивление... Впрочем я бы не назвал ситуацию плачевной. Удары я вижу отчетливо, примерные действия противника можно проследить, а если мне дадут немного времени - подберу ключик и к этой двери. Впрочем, можно и просто молнией шарахнуть. Авось сработает.
   Вообще, ветка "Грома и Молнии" работает через раз. Нет, с магическими скиллами она разбирается прекрасно. Ну, если мне маны хватает, конечно. А вот физически пробивает не всех врагов. Кто-то ранится, кто-то нет. Пока что у меня не получается проследить закономерность, но однажды... А, чего загадывать на будущее. В общем, если у меня сейчас не будет "безопасного" способа шандарахнуть ушастого паршивца электричеством, тогда лучше не пробовать. Да и когда я еще найду подобный манекен для тренировок?
   Спустя пять минут подобных плясок мы в какой-то момент остановились друг напротив друга, переводя дыхание. Удивительно. Нечасто получается драка один на один, когда через пять минут оба противника еще на ногах. Конечно, в этом раунде я был мальчиком для битья, но кое-что я придумал. В принципе, я этим пользовался и раньше, но не так целенаправленно. А говорю я о своем топоре. Как правило, я использую обе руки, чтобы нанести удар. Оно и логично - топор весит много, а основной вес приходится на лезвие. Хотя почему - неясно, так как кости дракона (из которых состоит лезвие) сами по себе легкие. А вот древесина топорища как раз очешуеть какая тяжелая. Видимо, система посчитала, что так будет логичнее. Ну, возразить против такого несправедливого распределения веса я все равно не смогу. Остается только смириться.
   Но факт остается фактом: на лезвие приходится основной вес моего оружия. Чтобы меня не метало из стороны в сторону после каждого замаха, мне приходится удерживать топорище обеими руками, а для соблюдения равновесия широко расставлять ноги. Не спорю, не самое лучшее оружие мне досталось. Решение на поверхности. В принципе, я могу удерживать топор одной рукой. Тяжело, но возможно. Проблема в том, что переднюю часть топора постоянно клонит вниз. Чтобы этого не происходило, нужно просто взяться рукой поближе к самому лезвию. В случае с моим топором - вплотную к нему. Вот и все решение. Да, удар, по сути, будет плохим. Но мне и не нужно рубить со всей силы, чтобы убить противника...
   Я осторожно переместил правую руку поближе к самому полотну и глубоко вздохнул. Нехорошо, конечно, экспериментировать в бою, но натура у меня такая: думается только во время действия. А спустя пару секунд мы снова сошлись в схватке. Эльф набросился с удвоенным рвением, стараясь побыстрее закончить бой (у меня уже осталась треть здоровья), но... Тут же получил по морде. Тупой частью топорища. Представляете, оказывается, когда берешься за топор подобным образом, можно довольно быстро засандалить древком наотмашь. Конечно, убить таким ударом не получится, но вывести из равновесия - запросто. Что, в общем, и случилось. Эльф качнулся от неожиданности, шагнул не туда и получил еще одно ранение. На этот раз широкий порез на плече. Уже что-то. Наконец-то мой топор начал выполнять свое прямое предназначение после вынужденного "отпуска" у Слунча.
   И это заставило эльфа осторожничать. Не нервничать, нет. Я не заметил какой-либо поспешности в его движениях. Он действовал... профессионально. Часто, видимо, дерется. Вот только я уже не собирался отступать, продолжая давить на него постоянным атаками, при необходимости берясь старым хватом. Видимо, столь частая смена атак все же сбивает с толку. Спустя минуту я нанес эльфу еще один широкий порез, а спустя еще пятнадцать секунд - третий. Все были не опасными, но ему это все равно вряд ли понравилось.
   Именно поэтому он начал использовать магию. Честно говоря, я совсем забыл в то мгновение, что в этом мире вообще есть магия. Мои враги нечасто ею пользуются, так что я как-то упустил этот факт из виду. И мой нынешний враг оказался еще и с магическими способностями. Перед ним на секунду зарябил воздух и в следующее мгновение в мою сторону полетела ледяная сосулька на приличной скорости. Размерами это ледяное творение было довольно большим: толщиной чуть ли не в мою руку, а длинной не меньше сорока сантиметров. Собственно говоря, в этот миг я испытал ощущение максимальной концентрации.
   Такое бывает. Когда адреналин зашкаливает, все вокруг будто бы замирает. Мысли несутся целым стадом, продумывая возможности и варианты, тело движется на максимуме возможностей, а все чувства обостряются до предела. Я много раз умирал. Но для меня каждый раз, как в первый. Конечно, я часто допускаю возможность своей смерти, но... Страшно это. Раз за разом лишаться жизни... Именно поэтому я, наверное, всегда борюсь до самого конца и не рассматриваю свою смерть как вариант решения каких-то проблем. Вот и сейчас мой разум панически искал пути для выживания, перебирая все, что только мог вспомнить. Но в данном положении даже у меня не получалось ничего придумать.
   Расстояние слишком маленькое. Скорость снаряда слишком высокая. Размер большой, так что сила удара будет катастрофической. Мое положение рук и оружия не позволяют мне не то что отразить этот удар, а даже отклонить. Уклониться тоже не получится... Сосулька попадет в меня. Эльф меня добьет, если не помру сразу. Такой прогноз мне выдало мое же сознание. И я его уловил очень четко. Ха! Когда бы это меня останавливало. Не можешь уклониться от удара - бей в ответ! Перекрестную атаку еще никто не отменял!
   Коротко размахнувшись правой рукой, я разжал руку, держащую топорище, отпуская оружие в полет. Ну, дружище, не подведи! А в следующую секунду сосулька все же настигла меня...
  
   Спустя какое-то время я очнулся. Да-да, я не помер. Сам удивился. Видимо, проткнувшая насквозь гигантская сосулька - недостаточная причина для смерти. Однако мне сложно было даже моргать. М-да... Положение плачевное. Ну что ж, не помер - и ладно. Я огляделся насколько мог. Валяюсь я примерно на том месте, где и должен был упасть. Значит, после моего ранения меня никто не носил. Я прислушался к окружающему пространству. Кроме ветра и шелеста листвы ничего не слышно. Интересно, а эльф помер? Буду надеяться на это. Судя по ощущениям (адская боль в районе правой части груди), пробило меня чуть ли не насквозь. Удивительно, что все еще живой... Орочий организм - это чудо какое-то. Или это мое Потрошительство дает о себе знать... Я со стоном повернул голову. Такое ощущение, что сдвинул весь мир. Именно столько усилий у меня потребовалось на это простое дело. Хм... Ну, сосулька уже растаяла. Значит, времени прошло немало.
   -Ты еще жив?.. -Еле слышно донеслось откуда-то со стороны.
   -Ага... -Так же тихо ответил я. -А ты?
   -И я...
   Судя по голосу, моему противнику тоже досталось. Недаром же он, когда говорит, чем-то булькает... Уж не кровью ли своей? Я вот почему-то хриплю... Приложив еще одно титаническое усилие, я приподнял голову и уставился на эльфа. Спустя секунду силы кончились, и голова упала обратно на землю, больно ударившись затылком.
   -Удивительно, что ты еще жив... -Подытожил я увиденное.
   -Тоже могу сказать и про тебя. -Слабо усмехнулся эльф.
   Я не промазал. По десятибальной шкале я бы дал этому броску где-то девять. Мне не хватило каких-то десяти сантиметров влево, чтобы полностью располовинить эльфа. А так я пригвоздил его своим оружием к той самой яблоне. Потому я и удивился, что он еще жив. Впрочем, я еще успел оценить и свое ранение. Скажем так, удивление эльфа тоже не беспочвенное...
   -Ну что, может, познакомимся? -Предложил я.
   -Оригинальный у тебя способ знакомства... -Ответил эльф.
   Судя по всему, ни я, ни он на тот свет не собираемся. Мои хитпоинты моргали в красной зоне ближе к нулю. Похоже, меня опять спасла абилка, не дающая мне помереть моментально. А дальше Потрошительская регенерация справилась. Ну да... Вот единичка хитов восстановилась...
   -Ну, мужики друзей заводят либо в детстве, либо в драке... -Произнес я, по привычке попытавшись пожать плечами.
   Надо признать, тело просто отказалось пошевелиться. Ну и ладно. Больно нужно...
   -А как же в пьянке? -Удивился эльф.
   -Ну да... Еще в пьянке... -Согласился я, -В общем, меня зовут Лют.
   -Хеор. -Представился эльф.
   -Приятно познакомиться, Хеор.
   -Взаимно...
   Какое-то время мы молчали. Уж не знаю, о чем думал этот эльф, а я пытался понять, почему нос зачесался именно сейчас. Самая предательская часть тела, Ллос ее подери. Я поморщился. Нет, так дело не пойдет. Надо как-то вопрос с регенерацией быстрее решать. А то даже нос не почесать! Ну куда это годится?! На своем праведном возмущении я смог каким-то чудом двинуть рукой. Почему-то левой. Правая отказалась. Потихоньку двигая ожившей конечностью, я дотянулся до сумки. Потом еще минут десять боролся с завязками. Одной рукой, да и той полумертвой, крайне сложно выполнять мелкую работу. По истечению названного выше периода времени я, наконец, решил эту проблему и извлек на свет склянку с кровью. Кое-как откупорив крышку, я влил содержимое склянки себе в рот. Вот оно, блаженство...
   Немного оживившись после этой дозы "лекарства", я одну за другой выпил еще пять бутылок. Фу-ух... Аж полегчало... Хорошо, что Вампиризм в паре с Поглощением отработаны до автоматизма. Ушло, аки в сухую землю... Благодаря многократному повторению процедуры, я накопил достаточно сил, чтобы сесть.
   -Что у тебя за зелье такое? -Приподнял брови эльф.
   -Это? -Спросил я, доставая очередную склянку, -Это кровь, а не зелье.
   -Ты что, вампир?
   -Нет. Потрошитель.
   -А... Магия крови... Ясно... -Протянул эльф, -А мне можно?
   -Что можно?
   -Крови.
   -Ты что, Потрошитель?
   -Нет. Вампир. -В моей манере ответил Хеор.
   -Да ладно? Вампиры вымерли, вроде как.
   -Ну, как видишь, не до конца... -Усмехнулся новоявленный вампир, -Впрочем, если ты не дашь мне выпить крови, то это вскоре случится. Ты, кстати, чего на меня взъелся?
   -Я думал, что ты эльф. -Хмыкнул я, неуверенно поднимаясь на ноги.
   -Ты не любишь эльфов?
   -Я не люблю смазливых. -Пожал плечами я, доставая из сумки очередную склянку с кровью.
   Что ж, надеюсь тролли из моего клана добровольно пожертвуют мне своей кровушки. Потому что моих запасов в таком темпе надолго не хватит. Впрочем, я еще не знаю, сколько крови понадобится вампиру для восстановления. Убивать я его не собираюсь. Пока что. Как я и сказал - не люблю смазливых. Но я не люблю только тех, у кого руки из одного места выросли. У тех, кто хоть что-то умеют, меньше бесящих элементов...
   -На, держи. -Протянул я склянку с кровью вампиру, -Я, кстати, как-то читал книгу, где у вампира было такое же имя...
   -Это просто совпадение, я тебя уверяю...
   -Вот как? Ну ладно. -Пожал плечами я, -Мне топор выдергивать?
   Напомню ситуацию: топор практически перерубил вампира по горизонтали в районе пояса. Так что он сейчас висел на моем оружии, которое застряло в древесине яблони.
   -Сейчас, погоди... Нужно одновременно. -Произнес вампир и зачем-то уточнил: -Я пью, ты выдергиваешь.
   -Да понял я, понял... -Поморщился я.
   -Что ж, тогда раз...
   Досчитать я ему не дал, просто выдернув топор. После этого, ухватившись за бутылку в руках вампира, затолкал ее горлышко чуть ли не в глотку Хеору. Тому пришлось пить. Закончив вливание драгоценной крови внутрь кровососущего существа, я растворил топор в воздухе и отошел на пару шагов от начавшего брыкаться вампира.
   -И это называется "понял"?! -Возмутился вампир, избавившись от бутыли во рту.
   -Вроде бы все правильно сделал. -Хмыкнул я, -Одновременно же было.
   -Ну, с этой стороны все правильно, но...
   -Про счет ты ничего не говорил. -Уточнил я.
   -Хм... Ну что ж, тогда сделаем вид, что все было правильно.
   -Так все и было правильно. Тебя, кстати, ничего не беспокоит? -Я красноречиво кивнул на нижнюю часть тела Хеора.
   Там довольно активно вываливались внутренности. Видимо, от избыточного желания посмотреть окружающий мир.
   -А, это так, ерунда. -Отмахнулся вампир. -У тебя, кстати, еще кровушки не найдется?
   Я со вздохом полез в сумку за новой порцией...
  
   -Так что ты тут, собственно говоря, забыл? -Спросил я спустя пару часов, когда вампир полностью восстановился и мы смогли нормально продолжить разговор.
   -Я? Забыл? -Удивленно переспросил Хеор, -Я тут живу вообще-то! Уже лет сорок!
   -Что, правда? -Спросил я и, дождавшись утвердительного кивка с его стороны, хмыкнул: -Я что же, как грабитель, на чужую собственность забрался?
   -Именно. К тому же еще и хозяина попытался убить.
   -М-да... Ситуация, честно говоря, так себе вырисовывается... -Протянул я, задумчиво почесывая бороду.
   -Даже извиняться не собираешься?
   -А надо?
   -Вижу, ты к этому не привык. -Заметил Хеор, -Что ж, заставлять не буду. Лучше задам свой вопрос: а что тут забыл ты?
   -Мне нужен транспорт до Ауруса. -Не стал юлить я.
   -Найми корабль. -Посоветовал вампир.
   -Все берега на севере замерзли намертво. Ни один корабль не может нормально причалить. -Отмахнулся я, -Все, кстати, на эту черепашку стрелки переводят. Мол, Королева Зимы постаралась...
   -Погоди-погоди, а при чем тут Королева Зимы?
   -Ну так... Эта черепаха она и есть... -Непонимающе проговорил я.
   Вампир расхохотался. Так громко и заразительно, что я невольно хохотнул пару раз за компанию.
   -Нет-нет, это милое создание, -Хеор похлопал по панцирю у себя под попой, -Отнюдь не Королева Зимы, хотя и бороздит Ао те же воды.
   -Ао - это имя черепахи, правильно? -Уточнил я.
   -Ага.
   -Значит, мне скормили дезинформацию. -Хмыкнул я, -Вот хитрые гады.
   -Какую информацию тебе дали?
   -Что у этих берегов периодически появляется Королева.
   -Ну, тут тебе не соврали. -Кивнул Хеор, -Мы тут часто с ней сталкиваемся. Только благодаря магии Ао получается пережить подобную "близость".
   -Ао умеет колдовать?
   -Не думаю, что это намеренно, но да, может. -Ответил Хеор, -Она каким-то образом превращает магию в тепло, чтобы не было холодно.
   -Удобно. -Произнес я.
   -Есть такое. -Кивнул Хеор.
   Мы на какое-то время замолчали. Мне было над чем подумать. Во-первых: черепаха сама по себе именно то, что я искал. Мне не нужна конкретно Королева, а только транспорт до Ауруса. Ао, насколько я понял, может доставить меня до родных берегов. Во-вторых: что черепаха, что ее владелец довольно интересные. Морская черепаха с магическими способностями и вампир-отшельник... Импозантная парочка, не находите?
   -Собственно говоря, Хеор, а что ты делаешь тут, вдали от источников... пищи?
   -Ты серьезно думаешь, что вампиры питаются только кровью?
   -Да.
   -И ты абсолютно прав. Но твое убеждение, что в море нечем поживиться... Весьма ошибочно.
   -Особенно, если речь идет о Восточном море, правильно?
   -Ловишь суть! -Кивнул вампир, -Понимаешь, большая часть народа не очень лестного мнения о моем племени. В какой-то момент количество моих соплеменников сократилось настолько, что я испугался за собственную жизнь. В поисках местечка побезопасней я и наткнулся на молодую еще тогда Ао. Мы с ней нашли... взаимопонимание.
   -Интересная история. Но меня вот что беспокоит... Ао ведь не опускается под воду. Как она живет вообще?
   -Она же со склонностью к магии, не забыл?
   -А, ну да. -Кивнул я, -Действительно. И, что самое главное, почему ты мне все это рассказываешь?
   -Ну... Наверное, потому, что ни я, ни Ао тебе не интересны в принципе.
   -С чего ты так решил?
   -Когда ты узнал, что я вампир, то даже в лице не изменился. А рассказ о способностях Ао слушаешь с таким завидным спокойствием...
   -Просто я часто натыкаюсь на вещи гораздо более... удивительные. -Пожал я плечами, -Устал удивляться всему подряд.
   -Ну, тогда последний аргумент - мы оба кровопийцы. Я подумал, что мы найдем общий язык.
   -Самый хилый аргумент, который я слышал. -Произнес я, состроив скептическую рожу, -Но ты прав, мы можем поладить.
   -Прямо-таки прослеживается продолжение наподобие "но" или "если"...
   -Не зря. Если ты довезешь меня и моих... -Я на несколько секунд задумался, -Ну, назвать их людьми было бы глупо... Скорее уж работников... Да, точно! Меня и моих работников до Ауруса.
   -Мне, в принципе, не сложно, но тут надо спрашивать у Ао. Их много, твоих работников?
   -Не знаю. Не считал. -Честно признался я, -Где-то сотня.
   -Ну... Поместиться-то они должны... Вот только где столько провианта взять?
   -Так вон провиант. -Я рукой махнул на берег, на котором даже отсюда было видно множество морских (и не очень) тварей, -Только и успевай заготавливать.
   -Ну... -Не очень уверенно протянул вампир, -Я бы с радостью тебе помог, но мне нужно убедить Ао...
   -У меня с собой есть целая бутыль с кровью дракона.
   -Когда отправляемся?
  
   Ну, отправиться быстро не получилось. И было этому несколько причин. Первая заключалась в том, что мне надо было отловить своих кобольдов. Эти ребята довольно быстро перемещались по местности, не задерживаясь надолго в одном месте. Но от меня они не ушли. Хотя на их ловлю я потратил ни много ни мало, а целую неделю. Впрочем, Трудяга встретил меня с радостью.
   Больше всего меня порадовал рост в уровнях как у главного кобольда, так и у его подчиненных. Подросли не сильно (всего на пару-тройку уровней каждый), но тенденция хорошая. Интересно, их так смена хозяина подтолкнула к развитию или неожиданная миграция? А, может, и то, и другое? Скоро, глядишь, имена начнут появляться... Разобравшись с первой проблемой, я приступил ко второй.
   А именно к заготовке продовольствия. Обширный пляж, на который выбросились многочисленные представители морской фауны, до сих пор был полон этими существами. Конечно, некоторые уже начали поедать друг друга, но большой роли в их судьбе это не сыграло. На выходе из лагуны до сих пор поджидала голодная Ао, а со стороны суши пришел беспощадный я. Заготовка мяса оказалась довольно забавным занятием. Наверное, потому, что в перерывах между разделкой мяса я играл в эдакий аналог стратегии, натравливая кобольдов на морских монстров. Причем занятие это оказалось довольно веселым. Быстро поняв, на что способны мои новые подопечные, я проводил сражения довольно скоротечно и кроваво. Мою шушеру мне было ничуть не жаль. Всех, кроме Трудяги, конечно. Он, кстати, на фоне своих миньонов довольно хорошо выделялся. Ну, только на их фоне... Та же Аира была гораздо полезнее даже его. Что поделаешь, основная специализация кобольдов земельные и горные работы. Копают они здорово, это да. Даже плечегорам фору дадут. А вот дерутся до безобразия плохо. Но это не мешало мне ими пользоваться для добычи туш на разделку.
   Навык свежевания рос, как на дрожжах. Наверное, оттого, что приходилось разделывать множество существ, строение тел которых было мне неизвестно. Либо прокачка этого навыка каким-то образом зависит от уровня монстра, которого я разделываю... Я пока не до конца понял систему. Но вся эта монотонная и довольно грязная работенка была направленна на одно - убийство времени. Норана должна была скоро прибыть.
   Ее возможное присутствие на Ао я отдельно обговорил с Хеором. Вампир, кстати, не сильно упирался. Особенно когда у меня из кармана выпало еще две склянки с драконьей кровью. Совершенно случайно, разумеется. А Хеор безо всякого злого умысла просто нашел их потом. И, не зная, кто владелец бутылей, присвоил их себе... Вот такая вот странная схема. Ну, если начистоту, то это была взятка. Да-да, именно она, не удивляйтесь...
   За заготовкой мяса я провел где-то неделю. Под конец этого срока от вида меня или кобольдов морские твари бросались в паническое бегство. Иногда бросались в воду. Не знаю, что за магию использует Ао, но бедных зверушек просто затягивало к ней в пасть неизвестной силой. Удивительно, что меня так не проглотили. Возможно, у этой черепахи больше разума, чем мне показалось изначально. Однако дара говорить у нее не было в любом случае. Но скучать мне было некогда. Иногда я плавал к Ао и общался с Хеором. Общение с ним меня периодически забавляло. Моя природная вредность его не раздражала, так что мы в какой-то мере сошлись характерами, не надоедая друг другу слишком сильно. Тем более, что у нас обоих нашлись общие увлечения...
   -...А вот эту кровь я сцедил с гигантского паука-любителя-кувырков... -Произнес я, извлекая на свет нужную бутыль.
   -Что за странное название?
   -Ну... Настоящее я не запомнил. Но он действительно во время бега зачем-то кувыркался, так что я его так и называю. -Ответил я, пожимая плечами.
   -И как... -Хеор сглотнул невольно накопившуюся слюну, -Как на вкус?
   -Как смесь кровей бронированного ящера из великой пустыни Хат, грифона и василиска. С маленькой толикой запаха укропа. Правда, отчего тут последнее, я так и не понял. -Произнес я, любовно поглаживая бутыль, -Эта кровь, кстати, вызывает радужные галлюцинации. Мир сразу становится светлее, добрее и радостнее...
   -Хочу... -Выдохнул Хеор, уже не сдерживая слюноотделение.
   -Ты что?! -Я слегка отстранил его лицо от бутыли, -Такой деликатес нужно открывать по знаменательным датам!
   -Да-да, ты прав. -Покивал Хеор, но через несколько секунд последовал довольно закономерный вопрос: -А когда ближайшая знаменательная дата?
   -Думаю, ближайший день будет, когда мы доберемся до Ауруса. -Предположил я, убирая бутылочку обратно в рюкзак.
   -Отплываем немедля!! -Вскочил на ноги вампир.
   -Обожди, не торопись. -Силой усадил я Хеора обратно, -Кровь никуда не денется. Зато для повседневных распитий у меня есть... -Я выдержал театральную паузу, запустив руку в мешок, -Вот, кровушка трехрогого носорога.
   -Не слышал про таких.
   -Свирепая тварь. Правда, тупая не в меру, но убить такое существо крайне трудно из-за большой комплекции и крайне толстой шкуры.
   -А на вкус как?
   -О-о-о... Это словами не описать... -Протянул я, откупоривая бутыль и протягивая ее вампиру, -Лучше попробуй.
   После недолгого распития столь экстравагантного напитка мы оба немного расслабились и смогли уже в который раз хорошенько поговорить.
   -Слушай, а тебе тут не одиноко? -Спросил я, вдоволь напившись.
   -А тебе там? -Вампир кивнул в сторону берега.
   -Честно говоря, даже не знаю. -Признался я, -Не сказал бы, что мне не хватает общения.
   -Вот и у меня так же. Ао прекрасный собеседник, так что я не скучаю.
   -Кстати об этом. Ты постоянно говоришь, что разговариваешь с Ао. Она действительно разговаривает? -Я недоверчиво покосился на Хеора, -Она же черепаха. Тем более, морская...
   -Ха! Ты молод, это видно. Да и Потрошителем стал недавно, так ведь? -Вампир дождался утвердительного кивка, -Видишь ли, чтобы понять чьи-то мысли, необязательно слышать слова. Хотя, разговор - это самый эффективный способ общения, признаю. У Ао есть разум. Своеобразный, но есть. А значит, можно наладить контакт.
   -Как интересно... -Протянул я.
   Это и вправду занимательно. Стало быть, существуют иные способы общения, чем передача информации словами. Видимо, придется быть более внимательным к окружающим живым существам. Интересно, у меня хватит терпения освоить какие-то иные, невербальные способы общения? Хм... Ну, мне торопиться некуда. Посмотрим, как пойдет дело.
   -Слушай, а я уже давно хотел спросить... -Я сделал небольшую паузу, -Какова кровь Ао на вкус?
   -Я не знаю. -Совершенно серьезно ответил Хеор, -У нас с ней что-то вроде договоренности. Она помогает мне в охоте в море, а я взамен не трогаю ее.
   -А я думал, вы друзья. -Нахмурился я, -Сейчас прозвучало так, будто она тебя боится и прислуживает тебе.
   -Нет, что ты! -Отмахнулся Хеор, -Я ей тоже помогаю по мере сил.
   -Например, убиваешь вторженцев?
   -Ну да, как пример сойдет. -Кивнул вампир, -А также избавляю от паразитов, ненужных наростов на панцире и прочая мелкая работа, которой Ао сама заняться не может.
   -Прямо симбиоз какой-то...
   -А то!
   Мы какое-то время молчали. Не очень большое, если честно.
   -Ну, а ты? -Прервал молчание вампир.
   -Что "я"? -Не понял я.
   -Ну... Не смотря на твой более широкий круг общения... Чувствуется в тебе какая-то отстраненность. -Произнес Хеор.
   -Ты какой-то слишком проницательный для отшельника. -Заметил я.
   -Ты что, не знал, что все отшельники до безобразия умные?
   -Вот оно как...
   -Ну так что?
   -Ну, тут все довольно просто. Обычно круг друзей, знакомых и врагов формируется в зависимости от целей, достижений и характера каждого отдельного индивидуума...
   -Как-то слишком сложно для "просто" получается. -Пробормотал Хеор.
   -Назвался груздем - полезай в короб. -Назидательно проговорил я, -Я к чему клоню: Цель, которую я себе поставил, неясна. Достижения, которые у меня были по жизни, довольно оригинальны, а характер, наверное, самый ворчливый и неприятный на свете. Вот и получается, что со мной никто связываться не хочет. По крайней мере, плотно контактировать - уж точно.
   -Как все сложно и просто одновременно. -Протянул вампир, -Однако ты забываешь одну важную деталь.
   -Какую?
   -Ты же Потрошитель. А это значит...
   -...Меняйся как хочешь. -Закончил я за вампира фразу, -Знаешь, за это стоит выпить. У меня тут завалялась одна бутылочка...
   В общем, разговоры иногда были до крайности полезными и интересными. Таким образом прошло еще несколько дней...
  
   Норана прибыла не одна. Ее сопровождало еще несколько игроков из ее клана. По крайней мере, так гласили их статусные окна. Новеньких было трое. Двое из них были двести пятидесятых уровней, а третий оказался всего лишь сто шестидесятого. Всего лишь... На сто уровней выше меня, гад. Ладно. Впрочем, довольно интересно было изучить их внешний вид. Знаете, игрока и местного легко различить: игроки мчатся за характеристиками, подбирая одежду с упором на статы. Из-за этого возникает некое несоответствие между различными деталями одежды. Впрочем, это уже ни для кого не секрет. Зато мне довольно забавным показалось узнавать назначение в группе в зависимости от снаряжения. Некоторые игроки, например, любят носить боевое снаряжение чуть ли не целые сутки, при этом удивляясь, что оно слишком быстро изнашивается. Некоторые предпочитают одевать некую "повседневную" одежду с характеристиками послабее, но при этом все равно функциональную. И есть третья, самая редкая группа игроков, которые носят удобную одежду. А перед боем переодеваются. Среди этих троих таких игроков не было. Они, скорее всего, относятся ко второму типу. Потому что какого-то особого снаряжения я у них не заметил.
   Один высокоуровневый был стандартным мечником. Меч у него на поясе был прямым, а щит за спиной круглым и большим, как полагается. Снаряжение у него было средней тяжести, так что он, скорее всего, не играет роль танка, если присутствует кто-то другой той же специализации. Второй хай-левел оказался магом. По крайней мере, с виду. Да и посох с явными магическими плюшками на это явно намекал. Впрочем, я не смогу точно сказать, какой именно он маг, пока не увижу его в деле. А вот третий, низкоуровневый парень был лекарем. Это четко прослеживалось в его выборе одежды (довольно легкой, но все же укрепленной стальными пластинами), оружия (длинный кинжал и небольшая булава) и прочих мелких безделушек. Норана примерно так же одевается. Только оружие у нее - посох, а не булава. Ну, лекари не берут самые легкие комплекты одежды, так как им тоже приходится часто получать оплеухи из-за ошибок танков. Чтобы была хоть какая-то выживаемость, так сказать. И да, танки часто ошибки совершают. Потому что каждый вид мобов агрится по-своему. Трудно угадать.
   -Приветствую. -Сказал я, первым протягивая руку для рукопожатия.
   Поздоровавшись со всеми (невиданный аттракцион дружелюбия!), я повернулся к Норане.
   -Как добрались?
   -В округе до сих пор смятение, но беспорядки уже улеглись. -Кивнула целительница, -А ты?
   -Были какие-то беспорядки? -Удивился я вместо ответа.
   -Для тебя - вряд ли. -Хмыкнула девушка, -Позволь представить тебе моих попутчиков.
   -Позволяю.
   -Это Винкер, он воин. Леалит, маг. Станит, лекарь. -Поочередно представила их Норана, пропустив мою подколку мимо ушей.
   -Лют. -Кивнул я, -Потрошитель.
   -Мы наслышаны. -С легкой улыбкой склонил голову воин.
   -Это Аира, -Кивок в сторону моей рабыни, стоящей неподалеку, -Она работает на меня. Класса нет. А эта шантрапа, -Я указал на кобольдов, суетящихся неподалеку, -Тоже работает на меня.
   -И когда ты себе успеваешь находить попутчиков? -Вздохнула Норана.
   -Тот же вопрос могу задать и тебе. -Слегка улыбнулся я.
   -Итак... -Снова взял слово Винкер, -Зачем мы здесь собрались?
   -По-моему, это очевидно. -Пожал я плечами, -Поплывем на Аурус.
   На несколько секунд повисло молчание.
   -Ты, случайно, не забыл, что все берега встали?
   Я молча указал себе за спину. Там мирно плескались хоть и холодные, но все же "живые" волны. Видимо, этот факт не ускользнул и от внимания членов клана Саблезубых.
   -Ну да, спору нет, тут вода не замерзла. -Подытожила Норана, -Но где мы возьмем корабль?
   -Да вон он, ждет нас уже. -Я указал на виднеющуюся на горизонте черепаху.
   Ну, это я ее вижу. Она все же над водой не так высоко возвышается. Отсюда ее можно было принять за островок с одним-единственным деревом на вершине. Так что неудивительно, что у Саблезубых мои слова вызвали здоровое недоверие.
   -Придумайте себе способ, как перебраться туда. -Хмыкнул я, направляясь к берегу, -Моя мелочь, вон, уже плот соорудила.
   Кобольды и вправду сделали плот. Причем такой монументальный, что не потонет и в самый страшный шторм. Боюсь подумать, сколько деревьев они ради него срубили. Но, Трудяга не зря так перестраховывался - их тотем должен был пережить путешествие через самое опасное море в мире. Впрочем, кобольды и для себя места достаточно оставили. По крайней мере половина племени могли с удобством расположиться на своем плав средстве. С неудобствами - все сразу. Но большинство кобольдов, по идее, должны были расположиться на Ао. Заодно они и Аиру прихватят.
   -Ну, это несложно. -Произнес Леалит, делая пару шагов вперед.
   Я так и не понял, какую магию он использовал. Просто в воздухе появился некий аналог небольшого облачка. Он был белый и пушистый, как и полагается. Упав на землю, он мягко спружинил и еще пару раз подскочил. Статусное окно мага показало, что это заклинание отняло у него треть маны. Что ж, заклинание интересное, но не думаю, что крайне полезное. Но облако, как оказалось, отлично плавает. Все четыре игрока прекрасно там поместились. С перемещением его по воде особых проблем тоже не возникало. Маг просто каким-то образом направил импровизированный плот в нужном направлении. Правда, на волнах это чудо магической мысли качалось так, что все четверо вцепились в него мертвой хваткой, но это уже несущественно. Кобольды тоже начали спускать свой плот на воду, попутно расчехляя маленькие самодельные весла.
   Я же поступил довольно просто. Как и в прошлые разы, направился к Ао вплавь. Она на меня, как на добычу не реагировала, так что я уже довольно спокойно приближался к ней. Правда, до сих пор предпочитал перемещаться под водой. Наверное, из-за того, что так легче заметить какую-либо подводную опасность. Вода была холодной, но вполне терпимой. Правда, думаю, большинство людей об этом были бы иного мнения. Например, такого: "ледяная!". Впрочем, если бы она действительно была ледяной - плыть бы мне не пришлось. Как ни странно, я добрался до черепахи первым. Сноровисто забравшись на панцирь, я поприветствовал Хеора.
   -Что-то кажется мне, что людей там больше плывет, чем один. -Протянул он, вглядываясь в приближающееся "облако".
   -И не зря. Их там четыре.
   -Мы договаривались на одного.
   -Я и сам думал, что она будет одна. -Пожал плечами я, -Честно. Но ведь особых проблем возникнуть не должно, так?
   Хеор задумчиво поджал губы. Секунд десять он честно раздумывал.
   -Мне нужно переговорить с Ао. -Наконец решил он, -Придержи пока что их на их лодочке, хорошо?
   -Да, без проблем. -Пожал я плечами, -Кобольдов запускать?
   -Запускай. -Без сомнений отмахнулся вампир, направляясь к голове Ао.
   Около получаса ушло на согласование с "транспортом" новых пассажиров. Черепаха ничего не имела против. Видимо, вес трех дополнительных людей для нее особой роли не играл, раз уж Ао согласилась принять "на борт" почти полсотни кобольдов. Мои подопечные, кстати, вели себя довольно скромно. Собрались в наверху панциря, в растительной части и спокойненько уселись, ожидая начала путешествия. Правда, они довольно активно общались на своем, кобольдском языке, но этот шум почти не мешал. Меня даже забавляли эти похрюкивания и попискивания. Но, в итоге игроков тоже допустили на Ао. Между прочим, обошлось без дополнительных взяток. Аира осталась на кобольдском плоте, не захотев перелезать на "бедное животное", как она назвала Ао. Надежно закрепив веревками кобольдский плот (для этого мне пришлось найти их у себя в сумке), мы, наконец, отправились в плавание.
   Ао плыла ровно. Качки практически не было, так что путешествие было приятным даже для такого профана в мореходстве, как я. Скорость же у гигантской черепахи была довольно высокой. Не знаю, как быстро плавают обычные корабли, но Ао пока что радовала. Большую часть времени я сидел на голове у нее, обильно окатываемый холодной морской водой. Черепаха держала голову низко, так что меня часто накрывало встречными волнами. Против моего присутствия у себя на голове Ао ничего не высказывала. А я просто-напросто пытался наладить контакт, как это делает вампир. Правда, я явно что-то делал не так. Ничего не получалось.
   -Тебе не холодно? -Спросил Хеор, ловко спускаясь ко мне с панциря, -Все-таки уже давно не лето.
   -Море даже летом холодное. -Заметил я, -И нет, мне не холодно.
   -Вот как... -Хмыкнул вампир, -А почему, если не секрет?
   -Был в моей жизни момент... -Я нахмурился вспоминая первую встречу с Тумонисом, древним и немножко неадекватном личем, -Когда пришлось резко приспосабливаться к меняющимся температурам.
   -Чую, что от тебя можно узнать много нового об окружающем мире.
   -Ну, только если ты отшельник на живом плавающем "острове" посреди самого необжитого моря в мире. -Хмыкнул я, поворачивая голову к Хеору, -Ты что-то хотел?
   -Честно говоря, да. -Немного потупил взгляд вампир, -У тебя кровушки не найдется?
   -Ты так скоро мне все запасы опустошишь! -Возмутился я.
   -Что поделать? Голод есть голод.
   -Хм... -Я ненадолго задумался.
   С одной стороны, мне не жалко. Пусть пьет, если хочет. С другой стороны, мне в случае чего и подлечиться будет нечем... Ну, тут есть, конечно, еще пара вариантов...
   -Могу своей дать, если сильно нужно. -Проговорил я.
   -Что, правда?
   -Ну да. Нам, Потрошителям, в отличие от вампиров, питаться можно и обычной едой. -Я пожал плечами, -Особого риска в потере половины литра я не вижу.
   -Охо-хо! -Обрадовался вампир, хлопнув в ладоши, -Потрошительская кровь должна быть по крайней мере выше средней по вкусу...
   Я молча закатал промокший насквозь рукав на правой руке и отставил ее в сторону. У орков больший запас живучести, чем у людей. Для человека потерять триста миллилитров уже стресс. Некоторые могут даже сознание потерять. Ну, это особо слабые. Обычно же подобная потеря крови никак не влияет на общий тонус организма. У орков, в связи с нашими... увеличенными габаритами и большей плотностью организма в целом, крови тоже больше. А вот пределы ее потери почему-то выше. То есть, запас крови больше, но при этом выжить мы можем даже с таким ее количеством, при котором умирает среднестатистический человек. В принципе, неудивительно. Орки вообще более приспособлены к выживанию, чем люди. Единственный наш минус - природная прямолинейность. Среди нашего племени встретить такого как я заядлого вруна - большая редкость. А вот люди в этом превосходят практически всех... Впрочем, сейчас не об этом речь.
   Вампир практически моментально приблизился, но зубами впиваться в мою руку не стал. Вместо этого он достал небольшой ножик. Удивившись про себя столь цивилизованному способу, я между тем достал из сумки пустую бутыль. Надо же куда=то сцеживать, в конце концов. Вампир благодарно кивнул, приняв ее и быстро сделал разрез ближе к запястью. Мне пришлось приложить отдельной мысленное усилие, чтобы эта царапина не зажила слишком быстро. Точнее, не так. Чтобы кровь не остановилась моментально. Послушная моей воле жидкость потекла в бутыль.
   -Какая черная... -Протянул вампир, -Она точно съедобная?
   -Погоди-ка... -Я нахмурился, -Нет, не съедобная.
   -В смысле?
   -Я забыл... -Поморщился я, -У меня же кровь ядовитая.
   -Хм... -Хеор задумчиво посмотрел на продолжающую стекать жидкость, -Но не прекращать же забор, верно? Ее и в других целях можно использовать.
   -И то верно. -Кивнул я.
   Решив таким образом, мы продолжили это кровавое дело. Вскоре, набралась почти полная бутыль. Я дал организму команду прекратить транжирить ценную жидкость и, быстро смешав необходимые травы, закинул склянку. Иначе загустеет.
   -Но, раз с этим не получилось - у меня есть рабыня, которая, скорее всего, не откажет в столь маленькой просьбе. -Припомнил я про существование Аиры.
   -Она-то не ядовитая?
   -Ну, это нужно у нее спрашивать. -Произнес я, поднимаясь на ноги, -Пойдем, узнаем. Не переживай, я сказал, что дам тебе крови - значит дам. Пускай даже и из своих запасов.
   -Ну, слава богу! Хотя бы орки умеют держать свое слово!
   -Какого конкретно бога ты восхваляешь?
   -У нас, вампиров, свой бог.
   -Вот как...
   Разговор этот происходил уже во время неторопливой прогулки по панцирю, покрытому травой. Как ни странно, растительность на Ао вполне спокойно относилась и к соленому воздуху и к брызгам воды, долетавшим до нее. Видимо, это какие-то специальные растения. Впрочем, искать Аиру не пришлось. Я и так знал, что она на плоте кобольдов путешествует. Я запросто перепрыгнул на него, вампир последовал моему примеру.
   -Знаешь, поражаюсь, как тебе удалось подчинить целое племя... -Произнес Хеор.
   -Это было несложно. Приструнил их главного, а остальные в придачу. -Отмахнулся я.
   -Вот это-то и удивительно. Они должны были разорвать в клочья и тебя, и твоего "приструненного".
   -Разорвать? -Я удивленно посмотрел на вампира, -Меня?
   -Да, не подумал. -Признал он, -Но все же они не должны были подчиняться. По крайней мере, были бы агрессивными.
   -А зачем?
   -В смысле?
   -Зачем им быть агрессивными?
   -Ну... Всегда так было. Пятьдесят лет назад, сотню... Всегда. -Произнес Хеор.
   -Может, им просто надоело. -Проговорил я, -Как и всем остальным...
   -Погоди, что ты имеешь в виду?
   -Поживем-увидим. -Хмыкнул я, заприметив, наконец, Аиру.
   Девушка сидела практически на краю плота и с интересом слушала переговоры кобольдов. Мелкие мохнатые создания не обращали на нас внимания, так что пока что наше присутствие не было замечено ею. Но прятаться я и не собирался.
   -Аира, подойди на секунду. -Позвал я ее, привлекая внимание.
   Девушка сначала вздрогнула, но быстро поняла, кто автор новых звуков. Поднявшись на ноги, она быстро добралась до нас.
   -Что-то случилось?
   -Ну... Можно и так сказать. Наш кровососущий друг, скажем так, проголодался... -Я покосился на вампира.
   Хеор утвердительно покивал. Аира удивилась. Немного. Я бы даже сказал, меньше ожидаемого.
   -Я немного... ядовит... -Протянул я, -Так что хотел бы попросить тебя об одолжении.
   -Вы мой хозяин. -Слегка склонила голову Аира, -Я не смогу отказаться при всем желании.
   -Сможешь. -Произнес я, -Даю тебе свободу выбора в этом вопросе. Решай сама. Тем более, что на панцире плывут целых четыре бесполезных мешка крови...
   Аира долго думала. Целую минуту. Видимо, с перспективой стать подкормкой для вампира было не так просто смириться. Тем более, что в историях про вампиров они обычно высасывают все до последней капли. На самом же деле Хеору не нужно много. Интересно, а насколько ему хватит, например, половины литра? Однако Аира - не я. Если согласится, лучше не больше трехсот миллилитров набирать... Вот только как их отмерять...
   -А это не насмерть? -Уточнила девушка.
   -Нет что ты... -Отмахнулся я и, неожиданно засомневавшись, повернул голову к вампиру; -Правда ведь?
   -Ты действительно считаешь, что я могу выпить пять литров крови за раз? -Удивленно приподнял брови Хеор.
   -Да. Я могу, например. -Пожал я плечами.
   -Ты Потрошитель. -Поморщился вампир, -Не ставь нас в один ряд. Ты впитываешь магическую силу из крови, практически полностью при этом растворяя ее... физическое воплощение.
   -А ты?
   -А я впитываю ее полностью. Выработка для каждой конкретной капли больше, но время увеличивается в разы.
   -Не знал про такое.
   -Учись, пока есть возможность...
   -А можно разговоры про распитие крови вести не рядом со мной? -Подала голос Аира.
   -Да, кстати, -Я тут же вспомнил про ее существование, -Ты как, не против?
   -Не против. -Кивнула девушка.
   -Отлично. Хеор, -Я протянул ему пустую бутыль, -Начинай набор. Но смотри мне...
   Я угрожающе покачал пальцем.
   -Загубишь столь прелестный цветок - прикончу. На этот раз до конца.
   -Не переживай... -Фыркнул Хеор, -Сделаю все в лучшем виде.
   -Вот и славно. А я пойду, побеседую с нашими... игроками...
   -Давай-давай... -Откликнулся вампир, уже начав набирать кровь, -Смотри, чтобы не буянили там.
   -Будут буянить - поплывут сами.
   Закончив таким образом разговор, я перепрыгнул обратно на панцирь черепахи (чуть не упав при этом в воду) и направился к месту, где расположилась группа Нораны. Кстати, я до сих пор недоумеваю, где Хеор хранит свои вещи. Никаких строений или сундуков я тут не видел, однако вампир где-то достал сменные вещи, после того, как я его предыдущие сильно покромсал. Но, видимо, не все доступно моему глазу. Да и не слежу я за вампиром, в конце концов. Прячет где-то - и ладно. Это его личные тайны.
   Пока я размышлял об этом, мой не очень длинный путь до группы игроков завершился. Меня встретили неожиданно радушно. Трое магов поднялись на ноги и поприветствовали меня легкими поклонами, а воин ограничился только взмахом руки. Что ж, магов их тренера приучают к хорошим манерам, насколько мне известно. Хотя мне, в принципе, без разницы.
   -Слушай, Лют, а тут костер развести можно? А то прохладно. -Спросила Норана, когда с приветствиями было окончено.
   -Нет, не думаю. Грейтесь магией. -Покачал головой я, -Хотя кобольды у себя на плоту специальный очаг соорудили - можете и там погреться.
   -Умные они слишком. -Почему-то недовольно произнес воин.
   -Ясное дело. У меня глупых подчиненных не бывает. -Пожал плечами я, проигнорировав его интонации.
   Драться с ним мне сейчас не с руки. Во-первых, большое различие в уровнях. В принципе, это не играет большой роли. Не думаю, что уступлю ему в рукопашной схватке. А вот во-вторых идет вмешательство его компаньонов. Норана, скорее всего, будет соблюдать нейтралитет, а вот маг и второй хил... От них могут быть проблемы.
   -Норана, я все спросить хотел... -Произнес я и слегка задумался, -В первую нашу встречу у меня создалось впечатление, что ты каким-то образом общаешься с сопартийцами без слов. Это так и есть?
   На какое-то время повисло молчание. Видимо, мой вопрос просто не поняли. А говорил я вот о чем. Когда я встретил Норану впервые (это была первая моя встреча с игроками, кстати) у меня не заладились отношения с ее группой. В результате короткой стычки большая часть состава этой группы была отправлена в реанимацию по прямому курсу, так что задавать лишние вопросы тогда было не с руки. Впрочем, несколько у меня возникло еще тогда, но я так и не смог никого об этом спросить, так как и других проблем много было. А конкретно меня интересовал момент, когда Норана будто бы уточняла, можно ли пожертвовать на откуп мне деньги. Ох, и не вспомню уже, сколько было... Но сумма на данный момент для меня смешная. Зато мои все...
   -Я, кажется понял, о чем он. -Подал голос маг, -Возможно он имеет в виду то заклинание магии поддержки, которое позволяет писать членам группы сообщения на коротких расстояниях...
   -А, "Глас Товарища"? -Поняла Норана и повернулась ко мне, -Это, как уже сказал Леалит, специальное заклинание поддержки. Работает только если ты в составе группы.
   -Оно эффективное?
   -Работает только на короткие расстояния, но, в принципе, полезное.
   -Хм... -Я задумчиво почесал бороду, -Ясно, спасибо. Судя по всему, полезный навык...
   -Лют, ты как часто в группе действуешь? -Спросила Норана, слегка изогнув бровь.
   -Раз в год, не чаще. -Пожал плечами я, -Я и не говорил, что буду пытаться выучить эту способность. Меня интересует сама возможность подобного общения. Ладно, не буду вам надоедать...
   Я отошел от группы игроков и направился к "центру черепахи". Так я называл место, где у Ао росла яблоня. Хотя это и не яблоня вовсе... Но я ее все равно так называю. Очень уж похожа. Добравшись до дерева сквозь собравшихся здесь кобольдов, я устало присел возле него. Что ни говори, а подобные путешествия выматывают гораздо быстрее, чем обычные. Пока ты в пешем походе всегда есть чем заняться. Например, рассматривать окрестности, преодолевать препятствия на пути... В море этого не найдешь. Нет, я уверен, путешествуй мы на нормальном корабле - было бы чем заняться. Да и то вряд ли. Для черновой работы у меня есть миньоны. То есть кобольды. Но суть одна и та же. Эти ребята даже не пробуют оспаривать мое командование. При этом все как один понимают мою речь. Единственный минус - не могут говорить сами. Или плюс? Не знаю. Зависит от того, что конкретно они бы говорили, если у них была возможность выражать свои мысли при помощи слов.
   Впрочем, сейчас кобольды тоже сидели практически без дела. Десяток моих подчиненных чистили панцирь возле кромки с водой, но не более. Кстати, несмотря на свой вид, кобольды довольно здоровый народец. В смысле они мало болеют и стоически относятся к различным природным условиям. Недаром их можно встретить как на далеком севере, так и в пустынях. Хотя они все же любят горные местности с обилием пещер.
   Что же, плыть еще придется какое-то время, так что стоит придумать, чем же занять их по прибытию. Да-да, определенного плана я, как обычно, не составил. Думаю, необходимо заняться этим прямо сейчас. Возможно, получится их припахать к горнодобывающим работам? Но у нас на острове нет гор. Да и мест, пригодных для создания карьера, тоже. Для чего-то большего кобольды не годятся. Проблема в их численности. Тотем позволяет им возрождаться, но общее количество особей в племени не растет. Почему? Не знаю. Есть как мужские, так и женские особи. Впрочем, на мой взгляд, они почти ничем не различаются. Но само наличие говорит само за себя. Почему же не идет размножение? Может, из-за перемен в повседневной жизни? Хотя в карьере они тоже не плодились, но там была веская причина - голод.
   М-да... О чем я думаю? Впрочем, сейчас мне это не выяснить. Нужно две вещи: множество книг и ходячий мертвец по имени Тумонис. Как ни посмотри, но он самый адекватный среди моих знакомых. Кстати, я обещал найти ему тело. Но, по пути ничего не подвернулось, так что пока обойдется. Тем более, нужно, чтобы труп был "свежий"... А как я бы донес его до Ауруса в пригодном состоянии? Вот... Так что придется искать нужное тело в тот момент, когда Тумонис будет рядом... В любом случае, сейчас об этом думать рановато. Поблизости не наблюдалось ни одного нормального тела. Игроки после себя трупов не оставляют, а вампир мне нравится. Да и успел я уже с ним подраться, второй раз будет не так интересно...
   -О-ох, Лют, твоя девочка просто волшебница... -Протянул Хеор, плюхаясь рядом на землю.
   -Такое ощущение, что ты с ней там не только кровь сливал. -Хмыкнул я, отвлекаясь от раздумий.
   -Нет, что ты... -Улыбнулся вампир, обнажив свои клыки, -Я бы ни за что не позарился на твое имущество. На чье-то другое - да, возможно. Но на твое... Мне еще моя жизнь дорога.
   -Знаешь, когда-то меня удивляло, что к рабовладению относятся так... спокойно. -Признался я.
   -Ну, так не всегда было... -Ответил вампир, любовно разглядывая красную жидкость в склянке, -У тебя кстати, твоя ядреная смесь, не дающая крови загустеть, при себе?
   -Да, сейчас... -Я полез в сумку за нужными ингредиентами, -Что ты имел в виду под "не всегда".
   -То и имел. Магия, позволяющая делать из разумных марионеток, существовала не всегда. Однажды какой-то умник выдумал ее.
   -Магия? Но на ошейнике нет заклинаний.
   -Заклинаний? -Переспросил зачем-то вампир, внимательно наблюдая за тем, как я смешиваю травы, -Ты действительно думаешь, что для магии необходимы заклинания?
   -А что, нет?
   -Ну... В этом мире, возможно...
   Вот тут у меня немного дрогнули руки. При этом я чуть не рассыпал драгоценные травы. Нет, про существование других миров я в курсе. Судя по всему, самому довелось побывать в другом. Но когда тебе вот так, походя, об этом заявляет первый встречный... Неожиданно.
   -А сколько миров вообще существует?
   -Да я-то откуда знаю? -Передернул плечами Хеор, -Мой учитель утверждал, что миров великое множество, только и всего. А все его утверждения до сих пор были верными, так что у меня нет причин сомневаться в его словах.
   -Это ж насколько мудрым надо быть, чтобы всегда и все говорить верно?
   -Знать бы... -Вздохнул вампир, -Но факт остается фактом.
   -Хотел бы я с ним пообщаться.
   -Это будет проблематично. -Нахмурился Хеор, -В последний раз, когда я его видел, он был немного мертв.
   -Немного?
   -Совсем чуть-чуть.
   -Обычно и этого хватает.
   -Ну да...
   Мы какое-то время помолчали. Я как раз засыпал смесь в склянку с кровью. Вампир не отрывал внимательного взгляда от моих действий.
   -Слушай... А что ты забыл на Аурусе, если не секрет? -Задал вопрос Хеор, когда я вернул ему склянку.
   -Можно сказать, я возвращаюсь домой. -Ответил я.
   -"Можно сказать"? Ты что, не уверен?
   -Ну, я по сути бродяга... -Нахмурился я, -Но там меня, по крайней мере, ждут. Думаю, это и называется домом.
   -Главное, чтобы ждали в хорошем смысле. -Покивал вампир.
   -Если хочешь, можешь заехать в гости.
   -Кстати об этом... -Вампир задумчиво почесал переносицу, -А куда конкретно мы плывем? Возможно, уже необходимо скорректировать курс.
   Я молча достал карту (бумажное воплощение, добытое еще в библиотеке Алквана в свое время) и указал на нужное место.
   -Сюда? Там же ничего нет!
   -Ничего не было, если быть точным. -Я назидательно оттопырил указательный палец, -Пару лет назад там действительно ничего не было.
   -А сейчас?
   -А сейчас там город.
   -Вот как. Что ж, мне стало интересно. -Хеор улыбнулся, -Я пойду, побеседую с Ао. Нужно немного поменять направление движения.
   -Ага. Если что понадобится - обращайся. -Я вновь облокотился спиной на дерево.
   -Щедрое предложение. -Хеор слегка улыбнулся, -Однако тебе стоит быть осторожнее с такими словами.
   -Почему? Я ведь не сказал, что обязательно помогу. -Я тоже улыбнулся, -Я сказал "обращайся"...
   Вампир только хмыкнул в ответ и направился к голове Ао. Проследив за ним недолго, я прикрыл глаза и погрузился в легкую дрему.
  
   Несколько суток плавание было ровным. В принципе, Восточное море не впечатляло. Отчасти от того, что Ао, даже по меркам местных монстров, была довольно свирепым существом. Конечно, большинству чудищ в этих водах не составит труда потопить один-два корабля за раз в одиночку, но Ао - не корабль. Насколько я успел оценить своим вторым зрением, магии в этой черепахе было очень много. Плюс ко всему, она еще постоянно высасывала энергию из окружающей воды. В принципе, по моим подсчетам, пока Ао находится в воде - победить ее проблематично. Только если одним сильным ударом. Любой затяжной бой будет завершен в ее пользу. Ну, я оценивал со своей стороны, конечно же. Примерно оценив, на что способны все встреченные мной монстры, возможности игроков топовых уровней и способности самой Ао, я не смог сходу придумать какой-либо действенной тактики против нее. Хотя, с возможностями классов я знаком исключительно по книгам, так что ничего не могу конкретно утверждать. Да и магию Ао я не всю видел...
   Конечно, терзают меня смутные сомнения, что местные тварюшки, встреченные нами в пути, довольно слабые по меркам Восточного моря. Хеор рассказывал, что однажды ему довелось встретиться с легендарным монстром - Бездонной Глоткой. Это существо, по его описаниям, просто огромно. По крайней мере пасть, которую Хеор видел (очень издалека, кстати) была размером с большое озеро как минимум. Слава Ллосу, такие твари нечасто всплывают на поверхность. Но, если считать только часто встречающиеся опасности, то самая большая - Королева Зимы. Как и говорил Хеор, ему с Ао доводилось встречаться с этим кораблем. Оказывается, это и вправду корабль... Что-то наподобие. Уж не знаю, что за существо облюбовало корабль в качестве своего дома, но, глянув на набросок Хеора (он, оказывается, рисует просто замечательно), я окончательно понял, на что хотел охотиться.
   Скорее всего, это какой-то моллюск, занявший все внутреннее пространство какого-то корабля, зачем-то заплывшего однажды в эти воды. Боюсь, экипаж этого корабля постигла незавидная участь. Так вот, из многочисленных проломов в корпусе Королевы повсюду были видны отростки, постоянно извивающиеся и меняющие размер. Но внешность корабля до сих пор сохранялась. При этом легендарный корабль и вправду излучал ауру мертвецкого холода. И, чем ближе к нему, тем холоднее становилось. Ну, это все с описаний Хеора.
   -Говорю тебе, лучше с ней не встречаться... -Проговорил Хеор, отмахиваясь от Нораны.
   Девушка, узнав о встречах вампира и этой морской легенды наседала на Хеора последний день так сильно, что он уже был порядком раздражен этим напором.
   -Но ты же видел ее! Как близко?
   -Слушай, ты вообще слушаешь, что тебе люди говорят? -Хеор аккуратно отодвинул девушку от себя, -Точнее, даже не люди... В любом случае, я тебе уже все рассказал. И не один раз!
   -Но я хочу все запомнить в деталях...
   -Зачем? Чтобы потом устроить охоту? -Вампир резко сверкнул глазами, -Послушай меня, девочка: мир слишком велик!
   -Э... что?
   -Вы, игроки, появились здесь недавно и наделены великим, без сомнения, даром - бессмертием. -Взгляд вампира буквально заставил до этого напиравшую с расспросами Норану отступить на полшага, -Но вы столь бездарны и узколобы, что не замечаете очевидных вещей: вы не цари мира. Мир Пяти Богов - не ваша игрушка, и он не был создан исключительно для вас. Вы быстро становитесь сильнее, но не замечаете то, что лежит на поверхности: ваши враги не становятся слабее. Каждый раз, повышая уровень, вы сталкиваетесь с противником, превосходящим вас еще больше.
   -Но как это относится к...
   -Я вижу, чего ты хочешь, бессмертная. -Немного успокоившись, произнес Хеор, -Тебе необходима эта охота, чтобы быть первой, показать свою значимость...
   -Все же этого хотят, правильно? -Девушка неуверенно пожала плечами и оглянулась на меня, ища поддержки.
   Я в момент этого разговора тоже присутствовал рядом, внимательно слушая душевные излияния вампира. Он, в принципе, все верно говорит. По сути, недовольство эгоизмом игроков среди обычного люда растет, так что, думаю, скоро начнутся проблемы. Точка кипения почти достигнута. Даже если вампир-отшельник видит ситуацию в таком плачевном состоянии... Я пожал плечами:
   -Я охочусь, чтобы найти себе еду. Или кровь. Или шкуры... В общем, меня интересуют только трофеи, а никак не слава, с ними связанная.
   -И это говорит орк, убивший дракона в одиночку... -Ненадолго улыбнулся вампир.
   Да, он уже в курсе этой истории. Я не видел смысл скрывать этот эпизод из своей жизни. Тем более, что я решил заняться нетипичным для себя делом. Налаживанием отношений. Произошло это по чистой случайности. В какой-то момент я листал меню персонажа и ненароком переключился во кладку репутаций. Я бы закрыл это окно, но мой взгляд зацепился за одну деталь, которой раньше не было. Лог изменений. Довольно интересная вещь. В нем писалось, какие действия приводят к ухудшению и улучшению отношений с определенными персонажами, группировками или даже государствами.
   Похож этот лог был на окно с записями, появляющимися по мере изменения отношений с кем-либо. Например, сейчас этот лог вывел:
   Персонаж Хеор одобряет ваше отношение к охоте (Отношения +5)
   Примерно так. Да, даже охота может повлиять на отношения с персонажем. Правда, у меня лог листался с такой бешенной скоростью, что найти нужную запись было проблематично. Каждую секунду приходило один-два десятка уведомлений. Я, оказывается, популярен. Это происходит из-за того, что я довольно известен в широких кругах. Думаю, если проживу еще лет десять в том же темпе, то стану легендой не хуже той же Королевы Зимы или Лимбгхерна. В моем государстве моя популярность почему-то росла. Не знаю, отчего. Если же судить по Аурусу в общем, то отношение ко мне было... разным.
   Короче говоря, мне пришлось долго и нудно рыться в настройках этого лога, отсекая изменения, касающиеся незнакомых мне людей. Потом тестировать и снова рыться в настройках, задавая новые правила отсеивания... Работы хватало. Потом дело дошло до практических тестов. Объектом я выбрал Хеора. Игроки были для меня недоступны, а с кобольдами неинтересно. Поэтому вампир автоматически стал подопытным кроликом. Клыкастым таким кроликом... Результаты тестов показывают, что на отношения могут влиять всякие мелочи. Например, как громко ты чавкаешь, пока ешь или насколько ухожена твоя борода (это личное)... Но чаще влияют именно слова.
   -В любом случае, бессмертная, я повторюсь: обсуждение Королевы Зимы окончено. Если тебе нужна еще информация - ищи в других источниках. -Строго проговорил вампир, повернувшись обратно к девушке.
   Норана снова бросила умоляющий взгляд на меня.
   -И не смотри на меня. -Хмыкнул я, -Я тоже ничего не знаю. В любом случае, не ленись прочитать пару книжек по этой теме, лишним не будет.
   -На что ты намекаешь?
   -Ни на что. -Я пожал плечами, -Я обычно прямо говорю.
   Норана, поняв, что от меня помощи не дождется, тяжело вздохнула и, развернувшись, поплелась куда-то прочь. Интересно, игроки все так гонятся за первенством? Если да, то можно попробовать это использовать... Стоит над этим поразмышлять.
   -Лют, у меня к тебе вопрос. -Проследив за удаляющейся девушкой, заговорил вампир.
   Я молча перевел взгляд на него.
   -Можешь дать мне посмотреть на свой топор?
   -Зачем? -Я удивленно приподнял брови.
   -Во время нашей... нашего знакомства... я обратил внимание на необычность твоего оружия. Так дашь глянуть?
   -Конечно, держи. -Я призвал топор и передал его вампиру.
   Честно говоря, я думал, что Хеор его выронит. Другие живые существа тоже ощущают этот вес. Но нет, силы в руках у вампира оказалось достаточно. Правда, он удивленно вскинул брови, но ничего не сказал. Внимательно осмотрев топорище, лезвие и все прочее Хеор передал топор обратно мне.
   -Так и думал, что ты пользуешься артефактом.
   -Да ладно тебе, какой там артефакт... -Я махнул рукой, -Топор не имеет особых свойств. Тяжелый сверх меры только...
   -А как же возможность исчезать?
   -Ну... Это, конечно, приятный бонус, но все же довольно сомнительный.
   -Да, но артефакты не бывают без минусов... -Хеор назидательно оттопырил указательный палец.
   -Это как?
   -Ну...
   Вампир ненадолго прикрыл глаза, задумавшись.
   -У каждого артефакта... настоящего артефакта, конечно же... есть великая сила. Но также и не менее великий недостаток.
   -Никогда о подобном не слышал. -Скептически заметил я, -Во всех книгах артефакты описываются как супер-оружие.
   -Тут два варианта. Либо книги не рассказывают всей правды, либо это что-то наподобие временного артефакта.
   -Ничего не понимаю. -Признался я, -Давай по порядку.
   -Ох... как сложно... Ладно, давай расскажу поподробнее.
   -Погоди-ка... -Я сделал останавливающий жест рукой, -Ты не чувствуешь?
   Вампир замер, прислушиваясь к ощущениям. Спустя пару секунд он отрицательно покачал головой:
   -Нет, ничего не чувствую.
   Однако, я насторожился не зря. Что-то в окружающей обстановке меня неизменно напрягало. Такое томящее ощущение обычно приходит перед схваткой. Все тело буквально трясет, но при этом ты полностью себя контролируешь. Такое ощущение, что мир начинает двигаться медленнее...
   -Похолодало. -Произнес я, втягивая носом воздух.
   -И что? Так часто... -Начал было успокаивать меня вампир, но тут же осекся.
   Вокруг действительно быстро сгущался неестественный холод. Ох, не нравится мне это... Холод не предвещает ничего хорошего. А ведь только недавно обсуждали существо, которое распространяет холодную ауру вокруг себя... Похоже, у Нораны будет возможность прославиться...
   Фишка в том, что Ао постоянно поддерживает довольно высокую температуру тела. Не знаю, зачем. И она неплохо разогревает воздух и воду поблизости от себя при этом. Именно поэтому на черепахе не требовалась зимняя одежда. Впрочем, я и так теплыми вещами не запасался. Если морозы не совсем уж лютые - то могу обойтись и обычными одеждами. Холод я буду чувствовать, но если не обострять на нем внимания... В общем, последствий для меня не будет. Однако этот холод я почувствовал очень хорошо. Тем более, что у него хватило сил пробиться сквозь магию Ао.
   -Не может быть... -Внезапно прозрел вампир и, мгновенно придя в себя, тут же оживился: -Лют, я пойду к голове Ао, а ты смотри, чтобы бессмертные не... не натворили чего-нибудь.
   Я молча кивнул. Резкое похолодание означает, что Королева Зимы поблизости. Беспокойство вампира же свидетельствует о том, что лучше с этим псевдо-кораблем не встречаться. Слишком опасно. Я, честно говоря, не люблю драться в воде. Движения скованные, топором нормально не замахнуться, а враги в воде так и норовят напасть со спины. Плюс ко всему, еще нужно больше ориентироваться в вертикальных направлениях, чем обычно. Правда, сражаться на корабле мне еще не приходилось. Ао, конечно, не корабль, но все же на данный момент она служит нашим плавсредством, да ее к тому же почти на воде не качает, так что даже не знаю... Хоть плавники на всякий пожарный отращивай...
   И о чем я думаю в самый разгар событий? К моменту, как эта мысль посетила мою голову, я уже достиг местонахождения игроков из клана Саблезубых.
   -Товарищи бессмертные, -Произнес я, буквально проходя мимо, -Готовьтесь к бою.
   Мне даже останавливаться не нужно было. Сейчас главное - не дать затонуть плоту кобольдов. Иначе тотем уйдет на дно морское, откуда достать его будет невозможно. Хотя... Нет, скорее всего невозможно. Но сейчас вопрос стоит иначе: нужно не допустить потопления плота. Если не получится - буду думать, что делать дальше.
   Перепрыгнув на плот, я взглядом нашел в толпе кобольдов Трудягу. Без проблем добравшись до него (расталкивая на пути всех других представителей "маленького" народца), я нагнулся поближе к его уху.
   -Приготовь своих к бою, хорошо? -Произнес я, -Только панику не поднимай.
   Трудяга понятливо кивнул и тут же принялся раздавать команды на своем наречии. Масса кобольдов пришла в движение. Что ни говори, а организованность у них на высоте. Спорить даже не пытаются.
   -Лют, что это все значит? -Догнала меня Норана.
   -То и значит. -Ответил я, расплываясь в хищной улыбке, -Попахивает битвой с легендой.
   -С легендой?
   -Не ты ли недавно хотела увидеть саму Королеву? -Хмыкнул я, направляясь к Аире.
   Она уже заметила нездоровое шевеление на палубе, и сама пыталась пробиться ко мне.
   -В драку не лезь. Сиди тихо. За меня не беспокойся. -Коротко проинструктировал ее я и, развернувшись, быстрым шагом направился вперед, обратно на черепаху.
   Интуиция упорно гнала меня в том направлении. Будто все самое интересное произойдет именно там. Также мое шестое чувство подсказывало, что времени остается все меньше.
   -Лют, ты серьезно? На нас нападет Королева? -Все не могла поверить Норана, таскающаяся по какой-то причине за мной.
   -Я не знаю. Но она рядом. -Ответил я, перебираясь на черепаху, -Лучше побеспокойся о своих согильдийцах.
   После этого девушка от меня, наконец, отстала. Добравшись до головы Ао, я застыл, прислушиваясь к окружающему пространству. Ну, слушал я не ушами, если честно. В таких случаях я полагаюсь больше на интуицию, чем на органы чувств. И она настойчиво мне подсказывала, что неприятности уже где-то поблизости, ждут за ближайшим поворотом. Холод сгущался.
   -Слушай, Хеор... -Я нахмурился, -А Ао продолжает плыть?
   -Да...
   -Значит, мы плывем прямо на Королеву.
   -Что? Ты уверен?.. -Вампир удивленно обернулся на меня, но поменять курс не успел.
   В этот момент знаменитая на весь мир Королева Зимы явила себя нашим глазам. Метрах в двадцати-тридцати впереди от нас вода сначала вспучилась, встала горбом, а потом будто взорвалась изнутри миллионом брызг. Меня щедро окатило ледяной водой. Из-под воды, будто пробка из бутылки, выскочило... нечто. На первый взгляд существо, представшее перед нами, и вправду напоминало корабль. Но только на первый. Корабль, теперь служащий панцирем для неизвестного морского чуда, когда-то и вправду был впечатляющим. Большой, вместительный, скорее всего крепкий... Но напавшее на корабль существо оказалось гораздо сильнее, чем экипаж. Сейчас корпус корабля-призрака был весьма помят и проломлен во многих местах. Также во всех пробоинах было видно какую-то желеобразную плоть неизвестного создания. Мачт не было. Остались только обрубки. Видимо, кораблю пришлось многое пережить под контролем монстра из глубин Восточного моря. Из многочисленных пробоев в корпусе торчали отростки той же желеобразной плоти неизвестного назначения. Эти отростки постоянно шевелились, пытаясь, видимо, что-то нащупать. Так же, пока корабль выныривал, я успел заметить, что корпус корабля обильно проломлен спереди. Весь нос бывшего корабля был уничтожен практически полностью. По какой-то неизвестной причине.
   Вынырнув из глубин моря, Королева зимы замерла, как, впрочем, и Ао. Обильные потоки воды стекали по корпусу корабля. Сквозь пробоины было видно, как плоть существа шевелится, перетекая внутри корабля. Холод, исходящий от Королевы, волной докатился до нас, заставив вздрогнуть даже меня. Вот это да... Холодрыга та еще.
   -И чего она ждет?
   -Ну... Как в любом уважающем себя вестерне, противники должны сначала помериться взглядами, прежде чем убивать друг друга. -Проговорил я, не отрывая взгляда от Королевы.
   -Ясно... -Протянул вампир, но все же не удержался от вопроса: -А что такое "вестерн"?
   Объяснить мне не дали: Королева Зимы начала действовать. Из-под воды буквально выстрелили несколько толстых сосулек. Ой, что-то они мне напомнили ту, которой меня проткнул вампир. Только размером побольше - размером с полноценное копье. Направление выстрела было однозначным - голова Ао. Надо признать, черепаха тоже магией пользоваться умеет. Две из трех сосулек растаяли еще по пути. Третью я умудрился разломать топором на лету. Как успел среагировать - не знаю. Корабль начал медленно разворачиваться в нашу сторону, вызывая своим движением неслабые волны.
   -Что-то не нравятся мне его маневры... -Пробормотал я, -Хеор, Ао сможет от королевы оторваться?
   -Сможет. -Кивнул Хеор, -Проблема в том, что мы сейчас в зоне поражения ледяными снарядами. Если Ао переключится с защиты на движение...
   -Ее просто расстреляют. -Понятливо кивнул я, -Нужен отвлекающий маневр.
   -Какой?
   -Простой. Ответный обстрел. Эй, Ао! -Я опустился на одно колено и требовательно постучал ладонью по черепашьей чешуе, -Сможешь меня запустить в нее?
   -Лют, это чистой воды самоубийство. -Покачал головой Хеор.
   -За меня не волнуйся. Как оторветесь - доставь моих ребят в нужное место, хорошо? -Я улыбнулся, -Ао, ты как, справишься?
   Вместо ответа я почувствовал, как неведомая сила подхватила меня подмышки и, размахнувшись мной как следует, запустила по широкой дуге в сторону корабля. Вы, наверное, думаете, что я совсем уже из ума выжил. Но нет, мой расчет прост. Легендарное существо - легендарная кровь. Не упускать же такую возможность? Вас когда-нибудь запускали из гигантской рогатки? Я себя почувствовал так, будто встречный воздух стремится порвать мое лицо. Возможно, так оно и было. Полет был коротким, но незабываемым. Мое тело явно не было рассчитано на такие нагрузки, но ориентацию в пространстве я не потерял, несмотря ни на что. Прямо перед столкновением с "кораблем" я выставил перед собой топор. Пробив одряхлевшие от времени доски я... по пояс вошел в чью-то плоть. При этом летел я вперед головой, так что внутри монстра оказался, соответственно верхней частью туловища.
   Спустя мгновение туша монстра задергалась, пытаясь избавиться от болевых ощущений. Я почувствовал, как мои ноги что-то обвило. Ага, как же, так я и вылезу! Я "растопырился" насколько мог, стараясь одновременно залезть поглубже. Почему-то в книгах битвы с монстрами описываются как эпические противостояния могучего героя и злобного и опасного чудища... А у меня все эти драки превращаются в какой-то фарс на потеху публике. Впрочем, красота процесса ведь не главное? Я врубил Поглощение на полную и принялся бороться с силой, вытягивающей меня из раны. Благо, что задержать дыхание на пару часов для меня не проблема...
   Уровень умения "Поглощение" повышен! Теперь ур.15
   Уровень умения "Вампиризм" повышен! Теперь ур.15
   Ух! Пошло дело! Так, у ну хватит меня тянуть! Я применил Разряд, вложив в него всю накопленную ману. Чудовище ощутимо задрожало. Как тебе такое, а? Не нравится? А мне, думаешь, нравится в тебе, как редиска на грядке, торчать? Плюс меня еще кто-то и вырвать пытается?! Но я заметил кое-что еще:
   Получен эффект "Очень слабое Обморожение"!
   Снижен максимальный запас сил/маны/здоровья на 10%. Найдите способ согреться.
   Это не хорошо. Запаса сил у меня нет, но потеря десяти процентов маны и здоровья - существенный удар. И я чувствовал, как температура внутри монстра падает. Я же так и помереть могу... Нет, нет, меня такой вариант не устраивает! Я начал, подобно червяку извиваться, пытаясь полностью погрузиться в плоть Королевы. Чем больше будет площадь покрытия - тем быстрее будет идти поглощение. Чем быстрее идет поглощение - тем меньше шансов, что я помру от холода. Тем более, при большей скорости поглощения крови способность качается быстрее...
   Уровень умения "Поглощение" повышен! Теперь ур.16
   Уровень умения "Вампиризм" повышен! Теперь ур.16
   Что-то даже слишком быстро. Но чем сильнее способность, тем больше я поглощаю крови!
   Получен эффект "Слабое Обморожение"!
   Снижен максимальный запас сил/маны/здоровья на 25%. Найдите способ согреться.
   Б-р-р... Ощутимо холодно стало. Ну, подруга, ты сама превращаешь это в бой на выносливость. Либо у тебя кровь закончится раньше, либо я обморожусь до состояния ледышки. Спустя еще пять минут я смог извернуться и отсечь щупальце, тянущее меня за ноги. Избавившись от этого назойливого отростка, я принялся заниматься своим любимым делом: вредить. Резал ближайшую плоть, впитывал кровь, рвал все, что попадется под руку. Я себя какой-то пиявкой почувствовал. Это самая нелепая битва в моей жизни. Ну посудите сами - ползаю внутри огромного чудовища и пытаюсь прикончить его как можно быстрее...
   Получен эффект "Среднее Обморожение"!
   Снижен максимальный запас сил/маны/здоровья на 40%. Найдите способ согреться.
   Ах ты ж фекалия морская! Как ты посмела меня морозить?! Ты вообще знаешь, с кем связалась?
   Получен эффект "Сильное Обморожение"!
   Снижен максимальный запас сил/маны/здоровья на 60%. Найдите способ согреться.
   Что-то скорость заморозки увеличилась. Это становится опасным. Сгруппировавшись, я спешно полез в сумку. Пальцы уже задеревенели, но все еще слушались. Давно я не чувствовал такого леденящего холода... Где же они...
   Уровень умения "Поглощение" повышен! Теперь ур.17
   Уровень умения "Вампиризм" повышен! Теперь ур.17
   Это хорошо. Вот только, чувствую, победы мне в этой битве не светит... Потому что температура продолжала стремительно падать. Да куда же подевались эти чертовы склянки...
   Получен эффект "Серьезное Обморожение"!
   Снижен максимальный запас сил/маны/здоровья на 80%. Срочно найдите способ согреться.
   Меня уже всего колотило крупной дрожью. Да где же они? Ага, вот! Я достал из сумки три бутыли с черной жидкостью внутри и зубами откупорил крышки. Сделав это, я просто принялся разливать эту жидкость вокруг.
   Получен эффект "Смертельное Обморожение"!
   Снижен максимальный запас сил/маны/здоровья на 99%. Срочно найдите способ согреться, иначе последует смертельный исход.
   Ага как же. Если и помирать - то не одному! Я из последних сил применил Разряд. Электрическая искра, кое-как высеченная на последнем проценте маны попала на разлитую мной кровь ифрита... Знаете, в свое время повстречав этих тварей в мясорубке я весьма подивился их... вспыльчивости. В прямом смысле. Кровь у них огнеопасная. Как нефть почти. Только не пахнет. Собственно, я просто решил устроить ритуальное самосожжение... Короткая огненная вспышка озарила внутренности монстра, забирая две жизни разом... Вот только я не помер. Ах да, посмертная способность. Да и Королева тоже еще дергалась. Вся ее плоть сокращалась огромными рывками, сжимая меня сильнее прежнего. Поглощение, настало твое время! Здоровье начало стремительно восстанавливаться. Обморожение, кстати, снялось полностью. Видимо, мне хватило согреться. Да и плоть вокруг еще продолжала тлеть во многих местах.
   Но теперь мне ничто не мешало делать свое черное дело. А именно: продолжать вредить всеми силами. Признаки наступающей смерти Королева начала показывать минут через десять. Содрогания стали меньше, реже, да и магия, меня морозящая, весьма ослабла, практически перестав действовать. Еще минут десять у меня ушло чтобы окончательно добить монстра. Королева совсем обмякла, а магия закончилась. Я, наконец, догадался посмотреть ее статусное окно:
   Королева Зимы (Древний монстр).
   Уровень: неизвестно.
   Здоровье: 0/231225 (мертв), Мана: 0/42342
   Легендарное создание из Восточного моря. Моряки утверждают, что любое судно, встретившее Королеву, больше не возвращается. При приближении Королевы к любым берегам наблюдается резкое похолодание на обширных территориях.
   Хм... ну что ж, одной легендой в мире станет меньше. Я хищно улыбнулся и немного расслабился. Остается дождаться, пока "бак" у Королевы опустеет. Имеется в виду, что кровь закончится, если кто не понял.
  
   Процесс был небыстрым. Зато поднял Поглощение и Вамипризм до двадцатого уровня. К этому моменту Королева уже сморщилась, как высушенная слива. А вот дальше мне предстояло решить, что делать. Прорубив проход наружу, я выбрался на остов корабля. Как ни странно, опустевшая деревяшка не торопилась тонуть. Даже полузатопленный, корабль продолжал держаться на воде. Хотя постепенно он все же погружался в воду. Очень медленно. Не теряя лишнего времени, я нашел пригодную доску, вырвал ее из корпуса и пошел искать себе что-нибудь, похожее на плот. Вскоре, нужная мне вещь нашлась - старая, но все еще довольно крепкая дверь. Она оказалась на удивление крепкой для своего возраста и обычной окружающей среды. Большинство досок, например, были прогнившими насквозь. Еще пару лет - и Королеве пришлось бы искать новую ракушку.
   Я вздохнул. Нет, победа, конечно, это хорошо, но меня немного смущает мое нынешнее положение. Я где-то посреди моря, без пригодного способа перемещаться и без понятий об обитателях и опасностях местных вод. Да и после внутренностей Королевы мне все еще холодно... С другой стороны, мне удалось набрать десяток склянок с кровью Королевы после ее смерти. В принципе, уже неплохо. Все творящееся безумие с этим чертовым моллюском окупилось. Плюс поднятие навыков... Плюс целых два уровня... Моя внутренняя жаба довольно квакнула. Давно я не испытывал удовлетворения от поднятия уровня... Нужно почаще этим заниматься. Однако способ с самосожжением довольно интересный. Поскольку умереть от подобного мгновенно я не могу, а боль, в принципе, могу заблокировать... Ну, идея не лишена смысла. Правда сейчас ожоги крайне болят и чешутся, как ненормальные... Но что поделать? Такова расплата за победу.
   Я еще раз глубоко вздохнул. Ситуация-то не поменялась. Перехватив поудобнее доску, в мгновение ока ставшую веслом, я погреб куда-то на запад. Мое примерное местоположение неизвестно, так что просто буду плыть в одном направлении. Благо, что днем направление можно определять по солнцу, а ночью по звездам. Уж здешние созвездия я выучил... А за спиной где-то горделиво тонул бывший некогда величественным корабль. Кстати, не сообразил: нужно было пошариться по нему. Вдруг где сундучок завалялся с сокровищами. Впрочем, уже сейчас возле бывшего пристанища Королевы виднелись какие-то ненормальные плавники, выпирающие из воды. О, а вот и чьи-то щупальца... Не, хватит с меня этой фигни. Восточное море слишком страшное. Интересно, а Хеор сумел увести Ао на достаточное расстояние? Думаю, Королева бесновалась долго и бурно. Так что Ао могла понести урон, что плохо бы сказалось на мобильности нашего "флота". Не думаю, что плот кобольдов способен самостоятельно пересечь море. Как и мой "плот".
   Я приостановил греблю и слегка задумался. Каковы шансы, что мне удастся добраться до берега? Да практически нулевые. С другой стороны, помирать нежелательно, так как неизвестно, где я воскресну. Либо опять на Сорлооге, либо на Аурусе. Если на Аурусе - тогда все хорошо. Доберусь до Лютого - и дело в шляпе. Если на Сорлооге - тогда все сложнее. Придется опять искать корабль. Холода должны были закончиться со смертью Королевы, так что особых препятствий я не вижу. Однако, умирать пока не тянет. Еда и вода у меня есть - значит, в ближайшие дни я смогу существовать безбедно. Что ж, тогда буду грести на запад. Авось доплыву. Надеюсь, меня не скушает какая-нибудь бяка по пути...
   Но вот что разочаровывает - убил легендарного монстра, а лута никакого! Такое ощущение, что все зря!! Я скрипнул зубами, всеми силами сдерживая рвущуюся назад жабу. Нет, нет, нет... Трофеи - дело десятое. Мне, в принципе, и моей нынешней экипировки хватает... Но как же хочется чего-нибудь еще! Я полностью лег на двери, приобняв свое импровизированное "весло". Правда, вытянуть ноги не получилось, иначе бы они были бы в воде, но... Было о чем подумать. Тем более, судя по течению, я и так сейчас двигаюсь на запад. Точнее... Я сверился с местоположением светила. Куда-то на юго-запад. В принципе, тоже приемлемое направление. Если течение выведет меня к южному берегу Лютого - там будет рукой подать до нужного места. Что ж, ускорю-ка я этот процесс...
   Я с веселым насвистыванием снова принялся грести доской в нужном направлении. Предстояло долгое путешествие.
  
   Восточное море меня не впечатлило. В смысле прикончить меня так никто и не смог. Но мой плот потопили... Лучше расскажу по порядку.
   Шли третьи сутки моего вынужденного одиночного плавания. Собственно говоря, неладное я почувствовал уже давно. У вас бывает такое ощущение, будто на вас кто-то смотрит? Пристально так, с интересом... Нет? А у меня бывает. Так вот именно тогда это чувство и было. Нет, за несколько дней мною любовалось множество морских чудищ, но отчего-то они не спешили со мной связываться. Наверное, чувствовали мою ядовитость. Не знаю уж, насколько я опасен в этом плане для морских тварей - но, думаю, приятного мало. И вот какой-то кальмароподобный выродок решил-таки попробовать меня на вкус. Ну, целиком я его не видел, так что утверждать о его происхождении не возьмусь. Но единственное его щупальце, которое показалось из воды, чтобы потопить мое скромное транспортное средство... Скажем так, впечатлило. Знаете, будто тысячелетняя секвойя на тебя падает. И я еще надеюсь, что это было самое большое его щупальце... В общем, выжил я опять только благодаря своей бесценной абилке, дающей мне еще один шанс. Но трофейная дверь просто перестала существовать. Собственно говоря, после этого я дрейфовал уже сам по себе. Течение само несло меня куда-то, а из-за постоянных волн было трудно сориентироваться.
   Часто я "тонул", подолгу находясь под водой. Чтобы держаться на воде нужно тратить определенные силы, так что если у меня это не получалось без особых усилий - я уходил под воду. Благо, что мне трудно утонуть... Пару раз меня атаковали. Какие-то зубастые твари, похожие на акул. Но стычки непременно заканчивались, когда меня пробовали "на зубок". Во-первых, вкус отвратительный. Во-вторых я отравлен. Сам по себе неплохой защитный механизм. Ну и в-третьих я просто втыкал Призрачный топор в противника и наблюдал, как тот уходит куда-то на дно морское. В принципе, большому существу по-барабану на лишние сто килограмм, но большим тварям я и не был особо интересен. Что им с такой креветки, как я? А вот мелким монстрам, которым я был по вкусу, нагрузка в виде моего оружия оказывалась запредельной. А нечего на одинокого орка покушения устраивать.
   Но в остальном путешествие проходило гладко. Я почти все время размышлял, копался в форумах или просто перечитывал те записи, что автоматически делались в моем журнале при прочтении новых книг. Оказалось, что даже в свободное, казалось бы, время всегда есть чем заняться. Так что я не скучал...
   -Ты уже долго так дрейфуешь. -Произнесла вместо приветствия Тиамат, появляясь из воздуха.
   Она безо всякого труда стояла прямо на воде, абсолютно игнорируя волны. Они будто обходили ее стороной, создавая спокойный участок.
   -Ну, я надеюсь, что однажды меня прибьет к берегу. -Ответил я, отвлекаясь от чтения.
   Богиня хаоса, как обычно, являла собой довольно интересное зрелище. С одной стороны, ее сила не подлежит сомнениям. Даже другие боги стараются с ней напрямую не конфликтовать, хотя большинство ее и недолюбливают. С другой стороны, отношения у нас, можно сказать, довольно теплые. По крайней мере, если не брать в расчет наше первое знакомство, ничего плохого я от нее не видел. Более того, иногда она даже мне помогает в некоторых делах. Впрочем, ее мотивы остаются для меня загадкой. Возможно, она просто видит во мне какой-то инструмент для своих делишек...
   -Могу помочь. -Слегка улыбнулась Тиамат, наклоняясь ко мне.
   Я все еще находился в воде, так что приходилось смотреть на нее снизу-вверх. Впрочем, снизу тоже открывался шикарный вид на все ее... достоинства... В общем, я был не против.
   -Ага, в обмен на душу? -Хмыкнул я, -Нет, спасибо.
   -Ха! Думаешь мне нужна твоя душонка?
   -Думаю, да.
   -И ты абсолютно прав. -Кивнула богиня хаоса, -Но я ведь не дьявол из мифологии бессмертных. Мне не нужны те души, что из себя ничего не представляют... Считай, что тебе оказана немалая честь.
   -Попасть в твой круг интересов? -Я ненадолго задумался, -Знаешь, я не думаю, что это будет выгодной сделкой. Хотя я и не очень-то верю в существование всех этих эфемерностей, как душа и прочее.
   -А зря. Вспомни своего друга с иссохшим телом. Как там его...
   -Тумонис. -Подсказал я.
   -Ну да. Так вот. Он тебе рассказывал, как он умудряется перерождаться?
   -Да, рассказывал. Вот только у меня немного иной взгляд на вещи. -Проговорил я.
   -Ну-ка, и какой же?
   -Я считаю, что переход от материального состояния к... -Я на секунду запнулся, подбирая слова, -Духовному ни на что не влияет. Суть остается все той же. В конце концов, Тумонис в процессе переселения не теряет ни воспоминаний, ни своего "я". При этом, каждое тело, в которое он вселяется, приобретает черты схожие с чертами предыдущих тел...
   -А ты не думал, что это результат работы его магии?
   -Я размышлял над этим. -Признал я, -Но пришел к выводу, что это маловероятно.
   -И почему же?
   -Просто я подумал, что если бы он мог полностью контролировать подобные процессы - тела бы не изнашивались подобным образом. -Я пожал плечами, -Однако со временем его тела становятся слабее и хуже.
   -Стало быть, ты утверждаешь, что если бы пожертвовал мне свою душу, -Тиамат слегка улыбнулась, -Для тебя бы ничего не поменялось?
   -Я бы не смог пожертвовать тебе то, чего у меня нет. -Я спокойно раскинул руки.
   "Колодец" без волн, который образовался с приходом богини хаоса, давал мне время немного расслабиться. Да и тонуть мое тело, судя по всему, не собиралось, держась на воде без всякого вмешательства с моей стороны.
   -В любом случае, ты же сюда не для ведения праздных бесед заявилась? -Произнес я, рассматривая богиню снизу.
   -Ну, в какой-то степени именно для этого. -Тиамат слегка улыбнулась, присаживаясь на корточки передо мной, -У меня много дел, знаешь ли. Войны и заговоры сами по себе не начинаются. Я конечно, люблю свою работу, но иногда нужно и отдыхать.
   -Ага, раз в тысячелетие. -Поддакнул я, -Можно на часок перерыв сделать.
   -Тут ты прав. Сейчас мои различные воплощения делают кучу всяких вещей, призванных ввести этот мир в хаос... -Богиня согласно кивнула, -А к тебе я пришла, как к правителю одной из стран мира.
   -Ну, это немного громко сказано. Возможно, Лютый уже можно назвать отдельным государством, но меня - правителем... Мне кажется, это преувеличение. -Я поморщился, -Меня на месте не бывает годами, так что я, пожалуй, что-то наподобие идейного лидера.
   -В любом случае, народ на твоем острове однозначно считает тебя главным. -Тиамат пожала плечами.
   -Ну ладно, допустим это действительно так. Чего ты от меня, как от правителя, -Я выделил последнее слово, иронично закатив глаза, -В итоге хочешь?
   -Помощи.
   -Вот как? Удивительно слышать подобное от бога.
   -С чего вдруг? -Тиамат прямо посмотрела мне в глаза, -По-моему, каждый встречный-поперечный бог просит твоей помощи.
   -Да нет, что ты... -Я попытался отмахнуться и чуть не ушел под воду, -Хотя да, ты полностью права, если подумать. Ну ладно, чего ты конкретно хочешь?
   -Я же сказала - помощи. На севере Ауруса, как ты уже знаешь, активно плодятся эти паразиты... -Богиня поморщилась, -Порождения иных миров... Боюсь подумать, как выглядит их родной мир... Короче говоря, эти паразиты представляют довольно большую опасность для твоего государства и... для Ауруса в целом.
   -Я об этом так знаю. -Хмыкнул я, -Однако бороться с ними довольно проблематично, так как они пополняют свою армию за счет армии противника. Да и вообще, какой тебе резон с ними разбираться?
   -Лют, при всем моем теплом отношении к тебе - мыслить глобально ты не умеешь. Если у этих паразитов получится захватить Аурус... Боюсь, вскоре сил, способных бороться с ними не останется. И тогда мир ждет постепенное увядание.
   -Вот как. -Произнес я задумчиво, -Тогда тебе стоило разобраться с ними изначально, а не ставить свои эксперименты.
   Тиамат поспешно отвела взгляд. Что ни говори, но богиня хаоса довольно любопытна по сути. Она повсюду ищет новые рычаги для воздействия на окружающий мир. Думаю, с Паразитами была та же история. Тогда Тиамат зачем-то ставила эксперименты над пришельцами из другого мира. По-моему, это было до Пришествия, хотя точно не скажу - просто не знаю, а врать не хочу.
   -Ну... я не сразу сообразила, чем может обернуться мое промедление. -Проговорила наконец демонесса.
   -Похоже, тут не одному мне не хватает глобального мышления. -Хохотнул я, но тут же посерьезнел, -Но если начистоту: зачем конкретно тебе это? Вроде бы все вписывается в твое понятие хаотичности, разве нет?
   -Вообще-то категорически нет. Паразиты, несмотря на свое поведение, весьма порядочные... гады. -Тиамат покачала головой, -Их не подкупишь, не разозлишь, не переманишь на другую сторону... У них нет сторон! Они практически едины в своем сознании.
   -Что абсолютно не дает тебе простора для действия... -Протянул я задумчиво, -Знаешь, ты конкретно не вписываешься в мое понятие о правильном боге хаоса.
   -Мы разве не говорили об этом?
   -Не припомню.
   Тиамат вздохнула. Видимо, кто-то (а, возможно даже и я) уже слишком часто надоедает ей этими вопросами.
   -Многие считают, что я развращаю людей, делаю из хороших плохих и так далее... -Проговорила богиня хаоса, выдержав приличную паузу, -Но, по сути, мне этого делать не надо. Во всех разумных есть как хорошая сторона, так и плохая. И пока они обе присутствуют - порядка этот мир не увидит. Моя работа лишь в том, чтобы не дать этим элементам уравновесить друг друга.
   -Ты хочешь сказать, что для продолжения хаоса делаешь и хорошие дела? -Удивился я.
   -А ты что, думал, что я только по злодействам?
   -Честно говоря, я ничего об этом не думал. -Признался я, -Но некие предвзятые мысли у меня были, судя по всему. Ладно, неважно. Паразиты - довольно большая проблема, и я сам планировал что-нибудь придумать по этому поводу. Но, раз уж ты об этом заикнулась - жду твоих предложений.
   -Каких предложений? -Удивилась Тиамат, -Я и сама не знаю, как разобраться с этой проблемой, не нарушая тем самым законы о вмешательстве богов в мир смертных. Так что, я во всем полагаюсь на тебя.
   Доступно задание "Проблема на севере"
   На севере Ауруса набирает силы новая раса. Если позволить развиваться паразитам в таком темпе и дальше - быть беде для всего материка. Богиня хаоса просит вас разобраться с этой проблемой поскорее.
   Класс задания: Легендарный Уникальный
   Награда: вариативна
   Внимание!
   При отказе от задания могут пострадать отношения с Тиамат. Также возможны негативные последствия сильного распространения паразитов по материку.
   Я задумчиво гулял глазами по системному сообщению. Наконец, полностью осознав написанное, я нажал на кнопку "принять".
   -Надеюсь, ты мне за это заплатишь. -Проговорил я, бросая взгляд на богиню.
   -Не переживай, получишь достаточно. -Немного улыбнулась она, -Так что, тебя до берега подбросить?
   -А мне еще долго плыть?
   -Сутки, где-то, если не поменяешь курса.
   -Тогда сам доберусь.
   -Ладно, не буду настаивать. -Тиамат распрямилась, -Лют... Постарайся там, хорошо?
   -Когда бы я... -Начал было говорить я, как меня накрыло неожиданно нахлынувшей волной.
   Пока всплыл, пока отплевался от воды - от богини уже и след простыл. Ничуть не удивившись этому факту, я продолжил свое плавание...
  
   Я выбрался на берег и отряхнулся, подобно собаке. За время своего вынужденного плавания я вымок так, как никогда в жизни не вымокал. Довольно забавные ощущения. Будто превратился в сухофрукт, несмотря на долгое пребывание в воде. Я еще раз отряхнулся и полез в сумку за одеждой. Разделся я практически сразу, когда оказался на той двери. Смысла в одежде не было, так что я просто убрал ее в сумку, предварительно отжав как следует.
   Вокруг уже вовсю царствовала ночь. Я оглянулся назад. Удивительно. Все-таки доплыл до берега. А я думал, что хотя бы разок да помру. Однако устал сильно. Даже слишком. Немного постояв на месте, я сел прямо на песок и тяжело вздохнул. В море без корабля больше ни ногой. Вплавь переплывать - себе дороже. Особенно, когда это Восточное море. В принципе, процесс не очень сложный для меня. Только вот поспать нормально не получалось. Максимум - пару часов. А потом, соответственно, я начинал тонуть. Конечно, можно опять запастись кислородом и снова спать, но процесс все равно выматывающий. Плюс ко всему, постоянное ожидание того, что кто-то попытается тебя слопать... Или неудобство от долгого пребывания в воде. Например, в воде неудобно есть. И пить, как ни странно, тоже. Морская вода не очень пригодна для питья, так что приходилось брать воду из своих запасов. Понятное дело, что воды у меня было не так уж и много, так что приходилось утолять жажду кровью своих врагов... Хм... Звучит так, будто я варвар какой-то. Осталось себе трон из черепов заказать...
   Где-то сбоку забрезжил какой-то огонек, который мгновенно привлек мое внимание. Я повернул голову в ту сторону. Увиденное заставило меня слегка удивиться. Ко мне на всех парах бежали какие-то люди. Вроде бы на восточной части Лютого поселений не было. Откуда тут людям взяться? А выплыть я должен был именно на восточной части острова.
   -Командир! -Заранее помахал рукой один из приближающихся людей.
   Я быстро посмотрел на их характеристики и принадлежность к клану. Как и ожидалось, они оказались членами Кровавого Клыка. Судя по всему, из подконтрольных Хьялу. И все же, что они тут делают? Я махнул рукой в ответ.
   -Прошу прощения, командир, мы задержались при сборах. -Слегка поклонился этот солдат.
   А это действительно был солдат. Легкие кираса, шлем, поножи и наручи из стали выглядели довольно внушительно. Короткий меч на поясе находился в ножнах, так что оценить его качество я не мог. При более подробном рассмотрении троица прибывших людей оказались местными. В принципе, не удивительно. Большая часть членов моего клана - именно местные. Игроки любят создавать хоть и не очень крупные, но все же свои сообщества, строго ориентированные на их собственные интересы. Однажды это их погубит, когда недовольство местных достигнет пика. Пускай игроки и бессмертны номинально, но того факта, что можно ограничить их свободу, никто не отменял. Единственное, что осталось выяснить - стареют ли игроки? Впрочем, кто-то уже, наверное, знает ответ. Только я не замечаю...
   -Как вы вообще узнали где и, главное, когда я выплыву? -Спросил я, поднимаясь на ноги.
   -Нашу заставу посетила... -Тут солдат немного побледнел, -Богиня... Она сказала, что вы скоро прибудете и указала место.
   -Вот как. -Хмыкнул я, -И вы ее послушали?
   -Командир, все знают, что у вас довольно близкие отношения с многими богами. -Солдат еще раз зачем-то склонил голову, -Разрешите сопроводить вас до заставы?
   -Разрешаю. -Пожал я плечами, -У вас там койка свободная найдется? Я бы не отказался отдохнуть...
  
   Следующие часов двенадцать я действительно отдыхал. Спал, ел, снова спал. Иногда читал что-нибудь или просто прогуливался по заставе. Кстати, на удивление хорошее строение. Я бы даже сказал, небольшая крепость. Стены толстые, каменные, что удивительно. Четыре башни по углам немного выступали вперед. Видимо, чтобы можно было с них обстреливать подножие стен. Впрочем, постройки внутри заставы были все же из дерева. Неподалеку была видна деревня. Небольшая, домов тридцать, но уже хорошо. Видимо, освоение восточной части острова шло полным ходом. Но самое удивительное явление меня ждало неподалеку. Лес. Он был еще молодой (что неудивительно - эта земля только год назад всплыла из глубин моря), но уже можно было понять, что в будущем этот лес станет довольно большим. Хотя здесь и сейчас уже можно было найти древесину. Вообще, деревья, как и другие растения были уже неестественно большими для своего возраста. Видимо, все же постарались маги. Наяда, вроде бы, собиралась пригласить людей для этой работы.
   Впрочем, самым странным было то, что земля тут оставалась плодородной. Несмотря на то, что долгое время находилась в морских глубинах. Трава, кстати, уже вовсю колосилась. И как только так быстро все заполонила? Жители деревни, кстати, разработали нехилое такое поле. Гораздо большее, чем необходимо такой маленькой деревне. Как мне сказали: "Лишним не будет". Впрочем, так оно и есть. Продадут. Культуры тут выращивали... разные. Овощи какие-то. Я вроде бы часто блюда из них ем, но не присматривался к ним. По вкусу земные напоминают - и ладно. Оказывается, внешний вид у местных овощей иной. Впрочем, я не стал пытаться разобраться с этим с наскоку, мысленно оставив пометку прочитать пару... десятков книг по земледелию. Ну а что? Вдруг что полезное узнаю?
   Из разговоров с солдатами (а гарнизон в заставе был аж пятьдесят людей и орков. И еще парочка здоровых троллей.) я выяснил, что подобные поселения обосновываются по всей восточной части Лютого. Видимо, мои заместители решили превратить эту землю в рай обетованный для фермеров. Надо признать, у них пока получалось. При этом возле каждой деревни неизменно возводилась небольшая застава, наподобие этой. Наверное, есть кто-то, от кого следует защищаться. Нужно будет разузнать у Наяды и остальных.
   В итоге, вдоволь нагулявшись, я отправился на запад, к Лютому. Хм... Как-то странно, что город и остров имеют одно и то же название. Как по мне, так это непорядок. Путаницы возникают. Нужно как-то по-другому назвать город, что ли. Могу же я свою прихоть высказать. Отправился я, как обычно пешком. Во-первых, лошади меня недолюбливают, а я им отвечаю взаимностью. Вторая причина в том, что мне нужно было время на размышления. А думается лучше, как ни странно, при ходьбе. Свежий воздух, проплывающие мимо пейзажи, размеренная ходьба... Это само по себе наталкивает на размышления. А еще я отказался от сопровождения. Комендант заставы, конечно, настаивал, но я вежливо отказался. Солдатам и так постоянно не хватает времени на тренировки...
   Путешествие было откровенно однообразным. Ничего ровным счетом не происходило. До тех пор, пока я не добрался до развалин памятного храма. Узнал я его с трудом. Его перемолотило водными потоками и магией, высвободившейся при уничтожении той самой сферы, которая и потопила большую часть острова. Вообще-то, насчет магии я не уверен, но храм и вправду был разрушен. Я долго стоял поодаль, смотрел на него, размышляя нужно ли туда соваться. В принципе, ничего не препятствовало. С другой стороны, ничего интересного там, скорее всего, и не осталось...
   С третьей стороны, я, как орк-атеист (при учете моих множественных личных знакомств с богами), не люблю посещать различные храмы без важной на то причины. Потому что там атмосфера такая... особая. Не хочу ее портить своим присутствием. Тем более, не думаю, что существу самому стремящемуся к божественной силе, стоит поклоняться другим богам... Кстати, а это верно. Я ведь стремлюсь именно к божественной силе, а не к самой божественной сути! И вправду... Ведь, по сути, бытие богом накладывает многие ограничения на самого бога. Например, запреты системы на божественное воздействие в нашем, мирском плане. Так что цель нужно поменять. Не "стать богом", а "стать сильным, как бог". Да, пожалуй, это так.
   Кстати, пока я раздумывал об этом, ноги уже сами шагали в сторону храма в поиске приключений. Опомнился я только тогда, когда уже вплотную стоял рядом с разрушенными стенами. Как приятно осознавать, что это "что-то" разрушил именно ты. Кто-то старался, строил, но пришел один орк... И все. Конец зданию, прожившему под водой больше века. Интересно, а храм изначально строили вокруг той сферы? Хм... Я задумчиво посмотрел на метку на руке, с помощью которой я и уничтожил эту сферу. Именно этот знак и не дает мне забыть, что этот мир все же реален. Пускай у него есть свои заморочки в виде игровых менюшек, но все же он настоящий. Возможно, неведомых ГМов (гейм-мастеров, то есть) никогда и не существовало. Так сказать, теория "воли планеты" в действии.
   О чем я? Ну... Эта метка является неким ключом для дороги в другой мир. Я в этом убедился, побывав в том стимпанковском пространстве. Можно, конечно, списать все на глюки, но не думаю, что это действительно было иллюзией. Я вздохнул. Конечно, экспериментов я поставить не успел, но... Я появился там в этом облике. И, судя по всему, мои способности там тоже работали. Так что, если там все это осталось - значит, мой облик, вещи и прочее - реальность. Конечно, можно и опровергнуть эту теорию, но я все же доверюсь своей интуиции. Возможно, мне еще предстоит побродить по другим мирам.
   В свою очередь, это наталкивает на ряд вопросов. Здесь я, как и игроки, фактически бессмертен. А в другом мире? Проверять не тянет. Во-вторых, будет ли возможность прокачки в иных мирах? Как система будет работать там? Как же много вопросов! Я раздраженно потеребил бороду. Бесит, когда так много вопросов остаются без ответа. Но одна вещь ясна прямо сейчас: не стоит прокачиваться бездумно. Потому что, если там я буду не бессмертен (а то, что подобное путешествие состоится, я уверен), мне понадобится каждая крупица силы, чтобы выжить.
   По моему лицу как-то сама по себе расползлась дикая улыбка. От одних мыслей адреналин в крови забурлил. Я тряхнул головой. Сейчас не до этого. Храм. Не отвлекаться от храма. Я провел рукой по каменной кладке. Надо же, все еще сырая. Хотя, судя по окружающей земле, дождя тут давно не было. Пару дней точно. Я поводил рукой по камням. Интересненько. Они все сырые. Я какое-то время смотрел на эти развалины. Похоже, пришло время разобраться еще с одной тайной. Впрочем, это не мое дело.
   Я развернулся и пошел в прежнем направлении. Все, что я сейчас хочу - добраться до Лютого. О, великий Ллос... Это и вправду звучит нелепо...
  
   Надо признать, вид города меня порадовал. Он вырос раза в полтора. Но обо всем по порядку. Путешествие как было, так и осталось скучным. Никто не спешил меня убить, съесть или просто покалечить. Хотя, как я успел заметить, живности на Лютом прибавилось. При этом, в большинстве своем звери были не хищными. По крайней мере я несколько раз видел группки кабанов, какие-то подобия оленей и прочее зверье, более мелкое. Один раз видел вдалеке волков. Эти хищники не стали меня трогать. Видимо, им и так нормально живется и без проблем с двуногими. Я, в принципе, тоже не голодал, так что тоже на рожон не лез.
   Обычно я не отказываюсь от хорошей битвы, но волки... В конце концов, они помрут, просто покусав меня. Даже если я не буду сопротивляться. А это хорошей битвой не назовешь. Так что, без особой необходимости в пище я не нарывался на неприятности. Кстати, пару раз по пути я испытывал знакомое ощущение копошения в голове. Такое бывает, когда кто-то читает мысли. Есть тут такие "любители". Ну ничего. Специально для них я в такие моменты начинал рассчитывать примеры по формулам высшей математики. Не думаю, что кто-то из местных сможет расшифровать подобное. А игроков с такими способностями я пока что не встречал. Да и без разницы, по правде. Нечего в голову честному орку залезать.
   Самое забавное, что особых опасностей по пути я так и не встретил. Учитывая свое "зловещее" прошлое, теперь Лютый - довольно безопасный остров. До этого люди сюда не совались, так как тут жило очень много троллей, но сейчас-то тролли на нашей стороне... А опасных зверей тут истребили, похоже, еще в давние времена. В общем, путь меня не впечатлил.
   Сейчас же я стоял на вершине небольшого холма, с которого открывался довольно живописный вид на город. Забавно. Если в предыдущее мое посещение большая часть зданий была сделана из древесины, то сейчас больше половины зданий уже были каменными. Или комбинированными. Например, нижние этажи из камня, верхние - из древесины. Плюс ко всему, вокруг города возводилась нехилая такая стена. Именно возводилась. Даже издалека я видел, как на стройке велась работа. Между прочим, стена уже была возведена на шесть-семь метров. А кое-где и на все десять. Интересно, кто догадался сначала строить заставы, а потом уже стены вокруг города? Хотя, наверное, в этом есть какой-то смысл... Впрочем, стены нужны, чтобы от кого-нибудь обороняться, верно? Да и заставы, в принципе, тоже. Хм... А есть ли опасности для нашего государства? Впрочем, скоро узнаю. В голове снова что-то зашевелилось. Высшая математика вновь начала спасать целостность моего разума. Удивительно, что я сам в этой белиберде что-то понимаю...
   Но, в мою голову залезли не просто так, судя по всему. Ко мне от города уже спешил десяток всадников. Что-то часто меня встречают в последнее время. Неужели я стал настолько предсказуем? А... У меня же в разуме порылись. Может, так определили мое местоположение? Что ж, остается подождать. Я спокойно стоял, скрестив руки на груди и любовался открывающимся видом. Занятненько. Даже отсюда вижу троллей. Работают на стройке. Это поколение троллей довольно большое, так что заприметить их издалека не так уж сложно. Интересно, многие из них уже говорить на нашенском научились? Впрочем, тенденция интеграции различных народов на Лютом меня радует. Люди и орки до этого подозрительно быстро "сошлись" в моем клане. Не было особых разногласий, распрей или чего-то подобного. Тролли тоже вполне безболезненно влились в коллектив, мгновенно найдя свою нишу. С подачи Грума еще и гремлины начали постепенно заполнять "чиновничьи" должности. И при этом никаких беспорядков на расовой почве. Слишком подозрительно. С другой стороны, мне сейчас слишком мало известно. Стоит потребовать у заместителей подробный отчет на эту тему.
   К моменту, как я пришел к этому выводу, встречающая процессия как раз добралась до моего местоположения. И опять солдаты в форме. В общем, меня радует подобное однообразие. Однако, сомневаюсь, что члены моего клана из числа игроков согласятся одеваться настолько... одинаково. Как-никак, всех игроков объединяет стремление выделиться. И они не будут жертвовать своей индивидуальностью ради ощущения общности. И опять же, я не в курсе, как это организовано в моем клане... В любом случае, встречающие меня люди (и один орк) оказались сплошь местными.
   -Командир, приветствую! -Произнес главный среди этих вояк, спрыгивая с лошади и одновременно кланяясь.
   -И тебе здравия. -Кивнул я.
   -Прошу прощения, мы опоздали. -Еще раз поклонился солдат.
   -А вы куда-то спешили? -Не понял я, -Не помню, чтобы вызывал сопровождение...
   -Главнокомандующий Хьял отправил нас навстречу вам, командир. -Слегка улыбнулся солдат.
   -Главнокомандующий... Хм... -Я задумчиво провел рукой по бороде, -Ну ладно. Я направляюсь в столицу, так что поторопимся...
  
   Надо признать, шумиха по поводу моего прибытия поднялась знатная. Нет, сначала этот факт остался без особого внимания. Ну, обычные обыватели поглядели на золотого орка и... пошли по своим делам. Никто даже не удивился моему прибытию. Шевеление началось спустя полчаса моего пребывания в городе. Сначала начались волнения среди военных, так как пошел слух, будто я буду ходить с проверками по военным объектам и проверять боеготовность случайно выбранных солдат... Кстати, слух был необоснованным. Я об этом не думал. Потом, спустя короткий промежуток времени, поползли слухи среди "бюрократов" из ведомства, подконтрольного Грум-Грыму. Как ни странно, среди них паника поднялась еще большая. Практически все документы, отчеты, приказы и прочая бумажная волокита была извлечена из архивов и стала в срочном порядке перепроверяться на предмет огрех и недочетов. Кто-то очень умный с какого-то рожна решил, что я сейчас начну массовые проверки в государственном аппарате. Особенно в "бумажной" части. В общем, подчиненным Грума было чем заняться. Они бегали, суетились и искали дыры в бюджете и прочее, прочее...
   Далее в движение пришла тайная служба. Правда, с их стороны никакой шумихи не было. Да и вообще, странно, что они зашевелились. Поскольку я об их существовании знаю только понаслышке. В глубины наших шпионских органов я не вникал по просьбе своего первого заместителя. Единственные, кто вел себя достойно - это люди Туррла. Им, видимо, не о чем было волноваться...
   Что делал я в это время? В принципе, ничего. Сидел себе в комнате совещаний и тихонько попивал чаек из большой кружки. Навскидку, объем этой тары был где-то близок к литру. Меня, в общем-то, это устраивало. А про начавшуюся движуху я вообще был не в курсе. Меня-то никто не оповестил. Встретили с хлебом-солью, проводили до комнаты совещаний в ратуше, дали в одну руку кружку с чаем, во вторую жаренный свиной окорок и посадили отдыхать с дороги. Примерно этим я и занимался. Правда, окорок кончился уже... Дверь слегка скрипнула, открываясь. В образовавшийся проем осторожно заглянула до боли знакомая маска...
   -О! И вправду здесь. -С непонятной интонацией провозгласила Наяда, входя в помещение, -А я думала, что ты смоешься куда-нибудь без предупреждения... Как ты любишь это делать.
   Произнося последние слова, она уже вовсю пыталась меня задушить голыми руками. Я грамотно отмахивался свободной рукой, не забывая похлебывать чаю в более-менее свободные моменты.
   -Когда ты уже перестанешь пропадать неизвестно куда, а?! -Возмущенно воскликнула Наяда, устало приземляясь на диванчик.
   Я молча пожал плечами. Будто бы эти исчезновения происходят по моей воле. В комнату практически незаметно проник Грум-Грым. Почти. Мне все же удалось его заметить. С чего бы это он прятался, как нашкодивший пес?
   -Эй, Мелкий, ты чего по углам прячешься? -Повернул голову в его сторону я.
   -Не прячусь я... Просто тут была такая атмосфера... -Пробубнил гремлин, усаживаясь на свое место в углу комнаты.
   Тот стол был как обычно завален разнообразными бумагами. Для разнообразия на нем были еще какие-то деревянные дощечки с каракулями.
   -Ну, я давно не мылся как следует. -Задумчиво согласился я, -В последний раз в океане было...
   -Да я не об этом. -Мотнул ушастой головой Грум, -Я про ваши взаимоотношения.
   -А что не так с нашими взаимоотношениями? -Не понял я.
   Наяда в ответ на мой вопросительный взгляд только пожала плечами.
   -Ну... Не видел, чтобы наша глава тайной службы веселилась еще с кем-нибудь подобным образом. -Признался Грум.
   За что его уважаю - за храбрость. Не боится подобное мне в лицо выкладывать. Да и Наяде тоже. А она, вроде бы, самая опасная после меня в клане. Ну, за боевую часть не поручусь, но вот в плане житейском... Бытовом, так сказать. Трудно будет избежать неприятных последствий, если она захочет подпортить тебе жизнь. Уж кто-кто, а глава нашей шпионской сети вредить умеет, как никто. Впрочем, речь сейчас не об этом.
   -Потому что для нее, как и для нас, это весьма опасно. -Я пожал плечами, -Ведь ее обязанность - не дать развалиться нашему предприятию изнутри, в конце концов.
   -Ого, какие размышления... -Наяда удивленно посмотрела на меня, -Ты стал каким-то просветленным орком в своем последнем путешествии?
   -Да. -Серьезно кивнул я. -Где остальные?
   -Туррл отправился в путешествие по работе. -Мгновенно ответил Грум.
   -А Хьял?
   -Он в Скальном.
   -Где?
   -В Скальном. -Повторил Грум невозмутимо, -Мы решили основать еще один город, на южной границе.
   -Меня всего год не было. -Произнес я скорее утвердительно, чем вопросительно.
   -Мы думали над этой возможностью до этого. -Вздохнула Наяда, -Еще во время твоей первой пропажи. Однако тогда у нас просто не хватило бы ресурсов. Как человеческих, так и всех остальных.
   Я задумчиво почесал бороду.
   -А сейчас что, хватает?
   -Ну да. Приток людей довольно велик. -Пожала плечами эльфийка, -Новая земля, новые возможности... Еда... Ну, недостатка в продовольствии не предвидится. Наши друиды трудятся не покладая рук, улучшая рост растений на острове.
   -У нас есть друиды?
   -Да, у нас есть друиды, Лют. -Хмыкнул Грум, поворачиваясь, -Между прочим, мы им хорошо платим за работу.
   -И как успехи?
   -Я же сказала - проблем не предвидится.
   -А большего и не надо, да?.. -Я еще раз провел рукой по бороде, -Ладно, все с вами ясно. Отчеты составили?
   -Конечно. -Грум-Грым с кряхтеньем водрузил передо мной целую кипу бумаг, -Тут только мои, по финансам.
   -Хм... -Я приподнял брови, -Знаете, кажется я забыл одну вещицу на Сорлооге, так что смотаюсь-ка я туда-обратно по-быстрому...
   -Лют, будь серьезнее. -С укоризной посмотрела на меня девушка.
   -Да-да...-Вздохнул я, берясь за кипу бумаг, -Остальные отчеты?
   -Скоро доставят. -Кивнула Наяда, -Когда мы узнали о твоем приближении - тут же послали гонцов за нужными документами.
   -Кстати об этом... -Я на секунду отвлекся от бумаг, -Скуама постаралась?
   -Она, кто ж еще. -Хмыкнула эльфийка, -Честно говоря, девочка молодец - растет семимильными шагами. Скоро, думается, сможет своей "сетью" весь остров накрыть.
   -И тебе не страшно ее под боком держать? -Приподнял брови я.
   -Лют, я в курсе, что ты недолюбливаешь... подобную магию. Но лояльность Скуамы пока не вызывает сомнений.
   -Ладно... -Я вздохнул, -Кстати, надо бы с ней встретиться будет. Как-никак, года четыре уже не виделись.
   -Я могу это устроить, если хочешь. -Согласилась Наяда.
   -Устрой, будь добра. Топтун не появлялся?
   -Появлялся. -Наяда пожала плечами, -Его периодически замечают на Лютом то тут, то там. Но, поскольку он не приносит проблем, мы не выделяли сил на его поиски.
   -И правильно сделали. Я его сам найду попозже. -Покивал я, -Мелкий, у тебя тут пара сотен тысяч золотых в никуда испарились при закупке стали у Подгорника.
   -Да? -Грум удивленно подошел ближе и заглянул в бумаги, -И вправду... Я разберусь.
   -Не нужно. -Произнесла Наяда, -Предоставь это моей службе.
   Грум-Грым немного поморщился, но спорить не стал. Что ни говори, а Наяда все же уполномочена разбираться с подобными "пропажами". Впрочем, я не уидвлен, что подобное имеет место быть. Вообще, в этих отчетах я улавливал небольшие расхождения в показаниях. В пределах десятков или сотен золотых. Все ошибки я помечал, так что Грум-Грыма и Наяду тоже ждет уже куча работы. Озвученный же мной случай "пропажи" денег просто пока что самый крупный... Впрочем, коррупция меня почему-то не удивляла.
   -Какие-то важные новости есть?
   -Да. Целая куча. С чего начать? -Вздохнула девушка.
   -Политика. -Коротко ответил я, обводя очередную запись, -Куда ж без нее?
   -Ну, тут у нас все более-менее стабильно, благодаря Туррлу. Свободные города проявляют к нам симпатию, так как мы с ними активно торгуем и ведем сотрудничество во всех планах. Лювон с Эльвинном нас недолюбливают, но пока не предпринимают активных попыток нас приструнить. Женерта сохраняет нейтралитет, как обычно.
   -Значит, без изменений... -Я кивнул, -Армия?
   -Тут все поменялось в лучшую сторону. Хьял ввел хорошую систему ранжирования в нашей армии, а также подкорректировал систему тренировок солдат.
   -Замечательно. По финансам уже вижу, что все более-менее в порядке. Не без изъянов, конечно, но... -Я передернул плечами, -Но я ожидал худшего. В связи с этим, у меня возникает закономерный вопрос: где все минусы?
   Нет, ну а что вы думали? Все действительно слишком хорошо расписано. Города и села строятся, капиталы растут, войска становятся сильнее, в соседи нас не трогают. Ну не бывает все так хорошо!
   -Растет недовольство среди игроков в нашем клане... -Нехотя выдала Наяда.
   -Вот как? И чего они требуют?
   -Всего и сразу. Им нужно больше квестов, опыта, приключений и так далее по списку.
   Я какое-то время молчал. Обдумать ситуацию трудно, когда не знаешь деталей...
   -Присутствие игроков критично в нашем клане? -Спросил я, откладывая последний лист из стопки.
   -Лют, а ты сам как думаешь?
   -Я думаю, что не знаю. -Произнес я.
   -Как с тобой сложно... Процент игроков в клане не очень большой, но они представляют собой серьезную силу...
   -Кстати... -Я ненадолго замолчал, -Когда мы говорим о клане - то речь идет обо всем государстве?
   -Да, обо всем. -Кивнула Наяда, -Кстати, мы в твое отсутствие поднимали вопрос о новом имени для клана. А то называть страну "кровавый клык"... Скажем так, немного ненормально.
   -Идея хороша. -Я покивал, -Вынесите на народное голосование?
   -Зачем? Мы и сами можем это решить.
   -Пускай люди чувствуют себя причастными к великим делам, пока мы эти великие дела делаем. -Произнес я нравоучительно.
   Какое-то время мы молчали. Только скрипело перо Грум-Грыма, делающего записи у себя в бумагах. Я взялся за вторую кипу бумаг. Ее незаметно подложил какой-то левый человек, обряженный отчего-то как ниндзя. Надо признать, я не заметил, как он появился и как исчез. Только сам момент, когда бумага оказалась на столе, привлек внимание. Человек этот действовал незаметно и безмолвно. Я буквально на секунду перевел взгляд на первый листок в стопке, чтобы прочитать заголовок - а он уже исчез. Будто его и не было. В общем, я шпионами Наяды остался доволен. Кстати, это уже не в первый раз, когда ко мне подкрадываются незамеченными. У меня, конечно, усиленные органы восприятия, но и их обманывают на раз-два.
   Вот так и выявляются слабости. Сначала - враги с "быстрым" оружием, затем - враги со скрытностью... А до этого еще мастер боя... А если это еще и перемножить... Я невольно взгрустнул. Мне еще столько нужно пройти, прежде чем я сам себя смогу назвать сильным.
   -Но вернемся к нашим баранам... К игрокам, если быть точным. -Я поднял голову и перевел взгляд на Наяду, -Без обид, ладно?
   Девушка лишь молча передернула плечами. И, хотя за маской я не видел ее лица, мне и так было понятно, что выражение лица у нее безразличное. Она привыкла быть сама по себе во времена своего рабства... Хотя, она же и сейчас чисто формально рабыня... В общем, в бытность своей службы предыдущему владельцу. Я, кстати, не знаю, кто был предыдущим хозяином у Наяды... Впрочем, это не очень-то и интересно.
   -Чего они вдруг возмущаться начали?
   -Я же сказала...
   -Да-да, квесты, деньги, женщины... Это я понял. Почему именно сейчас? Неспроста же они сохраняли спокойствие столько времени, а теперь вдруг зашевелились?
   -Ну... Ты в курсе, что на Сорлооге был уничтожен целый город.
   -Город? Ты про Трутток? В курсе. -Я покивал, -А при чем тут это?
   -Неужели твоя природная проницательность дала системный сбой? -Вздохнул Грум-Грым, этим самым напомнив о своем существовании, -Ты ведь знаешь, кто повинен в этом событии?
   -Вроде бы подозревали Всевышнего... -Пожал плечами я.
   -Вот именно! Других подозреваемых просто нет! -Значительно оттопырил длинный палец гремлин, -А ты понимаешь, что означает подобное божественное поведение?
   -Как-то с трудом... -Я нахмурился.
   Если вдуматься, то вариантов тут не так много. Первый довольно прост и лежит на поверхности: С богов сняли ограничители. Однако, это маловероятно. Тут бы уже такая заварушка между божественными сущностями была, что смертным жизни бы не было... Второй вариант немного хитрее. Есть какая-то иная причина, позволяющая богу использовать свою силу чуть ли не на полную мощь. Вещь, заклинание, может быть даже чье-то стремление... В любом случае, появление такой причины окажет довольно сильное влияние на окружающее пространство. На мир в целом, если быть точным. Если есть возможность завладеть такой силой - мало кто устоит. Третий вариант проще всех: Всевышний просто нарушил запрет, не смотря на последствия. Впрочем, это маловероятно, так как не думаю, что бог бы поступал столь опрометчиво. Свои мысли я озвучил заместителям.
   -В общем и целом мыслишь ты верно. Как, впрочем, и почти все более-менее умные люди в мире. -Хмыкнула Наяда, -А теперь подумай, что из этого вытекает.
   Я поморщился. Что от меня хотят? Я всего лишь орк, мне положено быть тупым. Ну, согласно стереотипам, конечно... Ладно, подумаю еще раз за день, так и быть. Собственно говоря, тут все просто. Как я уже сказал, многие захотят завладеть такой силой, если есть возможность. Отсюда следует, что многие власть имущие объявят охоту сначала за информацией, а затем и за самой "причиной" столь необычного поведения Всевышнего. Поскольку инцидент уже раздули до невероятных размеров, а большая часть богачей почуяли возможности наживы, то и "рынок" квестов тоже должен был оживиться. Стало быть, общее количество прибыльных заданий и уникальных квестов по всему миру должно было возрасти. Интересненько... А мы вот, как самые отсталые, сидим себе на попе ровно, как ни в чем не бывало. Впрочем, вся эта проблема решается просто и быстро...
   -Ну, если в общем, то игроки бесятся из-за того, что не могут участвовать в общей "золотой лихорадке"? -Уточнил на всякий случай я.
   -Именно.
   -Ну так... Нам-то это и не нужно. -Пожал я плечами, -Я и так знаю, что за причина побудила Всевышнего уничтожить город.
   -Да ладно?! -Удивленно подскочили оба моих заместителя.
   -Ага. -Кивнул я, -Так что для нас эти поиски не имеют смысла. Так нашим игрокам и доведите.
   Такой шаг себя оправдывает. В первую очередь, подобное заявление обратит внимание мирового сообщества на наше государство. Во вторую - заставит присмотреться к нам игроков, которые уже имеют активные квесты по данной теме. Плюс ко всему, если начать выдавать задания "нашим" игрокам на схожие темы - будет польза как для клана, так и для самих игроков.
   -Мы, конечно доведем... Но... -Мои заместители переглянулись, -Лют ты действительно про это знаешь?
   -Ну... -Я ненадолго замолчал, -Есть у меня одно предположение. Маловероятное, но есть. А, зная мое невероятное "везение"... Короче, оставьте это на меня, ладно?
   -Ты опять ввязываешься в непонятные переделки с богами... -Вздохнула Наяда, опускаясь обратно на сидение.
   -Ага, хобби такое. Наяда, отчеты от твоей службы подробностями не изобилуют. -Заметил я.
   -Ты же знаешь нашу политику.
   -Знаю, и тебе доверяю. Просто странно, когда глава не знает, как работают его подчиненные... -Я вздохнул, -С другой стороны - мне не нужно напрягаться и запоминать, что и как у тебя работает.
   -Вот видишь, тебе же легче.
   -Да. И пока что меня устраивает такое положение дел. -Я пару секунд помолчал, -Но только пока что... На сегодня будут еще отчеты?
   -Только более мелкие события. Так сказать, личные дела. -Наяда еле слышно хмыкнула, -К нам в город переехал некий кузнец по имени Слунч вместе со своими учениками. Очень активно берется за государственные заказы, работу выполняет по высшему разряду. Мне показалось, что это событие тебя заинтересует.
   -Надо будет заглянуть к нему. -Кивнул я, -Дальше.
   -Тумонис открыл у нас свою собственную школу магов. Одновременно с этим с его подачи был основан исторический архив и государственная библиотека. -Наяда кивнула куда-то на окно.
   Будто бы я мог увидеть в нем что-то со своего места...
   -У нас же была библиотека?
   -Да, но без государственной поддержки. Можно сказать, на частном финансировании. -Отвлекся от своих бумаг Грум.
   -Разумный ход, ничего не скажешь. К Тумонису тоже забегу. Еще что-то?
   -Тебя искал представитель клана Саблезубых. Я сказала, что мы их уведомим о твоем прибытии.
   -А этим-то что понадобилось?
   -Не знаю, ни с кем, кроме тебя, говорить не хотят.
   -Вот как... Ладно, я решу насчет этого немного позже. Это все?
   -Нет. Но на сегодня только еще одна вещь, достойная обсуждения... -Наяда задумчиво постучала пальцем по маске в районе носа, -Недавно к берегу возле города причалила довольно примечательная черепаха...
   -О! Так они добрались! -Я кивнул, -Это по мою душу. Кобольдов пока разместите на временное проживание. Я позже подумаю, что с ними делать. Игроков "Саблезубого" тоже поместите куда-нибудь. Я разберусь с ними одновременно с тем "посольством" от их клана. Также среди прибывших должны быть драконид и вампир. Девушку сопроводите ко мне, а вампир... Ну, ему можете предложить встретиться со мной или провести время в городе.
   -То есть, с ним вести себя предельно вежливо, я правильно понимаю? -Уточнила Наяда.
   -Да. Он... довольно интересный тип. Кстати, не вздумайте ничего мутить с его черепахой. Хуже будет. Ну что, на сегодня все?
   -Пока да. У нас есть еще идеи, чем бы тебе стоило заняться, но об этом поговорим позже. -Ответила Наяда.
   -Забавно, когда собственные подчиненные имеют идеи о том, чем тебе заняться... -Хмыкнул я, поднимаясь на ноги, -Что ж, тогда я пойду отдохну где-нибудь.
   -Лют, -Привлекла мое внимание девушка, -Кстати об этом...
  
   Какое-то время спустя.
   -...Мы тут тебе дом отстроили. -Закончила фразу девушка, показывая на, собственно, дом.
   -Ты специально всю дорогу молчала, чтобы закончить фразу? -Удивленно посмотрел на нее я, -Впрочем, неважно. Что важнее - как у тебя язык поворачивается это назвать домом?
   Ну, слово "дом" здесь действительно неприменимо. Скорее здоровенный особняк с уклоном на дальнейший рост и превращение в полноценный замок. У меня от сверкающих крыш и изящных линий этого здания аж глаз задергался. Не поймите неправильно, я умею ценить красоту и роскошь. Со стороны. Желательно издалека. Как по мне - жить в маленьком домике гораздо приятнее, чем в большом замке. Да и уютнее как-то... Впрочем, я часто сплю где попало, так что в какой-то мере рад даже такому жилью. Но оно слишком роскошное!! Да и стиль слишком вычурный. Если и строить что-то величественное - то лучше уж с толстыми стенами, минимумом украшений и с максимумом эффективности использования. Не знаю... Ну суть у меня такая. Не люблю я все эти рюшечки, вензелечки и прочую чушь, которой любят богачи свои дома украшать. Нет, в меру, возможно, оно и здорово выглядит, но ведь никто этой меры не знает!
   Но, стоит признать, архитектор, строивший мой "дом", действительно молодец. Стены даже на вид крепкие, украшения на фасаде есть, но не броские. Например, пару статуй горгулий... или кто это... Смущает меня, как я уже и говорил, размер. И дороговизна материалов. Даже такой неуч, как я, видит, что черепица дорогая, камни идеально ровные, а стекла чистые и прозрачные (а это говорит о качестве). Да и, как по мне, зданию не хватает жесткости в облике. Может, я слишком придираюсь, но... А и ладно. Без разницы. Пока внутри не побываю - не пойму, нравится мне здание или нет.
   Поразмышляв таким образом, я двинулся по ухоженной дорожке к главному входу. Видно, кстати, сад. Дом, ко всему прочему, стоит за пределами городской стены. С одной стороны - непорядок. Как это дом правителя - и за городом? С другой - меньше шума и суеты. Так сказать, загородная резиденция. Идея не нова. Надо будет озаботиться каким-нибудь более скромным домиком в пределах городской черты. А то одних хором мне вполне хватит. Возможно, даже стоит "застолбить" местечко и в Скальном. А то застроят все - мне потом поселиться будет негде... М-да... И с каких это пор я начал думать такими "домашними" категориями? Впрочем, внутренности дома тоже были довольно роскошными. Это на мой взгляд, конечно.
   -Обстановка довольно скромная, но, думаю, на первое время пойдет. -Произнесла зашедшая внутрь вслед за мной эльфийка.
   -Ты проект утверждала с расчетом на себя, верно? -Задумчиво спросил я, проводя рукой по ближайшей тумбе, -Надо же, ни пылинки...
   -Конечно, тут целый штат слуг работает, не покладая рук.
   -Деньги вам некуда тратить... -Буркнул я, -Давай-ка лучше проверим самое главное - кровать.
   -Ух ты! А я думала, что тебя женщины вообще не интересуют! -Удивленно произнесла эльфийка.
   Я какое-то время смотрел на нее, пытаясь понять, в шутку это было сказано или нет. Но из-за маски различить не получалось.
   -Знаешь, я ведь и обидеться могу. -Произнес я наконец.
   -Просто ты не соответствуешь ни орочьим, ни даже человеческим стандартам. -С явной улыбкой проговорила девушка, увлекая меня за собой на второй этаж, -Орки довольно прямые в выражении своих чувств и желаний. Люди, хоть и действуют более тонко, тоже "читаются" довольно просто. А ты... Скажем так, у тебя будто бы нет таких желаний вовсе.
   -То, что я не интересуюсь тобой - еще не значит, что мне никто не интересен. -Проговорил я, с интересом оглядываясь вокруг.
   Коридоры в особняке были длинные, широкие и довольно запутанные. Я бы заблудился, если бы искал спальню самостоятельно, это точно. Впрочем, обстановка в доме все так же была на грани скромности и вычурности.
   -Даже если мужчина мысленно понимает, что определенная женщина ему не подходит - тело все равно реагирует на сигналы, подаваемые этой женщиной. -Заявила Наяда, -По крайней мере, я пока исключений, кроме тебя, не видела. Может, ты чем-то болен?
   Я даже остановился от неожиданности этого вопроса. Ну ничего себе предположения. Да я, возможно, самый здоровый на этом острове! Ну, исключая накопившийся металл в организме...
   -Дам тебе дружеский совет - лучше замолчи, пока не сказанула чего лишнего. -Спокойно проговорил я, когда девушка недоуменно обернулась, -Уж кому-кому, а главе разведки должна быть известна цена молчания.
   Видимо, что-то в моем лице поменялось. Сквозь прорези в маске я увидел, как ее глаза расширились, но она тут же отвернулась и продолжила путь дальше молча. Я тоже не горел желанием что-либо обсуждать. Возможно, слишком резко ее осадил, но... Мне, в общем-то, глубоко наплевать. Нечего такие темы поднимать. Мне такие разговоры не нравятся. Не нашел я еще женщину, которая бы мне запала в душу! Ну, Тиамат не в счет. Но с ней мне просто приятно пообщаться время от времени.
   -Слушай, Лют, я ведь не хотела...
   -Забей. -Отмахнулся я, -Просто не поднимай этот вопрос больше. Ты же меня знаешь - беру все, что понравится. А раз не беру - значит, не нравится.
   -И вправду... Кстати, мы пришли. -Наяда открыла двустворчатую дверь в конце очередного коридора.
   -А вот тут уже знающий человек постарался... -Довольно крякнул я, заходя внутрь.
   Эта комната разительно отличалась по стилю и оформлению от остального особняка. Вместо светлых тонов тут были в основном темные цвета. Мебель из какого-то темного дерева, безо всяких лишних украшений и прочего. Все скромно, но со вкусом. Более того, в углу находилась столь незаменимая вещь, как стойка для оружия. Хмыкнув, я призвал топор. Водрузив его на эту стойку, полюбовался видом. Забавно. Побродив по помещению, я распахнул все двери, осмотрел шкафы, тумбочки, даже на кровати посидел для пробы.
   -Интересно... -Произнес я неопределенно, поднимаясь на ноги.
   -И как тебе? -Спросила Наяда от входа, почему-то не переступая порог.
   -В принципе, довольно мило. -Кивнул я, -Меня устраивает.
   Я подошел к окну и выглянул наружу. Из спальни открывался вид на сад. Он не изобиловал особой роскошью или размером и сделан был, судя по всему, только для галочки. Почему-то, глядя на него, создавалось ощущение, будто архитектор куда-то спешил. Может, сроки постройки поджимали? Хотя лично меня, опять же, все устраивает.
   -Я тут подумал... -Произнес я, закрывая окно и направляясь к выходу из помещения, -Можно использовать этот особняк и как место остановки особо важных гостей. Ну, наподобие других монархов и прочей шушеры...
   -Думаешь?
   -Да. По уровню вполне подходит. -Я кивнул, -Главное, чтобы обслуживающий персонал работал как надо...
   Я на какое-то время задумался, поглаживая бороду. В принципе, идея хорошая. Думаю, не все власть имущие гости захотят поселиться в самом "вражеском гнезде". В столице, иначе говоря. А вот за городом, где, в случае чего, больше вариантов для побега... Короче говоря, возможно, будет больше шансов уговорить какого-нибудь очень важного человека (или представителя любой другой расы) остаться на лишний денек. Но на будущее нужно строить для таких гостей отдельное поместье. А это траты... Я, конечно, не сильно расстроюсь, но все же жаба недовольно надувала зоб... Вообще, как я заметил, трудно расстроиться тратам денег, которых ты и в руках не держал. Более того, ты о них знаешь только понаслышке. Вроде бы где-то там у тебя есть какие-то средства, но ты ничего не сделал, чтобы их заработать... Примерно так выглядит моя ситуация.
   -Ладно, подруга ты моя скрытная, -Произнес я, тряхнув головой, -Я тут еще по дому поброжу немного, а ты можешь спокойно идти по своим делам. Я отдохну часов шесть, пожалуй.
   -Лют, прошу тебя, как закончишь с отдыхом - направляйся в Лютый. Дел за твое отсутствие накопилось немало... -Наяда вздохнула, -Надеюсь, ты не собираешься исчезать в ближайшее время?
   Я только хмыкнул в ответ и, не прощаясь, пошел гулять по своим владениям...
  
   Отдых был коротким, но довольно эффективным. Сначала я провел довольно приятную прогулку по своим новым владениям. Познакомился с прислугой, обошел все основные точки жизни особняка и изучил небольшую библиотеку, найденную в глубинах нового дома. Из разговоров со слугами я выяснил, что составлял список книг, необходимых в этом сборище знаний, никто иной, как Тумонис. Надо признать, престарелый Тумонис хорошо разбирается в литературе. Причем, как в современной, так и в древней. Множество книг из собрания я с одобрением припомнил: где-то уже читал. Меньшая же часть оказалась незнакомой. Именно эта часть исчезла в моем инвентаре. При этом я испытывал какие-то смутные муки совести. Будто бы ворую. Нет, к самому воровству я отношусь довольно спокойно (пока воруют не у меня), но в данном конкретном случае все же было не по себе.
   В общем, закончив с прогулкой я вернулся в спальню и решил немного вздремнуть. Поскольку я сам себе поставил временные рамки отдыха в шесть часов, пришлось следить за временем. Но это тоже не сильно напрягало. Организм уже привык быть настороже во время сна, так что отдыху такая несложная задача, как отсчет времени, не мешала. Собственно говоря, тут ничего интересного не было. Мне ничего не снилось, до моих жизни и спокойствия никому дела не было, так что все прошло тихо-мирно. Спустя означенный промежуток времени я легко поужинал (а час уже был далеко за полночь) и покинул свое поместье. Снаружи меня уже ждала карета с извозчиком. Кстати, весьма заспанным.
   -Дружище, ты знаешь, что не стоит сонным за руль садиться? -Спросил я, слегка потормошив его за плечо.
   -За что садиться?
   -Ладно, давай по-другому. -Хмыкнул я, -Управлять транспортным средством можно только бодрым и трезвым, понятно? Я к чему клоню: ты каретой управлять сможешь? В дороге не уснешь?
   Знаете, наверное, вид заботливого орка немного смущает непривыкших людей. Ну, он от удивления хотя бы проснулся. Уже неплохо. Объяснив, куда мне на данный момент надо, я уселся внутрь транспортного средства и задумчиво открыл небольшую книжицу, извлеченную из инвентаря. Впрочем, нахождение в моих руках печатной продукции - довольно частое явление. Кстати, а ведь действительно есть же тут где-то печатный станок! Я как-то не обращал внимания, но большая часть книг написаны явно печатным шрифтом. Те книги, что подревнее в большей части написаны от руки, но все же среди них встречаются и печатные собратья. Проблема в том, что даже у печатных экземпляров не было такой вещи, как структурированность. В смысле не было полей, ровных строчек и тому подобного. Иногда это уж слишком бросается в глаза...
   На данный момент я читал описание приключений некоего путешественника, который искал приключения в компании тогда еще смертного Всевышнего. Поверьте, делаю я это не просто так. Похоже, придется мне все же встретиться еще с одним богом. Не знаю, как, но встреча состоится, рано или поздно. Я и так тут подрабатываю мостом между богами и смертными, так что ничего страшного, надеюсь, не случится... Кстати, в последнее время я завел себе небольшую записную книжку. Конечно, вся прочитанная и осознанная информация записывается в специальный раздел дневника автоматически, но проблема в том, что информация там подается единым массивом. Короче говоря, устанешь искать нужное. Конечно, пока что моя память справлялась с такими нагрузками, но лучше я заранее начну стелить себе соломку. Поэтому в моих руках в последнее время часто можно было заприметить записную книжку, где я делал разного вида пометки.
   Оказалось, что я неплохо рисую. Раньше, в бытность своим человеком (хотя я вообще уже сомневаюсь, что это правда) у меня рисунки выходили... Не очень, если говорить цензурными словами... Сейчас же получалось довольно сносно. Наверное, зависит от прямоты рук. Сейчас я лучше контролирую свое тело, и рукам легче выполнять сложные команды. Так что я частенько баловался зарисовкой местности, людей или просто интересных предметов. Например, зарисовал по памяти ту памятную сферу из подводного храма с разных углов. Там были довольно интересные узоры, так что стоило их запечатлеть. Занялся я этим делом после уничтожения Труттока, так что еще многое требовалось вспомнить и записать. Поэтому сейчас, читая новую книгу, я делал пометки в своем "блокноте". Увлекшись этим делом, я и не заметил, как мы добрались до города. Осознал я это только тогда, когда кучер сам распахнул дверь кареты.
   -Что, уже? -Уточнил зачем-то я, убирая книгу.
   -Да, господин. -Коротко кивнул кучер.
   -Хорошо... -Хмыкнул я, -А ты, дружище, возьми выходной и выспись как следует. А то смотреть на тебя больно.
   Дальше, не слушая ответа, я двинулся к цели поездки. А именно - к кузнице. Думаете, я первым делом должен решать государственные дела? Как бы не так! Подождут. Сначала всех друзей навещу... И первым по списку был Слунч. Старик со скверным характером и непревзойденным талантом кузнеца. Впрочем, этот "скверный" характер вполне компенсировался его жизненными идеалами. Например, стремлением к совершенствованию своего мастерства... Кстати, мне даже в саму кузницу не пришлось заходить. Слунч сидел на лавочке и с зажмуренными глазами блаженно ловил легкие дуновения ветра. Напротив кузницы, через дорогу было свободное пока что пространство, так что ветер периодически забредал на эту улицу. Я присел рядом со стариком и расслабленно вытянул ноги. Проходу я не мешал, так как самих прохожих было мало. А те, кто все же оказывался на этой улице, обходили меня на почтительном расстоянии. Некоторые даже на другую сторону дороги отходили...
   Мы со Слунчем какое-то время сидели молча.
   -Ну и? -Спросил я наконец, -Что с глазами?
   -Ослеп я, Клыкастик... -Открыл какие-то мутные даже на первый взгляд глаза Слунч, -Ослеп... Как ты узнал?
   -Ты даже не пытался посмотреть на подъехавшую карету. Как и на приближающегося человека. Если честно, просто предположил. -Вздохнул я, -Ты чем-то болел? Или тебя что-то ослепило?
   -Болел. Постепенно терял зрение... -Голос у старика дрогнул, -Ты представляешь, каково это - постепенно терять возможность видеть окружающее?
   -Нет. -Я мотнул головой, -Я-то себе, в крайнем случае, новые глаза выращу в случае нужды.
   -Удобно, ничего не скажешь. В общем, судя по всему, починка твоего топора - моя последняя работа...
   -И, стоит признать, довольно хорошая... -Я с улыбкой хмыкнул, -И чего ты тут сидишь? Выгнали, чтобы не мешал своим бурчанием?
   -Тебе даже слепого старика не жаль?
   -Нет.
   Слунч вздохнул и слегка улыбнулся.
   -Хоть что-то в этом мире неизменно. Нет, не выгнали меня. Сам ушел. Мои ученики даже на слух неумело бьют молотами! -Старик потряс кулаком, -Слышать больно!
   Я посмотрел на его сжатый кулак. Хм... А старик все еще крепкий. Мускулатура все еще сильная, руки не трясутся, да и на вид выглядит довольно бодро. Вы не представляете, какое разочарование я испытал, когда понял, что Слунч лишился глаз. Именно разочарование. В окружающем мире, который отчего-то лишает только по-настоящему талантливых людей. Вон, у нас Бетховен был глухим... Вот интересно, а я могу что-нибудь с этим сделать? Я крепко задумался.
   -Слушай, старикан, а ты к магам-целителям обращался?
   -Да, обращался. -Крякнул Слунч, -Но тут видишь, какая проблема... Ты то можешь видеть... Так вот, маги могут эффективно лечить только раны, полученные в недавнем времени...
   -Да, читал про это... -Кивнул я, -Мол, отматывают состояние организма на какое-то время назад. Отсюда и излечение. А врожденные пороки им, например, неподвластны. Или старые раны. Или долгие болезни... В общем, твоя хворь для них слишком сложная.
   -Ага...
   -А алхимия?
   -Избавь меня от этой мракобесии... -Отмахнулся Слунч, чуть не залепив мне рукой по уху. Благо, реакции у меня хватает.
   Про это я тоже читал. В большинстве культур в этом мире процветает суеверие, что алхимия - прямая дорога в могилу. Во-первых - даже опытные алхимики периодически подрываются на своих отварах. Это связано с какими-то магическими флуктуациями в растениях. Во-вторых - опять же из-за этих флуктуаций эффект от зелий может быть... различным... Собственно говоря, чем сложнее зелье - тем больше вариантов исхода его применения. В общем, много подводных камней. Обычным людям, по правде говоря, плевать на нюансы. Они видят результат - а именно неизвестность. И это их пугает. Отсюда и весь негатив. Впрочем, алхимию я особо не изучал. Только по минимуму. Целебные травы выучил, и мне хватило. Зачем мне целебные травы? Ну, от их поедания у меня ускоряются естественные регенерационные процессы...
   Но вопросы я задавал не просто так. Есть у меня одна идейка... Довольно опасный эксперимент, который я бы давно хотел попробовать. Но, чтобы объяснить его суть, зайду издалека. Помните, я хотел напоить Хеора своей кровью? Я тогда еще вовремя вспомнил, что она ядовитая. Оказывается, я ошибся. Ядовитость моей крови не постоянная. Трудно описать сам процесс ее "отравления", но я попытаюсь. В общем, степень опасности моей крови зависит от моего желания. Это если объяснять грубо. Фактически, кровь каким-то образом определяет, добровольно я расстаюсь с ее частью или против желания. На основе этого она меняет уровень своей "убойности". Так что та кровушка, которую я жертвовал Хеору, была безвредной.
   Но смысл, как ни странно, не в этом. Я вот о чем подумал. Если кровь реагирует на мои желания (а это я уже давно знаю), то можно ли ее запрограммировать? Странный вопрос для орка, не правда ли? Да и вообще, не думаю, что в этом мире есть такое понятие, как программирование... Хм... Что-то меня не туда понесло. Так вот. Возможно ли задать крови задачу на восстановление организма того, кто ее примет? Вот к чему я веду. Мне придется потратить время на эксперименты, признаю. Вот только где взять подопытных... Ну, один-то точно передо мной.
   -Я по твоему сопению уже понял, что ты что-то задумал. -Произнес Слунч, будто откликаясь на мои мысли, -Выкладывай, что ты там придумал.
   Я коротко пересказал свои мысли с поправкой на здешнюю действительность. Он меня не перебивал. Какое-то время старик молча осмысливал услышанное.
   -То-есть, если я правильно понял, ты хочешь напоить меня своей ядовитой кровью, чтобы провести какой-то эксперимент... -Наконец подытожил он, -Тебе и вправду совсем не жаль ослепшего старика...
   -Я же уже говорил. Нет, не жаль.
   -Хм... Ну ладно, хуже-то уже не будет. -Слунч пожал плечами, -Без возможности ковать я уже, считай, одной ногой в могиле. Ничто больше меня в этом мире не манит...
   Вот! Вот про это я и говорил! Тотальная увлеченность своим делом. Талант ведь не появляется на пустом месте. Нет талантливых людей, которые бы применяли свои способности вопреки себе. Наоборот, занимаются любимым делом. Потому и совершенствуются, достигая небывалых высот.
   -Давай свое пойло! -Требовательно протянул руку куда-то в сторону старик.
   М-да, с ориентацией у него и впрямь так себе.
   -Не торопись. -Хмыкнул я, -Моя кровь, конечно, хорошо. Но я бы не стал доверять только ей такое важное дело...
   -В смысле?
   -Нужно собрать еще несколько... важных образцов. -Я пару раз кивнул головой, делая пометки в своем блокнотике.
   -И сколько времени это займет?
   -Если повезет - не больше суток. Если нет... -Я какое-то время подумал, -В общем, я ничего пока что не гарантирую.
   -Ха! Сама надежда на выздоровление - уже хорошо! Буду ждать вестей, Клыкастик!
   На этом мы и распрощались. Мне предстояло еще много работы. А для этого предстояло навестить определенных персонажей.
  
   -Друг мой, в который раз убеждаюсь, что ты мыслишь не как обычный орк. -Проговорил Тумонис, задумчиво гладя костлявыми пальцами голую черепушку.
   Ну, не совсем голую. Она была покрыта кожей. Все. Больше ничего не было. Впрочем, лича это не смущало нисколько. Но, насколько я могу понять, это его тело было еще довольно "свежим". То есть он чувствовал себя вполне неплохо и мысли у него не гуляли. А то когда тело подходит к своему пределу - бедного лича начинает "клинить", как заржавевший механизм. Надо ему, кстати, найти что-нибудь поприличнее. У меня даже квест на поиск есть, в конце концов.
   Пришел я к Тумонису за советом. Ну, и посмотреть, как он устроился. Надо признать, неплохо. Организованная этим активным мертвецом академия магии уже на данный момент прославилась на весь континент. Во многом благодаря моему имени, почему-то красующемуся на входе. Впрочем, само образование, тут преподаваемое, тоже было незаурядным. Ради этого лич специально разработал свою собственную систему обучения, по максимуму раскрывающая предрасположенности каждого человека. При этом довольно забавным был тот факт, что местные обучались лучше, чем игроки. Наверное, из-за того, что для игроков не существует критичных ошибок. Одна-две смерти их совсем не смущают. Впрочем, Тумонис уже разрабатывал отдельную схему обучения для игроков. А то, что она необходима, было понятно даже мне. Ибо подходить к обучению местных и игроков одинаково по меньшей мере неразумно.
   Но сейчас не об этом. К кому мне идти в первую очередь, если дело касается маловероятных теорий крайне мистического характера? Ясное дело, к престарелому личу из древних эпох. Ну, и еще одному персонажу.
   -Да уж, -Покивал Хеор, -Действительно, довольно необычная мысль.
   Не знаю, как кому, а мне мысль о том, что по "кровавым" вопросам вполне естественно советоваться с вампиром, кажется довольно жизнеспособной. Именно поэтому я и пригласил на обсуждение подобного вопроса еще и Хеора.
   Знакомство двух представителей нежити произошло довольно буднично. Я бы сказал - вообще никак. Хеор с Тумонисом оказались знакомы. Где-то они до этого встречались. В принципе, не удивительно. Тумонис любит путешествовать. Возможно, набрел как-то на гигантскую черепаху... Я не углублялся. У меня сейчас было занятие и поинтереснее.
   -Давай уточним еще раз, на всякий случай... -Тумонис постучал пальцами по подлокотнику, -Ты хочешь использовать целительную силу своего организма при помощи своей крови?
   -Да. -Кивнул я.
   Находились мы сейчас в личном кабинете Тумониса. Здесь было довольно уютно, несмотря на целые пирамиды из сваленных в кучи книг. Тумонис расселся в большом кресле, я извлек из инвентаря свое собственное, а Хеор с довольной рожей опустил свою пятую точку прямо на кипу книг. Будто бы хотел нас этим разозлить. Правда, у него это плохо получилось. Наверное оттого, что мы с Тумонисом эти книги уже читали. Впрочем, вскоре разговор вытеснил все лишние мысли из наших умов.
   -Ну... В принципе, это возможно. -Протянул Хеор, -Кровь обладает многими свойствами. Одно из них состоит в том, что она несет в себе волю своего хозяина. Именно поэтому магия крови такая сильная.
   -Да, это верно. -Покивал Тумонис, -Но заложить столь четкое направление... Чтобы вся сила, заключенная в крови действовала так целенаправленно... Даже и не знаю.
   -Вот и я не знаю. -Хмыкнул я и повернул голову к вампиру, -А ты, Хеор, что скажешь? Возможно?
   -Спроси у меня кто другой - я бы сказал четкое "нет".
   -Я прямо-таки слышу твое "но". -Хмыкнул я.
   -Ты же Потрошитель. Твоя власть над кровью гораздо больше, чем у кого бы то ни было. -Хеор пожал плечами, -Возможно, у тебя получится. Хотя я не уверен в этом.
   -И я не уверен. -Вздохнул я, -Проблема в том, что четких пособий по магии крови я не нашел.
   -Их и не существует. -Хмыкнул Хеор, -Вообще структурированные заклинания по магии крови считаются наисложнейшей магией. Вон, Тумонис подтвердит.
   -Подтвержу. -Кивнул лич, -Слишком много мелочей, которые нужно учитывать. Нужно иметь незаурядную способность к просчету всех вариантов, чтобы получилось что-то дельное.
   Вот оно как, значит. Удивительно, насколько мало я знаю про особенности магии, которой пользуется мой класс. В принципе, сложных заклинаний я и вправду ни разу не использовал. Кровавый туман, наверное, самое сложное... Хотя, как-то в Алкване мне довелось применить и настоящую кровавую магию. Вот только расчетами занимался Ллос. Собственно говоря, именно под его руководством колдовство и происходило. Кстати, стоит и с ним посоветоваться.
   -Ладно, разберусь как-нибудь. -Вздохнул я, -Скажи-ка, мой высушенный друг, а с какого рожна ты решил тут школу магии обосновать?
   -Все просто! Я довольно долгое время путешествую, пытаясь познать мир. И я многое видел. Но вот что интересно: ни разу я не был при основании нового государства. Причем, столь необычного... -Лич задумчиво полыхнул огоньками в глазах, -В общем, я решил пока немного задержаться в этих краях.
   -На вопрос ты так и не ответил.
   -Я исследовал местность на острове и пришел к выводу, что здесь очень активные потоки магии. Можно сказать, что весь остров - одно большое место силы. -Продолжил говорить лич, -Фактически, такого природного феномена я еще не видел. А для исследований мне нужны помощники. При этом не какие-то там помощники со стороны, а лояльные и компетентные. Легче всего научить их самому.
   -А чтобы получать спонсирование от государства, был предпринят такой взаимовыгодный шаг. -Кивнул я, -Что же, действительно хорошо получилось. Учи этих оболтусов. Глядишь, кто-то дельный и выйдет. Хеор, а ты что надумал?
   -Я не прочь пока что погостить тут. -Хмыкнул вампир, -Народ тут на удивление дружелюбен. Мне даже не приходится скрывать свою расовую принадлежность. Люди так спокойно реагируют, будто с вампирами как минимум по пять раз на дню разговаривают.
   -Чего тут удивляться, если глава государства тоже грешит распитием крови? -Пожал я плечами, -В общем, я буду рад, если вы с Ао будете периодически посещать Лютый.
   -Не откажусь от подобного предложения. По крайней мере, пока здесь не сменится руководство.
   На этом встреча, собственно говоря, и закончилась. Мы еще какое-то время посидели, пообсуждали варианты развития академии (Хеор, оказывается, смыслит в теории магии) и спокойно разошлись. У Тумониса была куча дел по развитию своего детища, Хеор торопился к своей единственной возлюбленной (это я про Ао, если что), а у меня еще была парочка неотложных дел...
  
   По плану было два события. Первое: встреча с Саблезубыми. Чего они хотят - для меня тайна. Но встречаться с ними я пока не спешил. Понимаете, политика, конечно, замечательная вещь, но... Меня увлекла новая задача.
   Понятное дело, магия крови интересует меня гораздо больше, чем что-либо еще. Фактически, познавая больше в этом плане - я узнаю больше о себе. Узнавая больше о себе, я лучше понимаю мир вокруг. Тавтология какая-то... Но, в принципе, определенный смысл есть.
   Короче говоря, я поступил просто. Забрался на крышу библиотеки (потому что был прекрасный солнечный денек) и принялся штудировать всю литературу, которая хоть каким-то образом затрагивала магию крови. К сожалению, для игрока в этом мире есть только три способа узнать что-то конкретное. Первый: форумы. Игроки иногда находят полезную информацию и частенько выкладывают ее в открытый доступ. Там я уже смотрел и ничего интересного не нашел. Второй способ - литература. Чтением утруждается небольшое количество игроков, как ни странно. Хотя, на мой взгляд, это интереснее, чем рыться на форумах. Третий способ еще тривиальнее. Поспрашивать нужных НПС. Через несколько часов я с сожалением пришел к выводу, что первые два способа не смогут мне помочь с возникшей ситуацией. Нет, что-то новое я определенно узнал, но не более того. Ничего полезного.
   Что ж, стоит воспользоваться последним способом. Обратиться к НПСу. На ум идет лишь одно существо, которое сможет наставить меня на путь истинный в магии крови. Мой первый противник в этом мире... Я вздохнул и активировал заклинание перехода. Кстати, интересный факт: телепортации в этом мире не существует. Только боги могут перемещаться посредством телепортов. Однако у меня была лазейка в место, в которое не попасть обычными способами. А именно в обитель бога войны.
   В глазах знакомо мигнуло, и я оказался в чертогах Ллоса. До боли знакомый зал. В первое мое посещение он был пустым...
   -Ты научишься стучаться перед приходом? -Рыкнул бог войны, вместо приветствия.
   -Была бы дверь - я бы постучался. -Нахмурился я, -И вообще, как ты приветствуешь гостей?
   -Традиционно плохо. -Отмахнулся бог войны, -Чего хотел?
   Для начала я огляделся. Ллос опять немного поменялся. При первой нашей встрече он был воплощением ночных кошмаров. Сейчас же напоминал не очень красивого человека. Впрочем, суть его от этого не изменилась. Он все так же оставался богом войны. В соседнем зале виднелась интерактивная карта, на которой виднелись какие-то отметки. Насколько мне известно, Ллос внимательно следит за всеми битвами в мире. Но в зале появился и новый элемент. Трон. Большой такой, внушительный. На нем-то бог войны и восседал.
   -Есть ли возможность лечить других людей с помощью своей крови? -Напрямую спросил я.
   Ллос какое-то время думал. Видно было, что он продумывает варианты ответов.
   -Рассказывай, что случилось. -Наконец повелел он.
   Я коротко передал суть дела. Буквально в нескольких предложениях. Ллос задумчиво покивал.
   -Да, интересная задача. -Хмыкнул бог войны наконец, -Я рад, что ты взялся за самосовершенствование. Кстати, об этом: вот.
   В его руке появилась небольшая книжечка. Он протянул сие печатное чудо мне. Книги мне еще ни разу не дарили. Неожиданно... Но приятно. Впрочем, внешность книги была обманчивой. По весу она была равна чуть ли не всемирной энциклопедии... Я задумчиво покрутил этот фолиант в руках. На обложке не было никаких надписей.
   -Что это? -Поднял я взгляд на Ллоса.
   -Учебник. -Пожал плечами Ллос, -Знал, что ты рано или поздно задашься вопросами по магии крови, поэтому поднапрягся и нашел этот раритет. В нем заключены знания десятков Потрошителей. Правда, открываться тебе будут только те заклинания, к которым ты готов.
   -Хм... Это круто. А как определить степень готовности?
   -Без понятия.
   -В смысле?
   -Ну... Не я ее писал. И принцип ее работы мне не очень... ясен. -Ллос немного виновато пожал плечами, -Но ты сам разберешься, я уверен.
   Я еще раз задумчиво посмотрел на учебник.
   Книга "Магия крови для чайников и орков".
   Составлена древними мастерами магии крови и Потрошителями. Обладает неизвестными свойствами по фильтрации подаваемых знаний. Рекомендуется к применению Потрошителями и магами крови. В связи с тем, что знания имеют вес (фигурально выражаясь), книга весит несоразмерно своим размерам.
   На данный момент владельцу книги доступно информации: 1,04%
   Ограничение по классам: Потрошитель, Маг крови.
   Интересное описание. И вообще, неужели я такой неуч? Мне доступно для изучения всего немногим больше одного процента от знаний, сокрытых в этой книге. А это значит, что я знаю еще меньше, чем эта цифра! У меня в голове сами по себе зазвучали голоса, шепчущие что-то наподобие: "Ты еще слишком глуп, орк...". Я мотнул головой, избавившись от иллюзорных голосов.
   -А что по моей теме?
   -Лют, я хоть и бог войны, но за бесплатно не работаю. -Серьезно произнес Ллос.
   -Я тебе храм в Лютом построю.
   -Кхм... Скорее всего, твоего стремления при отливе крови хватит для придания ей целительской силы. -Деловито подобрался бог войны, -Однако, учитывая твой уровень в магии крови... Думаю, воздействие будет не систематизированным. Стало быть, малоэффективным.
   Я пару секунд переваривал информацию.
   -Пути решения?
   -Самый простой: найти катализатор целительской силы и вектор, задающий направление. -Произнес Ллос, -Второй способ посложнее: выучиться самому и сделать все как надо.
   -Ну, это долго... -Я почесал бороду, -Сможешь помочь?
   -Храм должен быть большим.
   -Будет.
   -Как "вектор" можешь использовать мою кровь. Накапаю тебе пару капель. Смешаешь со своей - будет работать как надо.
   -А катализатор?
   -Эрвиэль! -Вместо ответа позвал куда-то в пространство бог войны.
   -Что такое, дорогой? -Спросила богиня красоты, появляясь в чертогах Ллоса, ее взгляд тут же наткнулся на меня, -О, у нас гости?
   -"У нас"? -Я удивленно приподнял брови.
   Нет, я знал, что у них интрижка. Удалось один раз застать их в пикантный момент. Но я и не думал, что у них тут серьезные отношения. Впрочем, дела эти меня не касаются. Если хотят, пускай хоть вместе живут. Хотя, может и живут...
   -И что он опять хочет? -Наморщила носик богиня красоты.
   Вот честно, смотрю я на нее сейчас и думаю: не такая уж она и прекрасная. Ну, определенно симпатичная. Но не более. Возможно, она на меня просто свою магию не использует...
   -Нальешь ему полбаночки своей крови? -Спросил Ллос, легонько приобняв богиню.
   -С чего вдруг?
   -Ты помнишь, кто тебя из смертного плена спас? -Уточнил я.
   -А ты помнишь, кто освободил Тиамат? -Не осталась в ответе Эрвиэль.
   -И я ничуть об этом не жалею. -Хмыкнул я, -От нее больше пользы, чем от тебя.
   -ЧТО?! -Возмущенно вспыхнула Эрвиэль, -А ну давай сюда свою банку!
   Я послушно достал и передал ей склянку. Ллос помог с надрезом - и вскоре кровь богини побежала внутрь. Я невольно облизнулся. Вот этого бы я попробовал... Впрочем, сейчас не до этого. Емкость быстро наполнялась. Как и было сказано, крови богини оказалось ровно на полбанки. После того, как Эрвиэль прекратила добровольную сдачу крови, Ллос, проколов палец, аккуратно накапал в ту же банку капель пять. При этом у него была такая сосредоточенная мина, будто бы он пытается подвинуть мир.
   -Она не загустеет, можешь не беспокоиться. -Произнес он, протягивая мне банку. -Наполнишь своей доверху и отдашь своему болезному. Глядишь, и выздоровеет. Ну, либо помрет, одно из двух.
   -Вот за это, Ллос, спасибо. -Я закупорил банку и убрал ее в сумку, -Что же, за сим я откланиваюсь.
   -Про храм не забудь! -Донеслось мне вслед.
  
   Ну, закончить зелье не составило труда. Правда, для обычного человека оно будет, наверное, весьма противным... Впрочем, если не задумываться над ингредиентами... Обычное зелье красного цвета. Про алхимию я уже рассказывал. Однако есть парочка стандартных зелийот которых почти не бывает проблем при употреблении. Но тут принципиально другой способ приготовления. Например, варится обычный целебный отвар, а потом к нему "привязывается" целебное заклинание. Тоже отличный вариант. Опять же, слабее прямого заклинания, но при этом довольно эффективное. Впрочем, я все равно ими не пользуюсь. Мне и крови моих врагов хватает... Звучит как-то стремно...
   В общем, завершив это "лекарство", я отправился прямиком в кузницу. Ну а что? Откладывать смысла не имеет. Из чертогов бога войны меня переместило куда-то в центр города, а не в точку отправки. Не знаю, почему именно так. Может, Ллос что-то поменял. Добраться труда не составило. В принципе, город я уже успел немного изучить, так что с ориентацией проблем не возникло. Всего лишь три раза уточнил дорогу... И два раза заблудился. Однако этим короткое приключение и ограничилось. Внутри кузницы все так же стучали молоты, а Слунч все также сидел на скамейке. Хотя прошло часа четыре, не меньше, с момента нашего расставания.
   -Ты что, до сих пор тут сидишь? -Удивился я, зачем-то помахав рукой в приветственном жесте.
   -Почему же? -Усмехнулся старик, -Я пообедать успел.
   -А, ну тогда ладно. -Я присел рядом.
   -Ты уже закончил свои... приготовления? -Спросил Слунч после недолгого молчания.
   -Да. -Я без лишних слов вложил ему в руку банку с кровью, -Пить или не пить - выбор за тобой. Результат не гарантирован. Однако предупрежу тебя сразу: если согласишься, мало не покажется.
   -Знаешь, Лют, всегда считал, что лучше попытаться и помереть, чем помереть не пытаясь.
   -Мысль странная, но я тебя понял. -Кивнул я, -В общем, пускай у тебя под рукой лекарь будет. А я, пожалуй, пойду. Мне еще посольство Саблезубых принимать.
   -Удачи тебе, клыкастик.
   -И тебе, старик. Она тебе нужнее... -Хмыкнул я, поднимаясь на ноги, -И старайся не думать об ингредиентах, хорошо?
   На этой ноте я и покинул владения сварливого кузнеца. Надеюсь, когда я приду сюда в следующий раз, он еще будет жив...
  
   Я думал, что встреча с Саблезубыми пройдет в менее торжественной обстановке. У моих заместителей опять получилось удивить меня, и даже довольно сильно. У нас, оказывается, есть тронный зал. Представляете? Ну, то, что наша администрация (хотя это, скорее мэрия) довольно сильно разрослась за мое очередное отсутствие я заметил. Но чтобы в ней появились такие ненужные помещения, как тронный зал, зал для приемов и прочие "залы" я был не в курсе. Меня проинформировали, что в этом зале обычно проходят судебные слушания. В такие моменты обстановка тут меняется. Убирается трон, ставится другая мебель... Кстати, тут есть трон. Удивительно, да. Трон!! Причем, практически удовлетворяющий моим запросам.
   Во-первых, удобный. Во-вторых, красиво оформлен. Особенно спинка из верхней челюсти дракона. Необычно, но креативно. Насколько я мог судить, трон был полностью сделан из кости дракона. Расточительно, конечно, но зато как впечатляет. В конце концов, царь я или не царь? Хотя я еще сам не знаю. Но, в принципе, могу отыгрывать и эту роль. Я и так уже отыгрываю орка, Потрошителя и даже немного варвара. Будет еще и царь в списке... Знать бы, правда, как себя вести.
   -Лют, ты как? -Моего плеча аккуратно коснулась Наяда.
   Она настояла на своем присутствии на переговорах. Видимо, зачем-то нужно было. Еще здесь находилась и Скуама. Я пока не успел с ней пообщаться, но чувствовал, как в голове у меня кто-то активно копошится. Впрочем, я не особо препятствовал. Задачи по высшей математике снова решаются полным ходом. Если хочешь порыться в моих мыслях - будь добр прорешать их все вместе со мной. При этом подобная умственная деятельность не мешает мне действовать вполне разумно.
   -Задумался. -Хмыкнул я, поглаживая подлокотник трона, -Чья идея?
   -Моя.
   -Молодец, хвалю. -Еще раз хмыкнул я, усаживаясь в кресло, -Осталось только корону сделать и все - я в пожизненном рабстве у государства.
   -Ну... Вообще-то... -Протянула девушка, извлекая из инвентаря большую такую деревянную коробочку.
   Я скептически посмотрел на нее. Язык мой - враг мой. Не помню, кто сказал, но человек явно был не из глупых. На будущее - нужно думать, прежде чем говорить. Хотя мне сейчас проблематично отвлекаться от высшей математики в мыслях...
   -А вы, я смотрю, подготовились. -Задумчиво протянул я, забирая из ее рук эту шкатулку, -Я, вообще-то, не собираюсь пока оседать на одном месте.
   -От тебя это и не требуется. -Улыбнулась Наяда, -Как правитель ты служишь скорее символом, за которым готовы идти люди.
   -Символом? -Я вскинул брови, открывая шкатулку, -И что же я символизирую?
   -Для всех по-разному. -Пожала плечами Наяда, -Но, думаю, если обобщать - перемены.
   Интересно, и какие это я перемены символизирую? Хотя, если подумать... В Лютом обстановка довольно разительно отличается от остальных городов, в которых я бывал. Я видел два примера ситуаций. Первый: город населен в основном местными. Бессмертных либо нет вовсе, либо их такое малое количество, что их почти нет. Второй пример немного иной: Бессмертных в городе много, но к ним относятся с плохо скрываемой неприязнью. Вообще, местные не очень дружелюбно относятся к игрокам. А у нас... Ну, все довольно мирно. Ярко выраженных неприязни и недоверия нет. Бессмертным и местным представляются практически одинаковые условия, с поправкой на бессмертие. В смысле, что игроки чаще выполняют опасную работенку, чем местные. Но это уже детали...
   -Перемены... -Протянул я, крутя в руках обруч из золота с маленькими, но острыми зубцами, -Знать бы еще, куда эти перемены приведут.
   Я решительно водрузил корону на голову и откинулся на спинку трона. Ну, прикид у меня не королевский, но это тоже дело поправимое. Впрочем, я бы не назвал свою одежду плохой. Простая - определенно. Но довольно дорогая в плане качества. На первый раз сойдет. Я скучающе подпер подбородок кулаком.
   -Ну и, где там Саблезубые? -Спросил я у главы тайной службы.
   -Им назначено через пять минут.
   -Вот как? Что ж, подождем. -Я пожал плечами, -Давай лучше обсудим, кто должен на подобных встречах присутствовать.
   -В смысле?
   -Ну, я и проситель - это само собой разумеется. -Пояснил я, -Кто еще? Нужно хоть какой-то порядок на подобных встречах иметь.
   -Думаю, должна быть я или мой уполномоченный представитель. Также необходима Скуама или кто-то подобный ей, умеющий читать мысли. Охрана, -Наяда кивнула в сторону шестерки неприветливых троллей неподалеку, -Также необходима. Возможно, необходимо доверенное лицо, сведущее в этом вопросе.
   -И все?
   -А тебе еще кто-то нужен?
   -Ну, придворные там... -С сомнением протянул я.
   -А у тебя они есть?
   -Нет. -Я пожал плечами, -Мало ли, у тебя есть? Для массовки.
   -Нет уж, я такими кадрами еще не обзавелась. -Усмехнулась Наяда.
   -И не торопись обрастать подобным мусором. -Покивал я, -Ну что там, пять минут прошло?
   -Да. Запускать?
   -Запускайте.
   Двери тронного зала медленно отворились. Не хватало только какой-нибудь торжественной музыки. Охрана в виде троллей рассредоточилась по залу. Двое заняли позиции около двери, двое возле окон, а двое у подножия небольшого возвышения, окружающего трон. Наяда встала по правую руку от меня. Еще где-то сбоку мелькнула и пропала в незаметной нише Скуама. Также в углу за небольшим столом сидела аккуратная такая дама неопределенного возраста, подготавливающая письменные принадлежности. Видимо, будет вести запись происходящего. Что ж, лишним не будет. Думаю, она из службы Грума. Он любит все записывать.
   В открывшийся проем вошла целая делегация. Прибывшие до моего приезда члены "Саблезубого" торжественно прошествовали прямо к трону. Вслед за ними немного скромно шли мои попутчики с Ао. Они держались поодаль от основной делегации. Какие-то внутренние ссоры? Я повнимательнее пригляделся к основным посетителям. Одеты практически одинаково, двигаются плавно, все примерно двести пятидесятого уровня. Плюс-минус десять уровней. Я нахмурился. Не таких людей присылают на мирные переговоры...
   Примерно также двигаются опытные бойцы, привыкшие к легкой броне. Точно и раскованно. Хотя мое внимание больше привлекло лицо Нораны. Вот уж не ожидал, что она удивится. Думаю, в моменты такого изумления забываются все нормы поведения. В ее случае это означало следующее: Широко распахнутые глаза, невозможность сформулировать даже простое предложение и указательный палец, направленный на меня. Основные "послы" видя состояние соклановца не спешили начинать разговор. Я же приветственно помахал рукой.
   -Да вы шутите... -Наконец смогла вымолвить Норана, но тут же спохватилась и замолчала.
   -Итак, -Произнес я, не обращая внимания на ее поведение, -С какой целью вы пожаловали?
   -Мы прибыли по делу чрезвычайной важности... -начал говорить главный из шестерки, но я не дал ему договорить:
   -Это и так ясно. Что вы хотите? -Я слегка прищурился, -И кто вы такие?
   Этот вопрос меня действительно заинтересовал. Понимаете, есть некоторые подозрения... Поясню. Решил я, в общем, "просветить" их своим вторым зрением. Просто так, без задней мысли. Я просто пытаюсь освоиться с таким зрением. Потому что оно довольно полезно, когда обычное зрение бесполезно. Например, когда нет света. Так вот, посмотрел я на них и задумался.
   Дело в том, что слишком уж они покрыты магией. Я это вижу отчетливо. Любой предмет в этом мире, обладающий магическими свойствами, имеет свою собственную, ни с чем не сравнимую ауру. Хотя, не знаю, можно ли то, что я вижу, называть аурой... В любом случае, для обычных людей, желающих показать свои добрые намерения, они слишком перестраховываются. Но это еще не страшно. Мало ли, может так принято. Меня больше насторожило другое. Их имена и системная информация. Помните, как я увидел скрытую информацию об Аире? Вот что я видел в обычном зрении:
   Персонаж: Киррон (Игрок)
   Уровень 262
   Здоровье: 5320, Мана: -
   Фракция: Саблезубые. Класс: Разбойник
   Титул: Отсутствует
   Характеристики: Заблокировано.
   Особые черты: Заблокировано.
   В принципе, ничего удивительного. Примерно также выглядят и другие игроки. Немногие оставляют свои характеристики открытыми. Я вот свои статы не прячу. Пускай смотрят, мне не жаль. Закрыты только особые черты. Но сейчас не обо мне. Вот картинка, видимая мной в магическом зрении:
   Персонаж: Киррон (Игрок)
   Уровень 262
   Здоровье: 5320, Мана: -
   Фракция: Тайный Меч. Класс: Разбойник
   Титул: Мастер меча.
   Характеристики:
   Сила: 245 (+113)
   Ловкость: 521 (+214)
   Выносливость: 472 (+110)
   Интеллект: 10
   Мудрость: 10
   Удача: 100
   Особые черты: Твердая рука, Скрытность, Ловкие руки.
   Чуете, чем пахнет? Ну, помимо невероятных бонусов от экипировки... Я знаю, что можно скрывать свою принадлежность к клану. Но чтобы вот так, выдавать себя за представителя другого клана... Это явно что-то необычное. Я быстро глянул на Наяду. Она по моему взгляду мгновенно что-то поняла. Правда, никак этого не выдала. Я просто это каким-то образом понял. Короткий взгляд в сторону Скуамы только подтвердил мои подозрения. Нашему "чтецу мыслей" явно что-то не нравилось. Она морщилась, даже не пытаясь скрыть это. Кстати, а она умеет передавать свои мысли? Хм... Ладно, потом. Вернемся к действу:
   -О чем вы? Мы были присланы лидером нашего клана для проведения переговоров... -Проговорил "переговорщик" с таким выражением лица, что чуть было ему не поверил.
   -Допустим, это правда. -Я хмыкнул, -Но какой клан вы представляете?
   -Конечно же, "Саблезубых"!
   -Норана, -Я повернул голову к знакомой мне девушке, -Эти люди действительно члены вашего клана?
   -Я не знаю... -Все еще немного удивленная моей ролью ответила целительница, -Наш клан велик, так что я ними не знакома.
   -Хорошо, зайдем с другой стороны. -Кивнул я, -Вы знаете про клан под названием "Тайный Меч"?
   И вот в этот момент началась форменная вакханалия. Постараюсь рассказать все так, как было. Первым делом мне пришлось резко отклонить голову в сторону. В спинку трона напротив того места, где только что была моя черепушка, беспомощно ударился небольшой метательный нож. Мое восприятие окружающего довольно сильно ускорилось, так что я успевал подмечать некоторые детали. Как, например, маслянистый блеск на лезвии ножа... Отравить меня пытались? Правда, подумать мне над этим не дали. Наши "гости" прекратили скрываться.
   А то, что они скрывались - и так было понятно. Краем глаза я заметил, как при первых признаках драки тут же скрылись где-то в скрытом от взглядов проходе Скуама и девушка-писарь. Но это волновало меня в последнюю очередь. Ко мне бросилось сразу два противника, на ходу извлекая оружие. Надо признать, стражники сработали, как надо. Вот только их навыков явно не хватало. Тролли метнулись наперерез нападающим, прикрывая меня от опасности. Сбоку от меня Наяда уже достала откуда-то длинный лук и наложила первую стрелу на тетиву. Норана и ее группа просто-напросто отошли в сторонку, не вступая в конфликт. Я бы на их месте так же поступил. Особенно, если бы не знал точно, кому надо помочь. Это только мне очевидно, что шестерка убийц (ну а кто они еще?) не являются членами Саблезубого. Но вернемся к бою.
   Убийцы действовали довольно грамотно. Четверо убийц остались на небольшом отдалении, прикрывая тыл двух основных нападающих. И эти двое с явно недобрыми намерениями стремились ко мне. Правда, двое троллей, находившихся неподалеку от моего трона, тоже не зря ели свой хлеб. Они преградили им путь, размахивая большими мечами. Конечно, атакуют они так себе, но их природная скорость и сила делают их довольно опасными противниками. Правда, судя по всему, недостаточно опасными для этих убийц. Киррон спокойно проскользнул между двумя здоровяками, а его напарник на секунду задержался. Всего на секунду. Тролли были высокого уровня, но разница в опыте сказалась: спустя пару секунд он присоединился к своему командиру, оставив позади моих израненных защитников.
   -Какое бестолковое нападение... -Вздохнул я, призывая топор, -Могли бы подготовиться получше...
   Двое убийц бросились на меня, размахивая клинками со скоростью обезумевшей ветряной мельницы. Впрочем, по скорости они уступали тому же Хеору. Легче мне от этого не стало. Я, конечно, уже давно хотел размяться, но подобные "упражнения" запросто могут загнать в могилу... меня попытались прикончить до того, как я поднялся с трона. Сбоку подскочил Киррон и попытался полоснуть одним из клинков мне по колену. Я подставил топорище под удар. Древесина там особая, выдержит. Свободной рукой я метнул нож. Не очень целясь. Честно говоря, метание ножей у меня не выходит. Вот топоры у меня летают как надо... А ножи как попало! Сильно, спору нет, но криво.
   Впрочем, я и не рассчитывал попасть. Бросок был предназначен для выигрыша времени. Напарник Киррона, уклоняясь от летящего в него оружия отклонился в сторону и... Упал на одно колено. В бедре у него красовалась длинная стрела с зеленым оперением. Так и думал, что Наяда первым делом будет стрелять в него... Тем временем я перехватил топор обеими руками и, раскрутив его перед собой, полностью ушел в защиту. По правде говоря, я был вынужден так поступить. Скорость атаки у меня не особо выдающаяся. Сила удара, конечно, велика, но это также и минус в том плане, что прерывать атаки довольно трудно. Защищаться легче.
   Действовал я из простого расчета: я не один. Сражайся я против нападающих в одиночку - пришлось бы нападать. Сейчас же... В принципе, достаточно просто защищаться до тех пор, пока Наяда просто не расстреляет врагов. Тем более, делала она это с ужасающей эффективностью. Кстати, по той же причине я не использую и Кровавый Туман. Убедившись, что я не испытываю особых трудностей, девушка переключилась на дальних врагов, оказывая помощь стражникам. Каждая ее стрела каким-то образом вредила врагу. Даже если и не втыкалась, то хотя бы оставляла широкие царапины. У Наяды, кстати, были какие-то странные стрелы с серповидным наконечником. Думаю, они довольно болезненно ранят... Того первого подранка Наяда в первую очередь обездвижила, поранив и вторую ногу. Судя по всему, на стрелах был какой-то яд, так как зелье, выпитое убийцей, не оказало видимого эффекта. Даже здоровье не начало восстанавливаться. Да и движения этого человека были какими-то дергаными сверх меры...
   В какой-то момент мне надоело плясать с наседающим на меня Кирроном. Я спокойно отвел один из его мечей голой рукой (получил царапину, но ничего серьезного) и просто ткнул топором по прямой. Целил в сердце, но Киррон увернулся, заработав только небольшую царапину на левой руке. Отскочив от меня на пару шагов, он быстро оглянулся на своих людей. Видимо, увиденное ему не понравилось. Иначе как объяснить тот факт, что он отбросил один из мечей и дернул у себя с шеи какой-то амулет. Я успел только приподнять брови, как в этом амулете активировалась какая-то магия...
   Надо признать, я не очень часто встречаю разрушительные заклинания. Обычно каст подобного волшебства занимает кучу времени и сил. Немногие маги могут позволить себе творить зубодробительные заклинания в бою. Как правило обходится простыми заклинаниями. Но простое - не значит, что недейственное, верно? Так вот, существуют некоторые артефакты, которые при определенных условиях могут быть применены как ключ к активации какого-нибудь заклинания. И этот амулет как раз оказался таким артефактом. Представьте себе небольшую черную дыру, в которую моментально засасывает все вокруг. Затем с ужасающей силой все сжимает и... Взрывается так, будто в нее напихали столько динамита, что можно взорвать целый замок.
   Я удивился. Очень сильно. От засасывания внутрь меня спасла одна-единственная вещь - мой топор. Я просто напросто вогнал древко между каменных плит пола (раскрошив при этом часть пола возле трона) и держался за свое оружие, как за спасательный прут. От ранений меня это не спасло. Половину здоровья будто корова языком слизала. А затем, как я уже сказал, эта штука еще и взорвалась... Взрывной волной меня буквально оторвало от моего топора и унесло куда-то вдаль...
  
   Я лежал себе на травке и с сожалением смотрел на ратушу. Похоже, придется делать капитальный ремонт. Магия, примененная убийцами, была воистину разрушительной. Более половины ратуши будто и не существовало никогда. Теперь там красовался довольно внушительный кратер... Унесло меня, кстати, не так далеко, как я думал. Буквально через несколько десятков метров я влетел в крону какого-то дерева и, побултыхавшись там между ветвей, вывалился снизу как мешок с отходами... Проблема в том, что пошевелиться я не мог. Нет, не так. Возможность была, но каждое движение, даже самое незначительное, вызывало такую волну адской боли, что... В общем, я не испытывал подобных ощущений еще с первой встречи с Ллосом. Вот уж кто умеет заставлять страдать...
   Ну, терпеть боль я привычен... Так что есть время подумать. Вы бы видели, какая движуха началась после взрыва. Все бегают, суетятся, куда-то торопятся... А мне хорошо. Лежу себе в кустиках, присыпанный листвой, отдыхаю от мирских сует... Как обычно, спасла меня только та самая абилка, полученная в чертогах Ллоса. Скоро я на эту пассивку молиться начну. Только она удерживает мой образ местного. А то бы уже давно на глазах у кого-нибудь помер. Кстати о смерти... Интересно, а Скуама и Грум не пострадали? Ну, и остальные местные, находившиеся в здании, конечно же, меня немного беспокоят. Подчиненные, как никак. Наяда-то точно померла. Видел, как ее в ту дыру затянуло. Впрочем, и всех присутствующих в помещении тоже убило. Опять же, кроме меня.
   Вообще, это первое покушение на мою жизнь, как на правителя. Довольно необычные ощущения. Я... я в ярости. Нет, серьезно. Давно мне уже не приходилось так злиться. Мало того, что у кого-то хватило смелости подослать ко мне кого-то, а не прийти по мою душу лично, так еще и таким вульгарным способом! Конечно, план у них был простой. Под видом представителей ведущей гильдии континента совершить убийство главаря Кровавого Клыка (меня, то есть), тем самым развязав нехилую такую вражду... Но кто-то где-то просчитался, посчитав меня менее живучим, чем я есть на самом деле. Я ж как таракан из стали. Меня и тапком не прихлопнешь, и к ядам привыкаю мгновенно...
   Я с протяжным стоном перевернулся на живот и попробовал подняться. Ага, черта с два. Мой организм категорически отказывался принимать вертикальное положение. Ну ладно. Полежу пока здесь. Глядишь и найдут командира... Хм... У меня что, клык сломан? Я провел языком по обозначенному зубу, выступающему вперед. Он и вправду был сколот. Интересно, он восстановится? Нет, если его вырвать - новый отрастет. А вот если его так оставить, вернется ли в нормальное состояние? Вопрос. Ну и ладно, пускай пока что так будет. Кстати, во рту много крови. Возможно, повреждены легкие. Ну, к тому моменту, как я начну задыхаться - легкие, возможно, уже и восстановятся. Если нет... что ж, тогда и буду думать.
   Ух... Все болит... Магия определенно может разрушать куда лучше, чем физические навыки. Нужно будет изучить что-нибудь похожее. Конечно, мой диапазон заклинаний ограничен молниями, но там тоже, думаю, найдется что-то такое же разрушительное... Стоит заняться развитием магических навыков в ближайшем будущем. Как магии крови (хотя я слабо представляю, что там может быть), так и магии молний.
   Регенерация у меня, оказывается, довольно неплоха: даже без распития кровяных напитков здоровье постепенно восстанавливалось. Вот только увечья, нанесенные тем заклинанием, подпадают под категорию "тяжелые травмы". Мне как-то руку отрубили, пришлось новую отращивать. Подобные ранения не лечатся перерождением. Видимо, это сделано для того, чтобы игроки почаще возвращались в города для того, чтобы полечиться. Хм... Интересно, а меня тут скоро найдут? А то муравьи из ближайшего муравейника уже заинтересовались моей персоной...
   Словно отвечая на мои мысли, рядом послышалось шуршание листвы.
   -Хозяин, вы в порядке? -Спросил знакомый голос.
   Я с трудом повернул голову. Аира... Интересно, что она тут делает? Девушка опустилась передо мной на колени и попыталась перевернуть меня на спину. И зачем, я же недавно перевернулся?
   -Что-то вроде того... -Произнес я, стараясь не морщиться от боли в ранках во рту, -Ты как меня нашла?
   -Я... -Девушка на секунду задумалась, из-за чего уронила меня, уже наполовину перевернутого, обратно на живот, -Я просто хотела найти вас и вот... нашла.
   -Просто шла и нашла? -Удивленно спросил я.
   -Да, получается так. -Кивнула Аира спустя пару секунд.
   -Слушай... -Я с трудом вздохнул, -Хватит меня тормошить. Мне, между прочим, больно. Я ж не котлета какая-нибудь...
   Девушка поспешно извинилась. Хоть я ее пока ни разу и не наказывал, но она все равно проявляла большие опасения на мой счет. В принципе, оно и логично. Я ведь страшный, как-никак. Да и видела она меня, когда я сражаюсь. Зрелище не из приятных, я вас уверяю.
   -Что-то у меня кости ноют. -Заметил я, прервав повисшее молчание, -Видимо, к дождю.
   Аира еле сумела не рассмеяться в голос. Она не торопилась звать помощь или предпринимать какие-нибудь действия по моему спасению. Нет, она спокойно оценила мое состояние, отметила, что хитпоинты постепенно восстанавливаются и просто решила подождать. Потому что тащить мою тушу самой ей явно не хотелось.
   -Ну и, как тебе на Лютом? -Спросил я.
   -Тут... необычно.
   -И в чем же необычность?
   -Здесь... -Аира вздохнула, -Спокойнее, чем где бы то ни было.
   -Да? А меня вот только что чуть не взорвали. -Попытался улыбнуться я. Получилось криво.
   -Я не об этом. -Девушка покачала головой, -Я о людях. Разные расы существуют тут без помех друг для друга. Игроки... То есть бессмертные, и местные взаимодействуют друг с другом без всяких проблем. Я уже пару дней гуляю по городу и не увидела ни одного раба. Это тоже радует. Так что да, тут спокойнее.
   -А я вот сегодня двух рабов видел. -Я глубоко вздохнул, -Включая тебя, правда.
   Мы замолчали. Я пытался понять, почему же в моем самодельном государстве взаимоотношения между всеми гражданами складываются по другим правилам. Наверное, это из-за того, что государственный аппарат у нас не до конца сформирован и все еще есть простор для "притирок". Наверное из-за этого и нет напряженности.
   -Так кто на вас напал, хозяин?
   -А, -Я хотел махнуть рукой, но та даже не пошевелилась на мой призыв, -Какая-то гильдия убийц. "Тайный Меч", может слышала?
   Аира помотала головой.
   -Вот и я не слышал. -Произнес я и протяжно вздохнул, -Что-то в последнее время меня слишком часто пытаются прикончить незнакомые мне люди.
   -Хозяин, разрешите задать вопрос?
   -Разрешаю.
   -Вы купили меня с какой-то определенной целью? Есть ли у меня предназначение, которое я должна выполнять? -Спросила девушка, заглядывая мне в глаза.
   -Чего это ты вдруг решила поинтересоваться? -Решил уточнить я.
   -Я... Я долго думала, когда вы остались сражаться с тем морским монстром. -Аира слабо улыбнулась, -В тот момент я считала, что вас я больше не увижу. Поэтому я пыталась понять, что мне делать дальше. И... ничего не смогла придумать.
   -Хреновая же у тебя фантазия. -Подытожил я.
   -Да, пожалуй. Просто с самого моего появления в этом мире мною кто-то управлял. Мне говорили что делать, как это делать, и я делала. Даже до того, как я одела его, -Рука девушки легла на ошейник, -Моя жизнь мне уже не принадлежала. И вот, впервые оказавшись по настоящему свободной я просто не смогла решиться сделать шаг в неизвестность... Поэтому я обрадовалась, когда узнала, что вы живы. И поэтому хочу знать: чего вы от меня ожидаете?
   О великий Ллос... Тут слишком сложные душевные порывы. Я же орк. У меня предельно простая нервная система. Нет никаких сложных душевных переживаний, нерешаемых проблем и тому подобного. Твердый практический склад ума. Есть проблема - нужно решить. Один раз, конечно, и меня "накрыло" после битвы с одним слишком уж искусным мечником, но... Тогда я хотел понять, в каком направлении мне лучше двигаться. Вопроса о том, стоит ли двигаться вообще, не было и в помине. И вот что мне, такому прямолинейному, ей сказать? Надо подумать...
   -Знаешь, честно говоря, ты мне уже и не нужна. -Ответил я, -Все, что я хотел, уже от тебя получил. Но, если тебе нужна какая-то задача... Дай мне время на размышления. Есть пара идей, как тебя занять, но нужно их обдумать.
   -Я поняла. -Аира смиренно склонила голову, -Разрешите еще один вопрос?
   -А давай, пока я в настроении. -Хмыкнул я.
   -А с какой целью вы меня выкупили?
   -Я изучал феномен потери личности игроками при частых повторяющихся смертях. -Не стал скрывать я, -В принципе, я уже понял все, что хотел.
   -Вот как. Значит вы нашли лекарство от этого состояния?
   -По себе догадалась? -Я хохотнул и тут же скривился от боли, -Да... Нашел. Вот только это запарно, и заниматься лечением - это не мое.
   -Тогда можно рассказать об этом способе остальным, и...
   -Нет. -Я твердо мотнул головой и сжал зубы, -Любая информация - это оружие. А любое оружие стоит применять лишь тогда, когда это выгоднее всего. Тем более, мне выгодно, чтобы бессмертные думали, что не полностью неуязвимы.
   Аира молча кивнула. Видно было, что подобные мои слова ей не очень нравятся, но она сумела сдержать лезущие наружу слова. Уж не знаю, что именно она хотела сказать, но скорее всего что-то противоречащее моему мнению. Впрочем, я вообще считаю, что у игроков слишком много силы. И они ею не умеют распоряжаться. Их бессмертие открывает такие возможности... Так что я бы лично уже давно "порезал" их возможности. Например, ограничил способность к воскрешению каким-нибудь образом... Но ведь это затронет и меня... Ладно, не буду заморачиваться.
   -Слушай... Может позовешь кого, чтобы меня перенесли куда-нибудь? -Спросил я, тяжело вздохнув, -А то эти муравьи, похоже, скоро потащат меня в свой муравейник...
   -Да, конечно. -Кивнула Аира и, поднявшись на ноги, ушла куда-то в сторону.
   А я, оставшись в одиночестве, начал постепенно глушить нервные окончания. Полезно быть Потрошителем - никакая анестезия не нужна. Ладненько, надо будет поспать, поесть и заняться самолечением...
  
   Спал я долго. Больше двенадцати часов. За это время я не ворочался и даже не шевелился. Если вас интересует предыстория, то меня просто-напросто доставили на кровать в ближайшем солдатском лазарете. Переносили меня бережно, всего три раза головой стукнулся... Шутка, конечно. Два раза. В любом случае, особых повреждений по пути я не получил. Будучи уложенным в постель, я тут же дал организму команду "спать" и благополучно вырубился.
   По прошествии указанного выше времени, мое тело решило, что пора и просыпаться. Меня оно не традиционно спрашивало... Мне понадобилось секунд двадцать, чтобы сообразить, где я нахожусь. Мысли в голове ворочались с трудом, а всем моим существом завладело ощущение, что я дьявольски устал. У вас бывает такое? Когда только-только отдыхал, но почему-то чувствуешь себя более уставшим, чем до этого. Эх... Я глянул на свой бар здоровья, мысленно оценил свое состояние и тихо вздохнул. Похоже, окончательное выздоровление займет какое-то время. Множество повреждений внутренних органов, сломанные кости и прочие мелочи. Впрочем, ничего критичного не было. Мой потрошительский организм уже сам по себе устранил все опасные для жизни повреждения. Если б мог, обнял бы свое тело. В чем-то оно даже умнее меня. Но, в принципе, шевелиться я смогу. Наверное...
   Я с трудом сел. Ну, если на меня сейчас нападут - конец мне. Боец из меня на данный момент никакущий. Постепенно у меня получилось сползти с кровати и закрепиться на ногах. Пошатывало изрядно, но каким-то образом я держался на ногах. Что ни говори, а организм у меня выносливый. Какое-то время я привыкал к ощущению слабости в теле. Наконец, сообразив, что и как в таком "режиме" работает, я потихоньку начал одеваться. Да-да, меня кто-то раздел. С какой целью, я не в курсе. Надеюсь, ничего пошлого со мной не делали...
   Знаете, я уже давно не испытывал таких трудностей с переодеванием. Такое ощущение, что одежда сделана из колючего цемента. Мало того, что тяжелый, так еще и колючий. Я вздохнул и поморщился. Божественный металл, застрявший в моем организме, снова давал о себе знать. Видимо, контроль над своим состоянием у меня ослаб и боль снова проявилась. Она ведь никуда не делась. Просто я вполне успешно ее глушил... Еще раз тяжело вздохнув, я еще раз обвел свою палату взглядом, не нашел ничего интересного и твердо пошел к двери. Нужно начинать мстить.
  
   Где-то далеко от Лютого.
   То же самое время.
   Мужчина сидел в большом зале в полном одиночестве. Вокруг него в заумном хороводе скользили каменные глыбы различного размера. От совсем небольших камешков, до действительно больших глыб, размером с небольшой дом. По залу разносился тихий шелест и редкий стук от столкновения камней. Каждый парящий камень Жакерт (а это был именно он) контролировал отдельно от остальных, так что камни периодически сталкивались, когда концентрация мага ослабевала. Все помещение было пропитано магией, от которой волосы вставали дыбом...
   -Жакерт! -Прозвучал довольно знакомый голос, -Я тут в таверну собираюсь, напиться вусмерть, ты как, со мной?
   Концентрация мага на секунду дала слабину, и множество камней одновременно отклонились со своего курса. Впрочем, это не помешало говорившему спокойно проскользнуть между непредсказуемо двигающимися камнями.
   -Ты же воин... -Вздохнул Жакерт, снова концентрируясь настолько, насколько мог, -Почему же ты такой ловкий, Троум?
   -А это не системный навык. Я долго тренировался, чтобы так контролировать свое тело. -Троум, ведущий танк Саблезубых, хохотнул, -Так что, пить пойдешь? А то закиснешь тут еще...
   -Я тут, между прочим, пытаюсь повысить свои навыки владения магией! -Возмутился Жакерт, из-за чего камни еще раз дрогнули. Зал заполнили звуки множественных каменных ударов, -Конечно же пойду!
   Каменный хоровод вокруг уже постепенно опускался на землю. Это помещение Жакерт часто использовал для своей тренировки. Концентрация просто необходима для боевого мага. Ведь, в отличии от других видов магии, боевая довольно ограничена по радиусу. Пускай, заклинания и являлись довольно разрушительными, но приходилось мириться с постоянной опасностью для жизни. Впрочем, Жакерт о выборе класса не жалел. Ему не особо хотелось стоять поодаль и кастовать долгие и скучные заклинания. Однако и оружием он владел плохо, чтобы отказаться от пути мага. Для него класс "боевой маг" был отличной альтернативой.
   -Фух... Что-то я и вправду притомился. -Вздохнул Жакерт, с кряхтеньем поднимаясь на ноги, -Ну что, двинули?
   Каменные глыбы как раз уже полностью улеглись на землю. Двое мужчин вышли из зала, весело общаясь друг с другом. Жакерт познакомился с Троумом практически сразу после Пришествия. Типичный танк со странным уклоном в ловкость и маг, не умеющий создавать сложные заклинания, быстро нашли общий язык. В итоге, это знакомство и привело их на вершину лучшего клана игроков на Аурусе...
   Осуществить планы по распитию спиртных напитков им не дали. В длинном коридоре сначала послышались чьи-то торопливые шаги, а затем из-за поворота показался и источник шума. Им оказался клановый посыльный. Жакерт без особого труда понял, что посыльный тут именно по его душу. В это крыло цитадели Саблезубых редко кто-то заходил без крайней необходимости.
   -Мастер! -Посыльный коротко поклонился Жакерту и тут же продублировал этот поклон Троуму.
   -Что у тебя?
   -Срочное послание от Нораны!
   Жакерт приподнял брови. Последние сообщения от ведущего целителя клана были довольно... непостоянными. То они приходили почти каждый день, то раз в неделю, а то и вовсе пропадали на неопределенный срок.
   -Говори.
   -Сейчас она находится на Лютом, во владениях золотого орка.
   -Чего?! -Практически в один голос удивились Троум с Жакертом.
   Впрочем, они быстро спохватились. Жакерт важно кашлянул.
   -Что еще она передает?
   -Что Лют подвергся нападению неизвестных, выдающих себя за послов от нашего клана. -На полтона ниже проговорил посыльный, склонив голову еще сильнее.
   -Он... Он выжил?
   -Судя по донесению, да.
   Жакерт вздохнул, пытаясь сбросить неожиданно навалившееся напряжение.
   -Хорошо... -Жакерт пару раз кивнул, -Это очень хорошо. Умри он - у нас были бы проблемы.
   -Что-то еще? -Уточнил тем временем Троум у посыльного.
   -Норана передала, что при покушении было использовано заклинание "Великий Пустоворот". -Кивнул посыльный, -Это все.
   -Свободен. -Троум жестом показал посыльному удалиться и повернулся к Жакерту, -Ну что, мы все еще идем в кабак?
   -Нет. -Вздохнул Жакерт, -Не идем. Созывай руководство, будем совет держать. Судя по всему, придется отсылать посольство на Лютый... Настоящее посольство...
   И двое мужчин направились дальше по коридору, на ходу обсуждая новую проблему...
  
   Лют.
   -А тебя неслабо потрепало. -Хмыкнул я, -Ты ж игрок, после возрождения не полечилась?
   -А по мне не видно? -Раздраженно отмахнулась Наяда.
   Точнее, попыталась отмахнуться. Ее состояние было ненамного лучше моего. Судя по всему, потрепало ее в той черной дыре так, что воскреснуть здоровой было крайне трудно. А я впервые видел Наяду в таком плачевном состоянии. Нет, однажды она в капкан наступила... Да и дракон ее разок прикончил... Но травм она тогда не получила. А сейчас она была похожа на мумию, практически полностью замотанную в бинты. Интересно, а она расу не "засветила", когда ее перевязывали? Хотя, маска у нее на месте, так что, скорее всего нет. В любом случае, это ее проблемы.
   -Ты сам-то как? -Озабоченно спросила эльфийка.
   -Так себе. -Я пожал плечами, -Впрочем, я бы не сказал, что для меня такое самочувствие является чем-то непривычным.
   Чувствовал я себя чуть-чуть получше. Самую каплю. Восстановление обещало затянуться. Вообще, перед устройством этого экстренного собрания мне пришлось хорошо наесться, а то организм вообще отказывался шевелиться. Сейчас же, получив питательных веществ, я чувствовал, как силы постепенно возвращаются ко мне. Крайне медленно. Насчет собрания.
   Поскольку старой комнаты совещаний теперь не существует в природе (ее уничтожило вместе с ратушей) мы просто-напросто расположились неподалеку, выкупив целую таверну практически через дорогу. Хозяин в накладе не останется, даже если мы ее полностью снесем. Мы ему столько отвалили, что он теперь сможет всю жизнь прожить без особого напряжения. Да и дети его, скорее всего, тоже. Стражу выставили, выпивку конфисковали... Сейчас на кухне трудилось сразу несколько поваров, готовящих еду для моего золотого величества. Ибо голод не утихал. Что поделать, такая у меня реакция на серьезные повреждения. Сразу на еду пробивает...
   Из Скального в спешном порядке вернулся Хьял. Не думаю, что он сильно переживал за меня. Скорее, посчитал, что в подобной ситуации его присутствие на совете просто необходимо. Кстати, мои опасения, слава Ллосу, не оправдались. Грум и Скуама благополучно пережили неожиданное нападение. Грум в тот момент вообще был в нашем казначействе (а, оказывается, такое у нас есть) и решал там какие-то финансовые вопросы. Скуама же, при первых признаках опасности свалила глубоко в подземелья. У нее там была каморка, в которой она отдыхала от повседневных сует. Находилась она достаточно глубоко, чтобы по ночам ей не мешали спать чужие мысли. Ну, взрыв ее напугал, конечно, но не смертельно. Впрочем, сейчас она чувствовала себя довольно хорошо, пристроившись у меня под рукой. По крайней мере, от нее исходили волны непонятного тепла. В голову она ко мне сейчас не лезла, так что я был не против. Пускай сидит.
   -Итак. -Произнес я, отставляя кружку в сторону, -Обсудим произошедшее?
   Поскольку от обычного алкоголя я не пьянел, пил я простое молоко. Говорят, для костей полезно. А у меня как раз клык сломан...
   -Да. Я был бы не против узнать, что же произошло... -Хьял бросил взгляд в окно, где виднелась уже начавшаяся стройка новой ратуши, -А то я тут единственный не в курсе.
   -Ну что-что... -Я хмыкнул, -Пришло к нам посольство от Саблезубых. А на деле оказалось, что это не послы вовсе, да и не от Саблезубых совсем...
   -Это я и так знаю. -Недовольно фыркнул Хьял, -Я бы хотел знать детали.
   -Ты так говоришь, будто ты тут главный. -Я слегка прищурился, -Я ведь тебя и в этом состоянии уделаю. Не дерзи.
   -Я сюда не драться пришел, глупый ты зверь! -Раздраженно отмахнулся наш военачальник, -Как ответственный за наши вооруженные силы, я должен знать, к чему готовиться. Если это покушение было спланировано кем-то достаточно могущественным, чтобы объявить нам полномасштабную войну...
   Хьял замолчал, молча сжимая и разжимая кулаки. Я его понимаю. Никак не хочется воевать вслепую. А то, что нам практически объявили войну, сомнений практически не было. Не могло же быть подобное действо обычным недоразумением?
   -Еще раз допустишь подобное высказывание в мой адрес - и я начну всерьез задумываться о поиске нового, более сдержанного и лояльного военачальника. -Спокойно проговорил я. -И мы пока что знаем только название клана. Наяда, что ты выяснила?
   -Найти его было трудно. -Тут же отозвалась глава разведки, -Но все же, у меня получилось. Этот клан наемников известен в довольно узких кругах, как сборище игроков, выполняющих крайне сложную и грязную работу.
   -Есть какие-то варианты для мести? -Ровно спросил я.
   -Думаю, понадобится немало времени на то, чтобы выяснить местонахождение их основной базы. -Девушка пожала плечами, -Потом нужно будет разработать стратегию... В общем, в ближайшее время мы можем только продолжать "копать".
   -Тогда продолжай. -Кивнул я, -Кто тут от службы Туррла?
   В углу зала не очень смело поднялась одна рука. Я посмотрел в ту сторону. Там находился невысокий гремлин. Невысокий даже по меркам гремлинов. На фоне его габаритов довольно забавно смотрелись гремлинские большие уши. Я просмотрел его системную информацию, потом посмотрел на него вторым зрением и, пожав плечами, произнес:
   -Представься для начала.
   -К-командир! -Подскочил гремлин, -Мое имя Фонник. На данный момент являюсь заместителем господина Туррла в данном регионе.
   -Не волнуйся ты так. -Я успокаивающе помахал рукой, -Я обычно не кусаюсь. Только когда голоден, бывает... Но я сейчас сыт, так что не беспокойся.
   -Э-э... -Нечленораздельно протянул гремлин, но быстро вернул себе дар речи, -Хорошо, командир, не буду.
   -Что там по политической ситуации? -Я почесал бороду, -Кто-нибудь на нас катит бочку?
   -Простите?
   -Ну, есть ли кто-нибудь, кто активно пытается испортить с нами отношения?
   -Да, есть. -Кивнул гремлин, -Лювон с Эльвинном придерживаются политики неприятия наших... религиозных убеждений.
   -В общем, еретики мы. -Кивнул я, -Ясно все. Они уже "созрели" для открытых нападений?
   -Пока что нет. -Вместо гремлина ответила Наяда, -Мои люди докладывают, что им понадобится как минимум полтора года на то, чтобы "раскачаться".
   -А потом война?
   -Судя по всему.
   Все находящиеся в помещении замолчали. Не знаю уж какие мысли посещали всех остальных, а я раздумывал над тем, что параллельно еще и с черными орками придется разделываться. Ситуация не из приятных. Мы между молотом и наковальней. Конечно, на западе у нас есть союзники, но, думаю, они не будут вмешиваться в наши разборки. Политика - такая сложная штука...
   -Значит, мы должны уничтожить их еще до того, как они сумеют собраться с силами... -Подытожил я свои мысли.
   Честно говоря, я и сам не сразу понял, что произнес это вслух. В тот момент я раздумывал над возможностями уничтожения черных орков и Паразитов в общем. Но, видимо, меня поняли иначе. В таверне и так было тихо, а сейчас все и вовсе замерли, боясь даже вздохнуть. Один я, как ни в чем не бывало, отхлебнул из своей кружки. Натуральное молоко, кстати, на вкус гораздо лучше, чем то, которое я когда-то пил на Земле. Если я вообще когда-то был землянином... Память меня подводит, к сожалению.
   -Лют... -Прервала повисшую тишину Наяда, -Ты что-то придумал?
   -А? Ты о чем? -Не понял я, отвлекаясь от своих мыслей.
   И тут до меня дошло, что я сказал и как я это сказал. Я открыл рот, собираясь опровергнуть свое же заявление и... закрыл рот. Как-то странно будет отказываться от своих же слов, даже не обдумав подобную возможность. В принципе, что требуется для уничтожения противника? Нет, не тот вопрос. Кто является нашим противником? По сути, их сейчас трое. Лювон, Эльвинн и Паразиты. По сути, мы практически окружены враждебно настроенными существами. Но тут есть один нюанс. "Южные" наши противники не представляют собой поголовно каждого индивидуума на своей территории. В отличии от Паразитов, у Лювона и Эльвинна нет коллективного сознания и единого мнения.
   Фактически, любому государству требуется некоторое время на развертывание своих вооруженных сил. Зависит от степени боевой подготовки и гибкости государственного аппарата. Если нанести удар заранее... Нет, пока будем бить одного - нас прижмет второй. Не стоит и про "северных" соседей забывать. Они тоже чего-то ждут. Надеюсь, не того момента, когда мы отвлечемся...
   -Попробуем нестандартную стратегию. -Вздохнул я, -Она довольно жестокая, так что в случае ее применения нас, возможно, будет ненавидеть половина мира.
   -А вторая половина? -Уточнил Хьял.
   -А вторая половина будет бояться. -На моем лице сама по себе начинала блуждать немного безумная улыбка.
   -Я и не сомневался, что здесь будут твориться великие дела. -Хмыкнул в своем углу Тумонис, -Жду не дождусь, чтобы запечатлеть грядущие события здесь.
   Он постучал костлявым пальцем по черепушке.
   -И что же ты предлагаешь? -Спросила Наяда.
   -Ну... -Я залпом допил молоко и поднялся на ноги, -Если вкратце, то я хочу отказаться от стратегии захвата вражеских территорий. Но... Мне нужно кое-что выяснить, прежде чем разглашать детали. Тумонис!
   -Да, друг мой?
   -Понадобится твоя помощь. -Я на пару секунд замолчал, -Наяда, мне нужны все данные про Лювонскую гильдию магов в Озерном. И когда я говорю "все" - я говорю буквально. Все, что сможешь найти - передаешь мне, ясно?
   -Сделаю. -Кивнула эльфийка.
   -Хьял, постарайся усилить южные границы. Особенно удели внимание юго-западному направлению.
   -Юго-западному? Там же Кротон находится.
   -Я не ошибся. Именно в этом направлении могут возникнуть... проблемы. Но и про южное не забывай.
   -Я займусь этим незамедлительно. -Хьял хмуро кивнул, -Но я бы хотел быть в курсе дела.
   -Все в свое время. -Отмахнулся я, -Мелкий!
   -Здесь! -Откликнулся гремлин-казначей почти по-армейски.
   -У тебя задача самая сложная. По максимуму привяжи заграничные рынки на нас. Так, чтобы у них не было возможности оборвать торговые отношения с нами. -Я неопределенно поводил руками в воздухе, -Не знаю, как, но сделай.
   -Наконец-то получится испытать созданную мной систему реальными трудностями... -Неопределенно покивал Грум-Грым, -Можешь на меня рассчитывать, командир.
   -Вот и славно. На этом объявляю собрание закрытым. -Я уверенно направился к выходу, -Тумонис, мы отправляемся в твою библиотеку. Немедленно!
   -Конечно, друг мой, конечно... -Лич торопливо начал лавировать между столами по направлению к выходу.
   А я уже был на улице и быстрым шагом шел в сторону библиотеки...
  
   -Итак, друг мой, что же ты задумал? -Спросил лич, без особого труда снимая с верхней полки большой том, немногим в размерах уступающий самому Тумонису.
   -Ну... -Я принял из его рук этот том и разложил прямо на полу, -Помнишь ту штуку в развалинах подводного храма?
   Тумонис какое-то время молчал. В его светящихся глазах периодически вспыхивали какие-то странные огоньки.
   -Кажется, я понял, к чему ты клонишь. -Наконец выдал он.
   -А ты догадливый. Но давай уж расскажу до конца, чтобы не было недоразумений. -Хмыкнул я, листая большие страницы, -Та штука каким-то образом потопила большую часть Лютого. Но это так, ответвление моей мысли. Что из себя по сути представляет государство?
   -Некий общественный институт, управляющий ресурсами на определенной территории. Это самое простое определение. -Передернул костлявыми плечами лич.
   -Вот! -Я поднял указательный палец вверх, -А что будет, если государство лишить всех его территорий?
   -Оно перестанет существовать.
   -Но у нас нет сил для удержания вражеских территорий... -Я похлопал ладонью по странице, -По-моему, это нужная.
   Перед нами было схематичное изображение тектонических плит всего мира. Пускай масштаб был довольно приличным, и о точности не было и речи, но... Меня вполне устраивало и такое. Я наклонился над изображением Ауруса. Кстати, Аурус не очень большой материк, по сути. Если смотреть по Земным меркам, то он близок по размерам к Австралии. Максимум в полтора раза больше... Сорлоог еще больше, чем Аурус. Ванарис же... Ну, скажем так, аналогов на земле нет. Я вообще прихожу к выводу, что мир Пяти Богов больше, чем Земля. В разы. Впрочем, это означает лишь то, что у меня уйдет много времени, чтобы исследовать весь мир.
   Мы с Тумонисом внимательно присмотрелись к схеме.
   -Стало быть, ты решил, что уничтожить эти земли будет выгоднее? -Произнес лич.
   -Ага. -Легко кивнул я.
   -Ты представляешь, сколько людей погибнет? -Уточнил живой мертвец.
   -Думаю, немало. -Я пожал плечами, -Если так хотят жить - пускай меня остановят. Кстати, ты не знаешь, как у магов Озерного города получилось затопить чуть ли не весь материк?
   -Без понятия. -Лич черепушкой, -Я в тот момент был на другом конце света.
   -Плохо. Ладно, буду экспериментировать. -Я провел рукой по бороде и показал пальцем в определенную точку на карте, -Смотри, вот тут. Можно сказать, практически идеальная точка для охвата всего Лювона. Река и горная гряда с запада не дадут затопить восточные территории. Наверное.
   Я снова провел рукой по бороде. Скоро ее уже можно будет в косички заплетать, как у гномов. Которых в этом мире, кстати, замещают плечегоры...
   -Мне все интереснее и интереснее наблюдать за тобой, Лют. -Сверкнул глазами лич, -Твой ход мыслей, действия, характер... Знаешь, в мире ведь появляется множество людей, способных менять историю. Просто немногие живут достаточно долго, чтобы раскрыться полностью.
   -Вот как? Я где-то слышал, что великие люди долго не живут. -Я кивнул, -Ты это к чему говоришь?
   -Ну... Мне почему-то кажется, что ты уже пережил свой предел. -Тумонис передернул костлявыми плечами, -Ты за последние несколько лет сделал больше, чем большинство за всю жизнь. Скажи честно, что тобой движет?
   -Любопытство? -Скорее вопросительно, чем утвердительно ответил я, -Не знаю. Я сам себя считаю ленивым орком. Но что-то не сидится мне на месте...
   -Нежелание заниматься неинтересными делами не делает тебя ленивым, друг мой. И, кстати, -Худой палец лича указал на точку немного западнее той, в которую ткнул я, -Это место будет выгоднее.
   -Прямо в Озерном?
   -Ну да. Какой смысл проводить акцию устрашения, если никто не узнает о виновнике? -Лич поднял светящиеся глаза на меня.
   -Мне определенно нравится твой ход мыслей. -Ухмыльнулся я. -Скажи-ка Тумонис... Ты прожил долгую жизнь и многое повидал. Какое самое мощное заклинание ты видел?
   -О, это было давно... -Угольки в глазах у ходячего трупа немного поугасли, -Еще в пору моего ученичества. Мой учитель... Его вывели из себя. Ну и он в порыве злости испарил обидчика. И большую часть Южного моря вместе с ним.
   -В смысле?
   -В прямом. Просто испарил всю воду. -Лич без тени шутки посмотрел мне прямо в глаза, -В воздухе было столько влаги, что ближайшие три года дожди шли не переставая. Даже в пустыне Хат начала трава расти в какой-то момент...
   -А ты так можешь?
   -Нет, куда мне. -Ни секунды не сомневался Тумонис, -Я был не самым прилежным учеником. Моих сил хватит максимум на половину моря...
   -И каково это?
   -Что именно?
   -Ну... -Я неопределенно покрутил рукой в воздухе, -Быть способным создавать глобальные катаклизмы?
   На этот раз Тумонис думал долго. Думаю, он просто не задавался этим вопросом. Наконец, он пожал плечами.
   -Скоро и сам узнаешь. -Таков был его ответ.
   -Что ж, -Я пожал плечами в ответ, -И то верно.
   И мы углубились в изучение древних трактатов...
  
   Полагаю, кто-то из вас уже явно думает, что у меня шарики за ролики заехали. Пытаться сражаться против государства? Бывали герои, которые этим баловались. Попробовать захватить государство? И такое бывало. А вот случаев уничтожения немалой части материка вместе с надоедливым государством... Такого я не припомню. Впрочем, думаю, вы отчасти правы. Моя крыша и вправду "сдвинулась с места", раз подобные мысли вообще появляются у меня в голове.
   Впрочем, я преследую довольно практичные цели. У меня есть главная цель в этом мире - разобраться с нынешними правящими богами. И то мне уже кажется, что что-то здесь неладно. Изначально мне была известна пятерка богов на уничтожение: Всевышний, Тиамат, Галалэ, Брэггторн и Плутос. Но в итоге получается чепуха какая-то. Тиамат вообще с этой компанией никогда не сотрудничала. Брэггторна вообще все забыли настолько, что бедолага чуть не помер. О Плутосе тоже ничего не слышно. Хотя он, вроде бы, покровитель торговцев и зеленокожих. Всевышний и Галалэ вроде бы спелись и живут полной божественной жизнью. Плюс есть какой-то стремный тип по имени Танатос, которого ни смертные, ни боги не жалуют. И в итоге мне нужно прикончить только двух богов. Да и мир Пяти Богов слишком уж перенаселен этими богами.
   Но это не мое дело. Двое так двое. Прибью Всевышнего и Галалэ. Как-нибудь. Я почему-то испытывал неслабый энтузиазм, думая таким образом. Цель ведь действительно интересная. Но вернемся к нашим баранам. А именно, к моим "практичным" целям. Из всего вышесказанного сразу следуют две вещи. В мире распространены две религии. Церковь света под руководством Всевышнего и культ плодородия под предводительством Галалэ. Кстати, эта дамочка тоже эльфийская богиня, как и Эрвиэль. Надеюсь, такая же надоедливая. Тогда убивать ее будет сущим удовольствием. Аурус - довольно свободный материк. Здесь только две страны поклоняются этим богам. Лювон и Эльвинн. Мне необходимо не просто захватить эти земли, а уничтожить эти религии на Аурусе вообще. А потом спокойненько заниматься завоеванием Ауруса.
   Да-да, именно завоеванием. Фактически, я пока не вижу иного способа избавиться от Всевышнего, кроме как стравить его и Ллоса. А для этого мне нужно добавить силушки богатырской Ллосу. Сделать это просто. Достаточно просто бросить мир в горнило войны. Чем больше крови прольется, тем сильнее станет бог войны. Ну а дальше сам разберется. Ну, а для развязывания такой войны нужно обладать неслабыми запасами ресурсов. Короче говоря, мне нужен будет весь материк. Без исключений. Не покорятся сами - зашибу.
   И с каких это пор я начал думать как какой-то взбалмошный царек? Я вздохнул и, неловко повернувшись, зашипел от боли в ребрах. Сейчас я находился в кровати на втором этаже таверны. Будь я здоров - может быть расположился где-нибудь, где меня будет труднее найти, но... На данный момент мне было трудно заснуть, пока не было мягкой подстилки...
   Но, нужно начинать с малого. До меня довели, что где-то полтора года на подготовку у меня есть. Нужно потратить это время с пользой. Разобраться с черными орками, например. Стать сильнее. И обдумать способы уничтожения части материка...
   Впрочем, тут у меня вариантов мало. Я поглядел на татуировку закрученного в спираль солнца. В ней заключена сила, мне неведомая. Эта штука смогла без особых проблем сломать то заклинание в подводном храме... Возможно, сможет и создать подобное? Ключи ведь не только отпирают двери, верно? А это явно что-то наподобие ключа.
   Правда, меня беспокоит, что я не понимаю, по каким принципам работает эта метка... И для чего она нужна. И какая цена за использование. И какие возможности в ней скрыты. В общем, вопросов много, а ответов нет. Но вот что я знаю точно. Она определенно превосходит игровую систему в уровнях воздействия на окружение. Она способна уничтожать системные эффекты, неустранимые другим способом. Она каким-то образом взаимодействует с несистемными объектами, влияя на них. И, что самое интересное, она открывает двери в другие миры. В одном я уже побывал. Забавный стимпанк мир... Вроде бы стимпанк... Я не успел разобраться.
   Придется разбираться на практике. Отказываться от такого инструмента я не собираюсь. Кстати... Я сел на кровати и, не обращая внимания на вспышки боли, еще раз взглянул на метку. Так... Как она там активируется...
   -Это... Солнышко, как тебя включить?
   Татуировка промолчала. Впрочем, неудивительно.
   -Ладно... Попробуем иначе. -Я встряхнул руками, -Солнышко, а давай-ка откроем портал в другой мир?
   И снова ничего. Ясненько. В принципе, если оно бы срабатывало от любых моих слов - я бы проблем столько нажил... Попробуем по-другому. Я мысленно сосредоточился на татуировке настолько, что окружающий мир буквально потемнел. Перед моим взором был только кусок моей кожи с причудливым рисунком спирального солнца с глазом в центре. Кожа начала медленно нагреваться. Дорога верная, товарищи! Я выставил руку перед собой и сжал ладонь в кулак, стараясь не терять концентрации. Так... А теперь - в тот мир, пожалуйста!
   Глаза неожиданно заслезились и я невольно моргнул. И оказался в другом месте. На этот раз я сразу понял, что место, в котором сейчас оказался, явно не принадлежит к миру Пяти Богов. Я тряхнул головой. Татуировка на руке нещадно горела, но я почти не обращал на нее внимания, завороженно оглядываясь вокруг.
   Находился я на какой-то крыше с черепичным покрытием. Обуви на мне не было, так что босые ноги ощущали все неровности подобного покрытия. Но и на это я не обратил внимания. В прошлое посещение я предположил, что этот мир похож на Англию восемнадцатого века. Наверное, это все же ошибочное мнение. Город простирался настолько далеко, насколько хватало глаз. Дома разной этажности, типичный шум большого города, огни явно искусственного происхождения. Где-то над головой раскачивались тяжелые провода, кое-как закрепленные между двумя столбами. Впрочем, все же заизолированные чем-то, похожим на резину. Где-то на востоке стройными рядами чадили в небо гигантские трубы, а на севере, за довольно широкой рекой виднелась высоченная стена. Я подошел к краю крыши и глянул вниз. Хоть время уже и было вечернее, но улица и не думала пустеть. Люди торопились по своим делам, разъезжали какие-то кареты, повозки...
   Взгляд зацепился за двух людей в униформе. Военные? Нет, скорее полиция. Вон, висят какие-то пистолеты на поясе... Да и люди их сторонятся. Думаю, стражей правопорядка нигде не любят... Забавная эта штука с перемещениями между мирами. Я еще раз бросил взгляд на татуировку на руке. Она сейчас была раскалена докрасна, но сознание уже привычно блокировало подобную боль. Сзади послышался слабый скрежет. Я осторожно повернул голову.
   Ну... Что я могу сказать? Не будь я таким искушенным охотником на монстров - наверное, даже испугался бы. Тварь, находящаяся передо мной, больше всего напоминала довольно реалистичную карикатуру на оборотня. Просто огромное, но при этом донельзя худое существо, похожее на волка, стояло на задних лапах передо мной. Когти на его нижних лапах царапали черепицу, издавая тот самый противный скрежет. Глаза монстра не выражали никакой разумной деятельности мозга. Из длинной пасти со множеством клыков капала пенящаяся слюна. А передние лапы с весьма длинными когтями уже были заляпаны кровью. Похоже, не такой уж этот мир и безопасный.
   -Ну ты и пугало. -Заметил я, поворачиваясь к оборотню всем телом, -Шел бы ты отсюда подобру-поздорову.
   Оборотень не ответил. Не думаю, что он был в состоянии что-либо сказать в принципе. Говорю же, не чувствовал я в нем разумного начала. Знаете, это сразу видно. Зверь как-то странно дернулся, подобрался и прыгнул в мою сторону. Надо признать, монстрюга была быстрой. Весьма. Да и сила в мышцах у него явно есть. Впрочем, и я тоже не пальцем деланный. В "мясорубке" и не таких монстров видел... Я сделал шаг в сторону и, не шибко задумываясь, призвал топор. На какое-то мгновение возникло сомнение насчет возможности призыва оружия из другого мира, но топор появился в руках безо всяких задержек. Лезвие описало короткую дугу и вниз с крыши на встречу с землей полетело две половинки оборотня.
   Правда, был и неучтенный мной фактор. А именно мое состояние. Тело моментально вспомнило о своем недавнем "приключении" и выдало такую вспышку всепоглощающей боли, что топор от неожиданности вылетел из рук и улетел куда-то в сторону, бешено вращаясь в полете. Послышался звон стекла и испуганный одиночный визг какой-то женщины. Блин. Надо ж так? Тут снизу донесся ор уже другой женщины, впечатленной упавшей на нее половине трупа. Вскоре улица наполнилась беспорядочными криками, свистками полицейских и бестолковой паникой. Я задумчиво нахмурился. Думаю, не стоит задерживаться тут до выяснения обстоятельств. Тем более, мне неизвестно, как бороться с огнестрелом.
   -Солнышко, отправь меня обратно, хорошо? -Я снова посмотрел на татуировку.
   Она будто того и ждала. Мир вокруг мигнул, и я снова оказался в своей комнате в таверне. Какое-то время я задумчиво смотрел на татуировку. Эх... Как говорил мой дед: "в любой непонятной ситуации - ложись спать!". Примерно с такими мыслями я улегся спать дальше. Ибо, чую, вскоре мне понадобятся все силы, что у меня есть.
  
   С самого утра на следующий день я пошел на тренировку. Да-да, вы не ослышались, я решил потренироваться. Странно, наверное, от меня подобное заявление звучит, но это так. Тренировка, правда, была направлена не на меня. Я решил поднатаскать Аиру. В принципе, ей не хватает и уровней, и боевых навыков. В данном состоянии она бесполезна для меня. А то я решил сделать из нее своего телохранителя, а она способна лишь хомячков охранять. Да и то с переменным успехом...
   Ну, тренировал я ее не лично. Отдал на растерзание Тумонису. По сути, у Аиры есть все задатки, чтобы стать магом. Она нерешительная, неразговорчивая и довольно положительно относится к скучной литературе и странным исследованиям. Все, что нужно нормальному магу. Впрочем, на меня ее неразговорчивость не распространялась. Да и нерешительность ее исходит от необходимости подчинятся чьим-то приказам. Такое не просто забыть. Надо признать, все невзгоды Аира переносила с завидной стойкостью.
   Давайте поясню поподробнее. Есть одно место на Лютом, которое славится своей... труднодоступностью. Оно возникло на месте поднятия восточной части острова. Точнее, на стыке западной и восточной части Лютого. Фишка в том, что неведомая сила, вытолкнувшая "подводную" часть острова, была довольно грубой. Вообще, наши разведчики нашли только несколько пригодных для прохода места с западной части острова на восток. Ну, и обратно разумеется. В остальных местах... Вы когда-нибудь видели вывороченные из земли острые как бритвы скалы? А вот я увидел. Мало того, что они острые, так еще и идут таким стройным частоколом, что преодолеть их не представлялось возможным. Собственно говоря, здесь мое племя кобольдов и обосновалось, постепенно вытачивая из этих странных природных образований некое подобие крепости. И здесь же Хьял устроил адский лагерь для своих подчиненных. Где-то полгода назад он задался целью создать тяжеловооруженную гвардию для решения различных боевых задач. Подготовка у них просто зверская...
   Но при этом, надо признать, результаты впечатляют. Воины, выходящие из этого лагеря, представляли собой уже совершенно новый тип солдат. Что ни говори, а Хьял профессионал в своем деле. По крайней мере, наша армия пока что растет и процветает. Конечно, есть определенные проблемы, если судить по отчетам, но без них ни одна структура не обходится. В общем, я был доволен. Сюда я и отрядил Аиру вместе с Тумонисом. Этот лич спокойненько сбросил все свои дела на своего заместителя и поехал с нами без особых проблем. Насчет воспитания Аиры он сказал следующее:
   -Я воспитаю из нее настоящего мага! -При этом он оттопырил большой палец в одобрительном жесте.
   Я даже решил не уточнять, что в его понятии является "настоящим магом"... Думаю, примерно такой же маг, умеющий уничтожать целые страны мановением руки или случайным чихом... А ведь я держу у себя под боком эту "термоядерную бомбу". С другой стороны, мы с ним договорились, что без моего разрешения он колдовать не будет. И я очень сильно надеюсь, что он сдержит обещание.
   Ко мне подбежал мелкий кобольд, держащий в руках просто огромную кружку с молоком. Их популяция пошла в рост, после того, как их народец обосновался здесь. Но, что было самым удивительным, новорожденные кобольды рождались уже с именами. Труднопроизносимыми, но индивидуальными. А те "безымянные", что возрождались до этого как ни в чем не бывало, теперь возвращались с того света тоже с именами. Заметив подобную тенденцию, я заподозрил игровую систему в том, что она решила уравнять кобольдов этого племени между собой. А заодно и превратить их в еще один народ моего клана. Странная тенденция. Вообще система уделяет мне и моему клану уж слишком много внимания. Вроде социализации троллей, кобольдов, выдача особых статусов членам нашего клана и прочие мелочи, на первый взгляд кажущиеся незначительными. Такое ощущение, что конкретно на мне ставят некий эксперимент...
   Я тяжело вздохнул.
   -Друг мой, если тебе не нравятся мои методы обучения - говори прямо. -Произнес Лич, отвлекаясь от своей новой ученицы.
   -Я не знаю, с какой целью ты заставляешь ее делать все это... -Я с сомнением пожал плечами.
   Аира сейчас уже заходила на двадцатый круг своего марафона. Каждый круг был примерно равен километру. Понятное дело, девушка уже давным-давно выдохлась. Тем более, что бежала она с довольно увесистым шестом, который имитировал наличие посоха. В принципе, маг может и без посоха колдовать, но... Зачем открывать дверь ломом, если у тебя есть от нее ключи? Вот и тут так же. Посох упрощает каст. Тратится меньше времени, маны и нервов. Есть, конечно, и другие побрякушки, работающие так же, но посох - самый эффективный.
   Но, вернемся к действительности. Бедная девушка уже еле плелась, с трудом переставляя ноги. Однако, упорства ей не занимать, признаю.
   -Как говорил мой учитель: "только сильный телом и духом сможет изменять окружающий мир!". -Назидательно оттопырил указательный палец лич и, повернув голову ко мне, кивнул: -Ты и сам должен это понимать.
   -Ну да, грубая сила помогает почти в любой ситуации. -Вынужденно признал я.
   -Во именно! Кстати... -Лич задумчиво провел пальцами по черепушке, -А ты что делаешь?
   -Да так... Потрошительской дурью маюсь. -Протянул я.
   На данный момент я наносил себе новую татуировку. Самостоятельно. Процесс болезненный. Благо, у меня руки не дрожат. Зачем я это делаю? Все просто:
   Печать Кха'нили.
   Завершено 1,3%
   Эффекты: Временно отсутствуют.
   Ну... Это я начал то руководство по магии крови осваивать. Учу руны, печати, заклинания... А так же методы воздействия на кровь и прочие премудрости пути Потрошителя. Печать эта меня зацепила своими свойствами. Ее разработала какая-то потрошительница из древних времен. Фактически все ее действие сводится к тому, что она укрепляет скелет и увеличивает общую регенерацию. Я, в принципе, могу и так модифицировать организм, безо всяких татуировок, но тут есть сразу три причины выбрать именно татуировку.
   Структурированное волшебство всегда эффективнее, чем обычное. Это раз. Мне не придется рисковать своим телесным состоянием. Оно сейчас и так плохое. Могу что-нибудь и подпортить ненароком. А исправлять всегда сложнее, чем изначально сделать правильно. Это вторая причина. Ну и третья довольно проста: данная печать поможет мне в пути познания магии крови. Это как перейти на новый уровень. Собственно, именно это и произойдет. Фактически эта татуировка может стать своеобразным ключом к магии более высокого уровня. Посмотрим. Если нет, то будет просто усиливать тело.
   Кстати, я тут рассчитывал пользу от подобной магии... В принципе, так и так напрашивается усиление и костного скелета, и регенерации. Крепкий скелет мне нужен для поднятия больших тяжестей. В частности, для моего топора. А регенерация позволит перенапрягать мышцы без особых последствий. В смысле восстанавливаться они будут в процессе работы. А это, вместе с крепким скелетом, позволит мне поднимать вещи большего веса. Как бы это объяснить... Вот смотрите, я сейчас смогу поднять быка. Скорее всего. Я не пробовал. Но, как мне кажется, получится. Но вот одно "но". Думаю, мой позвоночник и ноги просто не выдержат (Как-то я тащил за собой немалый вес, но на себя я этот вес не взваливал). И, что-то из этого, крайне вероятно, не выдержит. Ну ладно, допустим, кости не сломаются. Долго я держать такую ношу на весу не смогу просто из-за усталости, накапливающейся в мышцах. Чуете, к чему я клоню? Если все получится как надо, то я превращусь в не устающую машину для убийств. Хотя, я уверен, реальность окажется менее радужной, чем я себе представляю...
   Однако татуировка эта покрывает практически все тело. Грудь, живот, полностью спина, ноги и плечи. И даже низ шеи. Придется просить кого-то о помощи... Сам я до спины не дотянусь. Но сейчас я спокойненько разрисовывал свое левое плечо. Пока что выходило неплохо. По крайней мере, руки у меня не дрожат, так что все получается в лучшем виде...
   -Ты уже продумал, что будешь делать дальше? -Спросил Лич, прервав затянувшееся молчание.
   -Не совсем. -Я нахмурился, -Есть только общие наброски дальнейших действий. Для начала нужно разобраться с Паразитами, это точно.
   -Будешь собирать армию?
   -Не-а. Сам справлюсь. -Я пожал плечами.
   -Вот как? И каким же образом? -Лич задумчиво постучал посохом об землю, -Девочка моя, будь добра ускориться!
   Аира, плетущаяся уже со скоростью черепахи, начала перебирать ногами побыстрее. Совсем чуть-чуть, но лича это устроило. Главное - старания.
   -Да самым простым и оттого надежным. -Я пожал плечами, -Вынесу главного - и всего делов.
   -Вынесешь? Куда?
   -В Вальхаллу! -Я погрозил кулаком неизвестно кому, вспомнив старую шутку.
   -Это где?
   -В загробном мире.
   -А... Кажется, я уловил суть. -Неуверенно кивнул архимаг, -Но почему ты решил, что это решит проблему? Убьешь одного "главного" - появится другой.
   -Тут все сложно и просто одновременно. -Я поморщился от боли, когда неудачно проткнул кожу, -Их сообщество на наше не похоже. У нас довольно неплохо развиты как индивидуальное самосознание, так и социальные взаимодействия. У них же... Думаю, у большинства их боевых единиц даже нет личности. Что-то наподобие кукол под контролем "кукловода". Смекаешь?
   -Что-то наподобие муравьиной колонии?
   -Ну... Наверное. -Я с сомнением поднял глаза на Тумониса, -Не очень разбираюсь в муравьях, знаешь ли. Но у муравьев, по-моему, в случае смерти матки есть возможность вырастить новую...
   Лич в ответ пожал плечами. Судя по всему, муравьи и не его специальность тоже.
   -Тут случай другой. -Пожав плечами, продолжил я, -Я так думаю. Система управления у подобной системы должна быть сложнее, чем у муравьев. А, раз система сложнее - она уязвимее. В определенном смысле, конечно. Думаю, если вывести "матку" Паразитов из строя - мало им не покажется.
   -Мысль я уловил. -Кивнул лич, -Но не кажется ли тебе, что слишком самонадеянно идти в одиночку?
   -А я и не говорил, что пойду один. -Хмыкнул я.
   -Аира еще не готова. -Лич скептически кивнул в сторону "не готовой", заходящей на новый круг.
   -У меня есть и другая кандидатура для этого задания. У него тоже есть свои счеты с Паразитами.
   -Кажется, я понял, о ком идет речь. -Маг кивнул головой, -Но все-таки... Двое... Не слишком ли нагло?
   -Самое то. -Я ухмыльнулся, -Без трудностей подобное дело было бы скучным.
   Мы какое-то время молчали. Мимо периодически пробегала Аира. Я постепенно рисовал на собственной коже. Я вот о чем подумал. А что если поверх этой татуировки нарастить еще пару слоев кожи? И потом и их разрисовать? Это отразится на эффекте? Хм... Про это я еще ничего не читал. Нужно будет уточнить. Как же трудно без интернета. Форумы в этом плане довольно ущербны потому, что там выложены знания только игроков. И только те данные, которые они считают важными. То есть все "неважно" остается в их головах. Наш, Земной интернет в этом плане лучше, так как в нем выкладывался вообще весь мусор, даже самый ненужный...
   -Смотри, вырубилась. -Произнес я, прерывая нанесение татуировки.
   -Ну да.
   Аира и вправду потеряла сознание. Видимо, она чересчур упорная. Я бы остановился раньше, чем довел бы себя до критического состояния. Либо она просто привыкла повиноваться даже во вред себе.
   -Что делать будешь? -Лич глянул на меня.
   -Ничего. -Я пожал плечами, -Ты же сейчас ее тренируешь. Можешь не жалеть ее. Главное, чтобы не померла.
   -Вот и славно. А то я беспокоился, что ты попытаешься вмешаться.
   -Делать мне нечего... -Я снова вернулся к рисованию, -Кстати, все хотел спросить: ты какого уровня вообще?
   -Ну... Система дала мне восемьсот тридцать первый уровень. -Произнес Тумонис, сверившись со своим системным статусом.
   Вот тут моя рука дрогнула. Проступила капля крови. Правда, я ее тут же "всосал" обратно кожей. Нечего разбазаривать.
   -Восьмисотый... -Я растерянно поводил руками в воздухе, -Восьмисотый... Очешуеть!
   -Ну, мы-то с тобой знаем, что система не всегда верно оценивает уровень. -Хохотнул архимаг.
   -Обычно она его занижает. -Покивал я.
   -Кхем... -Немного смущенно кашлянул лич, -В любом случае, в тот момент, когда я в первый раз открыл свое статусное окно, там был восемьсот двадцать пятый...
   -Он еще и качается! -Я страдальчески взмахнул руками и поднял взор к небу, -Система! Что за чушь?! Где мои левелы?
   Понятное дело, ответа не последовало. Я поскрипел зубами и, резко успокоившись, вздохнул.
   -Я передумал. Не буду убивать матку паразитов. -Проговорил я.
   -Почему?
   -Буду крошить их до тех пор, пока не прокачаю хотя бы две сотни уровней. -Я вздохнул, -А то это не дело. Чувствую себя каким-то ущербным.
   -У тебя много боевого опыта. И твои характеристики гораздо более высокие, чем должны быть. -Попытался утешить меня Тумонис.
   -Не пытайся меня успокоить! -Отмахнулся я и помахал в воздухе учебником по Потрошительству, -Мне нужно этот трактат изучить. А для этого мне нужны свободные очки умений и характеристик... Так что убью двух зайцев одним топором... И свое самолюбие восстановлю, и научусь чему-то новому.
   -Интересный у тебя толмуд. -Лич хищно блеснул глазами, -Дашь почитать?
   -Только когда сам полностью прочту. -Я усмехнулся, -А это случится ой как не скоро...
   -Но ты ведь обещаешь?
   -Обещаю.
   -Тогда я точно дождусь того момента. А ждать я умею... -Усмехнулся Тумонис.
   Мы опять молчали какое-то время.
   -Слушай... -Я задумчиво почесал переносицу, -Помнишь, ты мне квест на поиск тела давал?
   -Я-то помню. Удивлен, что ты не забыл.
   -А тебе тело бессмертного подойдет?
   -Бессмертные не оставляют тел. -Тут же отозвался Тумонис, -Однако, не думаю, что ты задал бы подобный вопрос просто так. Что задумал?
   -Да так... -Я неопределенно пожал плечами, -Есть одна мыслишка. Но мне придется влезть в долг... Как я этого не люблю...
   -Долг? Большой?
   -Пока не знаю. Поживем-увидим. -Я поднялся на ноги, -Ладно, пойду я. Нужно вернуться в Лютый.
   Лич молча кивнул в ответ. Ему сейчас было чем заняться и о чем подумать. Например, о том, как привести ученицу в чувство. И что с ней делать дальше. Не думаю, что лич составлял какой-то четкий план по поводу тренировок... Но, это не мое дело. Раз назвался груздем - полезай в короб. В нашем же случае: раз взялся за учебу - работай. Примерно так я думал, уже направляясь к основному поселению кобольдов...
  
   Думаете, что я просто так туда съездил? Просто для того, чтобы увидеть, как страдает моя рабыня? А вот и нет! Была и иная цель. Даже несколько. Во-первых, хотел разобраться с кобольдами. Ну, про это я уже упоминал. Конечно, я так ничего и не понял, но уяснил новые правила игры. Бессмертной армии кобольдов у меня не будет. Раз уж они начали получать имена - значит, будут полноправными жителями моего... королевства? Царства? А какая у нас вообще форма правления? Нет, то, что я главный, и так всем ясно... А, без разницы! Суть-то не меняется. Второй причиной являлись открытые неподалеку залежи железной руды. При этом довольно большое количество. Опять же, магия просто вытолкнула ее вместе со скалами на поверхность. Кобольды уже начали осваивать добычу. Уйдет много времени, прежде чем они приспособятся, но я на них надеюсь. Ибо им привычно копать шахты.
   Третья причина немного сложнее. Я посетил тот храм, в котором нашел загадочную сферу, удерживавшую под водой большую часть Лютого. Собственно говоря, найти я там ничего не надеялся, но заглянуть стоило. Как и следовало ожидать, ничего я не нашел. Зато точно убедился, что там нет ничего интересного. А это тоже чего-то стоит. У меня, конечно, есть время чтобы обдумать детали, но лучше начинать прямо сейчас. Все равно в пути заняться нечем.
   И да, я сейчас спокойненько топал в сторону города. В принципе, можно было и повозку нанять, но меня и мои две еще устраивают. Накатанной дороги тут все равно пока что нет, так что в любом случае разница во времени будет незначительной. Итак, вокруг ничего не происходило, так что у меня появилось время обдумать возникшую ситуацию. Я собираюсь совершить самый дерзкий поступок за последние лет сто. Как я это сделаю, пока не знаю. Но сделаю точно. Ибо мой трон уничтожен, и кто-то обязательно должен за это ответить. При воспоминании о троне у меня вновь начала вскипать кровь от ярости. Гады!
   Ладно. Убивать обычных людишек как-то не хочется. Скучно это, да и бессмысленно. Какой смысл убивать тех, кто не оказывает сопротивления? Нет, не так. Не вижу никаких причин вредить тем, кто не вредит мне. Да, так правильно. Однако, сам Лювон я точно развалю по кирпичику. Стало быть, чтобы не терзаться потом угрызениями совести, надо мирное население предупредить. Так, уже хоть что-то ясно. Да, хорошая идея. Поставить ультиматум: либо уезжайте, либо умрите. Жестковато, но почему бы и нет? Я предупредил - моя совесть чиста. Осталось придумать, как предупредить, как уничтожить половину материка и как при этом не попасться в процессе выполнения плана. Я вздохнул. Слишком сложно все. Это тебе не простая проходняковая игрушка, где тебя ведут по одному "коридору"...
   Сейчас нужно разработать план на ближайшие действия. Первое: проведать Слунча. Он, может, уже и загнулся после моего "зелья", а я об этом ни сном, ни духом. Второе: дать задачу на постройку храма для Ллоса. Я же обещал, в конце концов. Некоторые наметки для оформления у меня уже есть, так что стоит изложить их на бумаге. Третье: найти, наконец, Топтуна. Именно он, на мой взгляд, должен помнить Паразитов с плохой стороны. Да и его электричество будет весьма полезным. Четвертое: слетать к Ллосу. У него, я уверен, есть в запасе тела бессмертных. Возможно, выторгую одно. Фишка в том, что тело-то бессмертное, и возрождается после смерти. Что будет с Тумонисом, если он вселится в такое? Если сможет вселиться, конечно. И что случится с телом? Потеряет ли оно свое бессмертие... Плюс ко всему, раз уж начал мстить, то мстить по полной. Выясню у моего шестирукого покровителя, где же обитают темные эльфы. Думаете, я забыл про них. Ага, как же! Найду - урою. Всех. Под одним деревом...
   Ух, что-то меня в последнее время злость так и раздирает. Видимо, долго копилась. Я протяжно вздохнул. А мой список вражин увеличивается со временем. Темные эльфы, про которых никто ничего не знает, гильдия убийц, целое государство, самый могущественный бог в этом мире, Паразиты и остальные так, мелочевка. Но, вместе с первым списком увеличивается и второй. Список потенциальных союзников. Слово "друзей" я не употребляю осознанно. Союзников у меня много, а вот друзей - раз, два, и обчелся. Например, Тумонис, Наяда, Хеор, даже Ллос с Тиамат... Тот же Слунч... Да и Грум-Грым. Хм... А не так уж их и мало, оказывается. Что ж, это неплохо. Наверное.
   -Ничего себе. -Я задумчиво почесал переносицу, -Я и так могу, оказывается...
   Сейчас я листал потрошительский учебник прямо на ходу. Информации было доступно не очень много, но и ее хватало. Что содержит этак книга? Ну... Скажем так, все подряд. Начиная с фактических данных и конкретных формул и заканчивая обыкновенными заметками и простыми словесными описаниями каких-либо заклинаний. Мол, сам додумывай. Но меня и это устраивало. Книга, надо признать, умная. Не в плане вложенных в нее знаний (хотя и они довольно ценные), а в плане того, что она давала мне только ту информацию, которую я мог осознать. Необычная форма подачи знаний. Стоит взять на заметку. Интересно, а как книга определяет степень готовности ученика?.. Загадка. Ответ, конечно, прост. Магия. Либо система. Не знаю.
   Собственно говоря, я много читал этот учебник в последнее время, но страницы в нем просто не кончались. При этом страницы с уже изученным материалом куда-то пропадали. Удивительная книга. И тяжелая. Нет, реально, у меня руки затекали ее держать. Эта с виду небольшая книжица весит немногим меньше моего топора. В общем, изучать ее - то еще удовольствие...
   Я еще раз вздохнул и, резко остановившись, повернул голову в сторону ближайшего леска.
   -Эй вы, гаврики замаскированные! -Громко произнес я, грозно нахмурившись, -А ну живо выходи на свет по одному!
   Несколько секунд со стороны леса не было никаких признаков жизни. Впрочем, я нисколько не сомневался, что там есть определенные люди... Из зарослей (по одному!) вышли на дорогу пятеро людей. Блин. Я засек троих. Мои методы обнаружения врага явно хромают. Но, в этот раз особой роли мои недостатки не играют.
   -У вас явные проблемы, мужики. -Произнес я, покачав головой, -Если уж я вас обнаружил, то и враг тоже заметит.
   Да-да, это не враги. Думаю, люди Наяды. Уж она-то любит перестраховываться. Остальные мои одиночные походы спускают на тормозах. Ушел? И ладно... Один из мужчин, видимо главный, коротко поклонился. Одета пятерка была в странного покроя костюмы зелено-коричневого цвета. Интересный камуфляж. Не чета, конечно, земной военной форме, но в этом мире сойдет. Что интересно - в форме присутствовали металлические элементы, покрашенные в черный или любой другой темный цвет матовой краской. Двигались эти ребята так же бесшумно. Видимо, выучка у них хорошая, и это просто мне так повезло заметить слежку.
   -Командир, разрешите сопровождать вас на отдалении. -Произнес тот же самый мужчина, -Иначе наш мастер нас убьет.
   Произнесено это было так спокойно, что я ни секунды не сомневался, что так и произойдет. Наяда может...
   -Вот как. Наяда такая суровая?
   -Я не уполномочен обсуждать подобную информацию. -Еще раз поклонился главный в отряде.
   -Ну ладно. -Я пожал плечами, -Можете следовать, если хотите. Только не мельтешите, а то от чтения отвлекаете.
   Разведчики моментально исчезли в близлежащих зарослях. Надо признать, я их действительно больше ни разу не заметил до самого города.
  
   А город встретил меня... Нет, как-то неправильно. Город меня никак не встретил. Он меня просто-напросто проигнорировал. Ну подумаешь, приперся самый обыкновенный глава государства... Никто на мое появление особо не отреагировал. Люди, конечно, бросали на меня взгляды, когда думали, что я не вижу, а некоторые прямо на улице кланялись, но подобное поведение и до покушения не было удивительным. По крайней мере, не было этого бешенного ажиотажа, как в мой прошлый приезд. Не спорю, меня тогда целый год не было, но все же... Но меня все устраивало. Не задерживают, не отвлекают, не достают - и ладно. Есть время подумать. У кого будет действительно важное дело - не станет стесняться.
   Ноги автоматически понесли меня в сторону кузницы Слунча. Надеюсь, старик не помер. Не было ли ошибкой пытаться хоть как-то исправить ситуацию? Иногда ведь нужно оставить все как есть... Эх... Я, конечно, много народу уже убил, но переживаю подобным образом впервые. Неприятные эмоции. Нужно избавиться от них. Да, хорошая идея. Подобные размышления ничуть не мешали мне читать учебник, попутно сверяясь с уже известными мне источниками. Ллос, паршивец... Если у него была такая книженция - чего ж раньше не отдал?! Я столько времени потратил! Я скрипнул зубами и резко остановился.
   Это еще что за звук? Нет, я не про скрип... Мой обостренный слух улавливал вдалеке явно различимый металлический грохот... Именно грохот. На звон это было мало похоже. Ноги сами по себе начали быстрее перебирать сами собой. Звуки, раздающиеся через равные промежутки времени, поражали своей глубиной и мощью. Такого я точно не слышал. У меня в теле будто каждая клеточка резонировала с густыми вибрациями этих звуковых волн... Вскоре показалась и сама кузница... и большое количество людей вокруг. В основном это были подмастерья и работники кузни, а так же жители близлежащих домов. Самим же источником шума являлась, очевидно, кузня. Как ни странно, собравшийся народ хранил благоговейное молчание. Хотя, как по мне, здесь должен был стоять дикий ор жильцов-соседей, которым докучает этот грохот. Но нет, молчат все. Смотрят на кузню. И такая аура восхищения вокруг этой толпы, что аж тошно становится.
   -Вы тут чего собрались? -Мне пришлось повысить голос, чтобы меня услышали.
   -О, командир! -Старший из подмастерьев коротко склонил голову, -Мы просто не можем решиться прервать мастера.
   -Прервать?
   -Его будто сами боги на ноги поставили! -С широкой улыбкой покивал этот мужчина, -После разговора с вами он вскоре слег с неизвестной болезнью. Его лихорадило, бросало то в жар, то в холод, мучили случайные боли... Мы уж думали, что покинет нас мастер, но... Практически на следующий день он вошел в кузницу, как ни в чем не бывало. Живой, здоровый, зрячий! -На последнем слове у подмастерья даже голос дрогнул, -Он просто взял молот и начал что-то ковать. И при этом с таким энтузиазмом, что... вот...
   Он выразительно кивнул на толпу.
   -А почему не жалуются?
   -Я не знаю, командир. -Подмастерье пожал плечами, -Они просто приходят сюда и... ждут. Чего-то...
   -Хм... Ну, ясно. А кто ржет так жутко?
   В воздухе действительно слышался воистину демонический смех, прерываемый только звуком ударов железа об железо. Даже меня от него пробирало. Представляю, как остальным было некомфортно.
   -Мастер. -Подмастерье махнул рукой в сторону кузни, -Командир, может вы сходите, посмотрите? А то мы переживаем за мастера!
   -Конечно, схожу. -Я пожал плечами.
   Ведь так и так собирался проведать Слунча... Старик-то, судя по всему, оживился. Эх... Стоит проверить, что он там чудит. Я направился к кузне. Чем ближе подходил, тем сложнее становилось делать следующий шаг. Будто звуки молота отталкивали меня прочь от кузницы. Ну, я бы не был собой, если бы уступил так просто. Как же. Не дам себя так просто отодвинуть. Последние шаги мне дались с таким трудом, будто я тащил с собой превышенный как минимум вдвое максимальный вес. Понятно, почему никто не ломится внутрь. И чего это за силушка богатырская у Слунча проклюнулась?
   Дверь отворилась буквально на секунду и тут же захлопнулась после того, как я вошел внутрь. При этом заехав мне по плечу. Я с сомнением посмотрел на нее, но решил отложить месть на потом. Всегда успею. Вместо этого переключил свое внимание на действо, происходящее внутри кузни. А происходило тут нечто необычное. Опишу поподробнее.
   Посреди кузницы, возле самого большого горна, стоял обнаженный по пояс Слунч и самозабвенно лупил по какой-то заготовке на наковальне гигантским молотом. Ну, не таким уж и гигантским, но самым большим в кузнице точно. При этом именно старик так безумно хохотал совсем без перерыва. Не было похоже, что он хоть как-то устает. Удары наносились с идеальной точностью и максимальным усилием. После каждого удара по кузнице прокатывалась заметная даже обычным зрением волна... чего-то. Честно говоря, определить, что именно "прокатывалось" я не мог. Будем думать, что волны магии. Так легче всего объяснить какую-нибудь непонятную штуку... Вернемся к описанию. С каждым ударом Слунча в горне вспыхивало неестественно белое пламя, практически вырываясь наружу. А в воздухе витало нечто... Нечто до боли знакомое... Я переключился на магическое зрение. А, ну все понятно. Тут явно сосредоточена сила Брэггторна. Уж ее-то я где угодно узнаю. Помнится, я еще с Сорлоога отсылал письмо с указаниями для Слунча, как правильно прославлять бога ремесел. Думается мне, прочитал он его только сейчас. Меня старик не замечал.
   В общем, что-то происходило. Уловить точный смысл происходящего я не мог, так что решил не вмешиваться. Слунч вроде неплохо себя чувствует, так что, думаю, ничего плохого не случится. Но все же я решил остаться ненадолго. Пригляжу за происходящим. Хуже не будет. Тем более, интересно же, что он там такое кует... Я пристроился в уголке кузни и углубился в чтение, периодически бросая взгляды на Слунча и его работу. Шум и окружающая магия меня не особо волновали. Мне вообще может помешать читать только одна вещь - когда кто-то влезает мне в голову. Сейчас же таких поползновений не было, так что я устроился довольно комфортно. В какой-то момент я слишком увлекся чтением, так что пропустил момент, когда все закончилось. Что-то ослепительно сверкнуло и все стихло. От неожиданно нависшей тишины у меня аж в ушах зазвенело. Я закрыл книгу и перевел взгляд на Слунча. Тот устало склонился над наковальней, пытаясь перевести дыхание. Пламя в горне постепенно утихало, приобретая естественный цвет.
   -Ну и, как самочувствие? -Спросил я, прерывая затянувшуюся паузу.
   -А, клыкастик... -Повернул ко мне голову Слунч, -Я не заметил, как ты вошел... Фух...
   Он устало опустился прямо на каменный пол, пытаясь перевести дух.
   -Так как самочувствие? -Повторил свой вопрос я.
   -Устал, как собака... -С хрипом в голосе проговорил мастер-кузнец.
   Я молча достал из сумки флягу с водой и, приблизившись, передал ее старику. Тот благодарно кивнул и, открыв пробку жадно присосался к сосуду. Я же пока что осматривал его. Ну что я могу сказать? "Оживился" - очень точное определение. Даже помолодел. Чуть-чуть. Глаза его снова сияли ясностью. Зато в магическом зрении старик поменялся значительно. Пока он ковал я не мог рассмотреть четко из-за круговерти магии, так что осматривал сейчас. Энергетика явно нечеловеческая. Знаете, у каждого человека каналы магии выстроены по своему, но общие закономерности соблюдаются. Это я выяснил, понаблюдав за людьми. А каналы магии есть у каждого разумного. У кого-то сильные, у кого-то слабые, но у всех - это точно. Даже у кобольдов, представляете?
   Так вот, Слунч же теперь уникален. Такую интересную структуру я не видел пока что ни у кого. В обычном случае магические каналы напоминают капилляры и сосуды в теле человека. В смысле, распространяются по тому же принципу. От общего источника по каналам по всему организму. А Слунч сейчас напоминал... ну, скажем, пузырь с водой. Только вместо воды - магия неизвестного происхождения. Что это означает? Не знаю. Может, это хорошо, а, возможно, он уже завтра скончается. В любом случае, эффект от божественного зелья определенно есть. Непонятно какой, но есть. Посмотрим, чем это все обернется.
   -Что делал-то?
   -А? -Непонимающе поднял ко мне лицо кузнец, -Да так, безделушка...
   Я задумчиво посмотрел на изделие на столе. Ну... Что я могу сказать? Щит. Круглый. Очень тонкий. Знаете, лепешка стальная. Правда, я не мог понять материал, из которого он сделан. Не заметив ничего примечательного, я открыл системную информацию о предмете. Вот тут мои брови поползли вверх.
   Эгида Поглощения (щит) (Легендарный)
   Прочность: Неразрушим
   Щит, созданный величайшим мастером-кузнецом на Аурусе. Сделан из неизвестного материала, но наделен прочностью, сравнимой с лучшими металлами в мире. Наделен свойствами "Поглощение", "Удержание".
   Поглощение - Растворяет любой предмет или заклинание, принятое на "рабочую" площадь. "Рабочей" поверхностью считается лицевая часть щита. Активируется при использовании предмета по прямому назначению (щит).
   Удержание - Замедляет и удерживает любой предмет или заклинание, попавшее на "рабочую" площадь предмета.
   Выносливость увеличивается на N (N - уровень персонажа/5)
   Ограничения:
   Персонаж: определяется после привязки.
   Ого! И еще раз: "ого"! Что-то интересное Слунч тут создал... Фактически, щит довольно полезная штука при любом типе ведения боя. И в открытом бою, и в защите от дальних атак, и даже в нападении. Единственный минус - узкие пространства. Трудно пользоваться. С другой стороны, я никогда щитом не пользовался, так что оценить всех минусов и плюсов не могу. По крайней мере, объективно оценить. Кстати, а идея хороша. Нужно научиться им пользоваться. Во вторую руку, например, какой-нибудь меч взять... Не зря же классикой считается именно такой вариант вооружения. Хотя стоит еще подумать. Может, придумаю что-нибудь дельное.
   -Не против, если я его заберу? -Спросил я у старика, осторожно притрагиваясь к лицевой стороне щита.
   В пальцах почувствовалось покалывание, но ничего больше не произошло. Видимо, живую материю щит не растворяет. Либо его надо как-то включить. Посмотрим.
   -Я его еще не закончил. -Ответил Старик, -Но, если тебе очень нужно - забирай.
   -Не закончил? -Переспросил я, осматривая щит с почтительного расстояния, -Выглядит готовым.
   -Он слишком тонкий. Нет рукояток. Слишком малый вес. И много еще мелких недостатков...-Слунч слабо передернул плечами, -В общем, он требует доработок.
   -Хм... И вправду. -Я задумчиво провел рукой по бороде.
   -А тебе он зачем? Ты вроде бы не используешь щиты в бою. -Кузнец попробовал подняться на ноги, но быстро прекратил эти попытки.
   -С недавнего времени начал замечать, что обычной силы не хватает. Нужна еще и скорость. -Я пожал плечами, -Думаю над оружием вот.
   -А я вот считаю, что от силы отказываться не стоит. Почему бы тебе не использовать полуторный меч? С поправкой на твои габариты. -Слунч требовательно протянул руку, и я передал ему вторую флягу с водой. Он благодарно кивнул, -Твои показатели силы позволят наносить сильные удары и одной рукой.
   -А в замкнутых помещениях что делать? Там особо не помашешь.
   -А зачем тебе в замкнутых пространствах оружие? -Усмехнулся кузнец, -Уж извини, но при взгляде на тебя складывается ощущение, что самое опасное оружие - это ты сам.
   -Я ж не зверь какой. -Нахмурился я, -Природа не наделила меня естественными способами убивать. Только кулаки... и клыки.
   -Я, конечно, кузнец, но не дурак, клыкастик. Ты мне не раз бока наминал, так что я уж знаю, как легко ты можешь шею переломить. Но, если хочешь, могу к твоим перчаткам прикрепить шипы... Сможешь использовать, как кастеты. -Слунч ненадолго замолчал, -Только не говори мне, что ты не носишь ту броню, что я для тебя сделал.
   -Ну... Как сказать... -Я немного стыдливо отвел взгляд.
   -Лют. -Спокойно посмотрел на меня старик.
   У меня почему-то мурашки по спине пробежали. Мне б так зыркать научиться...
   -Я ее примерил. -Признался я.
   -Эх... -Слунч вздохнул, -Если не понравилась - так бы и сказал.
   -Да не то, чтобы не понравилось... -Я развел руками, -Просто носить ее постоянно не очень удобно. А всякая фигня случается, когда я ее снимаю...
   -Эх... Ладно, принеси ее ко мне. -Слунч снова попытался подняться на ноги. На этот раз удачно, -Я постараюсь что-нибудь придумать.
   -"Что-нибудь"?
   -Ну... -Старик неопределенно помахал рукой в воздухе, -Вошью кольчугу в куртку, или еще что-нибудь... Я еще не придумал. В общем, подгоню под повседневное ношение. Защитные свойства снизятся, но удобство повысится.
   -И тебе не лень этим заниматься?
   -Конечно же нет! Ведь излишки драконьей кости, из которой и сделана твоя броня, останутся у меня. -Без тени смущения проговорил Слунч.
   Ну что ж, пускай так. Мне, в принципе, не жаль. Если нужно будет - пойду охотиться на драконов. Судя по хроникам, они тут не так уж и редко встречаются. В общем, я без вопросов выложил свою кольчугу из сумки и торжественно передал ее кузнецу. После чего я похлопал его по плечу и кивнул:
   -Ну, раз уж ты в порядке, я пойду по делам. -Я пожал плечами, -А ты, если вдруг почувствуешь себя странно... В общем, зови.
   -Боюсь, если я после твоего зелья почувствую себя странно - времени позвать кого-то уже не будет.
   Я пожал плечами в ответ. Возможно, он вскоре вообще окочурится. Не думаю, что известны случаи подобного переливания божественной крови смертным... Так что, остается только ждать результатов этого странного эксперимента. В итоге, попрощавшись со стариком-кузнецом, я вышел наружу успокаивать толпу...
  
   Впрочем, слово "успокаивать" подходит мало. Я произнес что-то наподобие:
   -А ну живо заткнулись!
   И пошел по своим делам. Дальше пускай сами разбираются. Мне еще предстояло обсудить с Грум-Грымом постройку храма для Ллоса. Почему именно с гремлином? Ну... У нас нет отдельной службы по застройке города, так что пока что планированием построек занимается его служба. Распределяет средства, нанимает рабочих, выделяет землю... В общем, лучше было обратиться к нему. Проект довольно большой, в любом случае придется с ним согласовывать, так что начну именно с Грум-Грыма. Найти гремлина было не сложно. Он уже обитал в отстраиваемой ратуше. Здание строилось семимильными шагами. В некоторых местах помещения уже обрели былой функционал.
   Конечно, гремлин очень сокрушался над архивами (которые были уничтожены взрывом), но потом выяснилось, что у него есть еще несколько секретных объектов по городу с копиями документов. Я вообще поражался, насколько оперативно и предусмотрительно работает этот мелкий гремлин. При этом он еще часто использует службу Наяды и даже вояк Хьяла. Я бы даже сказал, что он старший среди моих заместителей. Особняком пока что стоит Тумонис. Насчет Туррла я пока не в курсе. Возможно, он уже тоже попал на "крючок".
   Я без стука вошел в кабинет Грума и, кивнув в знак приветствия, уселся в гостевое кресло. Свое из сумки было лень вытаскивать, так что решил обойтись этим.
   -Командир, что привело тебя в мои пенаты?
   -Дела житейские, Мелкий. -Я вздохнул, -Впрочем, как обычно.
   -Опять расходы? -Грум-Грым понятливо достал чистый листок и приготовился записывать.
   -Ага. -Я кивнул.
   Вкратце пересказав Груму ситуацию, я набросал небольшой набросок внешнего вида храма. После чего быстро очертил внутренние планы постройки и обсудил предполагаемое место постройки. Я тут недавно обнаружил, что неплохо рисую. Оказывается, это не так сложно, когда руки делают в точности то, что от них хочешь. Главное представить картинку как можно четче. Фактически, я ходячий чертежный инструмент. Чертить прямые линии или правильные геометрические фигуры для моей не дрожащей руки довольно легко. Конечно, художник из меня аховый. Тени передавать не умею, пропорции страдают и прочие профессиональные мелочи, которые я упускаю из виду...
   -Идея здравая. Думаю, если построить подобный храм по всем правилам - можно получить общегородской бонус... -Покивал гремлин.
   -Что за бонус?
   -Не знаю. От божественных щедрот зависит. -Грум пожал тонкими плечами, -Например, такой же бонус есть в Амулете Грифона. Там стоит первый и самый огромный храм Всевышнего. Весь город практически никогда не болеет мелкими болезнями, да и всякую темную магию отпугивает...
   -В Амулете? Я думал, что религия Всевышнего зародилась в Лювоне.
   -По-моему, сам Всевышний родился в Лювоне, а не его религия. -Грум-Грым с сомнением покачал головой, -Но я плохо знаю историю. Так что утверждать не возьмусь.
   -Да, я этот момент истории тоже пропустил. -Хмыкнул я, -В общем, храм нужен. Потому что мне вскоре понадобится снова с Ллосом общаться. Не хотелось бы, чтобы он мне на мозги капал...
   -Командир... -Грум-Грым на секунду замолчал, сомневаясь, но все же продолжил, -Вы так спокойны, что аж жуть берет.
   -Ты о чем?
   -Обо всем. Вы общаетесь с богами так, будто они обычные смертные. Вы говорите об уничтожении Паразитов как об истреблении насекомых. Вас не страшит мысль о предстоящей войне и то, что против нас, возможно, ополчится половина мира... -Гремлин нервно усмехнулся, -Как вы остаетесь таким спокойным?
   -С каких пор ты обращаешься ко мне на "Вы"? -Вместо ответа уточнил я.
   -Что? -Не понял гремлин, -Ох, прошу прощения, командир... Само как-то.
   -Не переживай особо, Мелкий. -Я усмехнулся, -Решай проблемы по мере их поступления. Не очень дальновидно, конечно, но работает.
   -С финансами таким образом работать нельзя! -Сказал, как отрезал, Грум, -Здесь нужен тонкий расчет.
   -Ну вот и не заморачивайся насчет остального. -Я пожал плечами, -Считай себе циферки, разбирайся с финансами, а прочей мутью я займусь.
   -Командир, твоя речь мне слух режет. Вроде бы на одном языке говорим, а я понимаю в лучшем случае половину из сказанного тобой... -Грум задумчиво почесал затылок, -Но суть я уловил. И по поводу храма все понял. Что-то еще?
   -Я думал насчет кобольдов. Есть идеи, как их пристроить?
   -Ну... С письменностью и чтением они не в ладах. Говорить умеют плохо. Получается, подходят только простые назначения, где не нужны коммуникации с другими видами. -Грум-Грым пожал плечами, -Я предполагал отрядить их на шахтерские работы и заготовку леса. Они довольно выносливы физически, неприхотливы в еде и хорошо взаимодействуют друг с другом.
   -Мне кажется, что их еще можно запрячь на стройку как разнорабочих. -Покивал я, -Руки у них прямые, если будут четкие указания - не налажают. Тем более, они довольно изобретательны. Со временем и сами освоятся.
   -Хорошо, я подумаю, что можно сделать. -Кивнул гремлин, -Ты ведь опять скоро уезжаешь?
   -Ждешь не дождешься, да?
   -Не думал, что скажу такое, но да... -Гремлин решительно кивнул, -Жду. Что же ты натворишь в следующий раз, вот что меня интересует.
   -Да ничего особого. -Я усмехнулся, -Уверяю тебя, в мировом масштабе все мои деяния не так уж и значительны. Что ж, не буду мешать твоей работе. Тем более, что ты работаешь на меня...
   На этом я и покинул кабинет Грум-Грыма. Перед ним уже скопилась целая очередь из клерков с пачками бумаг. Думаю, для моего советника по финансам даже получасовое промедление смерти подобно. Точнее не для него, а для его службы.
  
   Найдя местечко потише, я "прыгнул" в обитель Ллоса. Благо, дверь там для меня открыта. Хотя Ллос, думаю, и против этого. Но помешать никак не может. Система предоставила мне проход на его территорию, как и выход оттуда, так что он ничего поделать не может. Забавно то, что боги, самые сильные существа в мире, буквально скованны по рукам и ногам некой псевдо-разумной силой. С трудом представляю себе, что бы происходило, будь боги более раскованными в своих действиях. Думаю, не обделенной чувствует себя только Тиамат. Ей, по-моему, и так все нравится. В конце концов, ей не запрещают взаимодействовать с окружающим миром в большинстве случаев напрямую. Ведь ее работа связана именно с влиянием на смертных, а тут без личного вмешательства никак. Тем более, насколько я понимаю, ей доставляет удовольствие с помощью минимальных усилий привносить в повседневность толику хаоса...
   Но сейчас не о ней. Передо мной предстал сам бог войны. Облик его от раза к разу меняется, так что я даже не стал заострять внимания на мелкие перемены. Главное, что мне интересно, может ли он "вызвать" себе еще недостающих четыре руки? А то ятаганов у него шесть, а рук - две. Несоответствие получается...
   -Снова ты. -Скорее констатировал факт, чем спросил бог войны, -Храм построил?
   -Дал указание на постройку и согласовал план стройки. -Я пожал плечами, -Работы начнутся в ближайшее время.
   -Медленно.
   -Я же не бог строительства.
   -И то верно. -Ллос меланхолично пожал плечами, -Итак, зачем ты пожаловал?
   -Да все за тем же. Услуга твоя нужна.
   -Ты уже достал. -Бог войны протяжно вздохнул, -Честно. С чего ты решил, что я буду тебе помогать с чем-либо?
   -Так мы же друзья. -Совершенно серьезно ответил я.
   Ллос несколько секунд пилил меня уничтожающим взглядом.
   -Ладно, чего ты хотел? -Наконец сдался он.
   -Да нужен "овощ" один. Любой. Мужского пола. -Я пожал плечами, -Хочу один эксперимент поставить.
   -Знаешь, в тебе таится дух первооткрывателя... -Вздохнул бог, и на пол рядом со мной упал один из потерявших разум игроков.
   Думаю, у Ллоса в загашниках много таких. И ведь, в принципе, я не сильно от них отличался судьбой. Да, я не мог потерять уровни, чтобы стать овощем. Но меня столько раз убивали, рвали на части, пытали и изгалялись разными способами, что я должен был и так сойти с ума. И возненавидеть это место. Но нет. Психически я здоров... наверное... Да и чертоги Ллоса не вызывают негативных эмоций. Да и к этому овощу я особых чувств не испытываю. Ну, оказался я более везучим, чем он. Что мне теперь, нужно перед ним на колени встать?
   -Что-то еще хотел? -Спросил Ллос, наблюдая, как я запихиваю эту тушку к себе в сумку.
   -Ну да. Но сначала давай обсудим, что я тебе взамен на него должен буду.
   -А... -Ллос махнул рукой, -Сочтемся, я уверен. Чую я, что из-за тебя война развяжется скоро. Так что я немного поднаберусь энергии... Что там у тебя на уме?
   -Ну... Я все хотел спросить, что там с Темными эльфами? -Я наконец справился с непослушней горловиной сумки и закинул тело внутрь, -Где они обитают вообще?
   -А зачем они тебе нужны?
   -Как зачем? Месть, конечно же!
   -О, вот оно что... -Понятливо протянул бог войны, -Но помочь я тебе не смогу. Не знаю, где они. Прячутся, гады. Только это делать и умеют.
   -Гады? Твои ж детишки.
   -Не люблю я их. -Поморщился бог войны, -А они отвечают мне нездоровой симпатией. Вот если б воевать умели... А то ж они только заговоры и плетут. Им бы к Тиамат в услужение, так нет... Меня достают этими... овощами-жертвами...
   -До сих пор приносят?
   -Ага.
   -И они знают, как ты к ним относишься?
   -Знают.
   -Действительно странные они... -Я пожал плечами, -Ну, не знаешь, так не знаешь. Кстати, я тут спросить хотел... Ты из того учебника сколько прочитал?
   -Где-то половину осилил. -Ллос развел руками, -И это еще довольно много.
   -Ясненько. Стало быть, если я освою всю книжку - стану круче тебя?
   -Кто знает? Не уверен, что существовал кто-то, кто смог прочесть учебник полностью.
   -Ну, я довольно упрям. -Я хмыкнул, -И тот факт, что в мире есть книга, которую я не смогу прочитать не даст мне уснуть. Так что рано или поздно я узнаю все тайны этой книженции...
   -Хороший настрой. А теперь давай-ка ты свалишь из моего дома, хорошо? -Ллос улыбнулся своей самой добродушной улыбкой мясника, и в следующий миг я уже вернулся обратно.
  
   Следующие пару дней я потратил в основном на эксперименты. У меня было две вещи, которые хотелось испытать. Первая: новый щит. У него довольно интересные фишки есть, но как конкретно они работают - нужно было выяснить. Вторая вещь: новое тело для Тумониса. Общий вектор тут ясен. Нужно как-то "привязать" Тумониса (в смысле его истинную сущность, которую он переселяет из тела в тело) к этой тушке так, чтобы он мог управлять этим телом и после перерождения. Проблема в том, что в обеих этих задачах задействована такая штука, как магия. И вот тут возникают проблемы. Знаете, это как будто обычный пользователь системы (мало понимающий в компьютерах) пытается разобраться в коде программ. Не имея при этом даже поверхностных знаний о способах программирования.
   Вот и я такой же "юзер". В смысле результат магии вижу, даже саму магию различаю, но из взаимодействий могу применить только "сломать". Как маг я несостоятелен в виду использования элемента молний. Однако, разбираться в этом все равно хочется. Теория магии тоже интересная... Наверное. Я же ее не знаю еще. Так вот, постигнуть что-либо можно только сделав предположение и проверяя его практическими опытами. Этим я и решил заняться. Решил я начать по порядку. А именно со щита.
   Поэтому одним прекрасным утром я направился в кузницу. Как ни странно, в кузнице Слунча уже вовсю кипела работа. Видимо, здесь они будят петухов, а не наоборот. При этом сам Слунч чувствовал себя довольно бодро и уже что-то активно ковал. Поздоровавшись с ним, я изъял все еще незаконченный щит и занял практически весь задний двор кузницы. Тут обычно разгружали телеги, под крытым навесом хранили уголь, в специальном сарае - железо, да и нужно было иногда это место для особых задач. Как, например, моя. Поскольку двор был огорожен от посторонних глаз высоким забором с кольями наверху, я решил использовать его для своих нужд. Слунч выделил мне даже парочку подмастерьев в помощь. Тех, которые больше всего косячили в кузне...
   Итак, что я конкретно хотел знать? Во-первых: эффективность относительно атакующих материалов. Уверен, будет зависеть от каждого конкретного предмета и его свойств... Во-вторых, необходимо понять, как работает это заклинание. В-третьих, откуда берется энергия на работу заклинания. А то в описании не описана стоимость, а бесплатного сыра, как говорится, не бывает. Надеюсь, расплачиваться придется не своей молодостью... Или жизненными силами... Или еще чем-нибудь, что отдавать не хочется. А отдавать мне ничего не хочется.
   Но вернемся к щиту. В принципе, магическим зрением довольно четко видно, что магия в щите уже работает. Вон, как ярко сияет... Но я не могу понять, откуда идет подпитка. Ибо никаких внешних каналов нет. Фактически, Эгида должна была уже потерять всю свою силушку. Почему? Она неслабо "фонит", рассеивая магию вокруг. Но нет никаких источников энергии, от которых шла бы зарядка... Я долго кружил вокруг щита, вызывая этим немалое удивление помощников-подмастерьев. Впрочем, без практических опытов ничего сказать и не получится. Решил начать с простого. Закрепив щит на заборе, я просто-напросто взял первый попавшийся лук, стрелу и выстрелил в эту "мишень". Попал со второго выстрела. В самый край. Тут ничего сложного нет, главное посильнее тетиву натянуть... Хотя с арбалета, на мой взгляд, удобнее. Но не важно. Стрела, по идее, должна была отскочить от металлической поверхности. Однако, тут сработало "Удержание". Стрела просто застряла в воздухе перед щитом, касаясь его только самым кончиком. Интересно. Я подошел поближе.
   Надо же, держится! А еще... растворяется? Нет, действительно! Будто кислотой разъедает. В описании, конечно, так и сказано, но... Я думал, что растворяется сама сила удара, а не сам ударивший предмет. Например, импульс рассеивается или еще что-нибудь в этом роде. А тут прямо предмет уничтожается. Удобно. Так, а если посмотреть в магическом зрении... Что-то ничего не понятно. Ладно, продолжаем эксперимент. Первым делом я еще пару раз выстрелил по щиту из лука. Стрелы, попадавшие в него, исправно застревали в его магическом поле. Что ж, ожидаемо. Дальше я метнул копье. Благо на заднем дворе кузни имелись разные образцы вооружений. Мои "помощники" быстро находили необходимые мне "инструменты". Копье было небольшим, созданным будто специально для метания. Так что летело оно хорошо, быстро, прямо... И от щита в итоге отскочило. Без большей части наконечника. Я еще раз провел рукой по поверхности Эгиды.
   Кожу щипало, но растворяться рука не торопилась. Дальше я пробовал разные типы снарядов и различную скорость запуска этих самых снарядов. На это у меня ушел где-то час. Что я в итоге выяснил: мелкие снаряды, не превышающие по размеру стандартную стрелу, останавливаются магией щита независимо от скорости. И растворяются. Куда они исчезают после этого, я не знаю. Более крупные предметы, как правило, просто отскакивают. Материал щита довольно крепкий, так что на нем даже царапин не оставалось. Но вот что интересно: с крупными снарядами играет большую роль их скорость на момент столкновения. Чем выше скорость, тем большая часть предмета растворяется.
   Подытожим: маленькие предметы удерживаются щитом и постепенно растворяются, большие лишаются передней части (размер повреждений зависит от скорости) и отскакивают, как от обычного щита. Отлично. Уже что-то. Теперь нужно выяснить несколько деталей. Откуда берется энергия на растворение предметов? Поскольку я не вижу никакой сторонней батарейки, можно предположить, что сам щит каким-то образом накапливает необходимую энергию. Хорошо бы узнать с какой скоростью. Чтобы посреди боя не получить "сюрприз"... Тут понадобится помощь Тумониса. Все равно придется к нему идти.
   Вторая неизведанная область довольно животрепещущая: будет ли щит уничтожать, например, камень, на который я его положу? Так... Я просто-напросто прислонил щит к забору "рабочей" плоскостью. Подождал пару минут. Ну что ж, забор цел. А если предмет маленький? Я достал монетку и положил на щит сверху. Монетка спокойненько выдержала это испытание. Для проверки я метнул ее в щит со всей дури. Как и следовало ожидать, она зависла в воздухе перед щитом и медленно расщепилась на молекулы. Значит, определенным "переключателем" для начала работы щита является скорость взаимодействующего предмета. Отсюда вопрос: если ударить щитом по предмету - сработает ли его магия? Ну, тут мне долго думать не пришлось. Взял и ударил со всей дури по бедному забору. Не сработало. Ближайшие полчаса я ходил по двору и лупил щитом по различным предметам. Таким образом он не работает. Жалко. Дальше моей "мишенью" стали подмастерья. Ну да, а вы что думали? А то прохлаждаются. Сначала я просто прислонял щит к каждому из них на некоторое время. Они вообще ничего не ощущали, в отличие от моих покалываний. Потом каждый из них ударил кулаком по щиту. Опять ничего. Еще минут десять я вылавливал по двору какую-то крысу. Поймав это юркое животное, я запустил его в нашу сегодняшнюю мишень.
   Бедная крыса шлепнулась об щит, сползла по его поверхности вниз и, поматывая головой, смоталась куда-то в сторону. Ее бар хитпоинтов мигал где-то в красной зоне. Итак, щит живую материю не уничтожает. Это хорошо. Можно не опасаться, что он растворит тебя ненароком...
   Итого у нас: щит, уничтожающий запущенные в него снаряды, но не реагирующий на органику. Было бы неплохо посмотреть, как он среагирует на кость... А, в принципе, чего сложного? Я призвал топор, размахнулся посильнее и со всей дури зарядил по Эгиде. Надо признать, я не сразу понял, что произошло. Просто руки обвисли, как две плети. Ух... Так, щит на месте. Дымится весь, но на месте. А вот топор куда слинял? Я снова призвал его.
   ОШИБКА: Объект временно недоступен.
   Повторите запрос позже.
   М-да. Иногда думать нужно заранее. Надеюсь, топор не окончательно сломался. Как и руки... Они, кстати, потихонечку шевелились. Хотя я все равно ничего не чувствовал. Но, ничего не взорвалось - и то хорошо. Я встряхнул онемевшими конечностями. Начало покалывать. Значит, само пройдет.
   Ладно, будем считать, что на сегодня хватит...
  
   Хватит разбираться со щитом. Именно такое решение пришло мне в голову после произошедшего. Покинув кузницу, я прямой наводкой направился к академии лича. Насколько я был в курсе, он с Аирой уже прибыл в город. Видимо, у него были какие-то дела, которые он не мог откладывать даже из-за своей ученицы. Именно этим я и решил воспользоваться. У меня не так много времени до моего следующего приключения, так что лучше поторопиться и решить все вопросы как можно быстрее.
   Я, конечно, излишне тороплюсь выступить, но... Знаете, я до сих пор зол. Если никому не раскрою черепушку в ближайшее время - точно не смогу заснуть. При этом не кому-нибудь слабенькому, нет. Мне нужен кто-то сильный. Желательно, посильнее меня. Вот тогда удовольствие будет просто невероятным... Видимо, блуждающая на моем бородатом лице улыбка создала законченный образ откровенного психопата. Так как прохожие на улице старались держаться от меня подальше. А некоторые так и вовсе сворачивали на параллельную улицу, чтобы прогуляться в месте поспокойнее. Я отмечал это краем сознания, не придавая подобному поведению особого значения. Думаю, происходи что-то такое с моим лицом не в моем городе - меня бы уже арестовали к чертям.
   Слава Ллосу, я тут главный. Пока что. Посмотрим, как дальше все обернется...
   -Тумонис, ты занят? -Спросил я, кивая в знак приветствия личу.
   Тот кивнул в ответ и передернул костлявыми плечами.
   -Я всегда занят. -Он сверкнул своими зловещими глазами, -Теория магии постоянно развивается. А это развитие не предусматривает отдыха для подобных мне ученых.
   -Вот как. -Я кивнул, -Как она?
   Я взглядом показал на Аиру, сейчас выполняющую странные упражнения. Больше всего они походили на гимнастические упражнения. Видимо, Тумонис всерьез решил подтянуть ее физическое состояние перед началом "реального" обучения. Думаю, когда они начнут заниматься магией - мало не покажется никому. Нужно что-то придумать. Вывезти их, например, на необитаемый остров в неосвоенных водах...
   -На удивление стойкая. -Ответил лич после недолгого молчания, -Ну, я про ее сознание говорю, конечно. В свое время я был намного слабее духом...
   Тумонис пару раз стукнул посохом по каменному полу. Сейчас мы находились в зале под кодовым названием "испытательный". Он был просторным, довольно сдержанным на украшения и светлым, несмотря на полное отсутствие окон. Стены, пол и потолок здесь были сделаны из особого камня, который будто бы отталкивал от себя практически все виды энергии. В моем зрении была видна парочка типов магии, которые будто бы не замечали этого препятствия. Интересное помещение, в общем. Правда, мебели нет.
   Я достал кресло из своего рюкзака и расселся в нем. Ну а что? Не зря же я его с собой таскаю...
   -И... это хорошо?
   -Ну, если не проявит такую же лень, как я в свое время, достигнет высот моего учителя однажды. Или даже шагнет дальше... -Лич снова пожал плечами и повернул голову ко мне, -Кстати, я настоятельно рекомендую тебе не забывать про свои молнии. Сможешь, в случае чего, остановить свою подопечную. Или, по крайней мере, немного ослабить...
   -А от нее могут быть проблемы?
   -Конечно, я же ее магии обучаю, а не кройке-шитью... -Важно кивнул Тумонис, -Потеря контроля, нестабильное эмоциональное состояние, различные негативные эффекты или просто стечение обстоятельств вызывают... непредвиденные проблемы. Обычно ошибки магов не причиняют существенного ущерба, так как магия просто рассеивается, но...
   -В масштабе твоего колдовства такое количество магии просто так не исчезает. -Понял я, -Что ж, ожидаемо. Я тебя понял.
   -Все больше поражаюсь твоей беспечности. -Щелкнул зубами Тумонис, -Зная, какой магией я обладаю, ты так просто принимаешь возможность подобных осложнений.
   -Ну, ты тоже не особо волнуешься.
   -Действительно...
   Мы какое-то время молчали. Не знаю, о чем думал Тумонис, но я просто следил за своей рабыней. Ее движения были довольно грациозны. Насколько позволяло ее измученное тело, конечно. Впрочем, мне нравилось.
   -Ты же не просто так пришел, верно?
   -Ага. -Я без лишних слов вытряхнул из сумки тело, подаренное Ллосом.
   При ближайшем рассмотрении тело это когда-то принадлежало довольно молодому мужчине. Почему-то лысому. Хорошее телосложение. Тело, как и полагается подавало все признаки жизни. Оно было теплым, дышало и излучало ровный магический фон. Я мысленно окрестил его именно "телом". Ибо предыдущий владелец мне нисколько был неинтересен. Для меня этот кусок мяса - просто контейнер. Предмет для эксперимента.
   -Хм. -Задумчиво хмыкнул Тумонис, наклонившись над телом, -Интересно...
   -Что интересного?
   -Ну, это первое подобное тело бессмертного, лишенное сознания, которое я вижу. -Отозвался лич, -Как правило, тело бессмертного после смерти существует доли секунды, после чего будто бы испаряется, оставляя после себя вещи и это безобразное надгробие...
   -Между прочим, надгробия тоже пропадают со временем. -Я кивнул, -Но это, наверное, неважно. Ты ведь не закончил мысль?
   -Нет, конечно. Я... изучал этот процесс. -Тумонис и вовсе встал на колени перед телом и принялся водить руками над ним, -Процесс смерти бессмертного особенный. Его... Скажем так: разумная составляющая... Так вот, она в случае достижения предела жизненных сил отделяется от тела. И тело это, следуя какому-то странному механизму просто-напросто исчезает, чтобы появиться в одном из ближайших мест силы через шесть часов. При этом совершенно здоровым...
   -Это я и без тебя знаю. К чему ты клонишь?
   -Да все просто. Умирая слишком часто без какого-либо прогресса связь сознания бессмертного и его тела ослабевает настолько, что при возрождении не получается эту связь установить заново.
   -Да? Вернул я одного такого "овоща" в чувство...
   -Что, правда? Расскажешь позже?
   -Обязательно. -Я серьезно кивнул.
   -Так, о чем я? Ах, да! Если тело "свободно" от сознания, то теоретически можно подключить кого-нибудь другого к этому телу...
   -Сделать из местного бессмертного. -Я покивал, -Если у нас получится, это, скорее всего, развяжет войну между местными и бессмертными.
   -Как ты тонко чувствуешь ситуацию... -Тумонис поднял на меня взгляд своих пылающих глаз, -Приступим к изучению?
   -Конечно! -Я нетерпеливо потер руки, -Я всегда обеими руками "за" подобную движуху! Тумонис, записывать историю, конечно, весело, но творить ее куда интереснее...
   -Есть доля истины в твоих словах. -Лич кивнул и поднял голову к своей ученице, -Аира, на сегодня все. Можешь отдыхать.
   Девушка молча кивнула, поклонилась мне и покинула зал чуть ли не вприпрыжку. Удивительно. У нее так много энергии осталось после этих упражнений... Но долго я не заострял внимание на этом факте. Мы с личем уже пустились в работу.
   По сути, большую часть времени мы просто спорили и делали предположения на основе тех магических теорий, что нам были известны. Душа (или сущность разумного существа) - плохо изученный феномен даже в этом мире. Ее существование общепризнанно здесь, но ученых, изучающих ее, крайне мало. И нельзя сказать, чтобы их изыскания хоть сколько-нибудь полностью описывали картину. Поэтому, можно сказать, мы с Тумонисом делали шаг в темный лес. И что нас там встретит - неизвестно. Надо признать, лич довольно эрудированный маг. Впрочем, неудивительно. Для существа, нашедшего способ переселяться из тела в тело...
   Для начала Тумонис кратко ввел меня в курс дела насчет этой своей технологии переселения. Суть я уловил. В общих чертах. А дальше начался мозговой штурм. В какой-то момент мы плавно переместились в библиотеку (вместе с тушкой незадачливого игрока) и продолжили работу там. И работа затянулась. Что было вполне ожидаемо...
   Мы провели в библиотеке четыре дня. Не все время, конечно, мы были только в одном помещении. Тумонис отлучался, чтобы дать очередное задание Аире и чтобы проверить ее прогресс. Я же периодически наведывался в ближайшую таверну и сметал там все съестное подчистую. Ибо организм мой еще не полностью восстановился и питательных веществ мне требовалось много. Лич же, похоже, вообще не голодал в принципе. Но, большую часть времени мы проводили за чтением многочисленных магических трактатов и расшифровке древних манускриптов. Я еще пару "мертвых" языков походя выучил...
   -Не, Тумонис, это чепуха какая-то. -Я с сомнением постучал пальцем по странице.
   -Считаешь?
   -Да. Если бы теория душевных струн была верна - тогда ты не смог бы переселяться из тела в тело без потери душевной целостности. -Я развел руками, -Либо я что-то не понимаю.
   ет, все верно... -Пробормотал лич и тяжко вздохнул, -Что-то, друг мой, я ничего не понимаю.
   -Это я должен так говорить. Ты же большую часть своей жизни переселяешься из тела в тело... Значит, и опыта в этой теме у тебя больше...
   -Моя сущность укреплена всевозможной магией и не отделяется от физической оболочки надолго. -Тумонис провел рукой по голому черепу, -Мои познания в этой области довольно поверхностны...
   -Вот как... -Я протяжно вздохнул, -Кстати, когда твое нынешнее тело придет в негодность?
   -Имеешь в виду, когда у меня опять рассудок помутится?
   -Ага.
   -Ну... По моим расчетам еще пара месяцев есть. Но тут точно сказать не получится, сам понимаешь...
   -Не понимаю, но уточнять не буду. -Я покачал головой и с силой захлопнул книгу, которую только что дочитал, -Если честно, я уже изрядно устал этой теорией заниматься! Давай я просто всю энергетику в теле выжгу к чертям - и всего делов!
   -Зачем?
   -Ну... чтобы место освободить... -Немного смутился я.
   Лич какое-то время молча смотрел на меня. Его лицо не выражало каких-либо эмоций, а глаза светились ровным светом. Таким образом прошла чуть ли не минута.
   -Это гениально. -Наконец признал он.
   -Да ладно?
   -Ну, почти. Все выжигать не надо... Как бы объяснить... -Тумонис на несколько секунд задумался, -О! О чем гласит теория душевных струн?
   -Душа плотно связана с телом определенными линиями энергий, называемыми "струнами". Благодаря этим струнам и возможно управлять непосредственно физической оболочкой. И что, если оказать определенное воздействие на эти струны, можно душу и вовсе уничтожить. -Ответил я, -Там еще какие-то доказательства приводились, но мне они показались недостоверными.
   -Да, теория бредовая, спору нет. Хотя душа и имеет привязку к определенному телу.
   -Так. -Я кивнул, -Ты меня запутал.
   -Ты ведь видишь магические каналы, правильно?
   -Вижу.
   -Во-от! -Тумонис значительно оттопырил палец, -Лично я при привязке своей сущности к очередному телу постепенно меняю эти каналы, подстраивая под известную мне схему... Схожую с моим первым телом, кстати... Иначе управление телом усложняется со временем...
   -Стало быть, у каждой души и каждого тела есть определенный набор... Назовем их "ключами"... -Я задумчиво почесал бороду, -Так вот, есть наборы ключей, которые при совпадении дают возможность этим телом управлять. И, если "ключ" тела мы переделать можем, то душевный нам неподвластен. Правильно?
   Несколько секунд со стороны лича не было никакой реакции. Не понимая причины тишины, я повернул голову в его сторону. Тумонис что-то сосредоточенно строчил на каком-то клочке бумаги.
   -Погоди-погоди, я записываю... -Произнес он, с какой-то невероятной скоростью водя пером по бумаге.
   Это, кстати, странно. Я про перо, если кто не понял. Я вот пользуюсь старым-добрым карандашом для записей. В этом мире они присутствуют, хоть и довольно дорогие. Поначалу я просто выкрал пару десятков карандашей, пока не обзавелся денежными средствами, но теперь мог позволить себе закупать их вполне законно. Впрочем, я не так часто делаю пометки на бумаге. Память меня редко подводит.
   -Что ты там записываешь? -Не понял я.
   -... "Что ты там записываешь"... -Покивал Тумонис, записывая и последнюю мою реплику.
   Впрочем, спустя пару секунд он опомнился:
   -А, это не нужно было... -Он с серьезным лицом перечеркнул последнюю запись и поднял на меня прямо-таки сияющий взгляд, -Как это "что записываю"? Новая магическая теория! При этом выглядит довольно правдиво.
   -Возможно. -Я пожал плечами, -Иногда и у меня бывают моменты просветления. Что ж, теорию выдвинули. Начнем проверять?
   -Начнем!
   И мы с энтузиазмом принялись за эксперименты. В принципе, много опытов нам ставить не пришлось. Лучшим доказательством служила многовековая практика переселения из тела в тело Тумониса. Пришлось в деталях узнавать этот механизм. Можно сказать, что он уподоблялся раку-отшельнику, который перебирался из раковины в раковину. Только он еще эту раковину превращал в практически точное подобие предыдущей. Потому что в другой просто не смог выжить... По сути, из экспериментов у нас было только выяснение природы тех самых "ключей". Нужно было понять, что именно нужно поменять в параметрах тела, чтобы оно изменило свой "ключ". И это занятие растянулось надолго.
   Магией Тумонис благоразумно не пользовался. Только для регистрации результатов. Ибо если бы он делал это самостоятельно - тело игрока бы уже давно было уничтожено. Изменениями занимался я. Это хорошая практика магии крови. Учитывая мой мизерный опыт, нашу "слепоту" в этом плане и абсолютное непонимание принципа связи тела бессмертного с сутью мира - было трудно. Конечно, спасало ситуацию то, что лич примерно понимал, что именно и как нужно менять в организме. Таким образом, постоянно экспериментируя, мы потратили еще неделю...
  
   -Вроде бы похоже на правду. -Произнес я, задумчиво жуя кусок солонины.
   Только что я закончил магичить над многострадальным телом игрока и потратил на этот процесс довольно много сил, так что я сильно проголодался. Аира уже побежала за едой, но я пока что гасил голод, как мог. В общем, результаты следующие: энергетику организма можно менять, но это сложный процесс. И приходится менять все сразу. Проблема в том, что если меняешь какую-то часть, то вся остальная энергетическая система выравнивает "поврежденный" участок. А держать под контролем сразу весь организм... Тем более чужой... В общем, я вымотался. Если б не помощь лича, не справился бы вовсе. Конечно, глубина моего зрения больше, но он лучше видит картину в общем.
   -Ну... похоже. Попробовать вселиться, что ли? -Неуверенно сверкнул глазами лич.
   -Ну давай. -Кивнул я.
   -Тогда у меня к тебе просьба. Не мог бы ты меня... убить? -Тумонис повернул ко мне голову, -А то иначе тело не покинуть...
   -Без проблем.
   У меня ушло десять минут, чтобы довести его счетчик хитпоинтов до нуля. Миллион очков здоровья, в конце концов... Поскольку Призрачный топор пока что был недоступен, пришлось пользоваться своим самым первым оружием - топором огра. Рубил бедного лича, пока он не испустил дух. Впрочем, он не выказывал никаких признаков неудобств до самого конца. Даже подбадривал меня...
   Итак, нынешнее тело лича умерло. И... Ничего не произошло. По крайней мере, каких-либо видимых эффектов. Ни молний, ни грома, ни даже магических искорок... Просто помер. Я даже в магическом плане ничего не заметил особого. Что, неужели прикончил окончательно? Будет нехорошо, если так. Но нет, мои сомнения были напрасными - тело игрока заметно вздрогнуло, будто по нему пропустили заряд электричества.
   Я внимательно следил за статусным окном этого тела. Вот тут отображается имя игрока и... вот уже Тумониса! Ха! Удалось! Вот только что-то странное произошло со статусом игрока. Он поплыл, смазался и через пару секунд снова стал четким.
   Персонаж: Тумонис (Игрок)
   Уровень ???
   Здоровье: 100000, Мана: ???
   Фракция: Кровавый Клык. Класс: Архилич
   Титул: Хранитель знаний, великий архивариус, древний.
   Характеристики:
   ОШИБКА: детальная характеристика временно недоступна.
   Особые черты: Любитель Книг - 113, Знаток магии.
   Тумонис (в новом теле) резко открыл глаза и сел на месте. Несколько секунд он сидел неподвижно. Пошевелил пальцами на руках, повращал головой, расправил плечи... И перевел взгляд на меня.
   -Получилось? -Спросил он.
   В этот момент я практически явно увидел, как внутри его зрачков разгорелось знакомое пламя, как и в его прежних воплощениях...
   -Вроде бы. -Я пожал плечами, -Тебе, правда, здоровье урезали раз в десять...
   -Ну, это не страшно. Если тело менять не придется - лишняя крепость ни к чему. -Тумонис поднялся на ноги и снова принялся активно шевелиться, привыкая, видимо, к телу, -Надо же, получилось...
   Я развел руками. Результат очевиден. Остальное покажет время.
   -Знаешь... -Я задумчиво провел рукой по бороде, -Я бы сейчас перекусил.
   -А я, пожалуй, присоединюсь... -Понятливо кивнул переродившийся лич.
   Задание "Идеальное тело" выполнено!
   Класс задания: Уникальный
   Хм... А где награда? Я что-то не понял?!
   Уровень повышен!
   Уровень повышен!
   Уровень повышен!
   Ух ты! Сразу три? Неплохо. В принципе, материальная награда меня не шибко волнует. Главное - то, что я нашел-таки способ полностью убивать игроков. У меня от радостного предчувствия надвигающейся мировой катастрофы аж мурашки побежали. Давненько я не испытывал подобного возбуждения!
   Но сейчас надо поесть. А потом решить, что делать дальше...
  
   Уже через десяток минут мы с Тумонисом вполне комфортно расположились в ближайшей таверне. А еще через десять минут уже вовсю поглощали принесенную еду. Как ни странно, Тумонис не стал отказываться от человеческой пищи. Видимо, новое тело диктует свои правила. Да и вел себя лич довольно странно. Все стремился потрогать, рассмотреть поближе и покрутить в руках. Особенно внимательно рассматривал каждый кусок пищи прежде чем положить его в рот.
   -Что-то не так? -Спросил наконец я, когда Тумонис начал внимательно рассматривать очередную тефтелину.
   -Нет, все в порядке. -Тумонис перевел взгляд на меня, -Просто отвык от подобной... чувствительности.
   -В смысле?
   -До этого я вселялся в уже мертвые тела. Так что ощущения были довольно приглушенные. Органы чувств приходилось латать буквально на коленках. -Тумонис отправил тефтелю в рот и, прожевав ее, продолжил, -И не всегда это получалось удачно. А тут... Все работает...
   -Кажется, мысль я уловил. Будто из землянки во дворец переехал, верно?
   -Да, что-то похожее... -Неуверенно кивнул Тумонис.
   -Как ощущения, кстати? Нигде не жмет?
   -Нет... Придется потратить одну-две недели на подгонку тела под оптимальные параметры, но... -Тумонис покивал, -Мне нравится. Да. Хорошее тело. Думаю, нужно протестировать мои возможности. Составишь компанию?
   -Смотря какие возможности. -С сомнением протянул я, -Если физические показатели - я согласен. Если магические - моя жизнь мне еще дорога.
   -Хотелось бы и то, и то проверить. Не переживай, я аккуратно с магией постараюсь.
   -Ты не умеешь "аккуратно"... -Я пожал плечами, -Но ладно, мне тоже интересно. По правде говоря, это твое переселение дает больше вопросов, чем ответов...
   Договорить мне не дали. Над столом нависла тень. Не очень большая, но явно выраженная. Я поднял взгляд на человека, осмелившегося вторгнуться в мое личное пространство таким наглым способом. Поднял, и тут же опустил. Этому человеку можно. Ну, как человеку...
   -Лют, я тебя обыскалась! -Возмутилась Наяда, присаживаясь рядом, -Может, откроешь секрет, как у тебя получается так эффективно пропадать?
   Я молча пожал плечами. Не знаю. Просто разведчики твои работают, как дилетанты. Вслух я, разумеется, такое сказать не осмелюсь. А то она еще найдет какой-нибудь подлый способ осложнить мне жизнь... Но, Наяда в это мгновение переключила свое внимание на обновленного Тумониса.
   -А это кто? -Спросила она и осеклась.
   Немного прищурилась, даже подалась вперед, чтобы рассмотреть получше и, наконец, повернулась ко мне. Сквозь прорези в маске ее глаза выражали крайнюю степень удивления. Уж поверьте, я такое различаю легко.
   -Это... это...-Не смогла сформулировать мысль девушка.
   -Тумонис. -Кивнул я.
   -Игрок? -С непередаваемой интонацией произнесла эльфийка полушепотом.
   Я лишь передернул плечами. По-моему, все и так очевидно. Я не люблю повторять очевидные вещи по несколько раз. Тем более, в моей тарелке еще оставалось довольно много еды. Она сама себя не съест...
   -Н-но как?! -Наяда резко замолчала и, обернувшись, сделала призывный жест одному из своих помощников, стоящих неподалеку.
   Когда тот приблизился, она шепотом отдала несколько команд и повернулась к нам. Буквально через две-три минуты все посетители и работники покинули заведение. Думаю, с такой скоростью из дома не выбегают даже во время пожара...
   -Рассказывайте. -Коротко произнесла Наяда, убедившись, что лишних ушей больше нет.
   -Ну... -Я почесал бороду, -Началось все с сотворения мира...
   -Лют, прошу тебя, не дурачься. -Совершенно серьезно проговорила эльфийка, -Ты понял, о чем я.
   -Тумонис, расскажи ты, а то я есть хочу. -Вздохнул я, наматывая на двузубую вилку местное подобие вермишели.
   Они тут какой-то особый соус используют - не оторваться. Надо будет взять рецептик. А если не дадут - на кол посадить. Да, оно того стоит... Я задумчиво покивал своим мыслям. Тумонис между тем пытался коротко ввести Наяду в курс дела. Получалось плохо. В плане краткости, конечно. Наяда - девушка смышленая, схватывает все на лету, так что довольно быстро понимала, о чем идет речь. Проблема, наверное, состояла в том, что теоретическую часть магии она знала из рук вон плохо. Поэтому лич заходил издалека, чтобы она все поняла. Очень издалека. В общем, я успел доесть, пока он ей объяснял детали. Когда Тумонис закончил рассказывать, над столом повисла гробовая тишина.
   -Надо же... -Проговорил Тумонис спустя несколько секунд, -У меня во рту пересохло.
   -Бывает. -Философски кивнул я.
   -Вы хоть понимаете, ЧТО вы придумали?! -С плохо скрываемой смесью возбуждения и возмущения в голосе произнесла Наяда.
   -Ну... Способ создавать игроков из местных, я полагаю... -Произнес я, честно подумав пару секунд.
   -Вот именно! -Стукнула кулаком по столу эльфийка, -Именно! Это же многое меняет...
   -Технология требует доработки. -Я скептически поморщился, -Но ты права. Если эта магия "уйдет в народ" - начнется форменный беспредел. Так что стоит пока подержать это в тайне. Насколько это возможно, конечно...
   -Ох... -Наяда схватилась обеими руками за голову и протяжно застонала, -Лют... почему ты не можешь просто посидеть тихо какое-то время?
   -Меня целый год не было! -Возмущенно заметил я, -И вообще, это моя работа - проблемы создавать. А твоя - с ними разбираться. Так что давай, не ленись.
   -Да за что ж мне все это... -Наяда растрепала волосы руками, и, внезапно успокоившись, замерла, -А, впрочем, сама виновата.
   -Надо было линять, пока была возможность. -Подтвердил я, -Ты, кстати, зачем меня искала?
   -Я? Искала? -Не сразу поняла, о чем я спрашиваю, девушка, -Ах, да! Мы отловили тех негодяев, которые взорвали ратушу.
   -Вот это хорошие новости! -Я кровожадно усмехнулся, -Подопытные крысы всегда нужны! Тумонис, ты понял?
   -Понял, друг мой.
   -Я не поняла. -Призналась Наяда.
   -Передай их Тумонису - пускай выработает более общие закономерности для переселений. -Пояснил я.
   -Мне их еще допросить надо как следует!
   -Хорошо. Но потом - отдай Тумонису.
   -Эх... -Девушка тяжело вздохнула, -Пойду я лучше. Нужно готовиться...
   -К чему? -Уточнил я.
   -К чему угодно. -Вздохнула еще раз эльфийка и покинула таверну, о чем-то напряженно размышляя.
   Мы же с личем переглянулись, пожали плечами и заказали еще по две порции еды у вернувшейся в заведение прислуги.
  
   На следующий день мы выбрались на полигон. Точнее, выбирались мы на полигон долго. Двое суток. Да и полигон назван так чисто номинально. Просто чистое поле на юго-восточном краю Лютого. Эти земли мало обжиты, за исключением небольшой деревни и прибрежной заставы. Так что мы не опасались кого-то зацепить во время испытаний. А испытывать мы собирались самое страшное, наверное, оружие в мире - Тумониса. Точнее, его магические способности после перерождения в качестве бессмертного. Возможно он убавил в силушке и сможет, наконец, контролировать свою магию. Или наоборот, прибавил в ней и теперь его заклинания вообще неконтролируемы. Система все так же не решалась выдать какие-то конкретные цифры насчет его количества очков маны. И меня это немного... не то, чтобы пугало... Скорее, настораживало. Очень сильно так настораживало...
   -Ну что, сначала тест на физические возможности, или магические? -Спросил Тумонис, внимательно оглядывая окрестности.
   В последние пару дней он пытался освоиться с мимикой лица. Поскольку его предыдущие тела были полумертвыми, он не утруждал себя столь трудными выражениями эмоций. Сейчас же... он старался. Получалось плохо. Сказывалось отсутствие практики. Впрочем, периодически и у него получалось что-то дельное скорчить...
   -Думаю, начнем с физических. -Я пожал плечами, -Не факт, что я переживу магический тест.
   -Да ладно тебе. Я не настолько неконтролируемый...
   Мой взгляд заставил его прервать фразу на полуслове. Видимо, было в нем что-то такое... Был один раз, когда он пустяковым заклинанием чуть не утопил меня... И Жестяныча. Кстати, его я не видел. Хотя в отчете Хьяла проскакивало что-то про то, что он на юго-западной границе... Эх, дырявая голова. Хоть убей, вспомнить не могу. А, и ладно. Вспомню позже.
   -Значит, физические данные... -Протянул Тумонис, -И как мы будем прове...
   Договорить он не смог. Ибо кулак, прилетающий в челюсть от орка, как правило обрывает любую фразу. Тумонис отлетел в сторону, перекувыркнулся по земле и замер, не шевелясь. Впрочем, я не особо переживал. Мой удар не отнял и сотни хитпоинтов. При его "запасе прочности" сложиться от такого удара будет трудно. Конечно, новое тело не такое бесчувственное, как предыдущее, но с болью он должен справиться.
   -О-ох... -Простонал Тумонис, медленно поднимаясь на ноги, -Это такая народная забава у орков?
   -Я вырос не среди орков. -Усмехнулся я, -А в том отряде наемников, где я вырос, было не зазорно начать потасовку из-за любой мелочи.
   Да, врать я люблю. Особенно, когда это касается моей предыстории. Тем более, что система сама все устроила так, что свидетелей моего роста не осталось. Все померли, судя по информации, добытой Саблезубыми. В итоге, проколоться на мелочах я не боюсь. Ибо всю правду знаю только я.
   -Драться тебя тоже они учили?
   -Ну... Основам только. -Я пожал плечами, -Основная наука познавалась на практике. Да ты и сам видел.
   -Да уж... Но я до сих пор не понимаю, что в тебе такого нашли боги. Они же к тебе липнут, как мухи к г... к сладкому.
   -Разве такие частые встречи с богами необычны?
   -Да. Определенно, ответ будет "да". -Кивнул ТУмонис, осторожно трогая челюсть, -Знаешь, каковы шансы встретить бога у обычного человека? Пускай, даже он и является искателем приключений, как бессмертные?
   -Ну... Довольно высоки?
   -Нет! Они стремятся к нулю! -Лич устало вздохнул, -За всю свою долгую жизнь я лично встречался с богами... где-то раз двадцать. И не сказать, чтобы это были сплошь приятные встречи.
   -Ты что-то завелся.
   -Конечно, завелся! Я просто не понимаю этого. А то, что я не понимаю, не дает мне успокоиться.
   -Стало быть, тебе нужен ответ на вопрос "что же во мне такого необычного"? -Уточнил я.
   -Да.
   -Может, решительность? -Пожав плечами, сказал я, -Не знаю. Я о такой ерунде не думаю. В любом случае, мы тут вроде подраться хотели!
   -Да-да, куда ж без этого. -Лич улыбнулся уголком рта, -Между прочим... Твой удар был довольно болезненным!
   В следующее мгновение он оказался рядом со мной. Что ни говори, а Тумонис и в полумертвом теле умудрялся двигаться быстро и точно, а в живом... Его навыки возросли. Что говорит о хорошей школе.
   Я чуть не пропустил прямой удар в лицо. Успев отклонить его в сторону, я... тут же получил коленом в живот. Будь я менее крепким или более восприимчивым к боли - согнулся бы в три погибели. И получил бы еще один удар коленом, но уже в лицо. А так я коротко ответил еще одним ударом в челюсть Тумониса. И... он опять отлетел в сторону, словно кукла. Эм... Опять перестарался?
   -Нет, так дело не пойдет. -Произнес Тумонис, снова поднимаясь на ноги, -Я будто с деревом воюю. Бью тебя безрезультатно!
   -Ты у меня сотни хитпоинтов снял. -Заметил я.
   -Ты их восстановил, пока я вставал... -Вздохнул лич, -В любом случае, разница в физических способностях очевидна.
   -Не скажи. Ты довольно силен. И скорость приличная.
   -Да... Для человека. Но у меня не очень богатый опыт сражения в ближнем бою. -Тумонис немного виновато пожал плечами.
   -Мой удар топором ты блокируешь без особых проблем. -Припомнил я.
   -То защита. Усилить магией тело в момент удара... Не сложно.
   -М-да... Зная масштабы твоего колдовства - в тот момент ты мог выдержать даже удар бога... -Покивал я, -Я понял. Контроль над телом у тебя хороший. Не идеален, но на подгонку требуется время. Проверим магию?
   -Да, пожалуй. Попробую что-нибудь попроще... Например, обычную магическую стрелу...
   В принципе, это заклинание я знаю. Ну, в нормальном его воплощении. Создает сгусток магии, который на приличной скорости летит в выбранном направлении. В обычном виде траектория полета прямая, максимальная дистанция около тридцати метров. Если использовать больше магии, можно увеличить дальность атаки.
   Но что собирается применить Тумонис? То, что это будет необычная магическая стрела - я уверен на все сто. Надеюсь, он не уничтожит половину моего острова... Я ведь с трудом вытащил ее из под воды...
   -Нужно найти только мишень для испытаний... -Задумчиво проговорил маг, поднимая с земли посох.
   -О, я вижу одну, подходящую! -Я радостно указал на фигуру, смутно виднеющуюся вдалеке.
   С моего места было видно немного - расстояние было довольно большим. Единственное, что я четко ощущал - волны силы, исходящие от этого существа. В зрительном восприятии это выражалось каким-то неземным сиянием, режущим глаза. Я поморщился. Слишком яркая "лампочка". Насколько я мог судить, это светлое создание двигалось прямиком к нам. Тумонис не стал долго думать. Короткий каст и с его посоха сорвалось... Нет, не так. Не то слово. Скорее, его посох изверг просто титанического размера поток магии, на огромной скорости устремившейся в сторону нашей "мишени". Я бы даже сказал, гигантский луч смертоносной магии, диаметром эдак в двадцать метров... Свет от заклинания лича на несколько мгновений перекрыл сияние пришельца. А спустя секунду заклинание настигло мишень.
   Вы видели когда-нибудь изображение ядерного взрыва? Это грибовидное облако, куча пыли и прочее? А еще жуткая ударная волна и какое-то странное магическое излучение, сжигающее все магическое на своем пути. Именно такие последствия от "обычной магической стрелы" за авторством Тумониса. Честно говоря, я чуть не помер. Почти все здоровье будто корова языком слизала. Осталось от силы пару сотен единиц хитпоинтов. Мне пришлось поспешно поглощать кровушку из своих запасов. Я какое-то время любовался последствиями нанесенного Тумонисом удара. Мало того, что тот луч энергии оставил после себя борозду в виде идеального полукруга, так еще и воронка на месте взрыва впечатляла своими размерами. Плюс ко всему, земля на месте прохождения магии лича просто-напросто остекленела. Или что там с ней случилось... В общем, стала очень твердой. А вот Тумонис стоял, как ни в чем не бывало.
   -Прямое попадание. -Констатировал я, -И твоя сила на прежнем уровне.
   -Это точно. -Кивнул архилич, -Но знаешь, что меня больше поражает? Наша "мишень" даже не пострадала.
   -Что, правда? -Успел удивиться я перед тем, как передо мной возник ОН.
   Как ни странно, я сразу понял кто это. Даже не смотря на всю мою недогадливость. Всевышний, собственной персоной. Эта аура, внешний вид, и общие ощущения от его близкого нахождения... Да, это точно Всевышний. Просто меня будто бы маленькие пузатые ангелочки пытались утащить куда-то вдаль, в лучшее место... Нет, серьезно! Эта его аура меня не слабо так дамажит!
   -Лампочку прикрути. -В приказном тоне произнес я.
   Как ни странно, бог послушался. Его сияние немного угасло и перестало наносить мне урон. Мое здоровье, правда, снова мигало в красной зоне... Но я смог рассмотреть его получше. Ну, что я могу сказать. Обычный мужик. Тонкие черты лица, блондин, чисто выбритое лицо, довольно тощее телосложение. В общем, вылитый аристократ из книг, только с поправкой на божественную силу.
   -Золотой орк Лют. -Скорее констатировал факт, чем спросил Всевышний.
   Я молча достал бутыль с кровью и осушил ее до дна. Бог света при виде этой картины поморщился, но ничего не сказал.
   -Итак. -Произнес я, закончив лечиться, -Что ты здесь делаешь?
   -В последнее время слишком много случайностей, расстраивающих меня, приводят к тебе. -Ответил Всевышний так быстро, будто ждал этого вопроса.
   -И? Что ты здесь делаешь? -Повторил свой вопрос я.
   -Я пришел с предложением. -Произнес бог света после небольшой паузы.
   -Вот как? Я слушаю.
   -Прекрати свою деятельность. Повесь свое оружие на стенку и отойди от дел. -Озвучил свое "предложение" бог, -И тогда я не трону тебя.
   -Отказано. -Я пожал плечами, -А теперь, будь добр, сгинь с глаз моих во имя добра и всего светлого в этом мире.
   -Ты слишком самонадеян, если считаешь, что сможешь противостоять мне. -Лицо Всевышнего не показывало никаких эмоций. Даже его взгляд не выражал ничего, кроме равнодушия.
   -Не будь у меня шансов - тебя бы здесь не было. -Усмехнулся я.
   -Будь у тебя шансы - я бы тебя уже уничтожил.
   -Если бы мог - уже бы уничтожил. -Еще больше расплылся в улыбке я, -Воля мира ведь и так тебе в затылок дышит после той проделки с Труттоком, я прав?
   Бог света в ответ промолчал. Мы какое-то время мерялись взглядами. Я тертый калач, меня божественной аурой не напугаешь. А вот Тумонис незаметно отдалился на пяток метров. Видимо, свет Всевышнего и ему доставлял неприятности.
   -Верни мне кольцо. -Наконец заговорил бог.
   -Так и думал, что оно важное. -Я хмыкнул, -Принадлежало тебе в твою бытность человеком, так?
   -Я заплачу.
   -Не думаю, что у тебя есть что-то, что меня заинтересует. -Я покачал головой, -Лучше сохраню его для своей коллекции.
   Бог света снова замолчал, внимательно разглядывая меня. Я же вспоминал одну из своих догадок. Есть такая фишка в этом мире - реликвии. Это вещи, принадлежавшие богам при жизни. И без разницы, рожден этот бог в этом мире, или пришел извне - такие реликвии обязательно присутствуют. В каждой такой реликвии заключена своя особая сила, олицетворяющая... Ну, в общем, какой-то эпизод из жизни бога в качестве смертного. И зависит эта сила напрямую от силы бога. Всевышний в этом мире, полагаю, сильнейший бог. И реликвия его должна обладать фантастическими свойствами. Думаю, если одеть это колечко, что-нибудь обязательно произойдет, хотя система никаких характеристик при "просвете" не дает. Впрочем, разберусь с этим позже.
   -Недавно один из моих последователей... бессмертный... был уничтожен. -Произнес бог света.
   -Ну, с кем не бывает. -Я пожал плечами, -Овощем больше, овощем меньше.
   -Нет. Он не потерял рассудок. Он был буквально вычеркнут из этого мира.
   Я молча пожал плечами. Опять же, с кем не бывает. Мир велик, всякое может случиться... Всевышний перевел взгляд на Тумониса. Какое-то время он пристально смотрел на него, а затем снова повернул голову ко мне.
   -Вы играетесь с вещами, которые трогать не следует. -Наконец изрек он.
   -У меня другое мнение на этот счет. -Я улыбнулся своей клыкастой улыбкой, -Не тебе указывать нам, что стоит изучать, а что нет.
   -Не стоит дерзить мне, орк.
   -Ты здесь не в своем праве. -Ответил я, -Ты пришел на МОЮ землю и указываешь МНЕ что делать. Тебе не кажется, что даже для бога ты ведешь себя слишком дерзко?
   Он снова какое-то время молчал. На его лице все так же не было заметно никаких эмоций.
   -Мы еще встретимся. -Наконец, произнес он и довольно быстро растворился прямо в воздухе.
   Убедившись, что от него и след простыл, я поморщился. Впервые с ним встречаюсь, но как же он уже меня бесит! И да, конечно же я в ярости!..
  
   ...Всю обратную дорогу до Лютого мы с Тумонисом даже словом не перекинулись. Может, это оттого, что он думал над результатами нашего испытания, а может оттого, что я искал хоть какой-нибудь повод, чтобы немного сбросить напряжение и подраться. Понятное дело, с личем серьезной драки не получится, но все же других возможных целей не было. Но самое сложное было сдержаться после разговора с богом. Меня аж трясло! Так кулаки чесались. Спасибо системе - будь у меня доступен топор, попытался бы убить Всевышнего точно. И не факт, что это обернулось бы чем-то хорошим.
   Что-то в последнее время я не очень сдержан. Нужно как-то сбавить напряжение. Злоба так и бурлит. Нужно что-нибудь предпринять. А то начну на людей бросаться, как дикая собака. О! У нас же тут те самые убийцы пойманы! Я замер на месте и зловеще улыбнулся.
   -Друг мой, может, не будешь загораживать проход? -Произнес Тумонис откуда-то сзади.
   Я повернулся к нему и попытался оценить обстановку. Ну да, стоять в проеме двери и злобно ухмыляться - не самое разумное занятие. А шли мы, собственно, в наш новый зал заседаний. В таверну, то есть. Сегодня я не стал объявлять общий сбор. Пришли только те, кто смог. Хьял, например, уже уехал куда-то по делам военным. А тот памятный гремлин-помощник из числа подручных Туррла с радостью остался решать какие-о свои вопросы. Компания "высокого" начальства его явно напрягала. Впрочем, как и меня. Но что поделать? Ведь я тут самый "высокий", в конце концов...
   -Может и не буду. -Кивнул я, заходя внутрь, -Но это еще не точно.
   Внутри зала уже были все основные лица государства. А именно Наяда, Тумонис, Грум-Грым и я. Были бы Хьял и Туррл... Был бы полный комплект. Но и так сойдет. Войну я пока объявлять не собираюсь. В ближайшие сутки - точно. А там посмотрим. У меня же семь пятниц на неделе...
   -Итак. -Произнес я, привлекая к себе внимание.
   А привлекать его нужно было. Ибо Грум-Грым, например, что-то изучал в своих вечных бумагах. А так хоть отвлекся на меня. На несколько мгновений. После этого тут же уткнулся обратно в документы. Правда, уши его внимательно подрагивали, что свидетельствовало о крайней степени внимания.
   -Новости есть? -Первым делом спросил я.
   -Особых - нет. -Наяда пожала плечами.
   -Ясно. А у меня есть. -Я развел руками, -И новости эти весьма... важны. Итак, давайте по порядку. Первое: обратите внимание на этого молодого человека, пожалуйста.
   Я кивнул в сторону Тумониса стоявшего в сторонке. Какое-то время хранилось молчание. В принципе, удивляться тут мог только Грум. Чем он и не преминул воспользоваться.
   -Это Тумонис? Тот самый Тумонис?
   -Именно. -Я деловито кивнул, -Поясняю - мы нашли способ переселять Тумониса в тела игроков. И, надеюсь, скоро сможем разработать способ, подходящий более широким массам для подобного переселения.
   -Невероятно... -Протянул Грум, даже забывая писать на листке перед собой.
   -Да, мне тоже это открытие нравится. -Я еще раз кивнул, -В принципе, технология ясна, но предстоит разузнать детали. Куда же без деталей...
   -А... Что происходит с игроком, чье тело занимают?
   -Умирает, наверное. -Я пожал плечами, -Мне-то почем знать?
   -О... Значит, нужна жертва... -Немного расстроено проговорил гремлин.
   -Лют. -Серьезно произнесла Наяда, -Я считаю, что тебе тоже стоит сменить тело подобным... образом.
   -И лишиться этой шикарной бороды и идеального оттенка кожи? -Я приподнял брови, -Нет уж, не дождешься.
   -Лют, ты понимаешь, что стоит на карте? Умрешь ты - и вся наша организация рассыплется, как карточный домик! -Вскочила со своего места Наяда, -Прояви благоразумие!
   -Благоразумие? -Я удивленно хмыкнул, -Благоразумие... Посмотри мне в глаза и скажи честно: есть ли у меня это самое "благоразумие"? Если тебе нужен здравый смысл - тогда ты обратилась не по адресу!
   -Но... Но это... -Попыталась возразить эльфийка, но я ее перебил:
   -Таков мой выбор. Смирись. И прими как данность, что я так просто перебираться в иной мир не собираюсь. -Я поморщился, -Не затрагивай эту тему больше. Это приказ.
   Наяда послушно замолчала и опустилась обратно на свое место. Возразить она мне не может. И это хорошо. А то бы замучался слушать ее нотации. Волнуется, будто мы родственники...
   -А вторая новость? -Осмелился поднять руку гремлин.
   -Ах да, конечно. Новость, по сути ерундовая. -Я пожал плечами, -Не давеча, чем пару дней назад встретился со Всевышним.
   Пару секунд в помещении висела тишина. Абсолютнейшая. Я даже подумал, что лишился слуха по неведомой причине. Но нет, снаружи доносились шумы города...
   -Я, по-моему, плохо расслышала... -Наяда демонстративно повела плечами, -Можешь повторить?
   -Я встретился со Всевышним. -Послушно повторил я.
   -Да за что же мне все это... -Со стоном опустила лицо на стол Наяда, -О великая Эрвиэль, почему он не может просто посидеть спокойно недельку-другую?!
   -Потому что у него шило в заднице! -Прозвучал знакомый голос прямо в воздухе.
   А говорила именно богиня-эльфийка. Сама она, правда, не появилась. Видимо, решила, что этой реплики вполне достаточно.
   -А ты вообще не подслушивай! -Подняв голову к потолку, произнес я и тут же перевел взгляд на свою главу разведки, -А ты не жалуйся кому попало!
   -А ты не твори всякую ересь без спросу! -Возмущенно ответила девушка.
   -Ты мне еще указывать будешь?! -Недоуменно уточнил я, -Тумонис, где мой ремень?
   -На поясе. -Пожал плечами лич.
   -Вот! -Я показал рукой на него, -Вот единственный адекватный человек тут.
   -Конечно. Он тут единственный человек! -Подметил Грум-Грым.
   Мы какое-то время обдумывали информацию, полученную в этом коротком запале. Видимо, информации было немного, так как разговор продолжился буквально через минуту. Благо, что из всех здесь присутствующих все знали расовую принадлежность Наяды. А то бы пришлось надавать Груму по губам...
   -Так... Ладно... И что там со Всевышним? Мы теперь в состоянии войны? -Уже более-менее спокойно произнесла эльфийка.
   -Пока нет. -Я пожал плечами, -Но мы близко к этому.
   -Ты хоть представляешь, сколько в мире воинов, готовых выдвинуться в бой по одному его приказу? -Спросила зачем-то Наяда.
   -Где-то десять миллионов? -Предположил я.
   -Как ни странно, ты почти угадал. -Кивнула эльфийка.
   -Ну так... Круто же. -Я пожал плечами. -Наверняка среди всей этой толпы найдутся достойные противники.
   -Мы не выдержим такого напора, Лют. На сомнут просто.
   -А вот и нет. -Я хмыкнул, -Подруга, у нас на руках куча карт, и все сплошь козырные тузы. Осталось только грамотно их разыграть.
   -Я не понимаю твоих карточных аллегорий.
   -Ну посуди сама: у нас есть способ убивать игроков. У нас есть на Всевышнего определенные рычаги давления. Не спрашивай, какие именно - все равно не скажу. На нашей стороне как минимум четыре бога. И, плюс ко всему, я задумываю две авантюры, которые могут поменять положение дел в корне. -Я по очереди загибал пальцы, пока перечислял.
   -Две авантюры? За твоим авторством? -Зачем-то уточнила Наяда.
   -Да. А еще в моем исполнении.
   Какое-то время Наяда смотрела прямо мне в глаза. После чего она протяжно вздохнула.
   -Я ничуть не сомневаюсь, что проблем возникнет еще больше.
   -И ты абсолютно права. -Я хмыкнул, -Ибо если мы не будем менять мир - то кто тогда?
   -И то верно... -Протянул из своего угла Тумонис.
   -Что ж, раз больше вопросов, требующих обсуждения, нет - предлагаю на сегодня закончить.
   -С превеликим удовольствием. -Кивнула Наяда, поспешно поднимаясь на ноги и направляясь в сторону выхода, -И, Лют...
   Она остановилась возле меня на секунду.
   -Постарайся больше не чудить сегодня. Хорошо?
   -Ага. Я спать хочу. Так что можешь немного расслабиться. -Я показал расстояние между большим и указательным пальцем, -Совсем чуть-чуть.
   На том день и закончился. Я поел, помылся и пошел спать. Ибо не спал уже давно. А стоит иногда уделять этому время...
  
   -Я, конечно, все понимаю... -Вздохнул я, отбрасывая одеяло, -Но ты тут что забыла? Мне так ворочаться не удобно.
   -Да? Что ж, извини. -Произнесла Эрвиэль слезая с кровати.
   Для тех, у кого слабое воображение - поясню. Проснулся я от ощущения тяжести, навалившейся на меня. Нет, я ни в коем случае не хочу назвать богиню красоты толстой. Как по мне, так она довольно легкая во всех планах, но в данный момент уж очень неудобно на меня залезла. И когда я говорю "залезла" - я не говорю иносказательно. Именно залезла.
   -Просто я решила проверить, есть ли у тебя там... -Она кивнула на определенный участок моего тела, прикрытый одеялом, -Мужское достоинство.
   -Неожиданно. -Признал я, -И зачем тебе это?
   -Просто мне показалась странной одна вещь... -Протянула богиня красоты.
   -Ну что ж, выкладывай. -Вздохнул я, решив опустить из виду то, что поступать подобным образом - не самый разумный вариант.
   -Так вот. В последнюю нашу встречу я обратила внимание, что не понимаю, как тебе понравиться. -Довольно быстро проговорила Эрвиэль.
   У нее вообще есть привычка тараторить, как будто мотаешь пленку вперед. Разобрать можно, но сложно.
   -Ну, с кем не бывает... -Я поднялся с кровати и, ничуть не смущаясь, начал одеваться.
   Да, я не утруждаю себя лишней одеждой в постели. Только если не устану слишком. Тогда у меня нет времени раздеваться перед сном.
   -Надо же, все на месте. -С удивлением констатировала богиня, -И, кстати, у меня таких промахов не бывает. Я же все-таки богиня красоты! Я нутром чую, что человеку нравится, а что нет.
   -Я не человек.
   -Без разницы. Человек, орк, эльф, гремлин или даже тролль! Любое существо с зачатками разума имеет свои предпочтения. -Богиня красоты нахмурилась, -В первую нашу встречу и в тебе я видела подобные... желания. А в последнюю... Ты будто пуст сейчас.
   -Да? Ну и ладно. -Я безразлично пожал плечами.
   -Я не к тому веду. Просто в моем мироощущении есть только один тип разумных существ, которых я не "вижу" так же, как и тебя. -Проговорила Эрвиэль.
   -Ну-ка, удиви меня... -Предложил я, усаживаясь обратно на кровать.
   -Боги. Я не чувствую богов.
   -Вот как. Но я не бог. -Пожал плечами я.
   -Ты вообще удивляешься чему-нибудь? -Нахмурилась богиня красоты, -Я тут тебя с богами сравниваю, а тебе хоть бы хны!
   -Ну... Логично было бы предположить, что я стремлюсь к статусу бога. -Я хмыкнул, -И я не раз об этом заявлял. Тем более, когда мы разберемся со Всевышним, понадобятся пять богов, которые заменят существующие пять пантеонов. Чтобы хоть как-то оправдывать название этого мира.
   -Мир назван в честь богов, создавших этот мир, а не населяющих его сейчас.
   -А я и не в курсе. -Я нахмурил брови, -В книгах об этом не упоминается.
   -Обычно это считается общеизвестным фактом. Удивительно, что ты не в курсе. И вообще! Не уходи от темы! -Эрвиэль в порыве возмущения схватила меня за воротник рубашки, -Почему я тебя не чувствую?!
   -Да я-то почем знаю? Отцепись! -Я с трудом расцепил божественную хватку, -Может, у тебя сенсоры сломались?
   -Не сломались. Они вообще не могут сломаться. Просто ты неправильный. -Резко остыла Эрвиэль, -Впрочем, это еще один повод понаблюдать за тобой.
   -"Еще один"? Значит, есть и другие?
   -Ну... Я надеялась, что все же решишься построить храм и в мою честь. -Хмыкнула богиня-эльфийка, -Но, видимо, не дождусь.
   Я мысленно присвистнул. Ничего себе, как заносчиво! Я даже на несколько секунд дар речи потерял. Будто бы я сам, по своей воле должен захотеть с какого-то рожна возвести еще один храм! Они денег стоят, между прочим. У меня нет лишних средств... Ну... Вообще-то есть, но ей об этом знать не обязательно.
   -Ну ты вообще оборзела. -Констатировал я, -Что я получу от постройки твоего храма? Большое, божественное "спасибо"?
   -А этого мало?
   -Я тебя сейчас ударю. -Признался я, -Больно.
   -Я ведь отвечу. -Слегка угрожающе улыбнулась в ответ Эрвиэль.
   -Ага, и лишишься возможности договориться со мной хоть о чем-нибудь. -Я хмыкнул, -Ты ведь богиня. Веди себя подобающе. Что я получу взамен?
   -Зависит от того, что ты хочешь.
   -Нет. Это зависит от того, что ты можешь. -В том же стиле ответил я, -А можешь ты не так много, как мне хотелось бы. Однако есть одна вещь, которую сможешь сделать только ты.
   -И что же это?
   -Кротон. Литель. Алкван. Сликн и Женерта. -Перечислил я, -Заставишь их встать на мою сторону - и мы договорились.
   Эрвиэль расхохоталась. Громко и звонко. Смеялась она долго и заливисто. Будто колокольчики звенели по комнате. Теперь я понимаю, что значит подобное выражение. А то в книгах его читал, а в жизни не сталкивался.
   -Если бы я могла так просто являться смертным во плоти - ты бы не был мне необходим. -Произнесла она, отсмеявшись.
   -Я и не говорил, что тебе нужно делать это самостоятельно. Это будет взаимовыгодное сотрудничество. -Я хмыкнул, -У меня есть служба внешней политики. Они налаживают отношения с другими государствами. Давай так: я научу их поклоняться тебе, а ты, взамен, дашь им бонусы к их... природному очарованию.
   -Хм... Это может быть полезно... И это вписывается в рамки моей направленности... -Задумчиво признала Эрвиэль.
   -Вот и славно. Поможешь моим людям распространить мое влияние на весь Аурус - и я построю множество храмов в твою честь!
   -Прежде чем я отвечу: "множество" - это сколько?
   -Как минимум один на каждый город, подчиняющийся мне. Для начала сойдет?
   Богиня красоты думала не долго.
   -Считай, что мы договорились. И не забудь про свое обещание!
   С этими словами она растворилась в воздухе. Вот ведь дурында. Я даже не выяснил, как ей молитвы возносить. Ан нет, не дурында. Оставила самоучитель на кровати. Я с легкой улыбкой пролистал краткое, но весьма емкое письменное послание на мой адрес и, встав на ноги, пошел на выход. Дел, как ни странно, только прибавлялось. Что ж, в ближайшее время придется поднапрячься, но меня в итоге ждет такое интересное действо, что сидеть на месте я просто не смогу. Придется хорошенько подготовиться, прежде чем начинать свои масштабные акции...
  
   Где-то на территории о. Лютого.
   -Вы ведь Хьял, верно? -Уточнил Жакерт, учтиво занимая предложенное место.
   -Да. -Собеседник главы клана Саблезубых кивнул, -Так меня зовут. Но позвольте представиться. Хьял. Заместитель нашего... командира... по военным вопросам.
   -Ох... Приятно познакомиться. Я, тогда тоже представлюсь... -Жакерт беззаботно улыбнулся, -Меня зовут Жакерт. Я глава клана Саблезубых. Скажите, а это обязательно?
   Он красноречиво звякнул цепями, сковывающими руки. Да, иногда планы идут вразрез с представлениями. При попытке въезда на территорию Лютого Жакерта и его сопровождающих просто скрутили и отправили в ближайшую тюрьму до выяснения обстоятельств. Возможно, Саблезубые и сбежали бы из места заточения, но Жакерт наотрез отказался покидать свою камеру, сославшись на "лень и право человека на отдых". Но отдохнуть ему, традиционно, не дали. В скором времени для допроса прибыл не абы кто, а сам военный советник правителя...
   -Думаю, в свете последних событий - необходимо. -Кивнул Хьял.
   -Стало быть, я у вас в плену?
   -Пока мы не выясним детали произошедшего. -Пожал плечами военный советник.
   -Скажите, а мои люди, бывшие непосредственно на месте... той трагедии... Они тоже задержаны?
   -Насколько мне известно - нет. -Хьял покачал головой, -Наш... командир... Отдельным указом объявил об их временной неприкосновенности.
   -Хм... А на нас это правило не распространяется?
   -Насчет новоприбывших указаний не было. -Хьял пожал плечами, -Я лишь поступаю в меру своей компетенции. Вообще, -Он доверительно наклонился к невольному собеседнику, -Я считаю, что стоит выдворить всех вас с нашей территории. Но, боюсь, наш... -Он еще раз тяжело вздохнул, прежде чем выговорить это слово, -Командир... Не одобрит подобного поведения.
   -Мне кажется или вы, Хьял, недолюбливаете Люта? -Удивленно приподнял брови Жакерт.
   -Да, вы правы. Он мне откровенно не нравится своим отношением к своему положению. -Хьял сдержано кивнул, -Но все же я уважаю его как личность. При всем моем недовольстве я не могу представить лучшего человека... Или орка... Да кого угодно... В общем не могу представить более подходящего кандидата на его роль.
   -Вот как. Хотел бы, чтобы мои подчиненные так же отзывались обо мне за глаза. -Вздохнул Жакерт, -Скажите, Хьял, я ведь не ошибусь, если предположу, что я сейчас здесь отнюдь не для допроса.
   Военный советник новообразованного государства какое-то время молчал, читая что-то на листке перед ним. Его взгляд был довольно сосредоточен, но от опытного в переговорах Жакерта не ускользнуло напряженное размышление собеседника. Хьял явно решал, стоит ли говорить то, что он хотел сказать, или лучше будет промолчать.
   -Вы правы. -Наконец решился военный советник, -Работая под началом нашего... командира... Я пришел к одному простому выводу: если не смогу самостоятельно развивать себя и подконтрольную мне службу - лишусь всего, чего успел здесь добиться.
   Жакерт постарался не выдавать своего волнения. Ибо маг нутром чувствовал, что сейчас может прозвучать нечто важное... Что-то неожиданное, внезапное... Возможно, даже заговор внутри столь интересной организации...
   -Именно поэтому я не могу просто топтаться на месте. И, пожалуй возьму на себя ответственность... предложить вам это. -Хьял пододвинул Жакерту листок, который до этого и сам внимательно изучал.
   Архимагу понадобилось меньше минуты, чтобы ознакомиться с документом. Жакерт поднял весьма удивленный взгляд на военного советника.
   -Вы понимаете, что нам предлагаете?
   -Да. Абсолютно.
   -Мы сильнейший клан игроков на Аурусе. -Зачем-то уточнил Жакерт.
   -Я в курсе.
   Какое-то время в помещении, больше напоминавшем небольшой рабочий кабинет, чем допросную камеру, царила тишина.
   -Сразу видно, что помощников Лют подбирает себе под стать. -Вздохнул Жакерт, -И я не могу дать вам немедленного ответа.
   -Я этого и не ждал. -Хьял перегнулся через стол и довольно ловко освободил руки Жакерта от оков, -Вы свободны. Однако учтите, что ваши передвижения на нашей земле будут происходить под нашим наблюдением.
   -Да-да, само собой разумеется... -Поднялся на ноги Жакерт и сдержанно поклонился, -Надеюсь, мы не дадим повода сомневаться в нашей благонадежности.
   Архимаг сделал шаг к выходу из комнаты, но остановился и повернулся обратно к военному советнику:
   -Можно вопрос?
   -Конечно.
   -Все, что там написано... -Жакерт взглядом показал на одинокий листок на столе, -Правда?
   -Да. Это правда.
   -Тогда... Я могу обещать вам, что подумаю. -Серьезно кивнул Жакерт и покинул помещение.
   Хьял, оставшись один в кабинете, достал откуда-то из-под стола бутылку с каким-то темным напитком и вздохнул:
   -Чувствую, меня за это по головке не погладят... -Вздохнул он и приложился прямо к горлышку.
  
   Неопределенное место. То же время.
   -Ты... серьезно решил насчет этого? -Обеспокоенно спросила длинноволосая женщина, изящно восседавшая на шикарном диванчике.
   Вообще окружающая обстановка была слишком вычурной. Все слепяще белое, с золотыми вставками, линии предметов изящные... Ткань легких полупрозрачных занавесок развевалась в воздухе, время от времени опадая на пол. Обстановка будто бы специально изобиловала лишней мебелью. Такой же вычурной, как и все остальное. Хотя хозяин этого места крайне редко принимал здесь гостей. А, если и принимал, их количество не превышало двух-трех...
   -Да, абсолютно серьезно. -Кивнул светловолосый мужчина, поворачиваясь от окна к своей собеседнице.
   -Но это слишком рискованно. -Обеспокоенно нахмурила бровки женщина.
   Действующими лицами, как вы уже могли понять, являются Всевышний и Галалэ, богиня лесов. А место это принадлежало Всевышнему и являлось его обителью. Всевышний, будучи уроженцем этого мира, старался не менять свой облик в принципе. Он гордился тем лицом, что было дано ему природой при рождении. Поэтому, его облик было нетрудно узнать, посмотрев лишь однажды на иконы с его изображением. Галалэ же... Ее изменчивость породила множество легенд о ее привычке искушать молодых мужчин в облике дорогих им женщин. Впрочем, за каждой легендой стоит доля правды...
   -Рискованно будет дать этим мелким вредителям развиваться. -Жестко ответил Всевышний, снова вглядываясь куда-то вдаль.
   -Не забывай, что эти так называемые "вредители" - тоже боги. -Хмыкнула Галалэ, возмущенно вздернув носик.
   -Однако они не обладают ни влиянием, ни силой, достойными этого титула. -Сказал, будто сплюнул бог света, -Они лишь кучка насекомых, чуть более живучих, чем остальные. Ты только вдумайся, что они олицетворяют! Война! Хаос! Похоть! И это грязное ремесло, отклоняющее людей с познания сути бытия...
   Всевышний со злостью стукнул кулаком по столу, от чего у последнего подломились ножки. Все сразу, как на заказ.
   -Уверена, что один из этих богов отвечает не за похоть, а за красоту... -Протянула Галалэ задумчиво, ничуть не подивившись вспышке гнева бога света.
   -Мы оба видим суть вещей, Галалэ. И мы оба знаем, что именно она несет своим последователям. Не красоту, а Желание.
   -Это лишь твое мнение... -Вздохнула Галалэ, -Но факт остается фактом - они довольно быстро растут. Скоро не останется возможности для мирного сосуществования.
   -Да, это ясно, как день. -Кивнул Всевышний, -Но вся проблема, по сути, заключается в нем.
   В воздухе перед богом света появилась объемная проекция золотого орка. Даже на этом изображении орк скалился так, что будь боги немного менее уверены в своих силах - точно бы вздрогнули.
   -Не мог подобрать изображение получше?
   -Боюсь, у него вообще нет нормального состояния... -Задумчиво проговорил Всевышний.
   -Так ли он опасен на самом деле? Хотя лицо бы я ему упростила...
   -Поверь мне, он представляет для нас угрозу не меньшую, чем и его покровители. Я не смог его "прочитать" при личной встрече. -Всевышний развел руками, -Будто с другим богом разговаривал.
   -Настолько непроницаем?
   -Да...
   -А как в плане чтения мыслей?
   -Наткнулся на какие-то странные формулы, чем-то похожие на сложные расчеты магических взаимодействий... -Поморщился бог света, -Более того, его сознание было забито этими формулами полностью даже во время разговора.
   -Да, это явно не обычно...
   -Вот и я так считаю. Сейчас он еще не может причинить нам вреда, но... -Всевышний пожал плечами, -Он может что-то придумать...
   -Думаешь? Ранить, а уж тем более убить бога ой как не просто... -Галалэ иронично изогнула бровь.
   -На днях он нашел способ убить бессмертного. Окончательно. Без последующих перерождений. -Тихо проговорил Всевышний.
   В помещении повисло молчание. Даже ветер, трепавший занавески как-то сам по себе сошел на нет, не желая обращать на себя внимание.
   -То есть... Он сделал то, что у нас не получилось... -Подытожила Галалэ, -Это... напрягает.
   -И это ты еще с ним не общалась. -Хмыкнул бог света.
   -А что не так?
   -Даже не знаю... Он смотрел на меня без какого-либо страха.
   -Непривычно, да? -Улыбнулась Галалэ немного снисходительно.
   -Да. -Не поддался на уловку Всевышний, -Но не это меня покоробило. Есть в мире невежи, которые не боятся богов...
   -И что же тебе так не понравилось?
   -Даже не знаю... Может, мне и показалось, но... -Всевышний тяжко вздохнул, -Кажется, он хотел со мной подраться.
   Галалэ несколько секунд молчала. Вскоре она расхохоталась так, как не полагается смеяться богине. Она хваталась за бока и каталась по диванчику, на котором сидела. В какой-то момент у нее даже слезы на глазах выступили.
   -Теряешь авторитет... -Произнесла она, вдоволь отсмеявшись, -Чтобы смертным хотелось подраться...
   -В любом случае, -Всевышний раздраженно поморщился, -Он тоже проблема. Или он станет проблемой в будущем. Поэтому, нужно принимать контрмеры прямо сейчас.
   -Что ж, хорошо. -Посерьезнела девушка, -И что ты предлагаешь? Воля мира не даст нам разгуляться в полную мощь.
   -Да. Но нам хватит и того, что доступно. Благо, что этот орк сам дал мне достаточный повод для начала действий... -Всевышний слегка зловеще улыбнулся, -И вскоре он поймет, какую ошибку совершил...
   С этими словами он повелительно махнул рукой, рассеивая иллюзию перед собой...
  
   Город Лютый.
   Я сладко потянулся и перелистнул страничку.
   -Какая же интересная книга! -Вздохнул я, -Не хочу, чтобы она заканчивалась!
   -Ты прочитал только три страницы. -Спокойно заметил Тумонис, тоже листающий какой-то магический фолиант.
   -Но осталось всего-то две тысячи! -Страдальчески простонал я, "растекаясь" по креслу, -Почему прекрасные мира сего столь больно жалят?!
   -Хватит причитать. Ведешь себя, как маленькая эльфийская девочка, а не здоровый орк.
   -Вот сейчас обидно было. -Серьезно сказал я, -И вообще, ненавижу расистские шуточки. И расизм в принципе. И темных эльфов еще.
   -Мне кажется, тебе стоит пересмотреть свои взгляды. -Хмыкнул лич.
   Я покосился на него, но говорить ничего не стал. Мое сознание перескочило уже в другое русло. Например, я задумался, а можно ли называть Тумониса теперь личем? Тело-то вроде как живое... Но, с другой стороны, он уже умирал не раз... И не так, как игроки, а по-настоящему. М-да. Ситуевина. Ну да ладно, буду называть личем. В конце концов, суть-то не поменялась, верно?
   -Стало быть, у нас проблемы? -Спросил лич, выдержав паузу.
   -Не сказал бы. -Я пожал плечами.
   -Ты настроил против нас бога. Собираешься, судя по всему, уничтожить часть Ауруса и подмять под свой контроль остальную. А также решил настроить против себя всех без исключения бессмертных своим способом их полного убийства. -Лич на пару секунд замолчал, -Я ничего не упустил?
   -Не забывай про Паразитов на севере. И масштабную священную войну, которая уже не за горами. -Произнес я отстраненно, -А, и еще я бы не отказался надрать темным эльфам их темные задницы.
   -Мы в дерьме. -Признал Тумонис спустя пару секунд.
   -Ага, по самую макушку. -Я хмыкнул, -Но знаешь, что? Тут, вопреки расхожему мнению, нужно не всплывать, а занырнуть поглубже.
   -Почему?
   -Потому что я собираюсь сделать так, чтобы на "поверхности" было еще хуже. -Ухмыльнулся я, перелистывая страницу, -О! А я уже начал в нем сомневаться!
   Внимание всем!
   Бог света Всевышний объявляет священную войну золотому орку Люту! Он обещает щедрую награду за любую помощь в борьбе со своим врагом. За дополнительной информацией обратитесь в любой храм Всевышнего.
   Мировое сообщение.
   Мои губы сами по себе расползлись в улыбке. Чуть-чуть раньше, чем ожидал, но... Наконец-то можно переходить от ожидания к действиям.
   -Лют, ты это види... -Повернул ко мне голову Тумонис и осекся на полуслове при взгляде на мое лицо.
   -Нет, ты вслушайся в это слово... -С нескрываемым трепетом произнес я, и шепотом повторил его уже вслух: -Война...
   -Чувствую, мне понадобится много бумаги, чтобы записать все, что произойдет в деталях... -Хмыкнул Тумонис.
   -О, я тебя не разочарую, дружище... -Я захлопнул книгу и поднялся с места, -Уж извини, но у меня появились неотложные дела. Сам понимаешь.
   И я быстрым шагом покинул библиотеку, оставив Тумониса в одиночестве... Чтобы через секунду вернуться со словами:
   -А книжку отложи - я позже прочитаю! -Приказным тоном произнес я и снова вышел.
   Правда, успел еще услышать реплику лича:
   -Надо же, какой оптимизм! -Хмыкнул он, -"Потом"! Ишь ты...
  
   Где-то. То же самое время.
   Парящий в воздухе стол в последнее время вертелся в пространстве так, будто пытался раскрутиться как можно более непредсказуемо. Стул, витающий в воздухе рядом, еле-еле успевал подстраиваться. Впрочем, человек, сидящий на этом стуле, неудобств явно не испытывал. Будто бы понятие "вестибулярный аппарат" для него было простым звуком. Как и всегда, Лихо читал самую странную газету в мире. Даже, наверное, во всех мирах... Текст на страницах то появлялся, то исчезал... Буквы плыли, видоизменяясь, перетекая друг в друга, порой просто-напросто исчезая со страниц. Однако Лихо и это не беспокоило. Под его взглядом непокорная газета исправно выдавала нужные ему новости.
   -Сегодня у тебя, смотрю, какой-то праздник. -Произнес другой человек, появляясь прямо из воздуха. -Так закрутился...
   За спиной у него висела довольно непримечательная катана.
   -Конечно! -Усмехнулся Лихо, -Один мой Искатель наконец развязал столь долгожданную войнушку! А второй сейчас движется навстречу новому приключению.
   -О, ты про того волчонка? -Солт приподнял брови, -Признаю, первое мое впечатление о нем было ошибочным. Его способность к выживанию довольно высока.
   -А я о чем говорил. -Улыбнулся Лихо, -Он интересный, как и остальные Искатели.
   -Кстати об этом... А что они конкретно ищут?
   -Говорил же, тебе пока знать рановато. -Лихо покачал головой, -Так что наберись терпения.
   -"Наберись терпения"... -Передразнил собеседника Солт, -В любом случае, мне твой замысел не понять. А что насчет того полумертвого парня?
   -О, ему еще предстоит проделать долгий путь до того, как он сможет раскрыть свой потенциал. -Кивнул Лихо, закрывая газету, -Впрочем, и у него скоро появятся определенные проблемы... Судьбы смертных такие интересные...
   -Я и вправду не понимаю, что же творится в твоей черепушке. -Вздохнул мечник, -Что у нас дальше по плану?
   -А дальше, -Лихо потер переносицу, от чего стол со стулом завертелись еще сильнее, -У нас весьма увлекательное занятие...
   Солт молча протянул руку и взялся за край стола. Тот так резко остановился, что хозяин мебели чуть не вылетел со своего места.
   -Достал уже вертеться. -Спокойно заметил Солт, -И что же, по-твоему, самое интересное?
   -Наблюдение, конечно же. -Ничуть не обидевшись за столь резкую остановку, ответил Лихо.
   -Так и думал... -Закатил глаза Солт, -Ты же знаешь, что я не могу просто так сидеть на месте!
   -Да? Ну... -Лихо на пару секунд задумался, -Тогда помоги нашему задохлику развиться чуть быстрее. Сможешь?
   -Не бог весть что, конечно, но... -Солт почесал затылок, -За неимением лучшего занятия... Ладно, хоть скучать не буду. Пойду тогда, не буду откладывать.
   Произнеся это, мечник будто бы растворился в пространстве, направившись куда-то в иные слои мироздания. Лихо, оставшийся в одиночестве, слегка взмахнул рукой. Стол, висящий уже неподвижно, с новой силой раскрутился в воздухе.
   -Бедняга Солт... -Пробормотал Лихо, снова раскрывая газету, -Неужели так трудно понять, что в наблюдении за смертными скрывается целая сокровищница новых знаний...
   Лихо протяжно вздохнул и сосредоточенно всмотрелся в мелькающий текст на бумаге.
   -Надеюсь, никто из них не помрет... -Произнес он зачем-то и еще раз выдал самый тяжелый вздох в истории вздохов, -Ибо даже среди всего многообразия миров искать таких ушибленных на голову довольно проблематично...
   После этого он замолчал окончательно, полностью сосредоточившись на своем любимом занятии. На наблюдении за судьбами смертных, конечно же...
  
   Конец.

Оценка: 7.50*61  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Черчень "Дом на двоих"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) М.Тайгер "Выжившие"(Постапокалипсис) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"