Зыков Виталий: другие произведения.

Праймлорд или Хозяин Одинокой Башни

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.15*46  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Роман по миру игры Prime World. Разумеется соблюдаются особенности мироустройства игровой вселенной и имеются отсылки к книгам других авторов. Однако, сделано всё возможное, чтобы эту книгу можно было читать ни разу не поиграв и не прочитав ни одного романа цикла. Лично для меня это самостоятельное произведение по чужому миру. Что до аннотации... Перед вами история бастарда и воспитанника лорда, ищущего свой путь и попавшего в жернова политических интриг, игр разведок и древних тайн... Или история любви, ненависти и долга... А может это история с магическими битвами и сражениями, на фоне большой войны?..:)// Здесь размещены пять глав из восемнадцати, остальное в книге, благо выходит она уже в апреле 2014 в издательстве Эксмо. PS: Это одиночный, полностью законченный роман. Не новый цикл, просто одиночное произведение.


Виталий Зыков

ПРАЙМЛОРД

или

ХОЗЯИН ОДИНОКОЙ БАШНИ

Пролог

   О существовании неприметной улочки в квартале Счетоводов в пригороде Нео-Лафорта вряд ли помнили даже старожилы. Здесь не громыхали мастерские механикусов, не взрывались лаборатории дипломированных праймологов, и даже бродячие инженеры заглядывали сюда лишь от случая к случаю, предпочитая появляться в более интересных местах. Скучное сонное царство, способное вызвать приступ чёрной меланхолии не то что у впечатлительных адорнийцев, а даже у твердолобых доктов.
   Невзрачное здание в самом конце улицы ничем не выделялось на общем фоне таких же двухэтажных каменных коробок с узкими окнами и крытыми дешёвой черепицей крышами. Разве что вывеска была другая -- то ли "комитет", то ли "компания", а может и вовсе какая-нибудь канцелярия. Бистарк проходил здесь сотню раз и до сих пор так и не удосужился прочитать название. Впрочем, зная характер своей конторы, не сомневался -- это должно быть что-то длинное, казённое и напрочь неудобочитаемое, отбивающее всякое желание интересоваться происходящим за невзрачным фасадом.
   Внутри же начинался совсем другой мир.
   Миновав закалённую в огне прайма металлическую дверь, Бистарк оказался в небольшом тамбуре, где на громоздком табурете устроился самый настоящий Горец. Герой мрачно буравил взглядом пол, крутил рыжий ус и глухо ворчал под нос, то ли разговаривая с самим собой, то ли что-то доказывая своему Зрячему мечу. Вошедшего на охраняемую территорию смертного он демонстративно игнорировал.
   Впрочем Бистарка подобное поведение ничуть не удивило. Все принявшие прайм славились экстравагантным выходками, и владельцы живого оружия на этом фоне выглядели ещё относительно нормально. До одержимых смертью Жнецов душ или жутковатых Безликих им далеко. Тем не менее, он вежливо поприветствовал Героя, махнул опознавательным жетоном и торопливо зашагал вглубь здания. Стараясь как можно быстрее оставить позади подозрительное бормотание...
   Внутри штаб-квартиры разведки или просто Конторы царило небывалое оживление. По ярко освещённым коридорам сновали озабоченные коллеги Бистарка, из-за дверей кабинетов доносились шумные голоса, а на лестнице на второй этаж раздувшийся от важности Воевода что-то доказывал пышнотелой дамочке с канцелярской папкой в руках.
   Бистарк мрачно усмехнулся. Опомнились наконец-то, зашевелились, почуяли близость настоящего Дела. Поняли, что наступило новое время!
   Стыдно признаться, но весть о гибели императора Пауля вызвала у него прилив отнюдь не верноподданнических чувств. Мешанина из облегчения и предвкушения добрых перемен вряд ли можно назвать достойными офицера его Императорского величества. Да и пошло оно всё чуди под хвост! Пауль был тряпкой -- безвольной, слабохарактерной тряпкой, к тому же верящей в мир во всём мире, всеобщую дружбу и прайм ведает ещё какой бред. Это ж надо было додуматься поставить Адорнию в один ряд с Империей! В то время, как промышленность самого передового государства Праи начала задыхаться от нехватки прайма, Пауль вдруг затеял дипломатическую возню. Вместо того, чтобы просто прийти и взять причитающееся доктам, завёл разговоры о торговле с гнусными магами. Мало того, учредил Академию для совместного обучения лордов обоих стран. Это уж совсем ни в какие ворота не лезет!
   Нет, правильно его эти адорнийцы грохнули... ну или не адорнийцы, что совсем уже не важно... Колесо истории сделало очередной поворот, на трон взошёл родоначальник новой династии -- командир экспедиционного корпуса генерал Саммос. И что-то подсказывало, тот знает как следует решать проблемы. Конечно, вряд ли из нового Императора получится вторая леди Кобрин, однако даже такая тёмная лошадка точно лучше Пауля. В общем, всем доктам остаётся лишь ждать и надеяться на лучшее.
   С таким настроем он поднялся на второй этаж и сразу же свернул в сторону кабинета с обитой красным бархатом дверью.
   -- Здравия желаю, красавица! Шеф у себя?
   Симпатичная рыжеволосая девушка в открытом платье оторвалась от бумаг на столе, окинула Бистарка пренебрежительным взглядом и молча ткнула изящным пальчиком в сторону кабинета начальника. Мол, не по чину ей со всякими тут болтать. Стерва крашеная!
   Бистарк фыркнул и потянул на себя золочёную ручку.
   -- Командир сводного отряда по особым поручениям, капитан Бистарк! По вашему приказа...
   -- Так, закрой дверь и садись! -- Генерал Эттли -- бессменный руководитель Конторы и один из самых влиятельных доктов, внешне похожий на какого-нибудь Героя-воеводу -- указал на стул перед собой. -- Садись и слушай. -- И не дожидаясь, пока Бистарк устроится поудобней, продолжил: -- Ты нужен мне в Одинокой Башне. Тамошний лорд чересчур увлёкся... как они там говорят... познанием граней Искусства, да? Так вот, по слухам, он "познал" нечто такое, от чего у наших высоколобых глаза на лоб полезли. Понимаешь о чём я?
   Бистарк кивнул.
   -- Считайте, что этого лорда уже нет в живых, мой генерал.
   -- Это само собой. Но угробить адорнийца мало, надо ещё и записи с результатами его изысканий раздобыть, -- сказал Эттли с нехорошей усмешкой. -- А чтобы ты не напутал чего, с собой двух праймологов возьмёшь.
   -- Гражданских?! -- с ужасом воскликнул Бистарк. -- Да я с ними даже границу не перейду!
   -- Ничего, справишься, -- сказал Эттли и многозначительно добавил: -- Тем более, что в скором времени адорнийцам станет не до охраны рубежей.
   Капитан моментально сделал стойку.
   -- Стоит ли это понимать, что...
   -- Стоит, стоит, -- перебил его генерал. -- Но ты голову этим не забивай, твоё дело выполнить задание и вернуться. Понял?
   -- Так точно!
   -- То-то же, -- усмехнулся Эттли. -- За остальными подробностями к Лукреции, у неё есть для тебя пакет... Свободен.
   Вот и весь инструктаж. Можно было бы обойтись просто передачей пакета с приказом через секретаря, но генерал считал необходимым перед каждым заданием лично побеседовать с исполнителем. Этакая начальственная блажь, давно уже ставшая притчей воязыцах среди служащих Конторы. Как и стервозность рыжеволосой Лукреции.
   Бистарк уже покидал кабинет, когда в помещение огненным вихрем влетела помощница генерала и с порога заявила:
   -- Только что пришло сообщение. Адорнийцы перешли границу и атаковали Туманную Рощу. Размещённые в том районе части разбиты, либо обращены в бегство... Это война!
   Генерал с удовольствием изучил раскрасневшуюся девушку сверху донизу, после чего повернулся к Бистарку и растянул губы в неживой улыбке.
   -- Вот видишь, я же тебе говорил, что скоро начнётся. И началось. Наши заклятые друзья сделали первый ход, теперь пришёл наш черёд. Видишь как всё хорошо складывается?
   Вместо ответа капитан лишь коротко поклонился и вышел в приёмную. То, о чём он мечтал столько времени, всё-таки случилось. Годы позорного для величайшей Империи мира закончились. Вместо дипломатов, теперь будут говорить остробои и дискомёты. И гнусные адорнийцы заплатят за всё. За убийство тряпки Пауля, за вероломное нападение и, самое главное, за слишком богатые праймом земли.
   "Началось! -- мысленно прокричал Бистарк. -- Великая Шестерёнка, всё-таки началось!"
  

* * *

   С началом новой войны кабинет королевы Изабель превратился в этакий филиал генерального штаба. Испещрёнными стрелками карты пришли на смену многочисленным гобеленам, рабочий стол исчез под завалами докладов и донесений, а аквариум с рыбками переехал в дальний угол, освободив место здоровенному шкафу. И лишь любимое кресло лорда Раэля осталось на прежнем месте. Вот только садились в него теперь не часто -- время неспешным бесед безвозвратно ушло.
   -- Итак, к настоящему моменту мы полностью контролируем Туманную рощу, через неделю передовые части выйдут к Идмарской пуще. Ещё несколько полков стоят в пригороде Фихтера, и с налёту их опрокинуть вряд ли получится, -- сообщил лорд Раэль, магией нарисовав на карте несколько красных стрелок. Затем посмотрел на королеву и добавил: -- Это хорошие новости. Плохие же заключаются в том, что восточной армией у нас командует идиот. Пока он возился с пограничными частями доктов на кобургском направлении, докты успели форсировать Читерский залив, пройти по восточному побережью и ударить в тыл наших войск.
   -- Всё настолько плохо? -- глухо спросила королева.
   Раэль пожал плечами.
   -- Чтобы закрыть прорыв приходится подтягивать резервы с юга, а на это требуется время. Плюс хозяева земель у истоков Диналии что-то не поделили с лордами Долины Солнечных Слёз и никак не получается превратить эту толпу грызущихся друг с другом вояк в боеспособную армию. Что тоже не лучшим образом сказывается на ходе кампании. -- Лорд Даэр-лиена прервался и, магией подхватив бокал с вином, сделал небольшой глоток. -- Пока получается, что докты к войне оказались более подготовлены, чем мы.
   Изабель вздохнула, повертела в руках мешочек с кормом, с тоской посмотрела в сторону аквариума, после чего глухо спросила:
   -- Хочешь сказать, не стоило спешить с ударом по Туманной Роще?
   Раэль криво усмехнулся и лёгким ветерком взъерошил королеве волосы.
   -- Да ни в коем случае! Так мы хоть лишили этих "железячников" весомого процента добычи, и теперь они вынуждены тратить стратегические запасы прайма. Если же удастся продержаться хотя бы год, у них начнутся проблемы. -- Хозяин Даэр-лиена вдруг остро глянул в лицо любовницы. -- Я хочу сказать о другом. Тебе не стоило чересчур увлекаться дипломатическими играми с этим болваном Паулем. Клянусь Спиралью Тотоола, слишком много надежд было связано с этой проклятой Смешанной Академией Лордов. Пять лет потрачено впустую, Пауль убит, а мы начинаем войну в самый неподходящий момент!
   -- Ты прав, -- Изабель грустно улыбнулась. -- Я прошу прощения за то, что поначалу именно тебя обвинила в покушении на Императора. Сейчас понятно, что ты подготовился бы гораздо тщательней.
   -- То-то и оно, -- сказал Раэль, не став отрицать очевидное. Недолго помолчал и добавил. -- Как бы мне хотелось найти того умника, что заварил всю эту кашу. Ведь при здравом размышлении, момент выбран неудачно абсолютно для всех. И для нас, и для Империи. Будь это иначе, докты не потеряли бы Туманную Рощу. -- Он помолчал и вдруг рассмеялся: -- Случись всё это не в нашей Прае, я бы сказал, что здесь замешан кто-то третий...
   Пока лорд Даэр-лиенна говорил, королева вдруг подошла к нему быстрым шагом, обняла и уткнулась носом в шею. Вдохнула любимый запах и замерла так на мгновение. Она не видела лица Раэля, но знала, что в глазах у него сейчас зажигаются нежные огоньки, а на губах появляется улыбка.
   -- Быть может пора приказать твоей сестре открыть Хранилище каталистов в Чертоге Героев? -- вдруг спросила Изабель. -- Развернём у Туманной Рощи десяток-другой Итералий, прямо на месте создадим армию из одержимых войной Героев и двинем их на Кобург...
   Раэль отстранился и посмотрел в глаза королеве.
   -- Лихо, конечно, но поверь, для таких козырей время ещё не пришло. Пространство для манёвра ещё есть.
   -- Например?
   -- Например, можно порыться в кладовках наших лордов: за годы грызни с соседями у них накопилось полно секретов, смертельно опасных для врагов. Или надавить на Джаффа -- Песчаный лев слишком обленился и похоже начал забывать с какой стороны держаться за меч. Или даже растрясти мошну лорда Абу-Асифа, -- сказал лорд Даэр-лиенна с едва слышным смешком. -- Резервы точно имеются!
   -- Наверное ты прав, -- покладисто согласилась королева, в очередной раз подумав о том, что не в состоянии отказать Раэлю. Никогда и ни в чём. -- Только не хочешь сказать, что ты имел ввиду, говоря о секретах лордов? Хозяина Одинокой Башни?
   -- В том числе и его. В конце концов, когда враг на пороге, кому его встречать, как не помешанному на войне фанатику?
   -- Думаешь, в этот раз он не будет трястись над своими тайнами, словно докт над железками?
   -- После того, как мои люди дважды пытались забраться в его сокровищницу? Хорошая шутка, -- рассмеялся Раэль. -- Нет, на сей раз придётся работать много тоньше, через другие заинтересованные стороны... Благо их немало...
   -- Надеюсь, ты не ошибаешься, -- протянула Изабель.
   -- Увидим, -- сказал Раэль с неожиданным легкомыслием и вдруг вильнул глазами в сторону спальни. Владычица Адорнии перехватила его взгляд и сделала строгое лицо, но почувствовав как непреодолимая сила поднимает её воздух и несёт к выходу из кабинета, фыркнула и с облегчением рассмеялась. Зачем жить, если ты не можешь хотя бы на минуту расслабиться и обрести толику счастья?
  

Глава 1

  
   Вишнёвый сад на заднем дворе замка Полная Луна никогда не был популярным местом. Здесь редко появлялись слуги, ещё реже -- дворяне из свиты лорда и члены его семьи. Даже садовник и тот заглядывал лишь от случая к случаю. Тихий забытый всеми уголок, где нет ничего, кроме одичавших деревьев, густой травы и тишины, изредка прерываемой треском цикад. Для обитателей замка здесь не хватало взрыва чувств, буйства красок, фонтана новых переживаний. Слишком всё спокойно и умиротворённо, а значит скучно и неинтересно.
   Лигран Железный Песок никогда этого не понимал. Как можно не видеть неброскую красоту старого сада, не ценить его мягкую ауру, как?! А период цветения... Да чего только стоит тот миг, когда под налетевшим порывом ветра в воздухе начинают кружиться мириады розовых лепестков, а от тонкого аромата плывёт в голове!
   Впрочем, сегодня, как и сотни раз до того, на задний двор замка Лигран пришёл не любоваться красотами. На небольшой -- десять на десять шагов -- площадке он "играл" с мечом, раз за разом повторяя заученные движения. Ласточка взмывает в небо, Полёт орла, Дракон, ныряющий за жемчужиной... За этими и многими другими названиями скрывались стойки, проходы и смертоносные приёмы боевого искусства, адептом которого Железный Песок стал ещё в раннем детстве. Кто-то посвящает жизнь стихосложению, кто-то лепит горшки, кто-то пишет картины, он же совершенствовался в умении убивать.
   Смена опорной ноги, пальцы иначе сжимают рукоять, быстрый поворот, и вот уже изогнутый клинок взмывает над головой, чтобы через мгновение стремительным ударом развалить невидимого противника на две половинки... И тут же новая стойка. Молниеносный выпад, ещё один, атака переходит в защиту, а честные удары чередуются с хитрыми обманками. Меч так и порхал вокруг Лиграна, выстраивая смертоносную паутину, преодолеть которую не мог ни один враг. Во всяком случае так выглядело со стороны. Однако сам Железный Песок был недоволен. Там, где другой видел выверенные бесконечными тренировками движения, он ощущал несовершенство и незавершённость.
   И последнее чудовищно его злило.
   Наконец, Лигран выполнил последнюю форму комплекса и, не убирая клинок, вдруг "подцепил" левой рукой нечто невидимое, после чего выстрелил раскрытой ладонью сторону дальней стены.
   Увы, но и на этот раз у него ничего не получилось. Горсть железного песка из стоящей неподалёку миски хоть и взлетела в воздух, но до стены долетел хорошо если десяток-другой песчинок. Магия не то что не сокрушила старую кладку таранным ударом, она не оставила на ней даже отметины.
   Лигран в очередной раз ощутил себя последним неудачником. Столько тренировок, медитаций, занятий с лучшими мастерами, и всё бестолку. Не хватает чего-то -- то ли уверенности в себе, то ли силы воли, то ли умения сосредотачиваться на чём-то одном. Вот и получается, что вместо могучей волшбы у него выходит одно баловство. Детские фокусы. И громкое прозвище Железный Песок начинает звучать как насмешка.
   Он бы смирился с судьбой и перестал рвать жилы в пустых тренировках -- о чём Наставник Регруш давно уже говорил открытым текстом -- если бы перед глазами не маячил пример стойкости и целеустремлённости. Лорд Раэль Побеждённый, хозяин Даэр-лиена, потерял обе руки, однако это не помешало ему стать одним из сильнейших магов Адорнии и опаснейшим бойцом. У Лиграна же, слава прайму, всё было на месте. Так почему он должен отступать?!
   -- У Искусства много граней. Можно стать великим скульптором, художником, портным или даже поваром. Не важно, чем ты увлёкся, главное, чего достиг в выбранной стезе. Народ Адорнии уважает любых мастеров, -- вслух процитировал Лигран, копируя интонации Учителя. -- Но как быть, если душа лежит к искусству войны?
   Железный Песок ощутил как его потряхивает от бессильной злости. Чувствуя, что вот-вот взорвётся, он плюхнулся на колени перед чашей и, уткнув кулаки в землю, ритмично задышал. Вдох-выдох, вдох-выдох... Чтобы усилить эффект, Лигран сосредоточился на горке металлической крупы прямо перед собой и направил в неё струйку прайма. Та моментально забурлила, точно каша в котелке. И теперь оставалось лишь лёгкими мысленными усилиями соединять песчинки друг с другом, выстраивая нужную конструкцию. Такая работа требовала серьёзной концентрации и кучи терпения, так что волей-неволей приходилось успокаиваться.
   "Тонкие" неторопливые манипуляции с энергией выходили у Лиграна много лучше стремительных и могучих всплесков, поэтому уже через пару минут он с невесёлой усмешкой любовался составленным из металлических букв словом "война".
   -- Всё бы так получалось! -- хмыкнул он и одним движением руки уничтожил надпись.
   Неплохое умение, но совершенно бесполезное в бою. А ведь на фронте сейчас ой как нужны хорошие маги-бойцы! Нет, Лигран понимал, что сражаться на передовой удел Героев, а планировать битву -- задача лордов и их офицеров, но с его нынешними умениями врага он увидит не скоро.
   ...Уже год как в Адорнию пришла война. Успели поблекнуть успехи первых недель, когда элитные королевские отряды прорвали границу и выбили доктов из Туманной Рощи. Забылись громкие победы над хвалёными егерями. Сегодня западная армия увязла в боях с дружинами диких лордов Имранской Пущи, а восточная и, того хуже, попала в окружение на собственной территории и была разгромлена. Кто бы мог подумать, что хитрые "железячники" форсируют Читерский залив и по побережью выйдут в тыл наступающим. Правильно, никто. Однако ж докты это сделали, и как итог -- Адорния потеряла сотни первоклассных бойцов. По слухам, правда, какие-то отряды уцелели и даже смогли отойти в горы, но воспринимать беглецов как зримую военную силу точно не стоило. Тем более, что обнаглевшие докты как-то чересчур быстро освоились в том районе и перекрыли все тропы и перевалы. А это наводило на определённые мысли.
   Но на этом неудачи адорнийцев не закончились. Имперцы продолжили испытывать на прочность передовые части. Сначала попробовали прорваться в тыл вторгшихся в Имранскую Пущу войск и лишь благодаря героизму бойцов резерва, ценой неимоверных потерь, доктов удалось остановить. Затем после перегруппировки "железячники" усилили напор в направлении Ардении. Новая кровавая битва точно была не за горами.
   И вот в такое время, когда даже Наставник со своими лучшими Героями пропадает на передовой, он вынужден куковать под защитой замковых стен. Ну где здесь справедливость?
   Настроение снова испортилось. Чтобы развеяться, Лигран уже подумывал собрать вещи и пройтись до замковых купален, когда послышались голоса, и в сад, в сопровождении скользящего на гигантском мече Громовержца вошёл Джок Молния. Высветленные волосы, красные с золотым шитьём рубаха и брюки, жилет и сапоги из кожи горыныча, плюс катана известного мастера в ножнах на поясе -- в этом был весь старший брат. Яркий, эффектный, броский... в общем, совершенно чуждый ненавязчивой красоте этого места. Настоящий адорниец.
   И принесла же его нелёгкая! Железный Песок давно уже подметил: если на душе уныло и хмуро, рядом обязательно появится добрый "друг".
   -- Светлого дня, Лигран, -- сказал старший воспитанник лорда и добавил с противной улыбочкой: -- Смотрю, всё тренируешься? Успехи есть?
   Лигран скрипнул зубами и помимо своей воли напрягся. Они никогда с Джоком не ладили, но в последнюю пару лет тот стал совершенно невыносим. Дня не проходило, чтобы он не прицепился к какой-нибудь мелочи или не прошёлся по неудачам названного брата в магии. Чтоб его чудь сожрала, ехидну проклятую, так и ждёшь от него какой-нибудь подлянки.
   -- Кое-какие сдвиги появились, -- ответил Лигран нейтральным тоном, но видимо какая-то нотка голосе всё же прозвучала. Иначе почему отстранённо парящий над землёй Громовержец вдруг нахмурился и принялся буравить его взглядом.
   Сердце царапнула застарелая обида. Проклятье, ну почему к Джоку всегда особое отношение, почему его всегда и во всём выделяют?! Даже собственного телохранителя приставили. В конце концов в Адорнии ученичество у общего Наставника считается много важней кровного родства, а значит о том, что он сын лорда Регруша, никто и вспоминать не должен. Они же не докты! Но ведь не просто вспоминают, а старательно не дают об этом забыть... Последней мысли Лигран устыдился. Не ему осуждать поступки Наставника.
   -- Что-то сомневаюсь, -- с невыносимым апломбом заявил Джок и махнул Громовержцу: -- А ты что на этот счёт думаешь, Вэлиан?
   Герой непонимающе уставился на подопечного, нахмурился.
   -- На какой счёт? -- переспросил он хорошо поставленным баритоном. Причём с таким видом, будто он величайший маг на свете и его отвлекли как минимум от размышлений о природе прайма.
   Лигран едва сдержал усмешку. О боги, какие же все эти Герои одинаковые. Могущественные, неубиваемые, но вместе с тем поверхностные и неглубокие. Приобщение к прайму наделяет их колоссальными возможностями, однако цена... цена за силу слишком высока. Даже в детстве он прекрасно это понимал и не собирался становиться бессмертным воителем ни при каких условиях.
   -- На счёт того, сможет мой братец достичь хоть каких-то высот в Искусстве или до самой смерти останется всё такой же бледной немочью? Хотя нет, ничего не говори. И так понятно, что нет, -- сказал Джок и перевёл взгляд на Железный Песок. Лицо его неуловимо изменилось, разом став хищным и злым. -- Чего ещё можно ожидать от... сына доктской шлюхи!
   Хотя Лигран и ожидал чего-то подобного, внутри всё мгновенно вскипело, а от ярости перехватило дыхание. Чтоб его разорвало и прихлопнуло, скотину такую! Он опять за старое?!
   -- Я адорниец... братец, -- с трудом сдерживаясь от того, чтобы не заехать наглецу по морде, процедил Железный Песок.
   -- Прежде всего ты сын докты. И отец спихнул тебя Наставнику спустя три года после рождения. Что не удивительно, -- на губах Джока заиграла гаденькая ухмылочка: -- кому охота связываться с бесталанной серостью.
   От столь вызывающей наглости Лигран даже на мгновение растерялся. Всё выглядело так, словно сын Наставника изо всех сил хотел с ним подраться. Весь вопрос зачем. В такой ситуации по уму следовало бы успокоиться, сделать вид, что не понял оскорбления и уйти, но... Чудь подери, что бы там ни говорил этот напыщенный индюк, Железный Песок адорниец и ему не по нутру сдерживать гнев!
   Впрочем настоящий Мастер Боя умеет сражаться не только на мечах. Острое слово порой оказывается не менее страшным оружием, чем острый клинок.
   -- Смотрю, за спиной уважаемого Вэлиана Оседлавшего Гром ты стал очень смелым. Голос вон прорезался, стать появилась. Молодец, чувствуется будущий лорд, -- Лигран постарался рассмеяться как можно более обидней. -- А что, Герой он опытный, знающий, многому научить может. Окажись ты раньше под его присмотром, глядишь и не вляпался бы в ту историю с купцами...
   Это был триумф. Глядя в побледневшее от злости лицо Джока, Лигран испытал ни с чем несравнимое удовольствие. Ну как же, он поставил человека, которому судьбой предписано править, на ступень ниже пусть могучих, но всего лишь исполнителей чужих приказов. И ведь теперь никто не сможет обвинить Железный Песок в том, что он дал повод для драки. Вэлиан свидетель, не было никаких оскорблений. Скорей наоборот, Герой встанет на сторону Лиграна, потому как искренне считает, что будущему лорду есть чему у него поучиться. Да и намёк на былую торговую неудачу Джока тоже пришёлся к месту. Полтора года назад Наставник отправил его на большую ярмарку для закупки провизии и тот нарвался на каких-то мошенников. Которые не просто ухитрились продать просроченные продукты, но ещё и в два раза дороже рыночной цены. Ох, какой был тогда скандал! Жуликов, конечно, нашли и прилюдно казнили, а Джоку розгами вправили мозги. Но осадок остался, да ещё какой. До сих пор всякое упоминание о прошлой ошибке приводило брата в исступление.
   Так случилось и на этот раз.
   -- Ты пожалеешь о своих словах, сын шлюхи! -- прорычал Молния и сжал рукоять меча. Вокруг пальцев возникли слабые разряды, запахло озоном. Смотрелось всё достаточно грозно, однако момент испортил Громовержец, который встретил подобную демонстрацию могущества пренебрежительным хмыканьем. Чем ещё больше раззадорил Джока.
   С невнятным криком брат стряхнул магический заряд в землю, большим пальцем "выщелкнул" катану из зажима и с обнажённым клинком бросился на Лиграна. Иначе говоря, сделал все мыслимые и немыслимые ошибки, напрочь забыв, что в них вколачивали приглашённые лордом Регрушем мастера. Эмоции питают магию адорнийца, но искусство требует холодной головы.
   Дёрнув уголком рта, Лигран встал в стойку и, как только Молния приблизился, сделал шаг влево, текучим движением выхватил катану из ножен и рубанул сверху вниз. Попади противник под удар и даже наложенные на оружие чары не спасли бы его от долгого лечения у лекарей. Но чистой победы не получилось -- в последний момент Джок увернулся и контратаковал. Причём получилось у него настолько ловко, что без приёма ускоряющих реакцию эликсиров тут не обошлось.
   Тем хуже для него.
   Опустив собственный клинок остриём к земле и "подбив" снизу оружную руку Джока, Лигран шагнул ему навстречу и с упором на переднее колено ударил в грудь головкой рукояти. Получилось весьма удачно. С глухим вскриком Молния выронил меч, рухнул на спину, и теперь, чтобы добить его, оставалось сделать последний взмах катаной.
   Однако вмешалась третья сила. Бдительно следивший за поединком Герой подскочил к Лиграну и от души пнул в бок. Да так, что воспитанника лорда подбросило в воздух, а рёбра отчётливо хрустнули.
   -- Древо! -- застонал Железный Песок. -- Ты сдурел, Вэлиан?! Какого демона ты вмешиваешься? Ну врезал бы я этому недоноску, повалялся бы он в постели пару дней и что?
   -- Приказ лорда! -- веско сказал Громовержец, добавив в голос грозовых раскатов.
   Он хотел добавить что-то ещё, но тут оправившийся после удара Джок прямо с земли хлестнул по брату молнией. Причём получилось у него это до обидного легко. Сосредоточился, по хитрому крутанул кистью и из руки тут же "выстрелил" мощный разряд. На этом фоне магические достижения Лиграна выглядели откровенно жалко. Если на мечах Железный Песок был вне конкуренции, то в Искусстве всё было с точностью до наоборот. И приходилось искать иные пути для победы.
   За мгновение до атаки любимчика лорда Лигран выставил перед собой меч и нажал скрытую в цубе кнопку. Оголовье свернулось в сторону, наружу выпала тончайшая цепь, свободным концом легко достающая до земли, и катана превратилась в настоящий доктский молниеотвод. Причём для большей безопасности обмотку рукояти и подошвы сапог Лигран загодя обработал соком гевеи. Живущий в замке пленный изобретатель-докт клялся, что переделка оружия надёжно защит от любимых чар повелителя Молний, и теперь пришла пора проверить его слова в деле...
   Что ж, "железячник" не обманул. Заряд магической энергии ударил в клинок и... просто стёк по цепи в землю. Как вода. Лигран толком даже испугаться не успел. Вспышка, гром, треск, и пшик на выходе. Плюс вытянувшееся от разочарования лицо Джока.
   Железный Песок собрался было с чувством прокомментировать неудачу противника, как тот вдруг холодно прищурился, щёлкнул пальцами и... швырнул в него шаровую молнию. Которая явно не собиралась повторять судьбу предыдущего заклинания и устремилась прямиком в лицо Лиграну. Такой вот неожиданный поворот. И если бы не Вэлиан, который взмахом звенящего от прайма молота отбил чары в дальний угол сада, драка с братом закончилась бы весьма печально.
   -- Лорд сказал, что ему не нужна инвалидная команда вместо учеников! -- рявкнул Громовержец и ожёг взглядом своего подопечного. -- Ясно?!
   -- Без сомнения, -- процедил Джок, медленно поднимаясь. С ненавистью посмотрел на Лиграна, что-то пробурчал под нос, затем энергично выдохнул. -- Ладно, поиграли и хватит. Я должен передать тебе поручение Наставника... братец.
   Переход от напряженной схватки, в которой противника пытаются если не убить, то хотя бы ранить, к спокойной беседе был чересчур резок. Лигран, лишь стараниями Громовержца разминувшийся со смертью, к такому оказался не готов и мрачно уставился на Молнию.
   -- Джок, какого демона?!
   Однако любимчик лорда вопрос проигнорировал.
   -- Так вот, пару месяцев назад погиб лорд Лучань, хозяин Одинокой Башни, не оставив наследников. Из-за войны и дополнительного набора в армию найти достойную замену среди выпускников Академии Лордов не получилось, поэтому королева Изабель поручила нашему Наставнику выбрать кандидатуру среди его воспитанников, -- сказал он ровным голосом. -- И по своей милости лорд Регруш решил дать именно тебе шанс проверить силы в роли правителя этих забытых земель.
   -- Меня в лорды? -- переспросил Лигран, напрочь отказываясь верить в услышанное. Какой из него лорд? Ему на фронт надо, туда, где звенят клинки, а воздух кипит от прайма, но никак не в какую-то глухомань.
   -- Я тоже удивился, -- кивнул Джок. -- Но не мне оспаривать волю Наставника. И если он решил оказать доверие кому-то вроде тебя, то так тому и быть.
   -- Как ты добр, брат. Такая вера в мои способности, -- едко сказал Лигран, наконец-то оправившись от первого шока. Да и реакция вечного соперника бодрила почище тонизирующих эликсиров. Пусть ему плевать на титул, но настоящий мастер готов сражаться всегда и везде, на любом поле.
   -- А как иначе? Ты бесталанен. Впрочем, Учитель прекрасно это понимает, поэтому назначил испытательный срок, в течение которого ты должен найти убийцу лорда Лучаня. Справишься -- честь тебе и хвала, а нет, -- Джок развёл руками и драматически закатил глаза, -- лордом стану я.
   -- О, ну в таком случае тебе о троне останется только мечтать, -- ответил Железный Песок, подпустив в голос яда. Мальчишество, конечно, но удержаться от реплики он не мог.
   Пока они пикировались, Вэлиан Оседлавший Гром вытащил из-за пазухи туго увязанный свиток с печатью лорда Регруша и молча вручил Лиграну. Дождался, когда тот его прочитает и лишь затем, высокомерно кивнув, отлетел обратно к своему подопечному.
   И почему нельзя было сделать этого сразу, безо всех этих препирательств с Молнией? Или то личная инициатива несогласного с приказом братца? Обиделся на отца, припёрся вместе с Героем и вместо того, чтобы передать послание, устроил свару. Вроде похоже на правду, но слишком уж ото всего этого отдаёт театральщиной.
   Лигран на мгновение задумался и пропустил тот момент когда Джок направился к выходу из сада. Однако у калитки тот вдруг сбавил шаг и вновь посмотрел в его сторону.
   -- Кстати, я знаю кто переделывал твою катану. И по мне, так настоящий адорниец никогда не решится испоганить благородное оружие придумками доктов. Такое придёт в голову только ублюдку вроде тебя, -- сказал брат, скривившись, после чего с чувством бросил: -- Желаю благополучно провалить задание.
   После этой фразы Лигран остался в одиночестве. Ошеломлённый, с острым ощущением странности всего происходящего. Механически собирая цепочку молниеотвода обратно в рукоять катаны, очищая клинок от грязи, приводя в порядок одежду, он раз за разом прокручивал в голове недавнюю стычку. Что Джок говорил, как себя вёл, какие приёмы применял -- он пытался вспомнить всё, мельчайшие детали.
   Нет, на первый взгляд всё выглядело логично и понятно. Какой-нибудь докт обязательно принял бы разыгранный перед ним спектакль за чистую монету, но, чудь его подери, Лигран -- адорниец. Что бы там ни говорил этот мерзавец, он именно адорниец. И различать фальшивые, наигранные чувства и эмоции умел не хуже других. А раз так, то оставалось выяснить причину завертевшейся вокруг него карусели. Впрочем, если верить письму от Наставника, то у него будет для этого достаточно времени.
   Но сначала... сначала, неплохо бы узнать, почему имя лорда Лучаня и название замка Одинокая Башня кажутся ему настолько знакомыми. Да, именно так.
  

* * *

   В заклинательный покой замка Джок поднимался едва ли не бегом. Близилось время разговора с отцом и Наставником, а он ещё даже не начал готовить ритуал дальней связи. И всё этот проклятый сын доктской шлюхи. Мало того, что ухитрился вывести его из себя, так ещё и в схватке на мечах, считай, побил. Что совсем не хорошо. В конце концов Молния до того считал себя не последним мечником, как вдруг такая досада -- магией пришлось защищаться. Это против бесталанного-то ублюдка! Нет, определённо день сегодня не задался.
   Наконец, одолев винтовую лестницу, Джок толкнул тяжёлую дверь и переступил порог тёмной, лишённой окон, залы. Тут же споткнулся, да так, что едва не грохнулся на пол, помянул недобрым словом старых богов и запоздало выдохнул заклинание, пробуждающее подвешенные под потолком шары-светильники... Скорей, скорей!.. Перед внутренним взором возникли песочные часы, в верхней чаше которых осталось всего несколько песчинок. Время стремительно утекало.
   В помещении только-только начало светлеть, когда Джок шагнул к сиротливо висящему на голой стене зеркалу и рывком отодвинул штору. На серебристой, слабо мерцающей, поверхности отразилась растрепанная физиономия, одним своим видом оскорбляющая звание воспитанника лорда Регруша. И Наставник обязательно это отметит. Так что несмотря на жуткую спешку, Молния на мгновение замер и пригладил волосы. Лишним точно не будет. После чего принялся расставлять на столике перед зеркалом в одном ему ведомом порядке свечи и курительные палочки, простым мелком вычерчивать кривые загогулины, перемежая их тайными знаками и рунами. Говорят, существует и более удобный способ связи между удалёнными лордствами, но он подходит только для очень богатых адорнийцев. Вроде хозяев Шиндагра или Тотоола, которые могут ради прихоти спустить за пару дней годовые запасы прайма иной провинции.
   Но вот закончены последние приготовления, и четыре крупных кристалла прайма заняли своё место в центре рисунка. Теперь надо произнести пару фраз, сложить пальцы в хитрый знак и...
   -- Ты опоздал, Джок! -- раздалось из помутневшего зеркала. И каждое слово создавало на его поверхности разбегающиеся круги. -- Клянусь Древом, ты опять опоздал!
   -- Прошу простить, мой лорд, но обстоятельстве оказались сильнее, -- сказал Молния и коротко поклонился.
   -- Какие к лешему обстоятельства?! Я сижу в форте, который ещё пару часов назад штурмовали доктские Герои и стаи боевых животных, а перед этим всю ночь обстреливали катапульты. И мне вместе с другими офицерами пришлось сначала драться на стенах, а потом с руками по локоть в крови воскрешать собственных Героев, -- сказал лорд голосом, сочащимся от яда. -- И что же я слышу, когда же приходит время разговора с собственным непутёвым учеником?! Что какие-то, чудь тебя дери, обстоятельства, оказываются сильнее... Ты рехнулся?!
   -- Никак нет, мой лорд. Просто, -- выдавил из себя Молния, -- общение с... братом... немного затянулось.
   -- Ладно, выкладывай! -- потребовал Наставник. -- И побыстрее. Четырёх кристаллов надолго не хватит.
   -- Как скажите, мой лорд, -- пробормотал Джок и уже громче продолжил: -- Получилось так, что приказ занять место хозяина Одинокой Башни Лигран воспринял без энтузиазма. И чтобы подтолкнуть его в нужном направлении, улучшить мотивацию, пришлось устроить с ним поединок... Который пошёл не совсем так, как планировалось.
   Последнее говорить очень не хотелось, но врать лорду было чревато. Джок тяжело вздохнул.
   -- Ясно. Ты едва не проиграл и вытянул на одной лишь магии, так? -- догадался Регруш и обидно засмеялся. -- Всё так же не умеешь правильно оценивать силы?
   -- Я работаю над собой, мой лорд, -- глухо сказал Джок.
   -- Надеюсь, -- с нажимом ответил Наставник и снова поторопил: -- А дальше что? Каков итог твоих... переговоров?
   -- Думаю, смог убедить Лиграна в своей вере в его неспособность добиться успеха в подобном деле, -- Молния пожал плечами. -- Тем более что это было не сложно. Я и вправду в это верю.
   -- Как знать, как знать, -- задумчиво протянул Наставник и уже более жёстко сказал: -- Деньги я бы на это не поставил... Кстати, из поединка с братом ты вынес ответы на все свои вопросы?
   Джок вернулся мысленно к тому моменту, когда Шаровая Молния едва не влетела в лицо Лиграна, и растянул губы в улыбке.
   -- По крайней мере один ответ я точно получил.
   -- Ну вот и хорошо. Значит нам остаётся только ждать результата, -- сказал Наставник и оборвал связь. Свечи моментально потухли, зеркало посветлело, и в нём вновь отразился хмурый Джок.
   -- Да, мой лорд. Мы будем ждать! -- пообещал он и до хруста сжал кулак.
  

Глава 2

  
   Замок Наставника Лигран покинул через пару дней после разговора с братом. Поначалу он хотел быстро собрать самое необходимое, навьючить коня и сразу же отправиться в путь, но не вышло. Очень скоро выяснилось, что подобная спешка противоречит представлениям лорда Регруша о выезде новоиспечённого властителя в свои земли.
   Для начала Лиграну выделили самую настоящую карету. Пусть не слишком богатую, но всё же заметно отличающуюся от обычных экипажей. Как по комфорту, так и по отделке. Внутрь погрузили несколько сундуков с одеждой, какими-то бытовыми мелочами и провизией. На этом фоне собранные Железным Песком две седельные сумки выглядели откровенно жалко.
   Затем пришёл черёд подбора сопровождающих. И если против кучера он не возражал -- кто-то ведь должен править лошадьми -- то появление отряда из десятка латников с Амазонкой Сильварой Ястреб во главе на взгляд Лиграна было уже перебором. Попробовал возмутиться, но куда там. Джок, который на пару с управляющим замка руководил сборами, молча сунул ему под нос очередной письменный приказ, и все вопросы отпали сами собой. Наставник считал необходимым, чтобы его ученика и воспитанника помимо простых воинов сопровождала Героиня. Для безопасности и повышения статуса.
   Наверное это было правильно, тем более совсем недавно Лигран завидовал Громовержцу брата, но... но, прах побери, теперь всё выглядело совсем по другому. Вся эта возня вокруг воспринималась не как признание зрелости, а как способ контроля. И теперь самому было впору обижаться на слова о присмотре принявшей прайм воительницы.
   Однако Лигран молчал и, пусть внутри кипел от раздражения, всё равно подчинялся приказам Учителя. Был, конечно, соблазн прибыть в лордство и назло всем благополучно провалить задание, но этому мешала гордость. Достаточно того, что он слабее Джока в магии, уступить в чём-то ещё, значит подтвердить слова братца о собственной никчёмности. Нет уж, такой радости ему не надо.
   ...От владений Наставника до Одинокой Башни был не один день пути. Сначала следовало почти неделю ехать по землям многочисленных лордов Долины Солнечных Слёз, затем по королевскому тракту добраться до Латера и паромом переправиться через Диналию. А там уже рукой подать до нового дома Лиграна.
   Уйма времени, если подумать. Так что не удивительно, что Железный Песок успел успокоиться и взяться за ум. В ситуации, когда неизвестно что тебя ждёт впереди, глупо обижаться на союзников. И нет иного выхода, кроме как постараться наладить подпорченные отношения.
   Для разговора Лигран выбрал момент, когда их маленький отряд остановился на краю небольшой рощи во владениях давнего союзника Наставника и занялся обустройством лагеря. Солдаты принялись ставить палатки, таскать валежник для костра, кучер занялся лошадьми, и лишь лорду с Героиней не нашлось достойного занятия. Чем Лигран и не преминул воспользоваться. Подошёл к о чём-то задумавшейся даме и уселся неподалёку на торчащую из земли корягу.
   -- Не помешаю? -- спросил он и, не дожидаясь ответа, куртуазно продолжил: -- Уважаемая Сильвара, приношу свои извинения за то, что игнорировал ваше общество последние дни. Я вёл себя как мальчишка, и моё поведение непростительно.
   Сказал и покаянно склонил голову, осторожно кося глазом на воительницу.
   -- Ничего, в вашем возрасте простительна некоторая импульсивность, -- сказала Амазонка немного растерянно. Переход от холодного молчания к дружеской беседе явно застал её врасплох. Что впрочем не помешало ей пошутить насчёт молодости Лиграна.
   Да вот только парня такой ерундой было не пронять.
   -- Ха, молодость. Эта та вещь, которая со временем быстро проходит, -- он широко улыбнулся. -- Как Вам наше путешествие? Не устали всё время скакать верхом?
   -- Устала? -- Сильвара рассмеялась, и Лигран машинально отметил какой приятный у неё голос. -- Я приняла прайм, и чтобы устать мне нужно нечто более серьёзное, чем поездка на лошади.
   -- Не спорю. Но прежде всего Вы дама, а дамам пристало ездить в каретах в сопровождении кавалеров, -- сказал Железный Песок весело. -- Честно говоря, сам люблю конные прогулки, но Вы же знаете приказ Наставника... Так что я могу лишь пригласить Вас присоединиться ко мне в экипаже.
   Сделай он подобное предложение какой-нибудь воспитаннице известного мастера, Лигран рисковал нарваться на скандал. И дело было вовсе не в старых докатастрофных условностях, совсем нет, просто статус Железного Песка был ещё недостаточно высок, чтобы свободно чувствовать себя с дамами из высшего света. Однако он беседовал с Героиней, с могучей воительницей, а это совсем другой коленкор. И скорей это ему надо было беспокоиться о том, чтобы с ним не вели себя чересчур вольно.
   Неожиданно Лигран обратил внимание как красива Сильвара. Правильные черты лица, аристократический нос, умные карие глаза, чувственные губы. Особый шарм ей придавала одежда. Открытый красный топик подчёркивал высокую грудь, короткая коричневая юбка, отороченная бахромой, и плетёные сандалии открывали стройные ноги. Довершали образ сложная причёска с ястребиными перьями, замысловатые пёстрые узоры по всему телу и изящно отделанный браслет лучника на левой руке.
   Удивительно, как он сразу не заметил, сколь яркая и стильная женщина выбрана ему в сопровождающие! Это вам не высокомерный Громовержец, помешанный на своей магии.
   Сам Лигран выглядел гораздо скромнее. Для разговора он выбрал традиционную одежду адептов боевых искусств: чёрную свободную рубаху навыпуск и аналогичного цвета брюки с широкими штанинами, поверх накинул белый плащ с треугольными тёмно-серыми вставками на плечах и оранжевыми узорами на полах. Впрочем несмотря на тёмные тона, всё это неплохо контрастировало с его ярко-оранжевой шевелюрой. Совсем уж отходить от традиций адорнийцев Железный Песок не стал и перед поездкой покрасил волосы.
   -- Посмотрим, -- сказала Сильвара с лукавой улыбкой. Взяла в руки лук, до уха оттянула тетиву и, прицелившись куда-то вдаль, вдруг поинтересовалась: -- Извини, но не могу не спросить... Каково это, возвращаться туда, где родился?
   Залюбовавшись девушкой, Лигран не сразу смог переключиться на новую тему, и ей пришлось повторить вопрос ещё раз.
   -- В каком смысле родился? -- удивился Железный Песок, когда уяснил, что же так заинтересовало воительницу. К такому повороту беседы он оказался не готов.
   -- О, так ты ничего не знаешь?! -- Героиня отпустила тетиву и уставилась на него с непонятным восторгом.
   -- Не знаю что? -- переспросил Лигран, чувствуя себя откровенно глупо.
   Сильвара Ястреб картинно закатила глаза и замотала головой.
   -- Вот это да! -- сказала она. -- Ладно, брат ничего тебе не сказал, пусть так. Но неужели имя лорда Лучаня, хозяина провинции Гуаньдир, не показалось тебе знакомым?!
   -- Показалось, но как ни старался, так толком ничего о нём и не узнал, -- Лигран пожал было плечами, но перехватив внимательный взгляд Героини, воскликнул: -- Нет, погоди, это шутка?! Хочешь сказать, я родился в этом лордстве?!
   -- Именно так. И хозяин Одинокой Башни твой родной отец... Уж не знаю по какой причине, но он не стал ждать, пока ты повзрослеешь и отдал на воспитание ещё ребёнком. Который, похоже, благополучно всё забыл.
   Новость для Лиграна стала подобна разорвавшейся прайм-бомбе доктов. Она ошарашила, шокировала, выбила из колеи. Лорд Лучань и вдруг его отец. Это что же получается, он едет вступать в права наследования? Так ведь говорят "железячники".
   Сразу вспомнились бесконечные насмешки, подколки Джока, злое прозвище "сын доктской шлюхи". Что ж, если так, то братец прав насчёт причин, по которым Лиграна в столь юном возрасте спихнули на руки Наставнику. Для лорда иметь сына от пленной докты -- позор, зримое напоминание собственной слабости. А ведь Железный Песок отказывался верить Молнии, считал, что тот говорит так от злости и общей паскудности характера.
   Оказалось, зря...
   Тогда он так и не ответил Сильваре, скомкал разговор и отошёл в сторонку. Более того, чтобы оправиться после таких новостей и смириться со знанием об отце-лорде, Лиграну понадобилась целая ночь. Думал, пытался разобраться в собственных чувствах. Для человека, который большую часть жизни предпочитал вообще не вспоминать о родителях, мысль о возвращении в отчий дом действительно оказалась непростым испытанием. Адорнийская эмоциональность никак не давала плюнуть и выбросить всё из головы, сначала следовало вывернуть себя наизнанку.
   Однако уже к утру, после традиционной двухчасовой тренировки с мечом, в душе Лиграна вновь воцарилось равновесие. Он даже смог сосредоточиться и попрактиковаться в Искусстве. Причём, что удивительно, не без толку. Впервые на своей памяти, он смог поднять магией в воздух на десяток песчинок, а целую горсть, чем окончательно вернул себе хорошее настроение.
   За завтраком же Железный Песок вернулся к прерванной беседе.
   -- Сильвара, вы спросили меня вчера, как отношусь к возвращению к месту своего рождения... Так вот сейчас я, пожалуй, смогу дать вас максимально честный ответ, -- сказал Лигран.
   -- Любопытно будет послушать, -- немедленно откликнулась девушка и с готовностью повернулась в сторону будущего лорда.
   -- Да там и говорить-то особо не о чем. Всё можно описать двумя словами: мне интересно. Мне действительно интересно увидеть, как жил мой отец, чем увлекался и к чему стремился. Но это желание знать лишено злости и обиды, -- произнёс Железный Песок задумчиво. -- Вчера я, конечно, был шокирован, но то вчера. Подобные новости следует хорошенько переварить, утрясти в голове, чтобы потом всё стало ясно и понятно.
   -- И что же стало понятно? -- поторопила Сильвара.
   -- Что это моё прошлое. Его не надо стыдиться и о нём не стоит сожалеть, оно просто есть. Знание собственной истории избавляет от лишнего беспокойства и даёт двигаться дальше, -- с чувством сказал Лигран. -- Да и вообще, новость о моём рождении в Гуаньдире, всего лишь неожиданный довесок к гораздо более важному делу. И сначала надо выполнить именно его, а потом отвлекаться на всё остальное... Вот как-то так! -- Железный Песок развёл руками, после чего поинтересовался: -- Я ответил на вопрос, уважаемая Сильвара?
   -- Вполне, юный лорд, -- с удовлетворением сказала Героиня. -- И скажу прямо, мне понравилось услышанное.
   Лигран мысленно усмехнулся. Ну ещё бы, на то и было рассчитано. И теперь можно не сомневаться: при первой возможности учителю Регрушу уйдёт письмо с докладом о правильном настрое нерадивого воспитанника. Амазонка, как и все остальные принявшие прайм, может считать себя сколь угодно хитрой и ловкой, но в игре словами ей не хватает убедительности. Что бы там она ни говорила, в её искренний интерес к своему внутреннему состоянию Лигран не верил, здесь чувствовалась рука Наставника. Как не крути, а "воевать" с Джоком было гораздо интереснее.
   Вот только ещё бы разобраться, когда Железный Песок перешёл ту грань, за которой воспитавший его лорд стал восприниматься как человек, от которого надо хранить секреты... Но это дело будущего, а пока стоит уделить больше внимания сопровождающей его красавице. Доводить до чего-то серьёзного явно не стоит, но лёгкий флирт станет приятным дополнением к путешествию. Да проклянут его боги, но от жизни надо брать по максимуму и наслаждаться каждым её мгновением.
   -- Леди Сильвара, вновь возвращаясь к нашему вчерашнему разговору, так что Вы скажете насчёт моего приглашения прокатиться до Одинокой Башни в карете? -- вкрадчиво спросил он.
   -- Да Вы нахал, Лигран, -- мелодично засмеялась Героиня. -- Всегда любила таких.
   -- Я Вас понимаю, -- покивал Железный Песок. -- Нам ведь так трудно отказать...
   После чего подхватил даму под руку и повёл в сторону уже снаряженного для продолжения путешествия экипажа. Оставив за спиной шепоток остальных членов отряда, сдобренный казарменным юморком. Солдаты, как истинные адорнийцы, не могли пропустить начавшееся сближение между будущим лордом и бессмертной воительницей. И лишь одно вызывало у Лиграна беспокойство -- стальные мускулы воина, которые он ощущал, сжимая локоть женщины.
   ...Благодаря компании время в пути стало проходить гораздо интереснее и веселее. Несмотря на присущие бессмертным особенности характера, Сильвара оказалась неплохой рассказчицей, с удовольствием вспоминая выполненные по приказу лорда задания: отражение атак чуди, охоту за беглыми преступниками, поединки с вражескими Героями и участие в посольствах в дальние лордства. Увлекательных историй оказалось столько, что Лиграну, безвылазно просидевшему в замке большую часть жизни, пришлось поломать голову, чтобы не упасть перед дамой в грязь лицом. И здесь помогли бесчисленные притчи и наставления древних мастеров боевых искусств, которыми он зачитывался с детства. Добавь немного юмора, не жалей во время рассказа красок, и пространные сказания превратятся в нечто интригующее и увлекательное.
   Лишь одной темы они не касались по молчаливому уговору -- войны с доктами. Жестокой, бескомпромиссной войны, в которой нет места для радости и веселья, зато полно боли, смерти и страданий. И чьё зловонное дыхание ощущалось даже здесь, в глубоком тылу.
   Первые признаки того, что на землю Адорнии вторгся жестокий враг, появились сразу же, как отряд покинул Долину Солнечных Слёз и выехал на королевский тракт. Это были беженцы. Группами или поодиночке несчастные брели в одном им ведомом направлении, стремясь спастись от жестокостей доктов. Женщины, старики, маленькие дети, пешком или на небольших телегах с запряженными в них осликами, с огромными баулами и тюками или налегке, потеряв в горниле сражений всё имущество, они брели вдоль дорог, провожая измученными взглядами проносящихся мимо всадников. У Лиграна мороз бежал по коже всякий раз, когда он видел потухшие глаза какого-нибудь мальчугана или заплаканное лицо женщины.
   На фоне сытого благополучия Долины здесь масштабы охватившей Адорнию катастрофы чувствовались особенно остро. Что в очередной раз заставило Лиграна проклясть тот миг, когда Наставник именно его выбрал на роль наследника лорда Лучаня. И плевать, что последний его отец. Когда на пороге враг, не дело копаться в семейных тайнах. Бойцам вроде Железного Песка место на передовой!.. Но разве его кто-нибудь слушает.
   С новой силой вспыхнуло желание бросить всё и бежать. Соблазн был настолько велик, что для возвращения себе способности нормально соображать Лиграну пришлось сделать несколько дыхательный упражнений. Увы, королева Изабель ещё полгода назад издала закон, согласно которому никакой подмастерье или ученик Академии Лордов не может уйти в бой без разрешения своего Наставника. Под угрозой телесного наказания. Так что иного выхода, кроме как исполнять волю лорда Регруша у Железного Песка не было.
   Сильвара видимо ощутила бушующую в душе парня бурю и осторожно коснулась его руки.
   -- Не стоит так переживать. У каждого своя война и свой враг, и любая, пусть даже самая маленькая победа -- это вклад в общее дело, -- сказала она мягко. -- Твоя нынешняя задача -- найти убийц лорда Лучаня, вот на ней и сосредоточься. Не распыляй чувства зря, не уподобляйся доктам.
   -- Ты не понимаешь, -- запальчиво ответил Лигран, но тут же опомнился: -- Ах да, прости. Постоянно забываю, что передо мной не просто красивая женщина...
   -- Вот именно. Не ты один рвёшься в бой, -- согласилась бессмертная воительница.
   Возразить было нечего...
   Ещё одним признаком близости к театру военных действий стало появление огромного количества конных патрулей, в которые порой входили даже Герои. Во всяком случае Лигран несколько раз видел среди них четвероногих Охотников, а однажды и вовсе шумного и говорливого Болотного царя. Экзотический скакун последнего отчего-то заинтересовался каретой и решил познакомиться с ней поближе. Лишь мастерство кучера, да резвость лошадей спасли экипаж от столкновения с тушей гигантской лягушки. Как ругался коротышка-всадник... Даже вспомнить приятно! Однако это была единственная неприятность, случившаяся с ними в дороге. Ни бандиты, ни голодная чудь на пути так и не попалась, и Латера они достигли без приключений.
   Город встретил их многоголосым базарным шумом, ржанием сотен лошадей и огромными заторами на улицах. Высшее командование почему-то именно Латер выбрало в качестве перевалочного пункта для идущих со всех концов страны рекрутов. Лигран увидел здесь не только цвета лордов Долины Солнечных Слёз и Долины Тысячи Лепестков, но и гостей из совсем уж далёкой Сик'Хайи. В итоге небольшой торговый пост превратился в сумасшедший дом, просто попасть в который оказалось проблемой.
   А ведь Железный Песок рассчитывал, что они спокойно, без лишней суеты и никого не беспокоя, доедут до паромной переправы и переберутся на другой берег. Однако на деле всё оказалось гораздо сложнее, и отряд застрял здесь аж на три дня.
   Поначалу их просто не пустили в город с каретой. Ещё в предместьях отряд выехал к перегородившей дорогу рогатке, у которой дежурили сразу два Героя -- Коготь и Мейдзин. И если первый с присущей людям-тиграм уверенностью вежливо посоветовал поворачивать назад, потому что "и без разукрашенных телег на улицах негде повернуться", то второй с мальчишеской горячностью послал их далеко и надолго, не стесняясь в выражениях. Чем немало возмутил Лиграна. Понятно, что принявших прайм донельзя измотали идущие друг за другом благородные путешественники, но и меру знать надо.
   В общем, скандал стал разрастаться. Солдаты взялись за оружие, Сильвара со снаряженным луком заняла удобную для стрельбы позицию, а заваривший эту кашу Мейдзин с хищным прищуром принялся поигрывать мускулами. И лишь Лигран с Когтем как ни в чём ни бывало продолжали спорить.
   Наверное, попадись им вместо тигра-ветерана кто-нибудь менее опытный, всё сложилось бы совсем иначе, но этот бессмертный отличался редкостным здравомыслием. Весьма скоро он согласился не только с тем, что у них нет причин не пускать отряд в город, но и с тем, что один молодой и горячий Герой должен извиниться. Только в вопросе с каретой Коготь не пожелал уступать ни на йоту и не дал себя переубедить.
   В результате Лиграну пришлось пережить ещё одну словесную баталию, правда, на этот раз уже с Сильварой. Девушка наотрез отказывалась расставаться с экипажем, и чтобы хоть в чём-то её убедить, понадобилось всё красноречие ученика лорда Регруша и прорва времени. Так что когда "разукрашенная телега" с кучером и одним солдатом для охраны отправилась обратно в Долину, а отряд пересёк городскую черту, был уже глубокий вечер. Переправа просто не работала, и им пришлось спешно искать место для ночлега...
   Однако и на следующее утро их невезение не закончилось. Паром на весь день забрали армейцы, ударными темпами перебрасывая через Диналию команды Героев и пехотные отряды. Гражданским здесь просто ничего не светило, и Лиграну с его крохотной дружиной пришлось возвращаться на постоялый двор.
   -- И помыслить не мог, что простая поездка будет сопряжена с такими сложностями, -- сказал Лигран, мрачно оглядывая обеденный зал на первом этаже. Украшения на стенах, переставшие быть модными едва ли не до его рождения, облупившаяся краска и кое-где растрескавшиеся плашки полов -- всё навевало уныние. Наверняка, на этом фоне даже дома доктов покажутся нарядными и интересными. Задерживаться здесь ещё на одну ночь совершенно не хотелось.
   -- Ничего страшного, испытания закаляют мужчин, -- со смешком заявила Сильвара и провела пальцем по щеке Лиграна.
   Он с подозрением покосился на Героиню. Чудь знает этих бессмертных: будь она обычной девчонкой, то всё было бы понятно -- с ним заигрывают, но с принявшими прайм следовало быть осторожным. Однако женщина о нём словно забыла и уставилась в дальний угол, где за столом перед кружкой дымящегося отвара скучал крепко сбитый парень в ярко-розовой накидке с цветочными узорами, наброшенной поверх традиционного воинского наряда. Отдельного упоминания заслуживали жгуче-красные волосы, увязанные в длинный хвост, татуировки в виде ломаных молний на лбу и щеках. На столе по правую руку от незнакомца лежала катана с сине-золотым орнаментом на ножнах и простая соломенная шляпа. В общем обычный наёмник, каких пруд пруди на дорогах Адорнии. И чем он только так заинтересовал Сильвару?!
   Но спросить об этом у Героини Лигран не успел. Женщина вдруг резко повернулась к мнущемуся поотдаль хозяину заведения и распорядилась принести к себе в комнату большую ванну. После чего мазнув по Железному Песку равнодушным взглядом, направилась к лестнице на второй этаж. Предоставив ему самостоятельно заниматься вопросами размещения солдат. И сразу же стало не до праздного любопытства.
   Пока они ходили к переправе, ушлый хозяин гостиницы ухитрился сдать большую часть комнат новым постояльцам и девяти бойцам Лиграна смог предложить лишь сарайчик на заднем дворе. Не постеснявшись задрать плату за постой едва ли не вдвое. И ему, будущему лорду, пришлось ругаться из-за презренного металла точно какому-то купцу из Сик'хайи. Все жилы из него вытянул проклятый скряга! Не удивительно, что Ястреб спихнула на Лиграна свои командирские обязанности. Будь у него такая возможность, он и сам бы их кому-нибудь передал. С радостью.
   Разделавшись с делами, в свою комнату Железный Песок возвращаться не стал и уже совсем было решил побродить по окрестностям, но вовремя одумался.
   Конечно хотелось погулять по узким улочкам, поглазеть на аккуратные двухэтажные домики с покатыми крышами, замысловато изогнутыми башенками и оплетенными цветущей лозой стенами. Послушать, как журчат фонтаны, полюбоваться изящными статуями и живыми фонарями, охладиться под заговорёнными ветродуями... Но, проклятье, не в тот же момент, когда крохотный Латер заполонили сотни людей и печать войны лежит на каждом встречном лице! Нет уж, лучше вытащить на улицу плетёное кресло, пристроить его в тени разлапистого дуба и просто отдохнуть за бокалом вина. Ещё было бы неплохо, чтобы компанию составила незнакомка. Таинственная, загадочная, и само собой прекрасная. Увы, но таковых рядом не наблюдалось. Единственная на всю гостиницу дама сейчас отмокала в ванной и не похоже, что собиралась спускаться вниз.
   Лигран отсалютовал себе бокалом, сделал глоток и прикрыл глаза. Что-то подсказывало: в ближайшее время ему будет не до отдыха, и следовало ценить такие моменты. Жаль только полностью расслабиться не получалось. В голову постоянно лезли мысли об внезапно нашедшемся отце, о странном решении Наставника отправить в Гуаньдир не любимчика Джока, а именно его. К этому примешивались переживания о неудачах с магией, желание отправиться на войну и боязнь неудачи с проклятым лордством. Древо, слишком много всего...
   Но видимо и этого было мало, потому что размышления Лиграна были бесцеремонно нарушены.
   -- Ты что ли Лигран Железный Песок? -- раздался чей-то наглый голос, и на лицо будущего лорда упала тень. -- Отвечай!
   Чувствуя, что медленно закипает, Лигран открыл глаза и посмотрел на говорившего. Им оказался давешний рыжеволосый воин во всё том же ярком плаще. Вот только теперь он не сидел тихо-мирно в ресторации, а с презрительной миной нависал над Железным Песком. Что изрядно раздражало.
   -- Верно. С кем имею честь... -- холодно начал Лигран, медленно поднимаясь. Но договорить не успел. Незнакомец неожиданно сплюнул ему под ноги и, проигнорировав вопрос, с непередаваемым выражением на лице заявил:
   -- Что-то ты похож на докта, Лигран. Не знаешь почему?
   Лиграну показалось, что он ослышался.
   -- Какого ... ?! Чудь последние мозги отбила, бродяга? -- рявкнул он, вставая напротив наглеца и кладя руку на рукоять катаны.
   Но грозный вид никак не подействовал на рыжеволосого. Глядя куда-то мимо Железного Песка, тот на одном дыхании выдал спич про сексуальные пристрастия парня и его родственников, описал их взаимоотношения с доктами и чудью самого гнусного вида. После чего оскалился и попытался врезать Лиграну по лицу, но наткнувшись на блок, предпочёл отступить на пару шагов назад.
   -- Мне продолжить? -- поинтересовался он. -- Или ты, наконец, вспомнишь, зачем таскаешь на поясе эту железяку?
   -- Пожалуй, не стоит, -- проронил Лигран и не спеша направился к посыпанной песком площадке, располагавшейся здесь же, во дворе гостиницы. Сказанного было достаточно, чтобы понять -- драка неизбежна. Но тем лучше: он был не прочь хорошенько проучить мерзавца. -- Только ответь на один вопрос. Какого лешего ты ко мне прицепился?
   -- Я же сказал, потому что ты похож на докта, -- осклабился рыжеволосый. -- И ещё запомни: того, кто размажет тебя по стенке, зовут Башики Холодный Ключ.
   Лигран почувствовал как внутри нарастает гнев. Сохранять невозмутимость больше не получалось. Даже брату он не спускал подобных оскорблений, что уж говорить о каком-то бродяге. Большим пальцем освободив клинок от защёлки, Железный Песок встал лицом к Башики и молча замер. В словах не было нужды. Если человек так упорно ищет на свои филейные части неприятности, помешать ему невозможно.
   Однако Холодный Ключ именно этого и добивался.
   -- Так-то лучше, доктский ублюдок, -- сказал он тоном человека, который соскучился по любимой работе. Щёлкнул зажимом на ножнах, положил руку на рукоять катаны и замер, выжидая. Решительный, сосредоточенный, совсем не похожий на какого-то задиру -- настоящий боец.
   Помимо своей воли Лигран ухмыльнулся. Древо, как же он соскучился по настоящему противнику. Какой смысл годами совершенствоваться в игре клинком, если не можешь применить его в деле? Наставник постоянно говорил, что призвание лорда -- править, что меч удел рядовых солдат и командир берётся за оружие лишь в крайнем случае, но куда там. Лигран тосковал по хорошей драке, в которой нет места поддавкам, и каждый удар может оборвать твою жизнь. Может из-за этого нежелания править Наставник и отправил его в Гуаньдир? Кто знает... В любом случае, Лигран был благодарен Холодному Ручью за хорошую возможность размяться. И пусть нанесённое оскорбление взывало о мести, после того, как он проткнёт Башики клинком, Железный Песок собирался сказать спасибо. И плевать, какова истинная причина конфликта.
   ...Первый удар нанёс Холодный Ручей. В наставлениях мастеров боевых искусств пишут, что в поединке между двумя серьёзными бойцами проигрывает тот, кто нападает первым. Может быть для кого-то это и было правдой, но сам Лигран ещё не достиг нужных высот в постижении Искусства и едва не пропустил внезапный атаку Башики.
   Стремительно выдернув катану из ножен, Холодный Ручей крест-накрест разрубил перед собой воздух и два возникших из ниоткуда бело-голубых магических лезвия полетели в Лиграна. И быть бы ему разваленным на четыре части, если бы он инстинктивно не шагнул влево и не махнул мечом. Столкновения с доброй сталью творения Башики не выдержали и разлетелись вдребезги с немелодичным треском.
   Проклятье! Лигран с неприятным холодком осознал, что в противники ему достался вовсе не мечник, как он было подумал, а маг. И сражаться предпочитает с помощью силы прайма. А это было чревато проблемами. Меч-молниеотвод здесь не поможет.
   Тем временем, Башики опустил катану на уровень пояса, повернул горизонтально и провёл от гарды к кончику клинка двумя сжатыми пальцами. Пахнуло магией, а поверх оружия возникла искрящаяся белесая полоса. Которая уже через секунду полетела в Лиграна. Затем ещё одна и ещё.
   Магические лезвия полосовали воздух, заставляя прыгать, скакать и уворачиваться, не давая шанса сократить дистанцию и навязать бой по своим правилам. Для Железного Песка мир вокруг сузился до проклятого Башики и его чар. Больше ничего не существовало: ни двора с живой изгородью, ни шумящих в обеденном зале постояльцев гостиницы, ни даже солнца с небом. Остались только два сражающихся бойца. Поначалу, правда, Лигран ухватил взглядом какое-то шевеление на крыльце, но тут совсем рядом свистнуло очередное лезвие, и он выкинул возможных зрителей из головы. Потом, всё потом. Сейчас главное понять, как достать этого мерзавца. Зря что ли Наставник учил первому правилу лорда: сначала думать, а потом действовать!
   Железный Песок отшатнулся, позволив лезвию вспороть землю там, где только что находилась его нога, и попытался ещё раз разложить ситуацию по полочкам.
   Итак, понятно одно -- способности Башики основаны на управлении льдом и холодом. Магия эта явно мощная и, что немаловажно для любого адорнийца, красивая. Но по этой же самой причине несколько менее эффективная, чем власть над молниями, как у братца, или над ветром, как у великого лорда Раэля. А значит это можно использовать. Весь вопрос как...
   Лигран попробовал метнуться сначала влево, затем вправо, а затем и вовсе рванул зигзагом к Холодному Ручью. Однако ничего толкового из этого не вышло. Единственное, чего добился: противник немного занервничал и стал метать лезвия с удвоенной скоростью. Пусть и получались они у него теперь гораздо более скромными по размерам.
   Интересно, а если сделать по-другому? Лигран сдёрнул с пояса мешочек с запасом железных опилок, развязал горловину и запустил всем содержимым в противника. Сам же начал заходить по дуге к нему за спину, по ходу дела напрягая все способности к управлению праймом, чтобы создать хотя бы видимость магического удара.
   И надо сказать, у него получилось. По крайней мере иначе никак не объяснить, почему Башики вдруг скрестил руки и закрылся полусферой из льда. Быстро, надёжно и совершенно бессмысленно. Впервые на памяти Лиграна кто-то столь серьёзно воспринял его магические умения. Вот только не стоило так сосредотачиваться на защите от подобной ерунды. Лигран успел не только подобраться к Холодному Ручью вплотную, но и занёс меч для финального удара. И никакая магия тут уже спасти не могла.
   Но как и в последнем поединке с Джоком, вмешалась третья сила. Над плечом с басовитым гудением пронеслась звенящая от прайма стрела, задела край ледового щита, из-за чего тот разлетелся вдребезги и пробила горло рыжеволосого. Тот даже не охнул -- сразу повалился навзничь, уставившись ничего не понимающим, удивлённым взглядом, за спину Лиграна.
   Железный Песок торопливо повернулся.
   -- Как вовремя я появилась, неправда ли, юный лорд? -- спросила Сильвара, опуская лук. -- Мне этот наёмник сразу не понравился.
   -- Наёмник? -- тупо переспросил Лигран, пытаясь разобраться в происходящем.
   Сначала непонятно из-за чего случившийся вызов на поединок, затем, когда противник, считай, уже проиграл, неожиданная его гибель. Что вообще здесь творится?!
   -- Ну а кто же ещё? Наёмник и есть. То ли вернулся с фронта, то ли наоборот, только туда собирался, -- сказала Ястреб и направилась к своему подопечному, как-то по-особенному покачивая бёдрами. Получалось у неё на удивление грациозно, Лигран аж засмотрелся.
   -- Но зачем... -- начал было он, стряхнув оцепенение. Но амазонка уже оказалась рядом и... Древо, поцеловала его в щёку! Все вопросы моментально вылетели из головы.
   -- Зачем пристрелила этого рыжика? Чтобы негодяй в последний момент не выкинул какой-нибудь фокус. И не ранил юного лорда, -- выдала Сильвара, хитро улыбнувшись. -- Уже почти победившего лорда!
   -- Ага... и которому вся эта драка была напрочь не нужна, -- сказал Железный Песок, неожиданно для себя смутившись. Его ещё не отпустила горячка боя, а тут это поцелуй... Мысли категорически не желали собираться в кучу. -- Может ты тогда объяснишь из-за чего он ко мне прицепился, а? Раз уж он тебе "сразу не понравился"?
   Сильвара фыркнула, затем вдруг наклонилась к уху Лиграна и шепнула:
   -- А какая разница? Главное, что ты победил. Не так ли?
   После чего резко повернулась к высыпавшим во двор обитателям гостиницы во главе с её хозяином и принялась командовать. Что делать с телом, кого послать в городскую стражу -- приказов было много, но Лигран их почти не слушал. Он старательно гнал от себя мысль, что странная схватка напрямую связана с игрой вокруг его назначения официальным наследником лорда Лучаня. И поведение Героини хорошее тому подтверждение...
   Когда же поздно вечером из окна своей комнаты он увидел, как, тяжело хлопая крыльями, с гостиного двора один за другим улетают почтовые попугаи, то совсем этому не удивился.
  

Глава 3

   Понимание того, что он ненавидит само название Гуаньдир, к Бистарку пришло далеко не сразу. Ведь как хорошо поначалу выглядело это проклятое богами задание. Перейти линию фронта, добраться до забытого всеми лордства, убить владетеля, после чего найти тайную лабораторию -- ну или как там их называют эти чокнутые адорнийцы -- проникнуть внутрь и дать возможность дипломированным праймологам спокойно поработать. А что получилось в итоге? Кавардак, хаос, сумятица!
   Великая Шестерёнка, они даже в Адорнию не смогли попасть без приключений! Вместо того, чтобы незаметно проскользнуть тропками контрабандистов через границу, они кучу времени убили, ожидая приказа начальства, а когда дождались, зачем-то двинулись следом за армейскими частями, благо те вели наступление. Как же, вдруг адорнийцы окажутся настолько слабы, что у группы Бистарка получится поработать уже на захваченных землях...
   Не вышло. Как бы он не презирал чокнутых магов, в одном им точно не откажешь: трусами адорнийские вояки не были. За каждый километр их территории приходилось платить большой кровью. И кампания затянулась, да так сильно, что Бистарк наплевал на приказ и вместе со своими людьми рискнул самостоятельно перейти через линию фронта. И у него получилось. Без происшествий добрался до ныне опостылевшего Гуаньдира, подготовил и с блеском провёл операцию по устранению лорда Одинокой Башни, даже нашёл опостылевшую лабораторию в староимперском убежище. А вот дальше вновь начались проблемы. Проклятые учёные не смогли открыть дверь в подземное укрытие, объясняя неудачу незнакомой магией и сетуя на недостаток оборудования. Бистарк может им и посочувствовал бы, но из-за этих бездарей отряд застрял в проклятой глухомани и перспективы скорого возвращения домой были весьма туманны.
   Но мало ему сложностей с выполнением основной задачи, подкидывали проблем и аборигены. То охотник какой забредёт в расположение лагеря, то местные мужики сколачивают отряд для охоты на чудь аккурат в районе древнего убежища. Приходится отвлекать людей, ресурсы, устраивать засады и зачищать следы. Хорошо хоть Бистарк озаботился наладить контакты с местными контрабандистами и бандитами, за кристаллы прайма те исправно сообщали обо всех опасных для доктов начинаниях и помогали претворять в жизнь тактику организованного хаоса. Иначе говоря -- убивали, грабили, насиловали, жгли деревни и сёла. Собственно и лабораторию он нашёл благодаря их помощи, так что затраченные на подкуп средства давно себя оправдали.
   Одно плохо, встречаться с наиболее ценными информаторами приходилось не где-нибудь в лесу, а в городке при Одинокой Башне. Всякий раз рискуя раскрытием всей операции.
   Вот и сейчас, выкрасив волосы в зелёный цвет с двумя бордовыми прядями, натянув попугайской расцветки жилет и голубые брюки -- в общем превратившись из добропорядочного докта в отравленного праймом адорнийца -- он сидел в трактире "Жареный горыныч" и слушал болтовню местного авторитета средней руки Щепина Кривого. Несколько лет назад тот промышлял работорговлей, но пережив нападение чуди и потеряв здоровье, осел в окрестностях Одинокой Башни. Чтобы склонить бандита к сотрудничеству, понадобилось всего ничего: намекнуть на знакомство с некоторыми его тёмными делишками и подсластить пилюлю несколькими кристаллами. И мерзавец с воодушевлением занялся продажей любимой родины оптом и в розницу.
   -- ...ещё ходят слухи, что в храме духов битвы настоятель выставил на алтарь несколько катан из личного арсенала лорда Лучаня. И рекруты из нового набора собираются уговорить вербовщика разрешить им посмотреть на святыню, -- сказал Щепин, то и дело прикладываясь к кружке с пивом.
   -- Не интересно, дальше, -- бросил Бистарк, всё же отмечая у себя в блокноте, что при случае следует разобраться с этим жрецом. Магия адорнийцев жёстко привязана к их вере победу, в собственную правоту и прочие глупости, и появление любых предметов, способных воодушевить этих дикарей, прямая угроза Империи.
   -- Дальше... Дальше нет ничего интересного. Ну кроме того, что в Башню на днях пребывает новый владетель, воспитанник какого-то лорда из Долины Солнечных Слёз. Как зовут Наставника не скажу, но говорят он неплохо проявил себя на фронте -- чихвостит ваших в хвост и в гриву. А раз так, то и воспитанника мог подготовить себе под стать, -- сообщил Кривой с плохо скрытой издёвкой в голосе.
   -- Новый лорд?! Так чего же ты мне тут голову морочишь?! -- прорычал Бистарк.
   Специально, гад, время тянул, издевался. Целый час всякий мусор на него вываливал, а самое важное приберёг напоследок, да и то сообщил как-то так, между делом. Нет, все эти адорнийцы одинаковы -- даже получая от тебя деньги, держат за пазухой даже не камень, а кинжал. Неблагодарные! Только дурак вроде Пауля мог вообразить, что между людьми и отравленными праймом мутантами возможно мирное сосуществование.
   Страшно захотелось шарахнуть мерзавцу в лоб из чего-нибудь вроде остробоя, но Бистарк пересилил себя и почти спокойным тоном потребовал:
   -- Ладно, давай подробности...
   Щепин в ответ лишь молча показал туго увязанный пакет, подмигнул и сложил ладони лодочкой. Намекая, что новость слишком ценна, чтобы Бистарк сам мог назначать ей цену.
   -- Что там?
   -- Описание внешности парнишки, состав группы сопровождения плюс маршрут их движения, -- осклабился Щепин. -- Расслабься, докт, есть у меня подход к одной цыпочке в почтовой службе, так что информация верная. Здесь копии документов, которые пришли на имя управителя замка.
   Бистарк шумно вздохнул и достал шкатулку с кристаллами прайма. Как бы он ни злился, но если Кривой прав, то ему и вправду нужны эти бумаги. А значит, придётся играть по правилам адорнийского бандита. Во всяком случае пока!
   ...После разговора с Щепином Бистарк быстро покинул трактир и отправился за город к месту встречи со своими людьми -- Героем Рамисом Сота и парочкой приставленных к нему бойцов. Сейчас, после того, как он ознакомился с содержимым пакета, докт радовался, что взял на встречу именно этого принявшего прайм. Дуэлянт, повеса и бабник, категорически не способный сидеть на одном месте, однако идеально подходящий для выполнения заданий, где требуется умение как рубиться в ближнем бою, так и атаковать врага издалека. Операция по устранению нового лорда была как раз из последних.
   Если верить Щепину, то этого Лиграна должен сопровождать десяток солдат и один Герой, что уже немало. Так мало того, ещё и комендант Одинокой Башни навстречу будущему начальству отправил почти два десятка бойцов из замкового гарнизона. И здесь нужно либо собирать остальных и устраивать полноценную засаду с использованием всего отряда Бистарка, либо бить с безопасного расстояния. Ну а так как первое невозможно -- отряд находится уже в дне пути от замка -- то остаётся лишь второй вариант. Если он, конечно, хочет и дальше работать в этом проклятом лордстве без неприятных помех вроде снующих туда-сюда Героев, любопытных властителей и желающих выслужиться простых смертных.
   В общем, бойцов, уже нацелившихся на возвращение в лагерь, ждала неприятная новость. И если смертные солдаты восприняли её относительно спокойно, то Рамис Сота принялся возражать с присущей ему бесшабашностью. Даже попробовал убедить Бистарка в бессмысленности покушений на всяких там лордиков и предложил вместо бестолковых метаний завалиться в какой-нибудь кабак, где есть выпивка, карты и весёлые девки. Однако после обещания отстранить его от боевых операций, быстро сдал назад. Единственная вещь, которую Сота любил больше вина и женщин, это добрая драка, и лишаться своего излюбленного развлечения он не желал. Чем совершенно беззастенчиво пользовался Бистарк. При всём их могуществе, Герои во многом подобны детям. И при разумном подходе, легко поддаются управлению. Главное знать на какие кнопки нажимать и за какой рычаг потянуть. Вот Бистарк, к примеру, знал.
   Так что несмотря на ворчание Рамиса, четверо всадников, остервенело нахлёстывая лошадей, покинули городские окраины и направились в сторону юго-западной границы Гуаньдира. Чтобы уже к утру следующего дня оказаться в том единственном месте, где имело смысл устраивать наследнику Лучаня почётную встречу.
   Надо сказать, что здесь Бистарку сильно повезло. Ему уже приходилось бывать в здешних местах перед войной, так что он ни мгновения не сомневался с выбором позиции для засады. И вместо бестолковых метаний и поисков, сразу повёл своих людей к хорошо известной ему лощине. Дорога там сначала петляла между кустами, затем круто брала вверх, да так, что с гребня ближайшего холма участок подъёма был виден как на ладони. Один снайпер с остробоем при поддержке двух дискомётчиков не только обещал закрыть тему наследника, но и грозил перещёлкать половину его сопровождающих.
   А это уже серьёзная заявка на успех.
   ...Огневые позиции готовили по всем правилам современной военной науки. Насыпали невысокий земляной бруствер и замаскировали его дёрном, да так, что уже с десяти метров нельзя было догадаться о притаившемся за ним Сота. У подножия холма в густом кустарнике разместили смертных солдат. И пусть дорогу из своих укрытий те почти не видели -- мешали густые заросли -- зато единственную удобную тропу к вершине перекрывали намертво. Сам же Бистарк с давным-давно устаревшим огнестрелом предполагал устроиться по другую сторону лощины. Он и сам не знал за каким лешим всюду таскает с собой эту громыхалку, но как-то привык. Даже начал считать её чем-то вроде талисмана, уподобившись в этом грязному адорнийцу. И вот гляди-ка, пригодилась! Если Рамис промахнётся -- что весьма маловероятно, конечно -- то он самолично отправит этого мальчишку на встречу с предками.
   Всё складывалось довольно удачно, но настроение подпортил неприятный разговор с Рамисом. Они только-только закончили маскировать позицию Героя, как тот вдруг отбросил лопату и принялся ругаться.
   -- Какой смысл городить здесь такие сложности?! За последний час просто прорву умных слов услышал. Укрытия, "слепые зоны", перекрёстный огонь... -- заявил Сота и мрачно потребовал: -- Оставьте меня здесь и двигайте в лагерь. Я сам всё сделаю и вернусь.
   -- Что-то сомневаюсь, -- фыркнул Бистарк и буквально кожей ощутил, как напрягся Герой.
   -- Сомневаешься? -- сказал Сота с угрозой. -- Во мне?
   Куда делся рубаха-парень, любитель разгульной жизни. Перед Бистарком появился высокомерный аристократ, сквозь зубы цедящий слова. Впечатление портила лишь куртка без рукавов на голое тело и несвежее жабо, но кто обращает внимание на такие мелочи.
   -- Не в тебе, -- Бистарк успокаивающе развёл руками. Разборки с разбушевавшимся Героем сейчас были совсем не к месту, но и игнорировать ситуацию было нельзя. -- В твоём желании сделать работу и вернуться к остальным.
   -- Намекаешь, что могу бросить боевых товарищей? -- спросил Рамис пусть и грозно, но без прежнего пыла. Даже за остробой хвататься не стал.
   -- Нет, скорее, что ты собираешься грохнуть наследника, а затем героически сдохнуть и возродиться в Прайм-индукторе Конторы, -- Бистарк изобразил улыбку. -- Ты ведь хочешь воевать, Рамис, а не играть роль няньки для наших доблестных праймологов. Я прав?
   Отвечать Сота не стал, лишь пожал плечами. Да и что тут ответишь, Герою и вправду надоела эта дыра, вот он и задумал сбежать. Подходящим одним лишь бессмертным воителям способом. Вот только Бистарк ему этого позволить не мог. Принявшие прайм слишком ценный ресурс, чтобы разбрасываться ими просто так, а уж во время работы в тылу врага и подавно. Стоит Рамису уйти, как боевая эффективность группы моментально упадёт. И это при невыполненном-то задании!
   Нет, в чём-то Бистарк нетерпеливого Дуэлянта понимал. Будь у него выбор, сам бы свалил куда подальше, но ведь его-то как раз и не было... В общем, как ни крути, любая попытка Сота рвануть в безудержную атаку, мало чем отличалась от предательства. Что командир и постарался донести до Героя, успешно или нет -- покажет время. Рамис больше ничего не сказал и просто ушёл на свою позицию.
   В очередной раз Бистарк позавидовал лордам, пусть даже самым что ни на есть завалящимся. Их взаимоотношения с Героями строились совсем по иным принципам. Для бессмертных хранитель их каталистов становился кем-то вроде капитана, который задаёт курс и ведёт к одному ему ведомой цели. Их удел лишь следовать его воле, а своё мнение держать при себе и не устраивать самодеятельность.
   Совсем другая ситуация складывалась, когда во главе отряда из могучих бойцов с праймом вывернутыми наизнанку мозгами становился сторонний командир. Вот тогда-то и начинались непонятные брожения. Что, как, почему, да я знаю как лучше... Слишком сильно Герои верили в своё превосходство над обычными смертными, чтобы просто подчинятся. И приходилось из кожи вон лезть, чтобы они поступали не так как хочется лично им, а как нужно для скорейшего выполнения задания. И пусть Бистарк давно уже научился ладить с бессмертными, вовсе не значило, что он получал от этого удовольствие. Великая Шестерёнка, да у него уже в печёнках сидели капризы всех этих великих воителей!
   Отдав последние распоряжения дискомётчикам, Бистарк направился к завалу из валунов по другую сторону лощины. Настроение было хуже некуда. Перед боем следовало расслабиться и отдохнуть, а вместо этого вновь и вновь вспоминались выходки принявших прайм, из-за которых ломались самые продуманные планы и зря гибли хорошие бойцы. Наверное, он бы ещё долго кипел от злости, но тут на дороге появились всадники, и лишние мысли моментально улетучились из головы.
   Это были солдаты. В доспехах, на хороших конях и с тем неуловимым выражением лица, которое бывает у опытных ветеранов в присутствии высокого начальства. И раз так, то они успели как раз вовремя.
   Плюхнувшись на живот и положив перед собой огнебой, Бистарк прикипел к подзорной трубе. На глаза попадались всё больше незнакомые лица, однако пару раз мелькнули рожи гарнизонных вояк, которые регулярно заглядывали в "Жареного Горыныча". А это значит, отряды уже успели объединиться. Что ж, было глупо надеяться на иное. Теперь главное найти наследничка.
   По описанию это молодой, лет восемнадцати-девятнадцати на вид, рыжеволосый юноша в одежде адепта боевых искусств. В толпе доктов такого сразу заметишь, а вот среди обожающих всё яркое и пёстрое адорнийцев... Есть! Как по заказу, в объектив трубы попался улыбающийся парень, в точности соответствующий всем приметам. Он ехал рядом с симпатичной Амазонкой и с удовольствием что-то ей рассказывал, наклонившись в седле. И судя по смеху дамы, старания будущего лорда были оценены по достоинству.
   Бистарк завистливо вздохнул. И почему ему так не везёт? Если и попадают под его командование женщины-Герои, так обязательно оказываются истеричками, стервами и сущими демоницами, часто помешанными на сексе. Чудь в юбке! А тут такая идиллия. После такого скорая смерть для наследника Лучаня выглядит достойной карой!
   Бистарк отложил подзорную трубу и взялся за огнебой. Прицелился, медленно взвёл курок и замер, ожидая действий Рамиса. Первую партию сейчас ведёт именно гуляка и Дуэлянт, его дело подстраховка... Вот только отчего этот дурак тянет, почему не стреляет?! Ждёт пока отряд через всю лощину проедет? Или забыл как выглядит цель?!
   Бистарк впервые пожалел, что не устроился где-нибудь неподалёку от Сота. Было бы гораздо проще, будь у него хоть какая-то связь с Героем, а так приходится ждать и надеяться, что всё пройдёт как задумывалось.
   Тем временем, юному лорду то ли наскучило развлекать даму, то ли захотелось поболтать с кем-то из своих новых подданных, и он, придержав коня, что-то спросил у едущего следом солдата. Даже развернулся в седле. И... одним махом превратился в идеальную мишень. Грех упустить такой момент. И если Рамис его прозевает, Бистарк пообещал приложить все силы, но добиться перевода Героя в самый тихий и спокойный гарнизон Империи.
   Однако он беспокоился зря. Сота всё-таки выстрелил, и не его вина, что лордёныш вдруг резко подался вперёд, почти лёг на круп лошади, пытаясь поймать брошенный молодым воином предмет. Может походную фляжку, а может мех с вином -- Бистарк не разглядел подробностей. Главное, что картечь прошла над наследником, изорвав лишь край свободного одеяния.
   Что тут началось! Ряды солдат смещались: кто-то принялся вертеться на одном месте, высматривая стрелка, кто-то принялся бестолково выкрикивать команды и лишь несколько бойцов ринулись на помощь к господину, чтобы собственными телами закрыть его от врага. Правда, и сам парень не растерялся: не успели стихнуть отголоски выстрела, как он соскользнул на землю и укрылся за лошадью. Рядом тут же встала Амазонка с уже снаряженным для выстрела луком.
   Проклятье! Этот болван промазал! Бистарк едва не зарычал от злости. Как можно быть настолько невезучим?!
   Словно в ответ раздался новый выстрел, и одного из солдат выбило из седла, а второй с криком схватился за плечо. Однако главная цель оказалась невредима, и единственное, чего Рамис добился -- это раскрыл своё местоположение. Как результат спешившиеся адорнийцы немедленно ринулись на штурм холма, где притаился Герой, а ещё трое натянули луки и принялись выцеливать противника.
   Быстро реагируют, мерзавцы! Вот только разве можно быть настолько предсказуемыми?! Несмотря на неудачу, Бистарк позволил себе позлорадствовать. Всё-таки нечто подобное он предполагал и размещал бойцов именно с учётом столь прямолинейных действий адорнийцев. Ведь что им стоило погнать лошадей дальше, к выходу из лощины, а там сделать крюк и зайти к нападавшим в тыл? Правильно, ничего. Так что сами виноваты.
   Вторя его мыслям послышалось жужжание раскручиваемых метателей, быстро сменившееся криками разрезанных дисками людей. Опытный дискомётчик при определённом везении способен одним выстрелом снять двух, а то и трёх человек. А ведь на холме их было двое!
   Но долго злорадствовать не получилось. Лучники видимо наконец-то разглядели цель и дали дружный залп, затем ещё один и ещё. Причём стреляли они почему-то не по известным Бистарку позициям, а чуть выше. Впрочем ответ нашёлся очень быстро. Из-за кустов показался Сота с остробоем наперевес и, судя по засевшей в груди стреле, сегодня от него окончательно отвернулась удача. От одного-двух мечников сил отбиться, конечно, хватит, но их ведь гораздо больше!
   Рядом с Героем появились оба дискомётчика, дружно разрядившие оружие по кому-то невидимому. Один из них тяжело припадал на ногу, и второму приходилось его тащить едва ли не волоком. Солдат что-то прокричал Рамису, но тот лишь мотнул головой и сделал шаг вперёд. Словно и не было у недавней беседы о долге и обязанностях членов отряда Бистарка.
   Впрочем, если он надеялся показать проклятым адорнийцам как сражаются настоящие докты, то у него ничего не вышло. До этого момента не вмешивающаяся в схватку Амазонка одним движением натянула лук и выстрелила вертикально вверх. Раздался треск, в стороны брызнули искры магических разрядов, а затем в Рамиса и раненого дискомётчика одновременно вонзились завёрнутые в энергию прайма стрелы. Оба рухнули как подкошенные.
   Чтоб её пьяный оператор в Прайм-индукторе возрождал! Эта стерва владела навыком Решающего выстрела! Если Бистарку не изменяла память, то именно так эти Героини называли умение добивать противника одним выстрелом. И ведь до чего хитрая, гадина: выжидала, не лезла в драку, а как представился случай, одним махом поставила в бою точку. Одно хорошо, последний выживший солдат успел скрыться за гребнем холма. А там спустится вниз, сядет на коня и... фьюить, ищи ветра в поле.
   Видимо адорнийцы думали точно так же, раз наплевав на осторожность дружно ринулись в погоню. Общий азарт затронул даже "телохранителей" лордёныша. Солдаты забыли о своём подопечном и сгрудились на краю дороги, кажется прикидывая, то ли спешиться и присоединиться к товарищам, то ли покинуть проклятую долину и преследовать беглеца верхами. Рядом с наследником остался всего один боец.
   Болваны! Бистарк позволил себе ухмыльнуться, после чего привстал на одно колено, прицелился парню аккурат между лопатками и нажал на спусковой крючок. Бабахнуло. Но пуля, вместо того, чтобы пробить в спине будущего лорда приличных размеров дыру, звонко блямкнула о выставленный адорнийским воякой щит. Единственный защитник не только каким-то чудом заметил угрозу, но и успел правильно на неё среагировать.
   Что ж, Бистарк умел проигрывать. Покушение полностью провалилось, а понесённые адорнийцами потери явно не стоили гибели Героя и доктского солдата. Первый раунд был за новым хозяином Гуаньдира, поэтому теперь единственное, что оставалось, это бежать.
   Подхватив огнебой, Бистарк откатился под прикрытие огромных валунов, уже там поднялся на ноги и, пригибаясь, помчался вверх по склону. Уж в кого-кого, а в героя он играть не собирался. Позже с адорнийскими уродами сочтётся!
  

* * *

   В дружине лорда Одинокой Башни Марик Лерой появился за месяц до его смерти. Хозяин Гуаньдира тогда объявил о дополнительном наборе рекрутов, и молодой сын сапожника попался на глаза вербовщику. Кружка вина, горсть монет в качестве оплаты, и вот он уже в кольчуге, шлеме, со щитом в одной руке и мечом в другой марширует в учебном лагере на северо-востоке провинции. Помнится, он тогда даже был недоволен. Мол, звали на войну или, на худой конец, в охрану замка, в взамен отправили месить грязь в какую-то совершенно немыслимую глушь. Даже капралу жаловался, за что получил отеческий подзатыльник за глупость и три удара кнутом за нарушение субординации. Армия, чтоб её!
   Зато позже жизнь расставила всё по своим местам. Во время нападения на замок погибли лорд Лучань и все его Герои, многие простые воины были убиты или тяжело ранены. Можно не сомневаться: окажись Марик в ту ночь в Одинокой Башне, он бы обязательно разделил их судьбу. Такая вот жизненная коллизия.
   Но отсидеться в тиши и спокойствии не получилось. После гибели владетеля всем мало-мальски хорошим бойцам в учебном лагере присвоили звание рядового и перевели в гарнизон. "Для продолжения дальнейшего обучения и помощи в охране спокойствия горожан", -- кажется, так звучал текст приказа нового командира дружины Гуаньдира... И их не обманули. До тех пор, пока в почтовую башню не влетел попугай с сообщением о скором прибытии в замок нового лорда, они действительно только и делали, что тренировались, лишь изредка отвлекаясь на патрулирование города или охоту на зарвавшуюся в отсутствие жёсткой руки чудь.
   А затем всё снова изменилось. Ничего толком не объяснив, лучших бойцов гарнизона -- в число которых не иначе как чудом затесался Марик -- собрали вместе, посадили на лошадей и под командованием капрала Тротта отправили навстречу наследнику и едва ли не родному сыну лорда Лучаня. С наказом смотреть в оба и, не щадя себя, беречь нового хозяина Одинокой Башни. Так и сказали: "не щадя себя", словно им предстояло охранять лорда, которому они присягали и с которым прошли бесчисленные сражения, а не какого-то чужака, до этого слыхом не слыхавшего про Гуаньдир и его жителей. Неудивительно, что атмосфера в отряде резко ухудшилась, а отношение к наследнику -- и без того прохладное -- окончательно испортилось. Хуже не придумаешь начинать службу с таким настроем.
   Опасные разговоры не ускользнули от внимания капрала Тротта, и он попробовал исправить ситуацию.
   -- Я вам вот что скажу, парни. Никто из вас не служил непосредственно под началом лорда Лучаня, и всё, что вы о нём знаете, это слухи и вымыслы. Мне повезло больше, я знал его несколько лет. Поэтому просто поверьте на слово: лучшего командира мне встречать не приходилось. Могучий воин, он не изучал искусство войны, как какой-нибудь докт, он жил им. И каждый день открывал какие-нибудь новые его грани. Остальные же, видя такой пример перед глазами, старались тянуться за ним. Причём не только мы, простые смертные, но и Герои. А это, сами понимаете, птицы совсем иного полёта, -- заявил капрал на стоянке на полпути к переправе через Диналию. -- Я бы даже сказал, что лорд был одержим войной... Да, правильное слово... -- Тротт ненадолго замолчал, о чём-то вспоминая. Зачем-то потёр тонкий шрам на щеке и лишь затем продолжил. -- Так вот, после гибели мастера Лучаня, любой ветеран вам скажет, что заменить его некем. Кто бы ни пришёл на смену, он будет другим. Не обязательно худшим, но точно другим. И нам ничего не остаётся, кроме как смириться с этой мыслью.
   -- Капрал, но вы же сами сказали, что мы старого лорда толком и не знали. Получается, нам не о чем и сожалеть, ведь так? -- сказал Марик. Он единственный из двух десятков, кто не боялся лезть к начальству с вопросами и ненужными инициативами, за что, впрочем, регулярно получал по шее. Но не в этот раз: капрал Тротт его вопроса явно ждал.
   -- Вот именно! -- сказал командир и со значением поднял указательный палец. -- У вас не должно быть никакого предубеждения против нового лорда, вы же раскудахтались точно куры. Нехорошо. Вот встретитесь с уважаемым наследником и делайте выводы. А пока этого не случилось -- завязывайте с болтовнёй. Лишняя она и опасная. Если же вам заняться нечем, так обращайтесь, помогу с удовольствием...
   В общем капрал своего добился. Разговоры и вправду стихли, до поры улеглись ненужные страсти. Все принялись ждать момента, когда смогут лично увидеть преемника великого Лучаня. И ожидания их были настолько высоки, что, наверное, возродись прежний хозяин Гуаньдира в новом теле и попадись им на глаза, они бы всё равно разочаровались.
   Так что личная встреча тоже ничего не изменила. Новый лорд оказался ровесником Марика, и не выглядел как человек, рождённый править. Жилистый, крепкий, с улыбчивым лицом и внимательными глазами, очень скромно одетый -- такое описание подходит простому воину, даже командиру отряда, но никак не владыке целой провинции. Где аура властности и силы, где железная уверенность в себе и в своём праве отдавать приказы? Где всё это?! Обычный, ничем непримечательный парень, единственное достоинство которого -- умение с редкостным равнодушием не замечать косые взгляды окружающих. Вот этого у него точно не отнять. После того как отряд встретил Лиграна Железный Песок в дневном переходе от переправы через Диналию и капрал Тротт представился новому начальству, тот не уделил им ровным счётом никакого внимания. Всю дорогу болтал со своей спутницей. И тот факт, что эта эффектная красавица по совместительству ещё и бессмертная Амазонка, ни капли его не смущал.
   Марик бы так не смог. Встреча с Сильварой Ястреб потрясла его до глубины души, как, впрочем, и многих других из его отряда. Нет, он не влюбился без памяти, просто было в этой женщине нечто такое, что заставляло сильнее биться сердце и кружило голову, почище крепкого вина. И лишь одно не позволяло Марику даже мечтать о знакомстве с ней: воительница была Героиней. Как Лигран ухитряется это игнорировать, было выше его понимания...
   Когда отряд пересёк границу Гуаньдира, появилась надежда, что до замка получится добраться без приключений и "не щадить" себя не придётся. Народ заметно расслабился, из взглядов, бросаемых на Лиграна, исчезла враждебность. Да и сам новоявленный лорд перестал делать вид, что вокруг кроме него и Сильвары никого нет, даже иногда заговаривал с солдатами, интересовался жизнью в провинции.
   Правда, почему-то честь общения с Железным Песком чаще всего выпадала именно Марику. Возраст был тому виной или имелась ещё какая-то причина, но с ним лорд вёл себя словно давний приятель. Шутил, смеялся, даже не побрезговал попросить флягу с водой. Однако именно в этот момент всё и случилось.
   С холма слева от дороги какой-то душегуб жахнул по Лиграну картечью, при этом заметно промазал. И прежде чем раздался второй выстрел, лорд оказался в окружении солдат. Своих солдат. Новые подданные спасать хозяина Гуаньдира не спешили и подле наследника остались лишь Тротт, да Марик. И если с капралом всё понятно, то Лерой в ряды "телохранителей" попал непонятно как, из-за чего пришёл в совершеннейшее недоумение. Остальные его товарищи ринулись в атаку. Не помогли ни окрики капрала, ни команды Железного Песка. Не имея опыта подобных сражений, бойцы просто пошли вперёд -- пусть напористо и смело, но совершенно бездумно. За что и поплатились: итогом схватки стали трое убитых и четверо раненых. И если бы не вмешательство Сильвары, погибших оказалось бы гораздо больше.
   А затем... затем Марик совершил поступок, сама мысль о котором всего несколько дней назад испортила бы ему настроение и заставила с неприязнью думать о наследнике Лучаня. Он ухитрился спасти жизнь Лиграна Железного Песка, прикрыв спину от пули подлого убийцы. И как к этому теперь относиться ему было решительно непонятно.
  

Глава 4

   В городок при Одинокой Башне Лигран вместе со сводным отрядом вошёл в районе полудня. Солнце пекло с невиданным ожесточением, из-за чего он в какой-то момент начал ощущать себя каким-то экзотическим фруктом, запекаемым в железной печи. Именно в железной, потому как после проклятого покушения Сильвара едва ли не силой заставила его надеть кольчугу и бдительно следила, чтобы он не снимал её весь остаток пути. Она бы и шлем на него напялила, но здесь Лигран уже воспротивился. Нельзя смешивать разумную предосторожность с боязнью всего и вся, иначе так и рехнуться недолго. И без того от всего происходящего голова кругом идёт.
   Ведь если подумать, что вообще происходит. Наставник отчего-то выбирает нелюбимого ученика на роль наследника лорда далёкой провинции и спешно отправляет его вместе с небольшим отрядом солдат. Неожиданное решение, неправда ли? Дальше больше. Любимчик учителя зачем-то затевает с ним драку, а переданная в помощь новому "лорду" Героиня всё сильнее и сильнее напоминает шпионку, причём шпионку, что свойственно принявшим прайм, неуклюжую, но старательную. Зачем понадобились такие сложности -- непонятно.
   И вот, когда Лигран уже свыкся с мыслью, что помимо проблем с управлением лордством и выполнением задания Наставника, его ждут ещё и какие-то непонятные интриги, приходит новая головная боль. Докты. Великое Древо, ну этим-то он чем помешал?! Да так, что они, наплевав на трудности, доставили сюда Героя, двух дискомётчиков и какого-то любителя огнебоя. И лишь чудом не смогли добиться желаемого... Или это кто-то маскируется под "железячников"? А чудь их разберёт.
   Кто ему скажет, что за танцы происходят вокруг, а?! Или хотя бы кому здесь можно доверять, прах вас побери?!
   От мрачных мыслей удалось отвлечься, лишь когда отряд миновал главную улицу города и вышел на Купеческий холм. Открывавшийся оттуда прекрасный вид на Одинокую Башню заставил Лиграна придержать коня и несколько минут просто любоваться замком, который на ближайшие дни, а то и годы, обещал стать его домом.
   Посмотреть и вправду было на что. В центре стояла высокая, никак не меньше трёх или даже четырёх десятков метров, башня донжона с широкой обзорной площадкой и расходящимися в стороны крыльями крытых галерей. Вокруг неё по спирали располагались разновеликие здания и площадки, то прижимающиеся к земле, а то словно вздымающиеся ввысь на тонких столбах. В глаза бросались цветущие сады, каскады фонтанов и необычные статуи. На отдельном возвышении красовались Чертоги Героев, а чуть ниже -- Сад Талантов. Где-то там же располагалась и Итералия Прайма.
   Отдельного упоминания заслуживали оборонительные сооружения. Пусть стены не слишком высоки, но цепь из горящих голубым огнём кристаллов с праймом и множество магических рун на поверхности камней, дарили ощущение надёжности и скрытой мощи, а от многочисленных, похожих на иглы, сторожевых башен веяло неприкрытой угрозой. За кольцом стен начинался широкий ров с водой, под поверхностью которой угадывались стремительные тени хищных обитателей. Лиграну приходилось слышать про лордов, которые выпускали в призамковые рвы особые породы водоплавающей чуди. Так ли это, он не знал, но на всякий случай держал в голове. И вот слухи оказались правдой.
   Завершал картину подъёмный мост или, скорее, то, что его заменяло. Здесь это были парящие в воздухе широкие ступени, которые то складывались в единое полотно, то вдруг разлетались вверх и вниз, образуя нечто вроде лестницы. Посередине же на высоте десятка метров на столбах-спицах находился створ ворот.
   Лиграну приходилось видеть изображения доктских укреплений -- ничего даже близко похожего там не было. "Железячники" предпочитали основательные на вид строения из камня, лишённые того, что они называют "адорнийскими красивостями". Да и от укреплений других адорнийских лордов Одинокая Башня всё же отличалась. Если не внешним видом, то размерами точно. В сравнении с той же цитаделью власти лорда Регруша замок Лучаня -- Железный Песок пока даже в мыслях отказывался называть его отцом -- был заметно меньше...
   На внутреннем дворе Одинокой Башни их уже ждали наверное все обитатели замка, начиная с безымянных мальчишек-слуг и заканчивая управляющим и командиром гарнизона. Не было только никого из принявших прайм и почему так, он собирался выяснить в ближайшее время.
   Стоило отряду проехать главные ворота, как навстречу вышли сразу двое: невысокий толстяк в бело-золотом длиннополом кафтане с наброшенной поверх зелёной накидкой и высокий крепко сбитый мужик в мундире с офицерскими нашивками, вооружённый длинным чёрным посохом. Если Лигран ничего не перепутал, то одного звали Румест Дигой, и он был управляющим замка, а второго -- Дерек Посох Грома, и он командовал гарнизоном.
   -- Рады приветствовать нового лорда в стенах Одинокой Башни, -- жизнерадостно объявил коротышка Дигой, разводя руками. -- Замок уже заждался своего хозяина. Так что добро пожаловать домой!
   Хорошо сказал Румест, душевно, вот только глаза его говорили совсем обратное. Не рад был управляющий прибытию большого начальства, совсем не рад. И похоже раздражал его не лично Лигран, а занимаемая им должность. Чувствовалось, что он уже привык считать себя единоличным хозяином Одинокой Башни, как вдруг появился неизвестно кто и начал намекать на возвращение собственности. Это ощущение было настолько сильным, что Лиграну вдруг на мгновение захотелось и вправду стать настоящим лордом. Сначала Джок, теперь этот Румест... Что ж, чем дальше, тем интереснее становилось.
   Железный Песок широко улыбнулся и соскочил с коня.
   -- Как приятно слышать эти слова, господин Дигой... Я ведь не ошибаюсь, Дигой, да?.. А то после "тёплой" встречи на границе лордства начало казаться, что аналогичный приём ждёт нас и здесь -- сказал и впился взглядом в лицо управляющего. Пусть Лиграну недоставало опыта, но делать из случившегося правильные выводы Наставник его научил. Докты -- если это, конечно, были они, а не использующие их вооружение бандиты -- слишком хорошо были осведомлены о маршруте движения его отряда, а значит без предателя не обошлось. Так почему им не может оказаться этот старательно прячущий своё недовольство коротышка.
   Однако Румест либо был слишком хорошим актёром, либо действительно ничего не знал. По-крайней мере появившаяся у него на лице смесь из удивления и непонимания смотрелась весьма натурально.
   -- "Тёплой" встречи? -- переспросил Румест.
   Лиграну захотелось сказать в ответ что-нибудь язвительное, он даже открыл рот, но Сильвара его опередила.
   -- Сутки назад на нас напали люди с доктским вооружением. И судя по их действиям, пришли они именно за жизнью лорда Лиграна, -- заявила Героиня, высокомерно вздёрнув подбородок.
   Дигой моментально побледнел и беспомощно уставился на Лиграна, рядом с ним выругался командир Дерек. Выглядело достаточно достоверно. И теперь пришёл черёд уже Железному Песку сдерживать проклятия. Никакой ясности не появилось, и значит, ему предстояло противостояние с неизвестным врагом фактически в одиночку, без надёжных помощников и крепких тылов, да вдобавок ко всему ещё и с завязанными глазами. И враг этот сделает всё от него зависящее, чтобы новый лорд сгинул вслед за своим предшественником. Весёленькая перспектива...
   В итоге торжественная встреча была скомкана. Неизвестно, чего бы ни ждали от Лиграна обитатели замка, он их наверняка разочаровал. Вместо того чтобы обратиться к людям с приветственной речью, воспитанник лорда Регруша распорядился разместить прибывших с ним солдат в казармах и спросил о более подходящем для серьёзного разговора месте. Ему ещё никогда не приходилось попадать в подобную ситуацию, поэтому Лигран старался подражать поведению своего кумира -- лорда Раэля. Тот не был любителем пышных церемоний и предпочитал деловой подход в общении с подчинёнными. По крайней мере, именно такие слухи гуляли о нём по Адорнии.
   Новому хозяину Одинокой Башни никто не возражал, и очень скоро -- в сопровождении Дигоя, Посоха Грома и Сильвары -- он уже шёл к центральной башне. Управляющий болтал всю дорогу, в красках расписывая историю замка и наиболее памятных для его обитателей мест. Изредка его поправлял капитан Дерек, особенно если дело касалось военных вопросов. Однако они старались зря -- Лигран их почти не слушал. Просто смотрел по сторонам и старательно подмечал странности, которые так и лезли в глаза.
   Издалека из-за буйной растительности не было видно, что здания в замке заметно обветшали и носили следы небрежного ремонта. То здесь, то там взгляд цеплялся за выщерблины на покрытии дорожек, на треснувших светильниках, на повреждённых статуях и плохо работающих фонтанах. Даже разлитый в воздухе прайм ощущался как-то неправильно, словно его естественное течение было безжалостно нарушено. Особенно хорошо это ощущалось около прядильни, мимо которой они проходили. Несмотря на отсутствие внешних повреждений, мастерская воспринималась какой-то опустошённой и чуть ли не безжизненной. Словно некая сила высосала из неё большую часть прайма. И такое наблюдалось повсюду: около чайного домика, купели и даже грибницы, зато Сад Талантов, Монумент Штурма, Арена и другие здания, связанные с Героями и их воинскими навыками, аж звенели от переполняющей их мощи.
   Это было ненормально. За всё время обучения в твердыне Наставника Лигран ни разу не сталкивался ни с чем подобным. Обязанность лорда -- развитие своей земли, соблюдение баланса экономической и военной мощи, создание условий для совершенствования мастеров и магов, раскрытия потенциала Героев. Здесь же... здесь ощущался жутчайший перекос в сторону бессмертных воителей и, в какой-то мере, обычных солдат. И вряд ли это можно было назвать правильным.
   Чтобы окончательно убедиться в своих выводах, Лигран предложил заглянуть в Итералию Прайма. Особых возражений не последовало, однако сама по себе его просьба удивила всех. Причём не только Руместа с Дереком, но и Сильвару. Словно источник военной мощи лорда это что-то малозначительное и неинтересное.
   -- Быть может, лорд Лигран предпочтёт сначала отдохнуть? А уже с утра прогуляться по замку, посмотреть Жемчужную ферму, Зал славы, ту же Итералию, -- попробовал возразить управляющий, но, натолкнувшись на тяжёлый взгляд нового хозяина, замолк и едва заметно пожал плечами. Мол, чего возьмёшь с мальчишки: только вырвался из-под опеки Наставника, как сразу помчался в зал для возрождения Героев. Глупо было бы ожидать иного. Остальные явно разделяли его мнение.
   Подобное отношение сильно не понравилось Лиграну, однако он сдержался. Сейчас было не время показывать гонор. Чтобы выжить и выполнить волю лорда Регруша следовало не болтать, а заниматься делом и вникать, вникать во все детали, стараясь не упустить никакой мелочи.
   Поэтому он снова просто последовал за Дигоем. И, надо сказать, Итералия его не разочаровала. Даже в замке Учителя она была менее величественной, красивой и гармоничной. Здесь всё буквально дышало праймом, а совершенство конструкции, выверенность линий и поистине сверхъестественное качество постройки вызывали в руках настоящий зуд. Так и хотелось опробовать это поистине великолепное место для возрождения Героя, причём Героя могущественного, сравнимого с двумя, а то и тремя обычными бессмертными воителями. Если, конечно, для принявших прайм уместен эпитет "обычный".
   Вот только их-то у Лиграна похоже что и не было. Ну или его активно пытались в этом убедить.
   ...После Итералии все четверо поднялись в центральную башню и прошли в большой светлый зал, в котором из мебели был лишь длинный стол из морёного дуба, да многочисленные стулья с резными спинками. Вокруг суетились слуги, расставляющие столовые приборы. Желудок Лиграна к подобным приготовлениям отнёсся весьма одобрительно, однако дело есть дело.
   -- Уважаемые, как вы уже, наверное, поняли, я не намерен тянуть горыныча за хвост и бестолку просиживать штаны на троне. Когда наша Родина сражается с врагом, никто не имеет права работать вполсилы. Что надеюсь показать личным примером, -- заявил Лигран, заняв место во главе стола и дождавшись, когда рассядутся остальные. -- Поэтому прежде, чем приступать к трапезе, предлагаю обрисовать ситуацию в Гуаньдире. Хотя бы в двух словах. И несколько более подробно остановиться на покушении на моего предшественника. -- Он обвёл взглядом лица собеседников, споткнулся на усмешке в глазах Сильвары Ястреб и уже без прежнего выспренного тона спросил: -- Ну же, господа, кто начнёт?
   Дигой и Дерек, в который уже раз за сегодняшний день, переглянулись.
   -- Наверное, я, -- наконец проронил управляющий. -- По землям лордства всё просто. Люди работают, налоги платятся. Некоторое беспокойство вносило отсутствие в замке власти, из-за чего среди мастеров и фермеров начались волнения, но ваше появление всё возвращает на круги своя. -- Румест усмехнулся уголком рта. -- В Одинокой Башне тоже всё относительно неплохо. Уже упоминавшаяся мной Жемчужная ферма поставляет прайм в обычных объёмах. Аналогично с Каучуковым деревом, Грибницей и Прядильней. Всё как всегда.
   -- Как всегда значит... -- протянул Лигран, затем подался вперёд и язвительно спросил: -- А какого лешего тогда у вас пол замка выглядит так, словно ремонт полсотни лет не делался?!
   -- Увы, здесь нашей вины нет, -- сообщил управляющий, немного побледнев. -- Такова была воля...
   -- Да... да... да... Начинайте всё валить на лорда Лучаня. На мертвеца всё можно списать! -- отмахнулся Лигран, после чего со значением добавил: -- Ещё бы, он ведь к палачу не отправит.
   Бледность на лице Руместа сменилась нездоровым румянцем, и он, словно прося о помощи, покосился на Сильвару. Однако та молча наслаждалась происходящим.
   -- Но такова действительно была воля лорда. Все доступные ресурсы тратились на его увлечение военным искусством, ничто другое господина Лучаня не интересовало. Чего он требовал и от нас, -- сказал Румест со вздохом.
   От нарисованной им картины Лигран мысленно присвистнул. Если Румест не врал, а похоже, что было именно так, нежданно-негаданно обретённый отец получался этаким одержимым фанатиком, истово увлечённым одной идеей. Это с одной стороны, а с другой... светлые боги, ведь при определённом везении с таким настроем можно горы свернуть!
   -- Ясно, -- медленно произнёс Лигран и небрежно спросил: -- И как, он добился, чего хотел? Ресурсы были потрачены не зря?
   Очень хотелось услышать короткое "да", но управляющий в ответ лишь развёл руками.
   -- Этого никто не знает. Свои тайны лорд Лучань унёс в могилу.
   -- Вот как, -- пробормотал Железный Песок, пытаясь понять, почему Сильвара вдруг так напряглась после его вопроса. Какая-то запретная тема? -- Ладно, оставим пока Лучаня. Тогда ваш черёд рассказывать, капитан.
   -- Да мне не о чем особо и говорить-то, мой лорд. После нападения убийц костяк дружины вместе с тогдашним капитаном был полностью уничтожен, и замок оказался беззащитен. Так что после вступления в должность командира гарнизона, я сосредоточил все силы на возрождении вооружённых сил Гуаньдира, -- сказал Посох Грома не без вызова.
   -- Успешно? -- спросил Лигран, никак не прореагировав на тон вояки. -- А то пока добирались до замка, я наслушался историй о распоясавшихся лесных разбойниках, об озверевшей чуди и прочих непотребствах, творящихся в Гуаньдире.
   Дерек вздохнул и сказал с неохотой.
   -- Против фактов не пойдёшь. Ситуация в лордстве... непростая. Солдаты всё ещё плохо подготовлены и потому не способны вернуть спокойствие на ваши земли.
   -- Не самая лучшая новость, -- сказал Лигран, ощущая себя именинником, которому хоть и досталась куча подарков, да только какой не возьми, все сломаны. -- Да и общая картина получается так себе. Замок требует ремонта, мастерских мало, прайма в хранилище, как понимаю, поступает немного, а в прилегающих землях полный раздрай. Я правильно излагаю?
   Румест замялся.
   -- Ну если не вдаваться в детали, то...
   -- Я правильно говорю? -- с нажимом повторил Железный Песок.
   -- В общем и целом, да, -- с неохотой ответил управляющий. -- Но я бы не стал настолько сгущать краски. Если очистить дороги от разбойников, то с имеющимися ресурсами большая часть...
   -- Древо! И что же вам мешает?! Не справляются солдаты, подключите Героев. Пусть прочешут провинцию мелкой гребёнкой. Если же принявшие прайм мертвы, то проводите меня к замковой сокровищнице, и я сегодня же всех воскрешу, -- воскликнул Лигран, больше играя, чем действительно испытывая демонстрируемые эмоции. Он уже догадывался о судьбе бессмертных и теперь собирался лишь убедиться в верности своих догадок.
   -- В этом-то и проблема. У лорда Лучаня было четверо Героев, но из-за его жажды познания и тяги к сомнительным экспериментам, службу обычно несли двое, а в ночь нападения на замок и вовсе один. Душелов уничтожил множество врагов, но всё равно не устоял под ударами чужих Героев. И пал. Вслед за ним погиб и хозяин, унеся с собой в могилу местоположение каталистов. Так что уважаемая Сильвара Ястреб единственная принявшая прайм в вашем войске, мой лорд, -- сказал Румест с коротким поклоном.
   В моём войске?! Лигран искоса посмотрел на загадочно улыбающуюся Героиню. Если в чьём-то войске та и была, то только в том, что носило цвета Наставника. И здесь она всего лишь была проводником его воли, наблюдателем, экзаменатором и Древо ведает кем ещё. Но не выкладывать же эти соображения присутствующим!
   -- Что ж, будем обходиться тем, что есть. Три-четыре дня, ну может быть неделю, отводим на обустройстве в замке, затем займёмся окрестными землями, -- принялся рассуждать вслух Лигран. -- Кстати, господин Румест, попрошу вас к завтрашнему дню подготовить учётные книги за последнюю пару лет. Хочу посмотреть, чем жил замок при моём... предшественнике. Да и разобраться с тем, что имеется в хозяйстве, будет неплохо, так ведь? -- Последние слова заставили управляющего заметно помрачнеть, зато капитана изрядно повеселили. Вон с каким превосходством на гражданского коллегу поглядывать начал. -- А вот от господина Дерека хотелось бы услышать подробности убийства лорда Лучаня. Прямо сейчас. Вы ведь изучали обстоятельства его гибели?
   -- Разумеется, но я не готов к серьёзному разговору на эту тему. -- С Посоха Грома слетела вся его весёлость, и он в очередной раз нахмурился.
   -- Ничего, хотя бы в общих чертах. Протоколы допросов уцелевших слуг, комментарии магов и следопытов можно посмотреть и потом, -- поторопил его Лигран, заодно обозначив, что игнорировать тему судьбы предшественника он не будет. Ни сейчас, ни в будущем.
   -- Ну если только так... -- Дерек вздохнул. -- В общих чертах всё выглядело следующим образом... Нападающие каким-то образом, возможно под прикрытием какого-нибудь артефакта с чарами невидимости, смогли переправиться через ров и преодолели защиту стены. Затем большая их часть начала штурм казарм, оттягивая на себя внимание, а меньшая отправилась в центральную башню за головой лорда Лучаня. И если бы не единственный оставшийся при господине бодрствующий Герой, убийцы не понесли бы никаких потерь. А так, десяток солдат, пара их боевых животных и трое Героев не самое плохое подношение на алтарь духов войны.
   -- И это всё?
   -- Ну да. Дальше враги просто ушли, убивая всякого, кому не повезло заступить им дорогу.
   -- Действительно, просто, -- повторил Лигран. Отсутствие в словах Дерека даже намёка на существование предателя настораживало и ему стоило больших усилий воздержаться от комментариев. Прежде, чем рубить с плеча, следовало разобраться с деталями.
   Но из следующей фразы, стало понятно, что он просто поспешил с выводами.
   -- Относительно личностей нападавших, ничего толком выяснить не удалось. Да, они активно использовали оружие доктов, да, кое-кто из выживших настаивает, что убийцы говорили с имперским акцентом. И что с того? Даже описание их способа работы с праймом не говорит ни о чём, -- выдал Дерек задумчиво. -- То ли это докты так грубо сработали, то ли наши постарались, то ли и то и другое вместе. Вот, пожалуй, и все выводы.
   -- Мда, не густо, -- подытожил Лигран. Поручение Наставника вновь показалось ему очень сложным и трудным, даже чересчур трудным. Может на то и рассчитано? В надежде, что он не справится и подготовит место для прибытия спасителя Джока. Кто знает...
   На этом первый совет, а заодно и праздничный обед, закончился. Лигран поблагодарил присутствующих за интересную беседу и поспешил откланяться, сославшись на усталость. Зал он покинул первым, на выходе обнаружив сразу двоих охранников. Одним из которых оказался спасший его Марик Лерой. Наверное, будь это кто-нибудь ему незнакомый, Железный Песок просто прошёл бы мимо, но он был обязан парню жизнью.
   -- Какого демона ты здесь делаешь, Марик? -- спросил Лигран, останавливаясь. -- Разве всем, кто прибыл сегодня в замок, не положен отдых?
   -- Так и есть, мой лорд, -- ответил Лерой после небольшой запинки, вытягиваясь по струнке. Его товарищ тот и вовсе обратился в статую. -- Особое распоряжение капрала Тротта. Он решил, что после нападения рядом с вами постоянно должен быть хотя бы кто-то, кому можно доверять. Кто уже доказал свою верность в бою.
   -- Ого, да твой капрал стратегически мыслит, -- хмыкнул Лигран, оглянувшись на остановившегося в дверях капитана Дерека. Как тому понравится подобная самодеятельность подчинённого? Однако начальник гарнизона сохранял каменное выражение лица. Или это его инициатива, поддержанная капралом?.. Чудь их побери, как всё сложно!
   Железный Песок хлопнул солдата по плечу и собрался было уже идти дальше, как вдруг понял, что не знает куда. Подготовленные ему покои вроде бы должны были находиться здесь же в центральной башне, но вот где именно... Или сначала немного прогуляться по этажам?
   -- Марик, ты ведь в здешних лабиринтах ориентируешься, так? -- Дождавшись медленного, неуверенного кивка, Лигран ослепительно улыбнулся. -- Ну и отлично, значит, покажешь что здесь и как. Тебе ведь что Тротт сказал? Рядом со мной должны быть верные люди. Вот и выполняй приказ.
   На лице Лероя появилось тоскливое выражение. Похоже что он уже оценил недостатки близости к лорду, за которым охотятся убийцы, и предпочёл бы остаться на своём посту. Но с большим начальством не спорят. Тоскливо вздохнув парень пристроился рядом Железным Песком, стараясь идти на шаг позади.
   Как только они завернули за угол, где их не могли видеть остальные, Лигран вполголоса приказал:
   -- А теперь отведи меня в кабинет прежнего лорда, да побыстрее... Ты ведь знаешь, где он находится?
   -- Да, но...
   -- Что но? -- удивился Лигран.
   -- Во время нападения внутри замка много сражались, поэтому некоторые помещения сильно пострадали. И кабинет как раз из таких... -- сказал Марик, замявшись. -- Говорят, именно там и убили лорда Лучаня.
   -- Тем более веди! -- потребовал Железный Песок и машинально поправил рукоять катаны. Каким бы ни был человеком Лучань -- лорд и его отец -- он хотел побывать там, где тот встретил свою смерть. В конце концов тот жил как воин и погиб как воин, а значит, стоило уважать того, кто разделял взгляды Лиграна на жизнь.
   ...В правильности решения не блуждать по замку самому, а взять проводника, юный лорд убедился совсем скоро. Одинокую Башню проектировал не иначе как отравленный праймом безумец, по другому никак не объяснить происхождение этих кривых коридоров и располагающихся в самых неудобных местах лестницах. Чтобы от обеденного зала попасть в кабинет, понадобилось сначала спуститься на пару этажей вниз, затем по узкому коридору выйти к внешней стене башни, по винтовой лестнице подняться на четыре этажа уже вверх и под конец долго идти по прямому как стрела походу со вздувшимся горбом полом. По-своему это было даже красиво, но слишком уже неудобно. И в одиночку Лигран обязательно бы заблудился.
   Перед входом в кабинет располагалось нечто вроде прихожей -- приличных размеров овальное помещение с небольшим фонтаном в центре и уютными диванчиками вдоль стен. И спроси кто мнение Железного Песка, он бы сказал, что здесь впору было фехтовальный зал устраивать, а не приёмную. Впрочем, кто-то определённо разделял его взгляды. Если судить по копоти на расписном потолке, размолотых в щепки резных стеновых панелях и изломанном паркете из тотоольского бамбука, здесь неплохо повеселились. И если Лигран правильно прочитал оставшийся на деревянном покрытии магический отпечаток, здесь даже ухитрились убить Героя. Не особо могущественного, но Героя.
   -- Своими глазами я, само собой, этого не видел, но по слухам именно здесь лорд Лучань и схлестнулся с убийцами. Герой его, Душелов, во дворе рубился, а он здесь. И прежде, чем отправиться на новый круг перерождений, успел прихватить с собой немало врагов, -- сказал Марик с придыханием. Вряд ли он так уж восхищался настоящим Лучанем, скорее тем образом, который лепили множащиеся вокруг личности лорда слухи. -- Кровищи было просто жуть: чтобы прибраться даже магов пришлось вызывать.
   -- Верю, -- пробормотал Лигран и добавил задумчиво: -- Ещё бы ремонт они сделали, совсем бы было хорошо.
   С этими словами он переступил порог кабинета и выругался на диалекте нагов, не особо следя за правильностью произношения. Да и было от чего. Если в прихожей долго и упорно дрались, то здесь устраивали обыск. Не крушили всё и вся в слепой ярости, не выворачивали от бессилия полки и не драли от злобы обшивку мебели. Здесь с доктской обстоятельностью и адорнийским хитроумием что-то планомерно искали и искали не один раз. Лигран бы не удивился, если это были разные люди.
   Видимо он сказал это вслух, потому как Марик сказал:
   -- В казармах говорят, что убийцы искали в кабинете какие-то сокровища и вроде бы ничего не нашли. А вслед за ними и с тем же результатом сюда заглядывали слуги управляющего...
   -- Оно и видно. Что только можно порушили, что нельзя -- хорошенько обгадили, -- сказал Лигран с досадой. Сокровища на данный момент его интересовали мало, а вот любой намёк на прежнюю жизнь отца наоборот вызывал жгучий интерес. По рабочему месту человека можно сказать многое, особенно по его кабинету, с которым Лигран связывал определённые надежды
   И чего здесь можно было разыскивать, да ещё так упорно?! Железный Песок огляделся. Под ногами стоптанный пол с разломанными паркетинами, вдоль стен остатки разгромленных шкафов -- не иначе вандалы искали скрытые ниши -- по всей комнате разбросаны осколки небольших статуй. На фоне всей этой вакханалии разрушения этакими монолитами смотрелись массивный письменный стол с мраморной столешницей и настоящие доктские часы в дальнем углу комнаты. Они единственные почти не пострадали -- с "мясом" выломанные ящики и разбитый циферблат не в счёт. И если в первом случае в этом была заслуга наложенных на рабочее место лорда чар крепости, то во втором -- открытость механизма. Две разновеликие гирьки, цепь, набор шестерёнок, керамическая тарелка с нарисованными делениями и две стрелки -- вот и всё устройство. Имелся бы пусть даже стеклянный корпус, и их постигла бы участь статуй, а так относительно целы.
   -- Как думаешь, что все искали? Какую такую ценность, ради которой стоило убивать людей и переворачивать вверх дном чужой замок? -- неожиданно для себя спросил Лигран.
   Марик. скучавший у порога, пожал плечами.
   -- Да чудь их знает... мой лорд. Какие-нибудь артефакты, оружие, может даже кристаллы прайма.
   -- Ценным артефактам и прайму место не в рабочем кабинете, а в замковом хранилище, куда вот так, с наскока не попасть. Поэтому тут что-то другое, что-то, что должно постоянно находиться под рукой у лорда, -- Лигран поставил перед столом поваленный стул, смахнул грязь, после чего с удовольствием уселся верхом, для удобства отстегнув меч и положив перед собой на столешницу. -- Чем там у нас занимался Лучань? Раскрывал секреты воинского мастерства, пытался проникнуть в самую суть боевого искусства. А это плавно подводит нас к мысли о существовании рабочих записей или даже дневника. Штуки ценной и явно полезной, особенно если вспомнить, сколько народу он покрошил на пару со своим Душеловом. Вряд ли это случайность. Плюс не стоит забывать о пяти пропавших каталистах, которые тоже представляют немалую ценность... Похоже на правду, а?
   Марик вежливо поддакнул, не рискнув вмешиваться в размышления юного лорда.
   -- Итак, если бы я оказался в положении... отца, когда никому не доверяешь и всю душу вкладываешь в любимое дело. Где бы спрятал ценности? -- пробормотал Лигран, ещё раз окинув взглядом комнату. -- Какое место было бы достаточно надёжно укрыто как от человека с холодными мозгами "железячника"-докта, так и от мага-адорнийца, а?
   Железный Песок порывисто встал и принялся мерить кабинет шагами. Несколько раз обойдя комнату по кругу, он вдруг замер и уставился на часы. Подошёл ближе, пощупал перед собой воздух раскрытой ладонью. Рука постоянно норовила вильнуть в сторону. Чтобы сохранить её на одном месте приходилось прилагать осознанное усилие,
   -- Древо! -- воскликнул он и ошеломлённо уставился на ничего не понимающего Марика. -- От адорнийца я бы прятал в зоне с пониженным содержанием прайма. Там, где нам некомфортно, откуда хочется уйти как можно быстрее... То есть здесь. -- Лигран описал кистью небольшой полукруг перед стеной, в который попали и часы. -- Даже удивительно, что в замке адорнийского лорда вообще есть такое место.
   -- А от докта? -- вдруг оживился Марик, покосившись на несчастные ходики.
   -- А от докта, который будет искать сложные решения и упирать на логику, нужную мне вещь я бы не прятал, а положил где-нибудь на виду. Ну или почти на виду, -- сказал Лигран и, протянув руку, перевернул плоскую металлическую коробку, игравшую в часах роль гири. Пару секунд её изучал, после чего надавил ногтем в небольшую выемку и сдвинул всю заднюю панель.
   Внутри обнаружилась толстая тетрадь в чёрной кожаной обложке. В которой, чудь побери, просто обязаны были находиться ответы на мучающие Лиграна вопросы. Ну или хотя бы на часть из них, что тоже не плохо. День, начавшийся не самым лучшим образом, под конец преподнёс приятный сюрприз. И теперь осталось лишь убедить Марика держать язык за зубами, но это была уже решаемая проблема.
  

Глава 5

   В палатке было жарко, душно и омерзительно воняло кровью. Что самое обидное -- кровью Бистарка. Сам командир особого отряда лежал на спине и тупо пялился в грязно-серый полотняный потолок, в то время как дипломированный праймолог и знаток медицины доктор Пулье ковырялся в его ране жуткими на вид железяками. Периодически док ругался сквозь зубы, затем что-то переключал в оптическом приборе, закреплённом на лице, и с удвоенной энергией принимался шуровать всякими щипцами, ножами и крючками. И тогда Бистарку оставалось лишь скрипеть зубами от боли, вновь и вновь возвращаясь к одной и той же мысли.
   Он проиграл. Великая Шестерёнка, он проиграл!
   Покушение на адорнийского лордёныша завершилось полным провалом. Погибли Герой и один из бойцов, оказался ранен сам Бистарк. Он уже садился на лошадь, мысленно оставив позади ставший ловушкой овраг, когда какой-то ушлый мутант-адорниец загнал ему в плечо стрелу с заговорённым наконечником. И если в горячке боя показалось, что это всего лишь царапина, то через пару дней, когда вместе с выжившим солдатом капитан добрался до лагеря, он уже походил на живой труп. Рана воспалилась и сочилась гноем, плечо разнесло точно тыкву, и от него во все стороны расходились волны боли. Он даже не помнил как его снимали с коня и тащили к сведущему в медицине праймологу. Очнулся только в этой палатке с затуманенной от обезболивающих микстур головой и мыслями о проваленной операции.
   И ведь он единственный, кого стоило винить в неудаче. Больше некого. Возомнил о себе невесть что, поторопился, решил взять нахрапом, и... проиграл. Заодно серьёзно уменьшив шансы на успех основной операции.
   Теперь, после гибели Рамиса Сота, в его подчинении осталось двое Героев -- юная Тень по имени Юлира Крыло Ночи и Егерь Гржак. Всего двое из шести! Чистильщик, Мастер клинков и Человек-гора погибли ещё во время штурма Одинокой Башни в бою с проклятым Душеловом и его чокнутым хозяином, а теперь и Сота подстрелила амазонка лордёныша. Как с такими силами противостоять адорнийцам -- непонятно!
   -- Ну вот, пожалуй, и всё. Рану я вычистил и зашил, воспаление снял. Теперь, пока не заживёт, советую не нагружать руку. Чревато, знаете ли, проблемами, -- сообщил, наконец, доктор Пулье. Правда прозвучало это настолько невнятно, что Бистарк почти ничего не разобрал.
   -- Что? -- переспросил он на всякий случай, проклиная поселившийся в голове туман.
   Док, видимо, понял его затруднения и моментально сунул под нос какую-то склянку. Бистарк машинально вздохнул и едва не заорал от неожиданности. Пахнуло такой едкой вонью, что пробрало аж до самых костей. Из глаз брызнули слёзы, перехватило дыхание. Когда он всё же отдышался, то вдруг понял, что в голове и вправду посветлело, в мыслях появилась необходимая ясность и чёткость.
   -- Хотя ладно, не надо, я понял о чём речь, -- сказал Бистарк, жестом остановив Пулье. -- Лучше скажи, как там продвигаются дела с подземельем?
   Праймолог пожал плечами.
   -- Механикус Глорен собрал установку и клянётся Великой Шестерёнкой, что с её помощью взломает проклятую дверь. В этот раз наверняка.
   Даже несмотря на поганое состояние, Бистарк не сдержал усмешки. Сколько раз он уже это слышал?
   -- А ты что скажешь? -- спросил он больше для порядка.
   -- Да кто его знает. На мне прайм-привод, и с ним точно не будет никаких сбоев. Что до машины Глорена, то ему виднее. По крайней мере смотрится она весьма внушительно, а преодолеет силу адорнийской магии или нет, так сразу и не скажешь. Надо пробовать, -- ответил праймолог и стало заметно насколько он устал. Если Бистарк с остальными бойцами и Героями обеспечивал силовое прикрытие операции, то на обоих учёных лежала вся научная и техническая часть. В условиях же вражеского тыла это дело весьма нервотрёпное.
   Бистарк даже посочувствовал ему, правда, совсем недолго. О себе снова напомнило раненое плечо, начало тошнить, стала подкруживаться голова, и всё -- сострадание моментально улетучилось. Как и не было ничего.
   -- Ну так пробуйте, -- буркнул Бистарк, осторожно массируя плечо. -- Кстати, когда запуск вашего агрегата?
   -- Сегодня после обеда... -- начал было Пулье, на затем вдруг всполошился. -- Но если Вы, командир, вынашиваете планы лично поприсутствовать на данном событии, то буду вынужден возразить. Причём самым решительным образом. В вашем состоянии предписан покой и только покой. Организм ещё не успел оправиться после ранения, в крови ещё полно... хм, ядов и токсинов... плюс тело истощено болезнью. Так что ближайшую неделю, а то и две, забудьте о делах.
   -- Забыть о делах, да вы рехнулись, док?! -- хрипло рассмеялся Бистарк, стараясь не обращать внимание на дёргающую боль и сковавшую члены слабость. Ему и вправду было нехорошо. И он до сих пор продолжал разговор лишь из чувства долга и железной воли. -- Мы не в клинике Нео-Лафорта, а в тылу проклятых адорнийцев. И болеть я просто не могу. Не имею права. Так что давайте, доставайте свои пробирки, колбы, варите декокты и эликсиры -- в общем, делайте, что хотите, но к обеду я должен крепко стоять на ногах. Такое важное событие, как распечатывание вражеской лаборатории, пропустить не могу.
   Пулье его слова не убедили, и он упрямо поджал губы. Впрочем, дальше спорить не стал. Отвернулся к столу со склянками и чем-то там загремел. Сам же Бистарк обессилено откинулся на подушку, мысленно проговаривая всё то, что не сказал дипломированному доктору.
   "А главная причина, гражданская ты штафирка, в том, что теперь адорнийцы совершенно точно знают: на их землях работает группа диверсантов. Если после убийства прежнего лорда местные вояки вместе с егерями из соседней провинции ограничились прочесыванием окрестностей Одинокой Башни, то теперь всё будет по-другому. Лордёныш в покое их не оставит и сделает всё, чтобы достать врага. Хотя бы ради того, чтобы перестать бояться за собственную шкуру, -- Бистарк громко фыркнул, заработав недоумённый взгляд Пулье. -- Знал бы ты, док, как нам повезло, что местные лорды любят собачиться друг с другом больше жизни. Будь власть королевы чуточку сильней, уже после штурма замка мы бы не сидели около проклятого подземелья, а драпали со всех ног к своим, отбиваясь от охотничьих команд... А ты говоришь отдыхать".
   ...Однако хорохорился Бистарк зря. Слабость накатывала волнами, и изображать бравого вояку, которому всё нипочём, получалось всё сложней и сложней. Пару раз он даже проваливался в мутный сон без сновидений, всякий раз приходя в себя ещё более разбитым и слабым. И клял последними словами адорнийца, которому повезло его подстрелить. Проклятый адорниец явно был любителем подлых приёмов и использовал какие-то особенно мерзкие чары. Сволочь!
   Тем не менее к обеду Пулье приготовил вытяжку из нескольких местных трав и обработал её раствором из лёгких фракций прайма. Получившееся лекарство обладало сильнейшим тонизирующим эффектом, и после его приёма Бистарк ощутил себя совсем другим человеком. Он даже смог без посторонней помощи встать, одеться и покинуть палатку. Правда, на свежем воздухе его здорово качнуло, но идущий следом праймолог успел подхватить под локоть, и капитан всё-таки не растянулся на траве на радость подчинённым. Обошлось. Впрочем капитан сделал из случившегося правильные выводы. Аккуратно, точно старик, добрался до площадки перед входом в подземелье и уселся на грубо сколоченную лавку, которую приволокли отдыхавшие неподалёку солдаты.
   -- Ну что, можно начинать, -- сказал Бистарк максимально бодрым голосом, хотя дока обмануть у него вряд ли получилось. Вон как мрачно зыркает из-под бровей. Чуть покажешь слабину -- мигом скандал закатит, штафирка.
   За спиной дружно зашумели свободные от караула бойцы и оба Героя. Всем надоело бестолковое ожидание. И пусть попыток взлома дверей было уже не одна, не две и не три, каждый раз надежда вспыхивала с новой силой. А ну как на этот раз получится, и они наконец-то смогут убраться из этой дыры?!
   Сейчас такие настроения были особенно сильны. Да и как иначе, если зримое подтверждение серьёзности намерений возвышалось около палатки механикуса Глорена. На пару с праймологом Пулье они ухитрились создать поистине жуткую машину -- эдакую помесь доктской самоходной катапульты с шахтёрским рудным автоматом. Кособокую, кривую, с торчащими изо всех щелей медными жилами и накопителями прайма, однако в любой момент готовую взяться за инструмент и начать работу. Серьёзный агрегат, ничего не скажешь. И вдвойне удивительно, что парочке инженеров удалось соорудить его практически "на коленке", в полевом лагере в тылу врага.
   Пока Бистарк разглядывал машину, Глорен дёрнул какой-то рычаг под одним из манипуляторов, затем за другой, и механизм ожил. Забегали голубые огоньки, зашипело, засвистело, с металлическим лязгом распрямились "ноги". Немного постояв, самоходный взломщик неторопливо направился к входу в лабораторию. Каждый его шаг солдаты встречали шумом и криками.
   Толика всеобщего внимания досталась и механикусу, однако тот оказался совершенно равнодушен к славе. Главное -- работа, всё остальное побоку. Настоящий фанатик своего дела, который кроме голема ни слышать, ни видеть ничего не желает. Зато Пулье к чествованиям коллеги отнёсся весьма ревниво. Бистарк кожей ощутил, охватившее праймолога раздражение. И зная царящие среди научной братии отношения, можно было не сомневаться -- в скором времени железячное хозяйство механикуса ждёт какая-нибудь неприятность. Песок там в смазке появится или шестерёнка треснет, а может что и посерьёзнее.
   -- Надеюсь, господин дипломированный праймолог помнит, что идёт война, и мы находимся не в столичном гадюшнике? -- спросил Бистарк вполголоса. -- И, что сейчас неподходящий момент для сведения счётов?
   Пулье вздрогнул. Изобразил недоумение, но натолкнувшись на мрачный взгляд капитана, стушевался и хмуро кивнул.
   -- Не слышу ответа, док, -- продолжал давить Бистарк, и праймолог не выдержал.
   -- Да-да! Я всё понимаю. Что ещё вы от меня хотите услышать?! -- взорвался он.
   -- Что Глорена не ждёт череда необъяснимых поломок.
   -- Разумеется, -- уже спокойнее, но со всё ещё заметным раздражением сказал праймолог и отвернулся.
   Бистарк досадливо поморщился. Разговор получился неприятный, но необходимый. Бесконечные скандалы между гражданскими учёными и без того изрядно достали всех членов отряда, переход противостояния в "горячую" фазу грозил ещё большими неприятностями. Так что здесь лучше подстраховаться.
   ...Пока они беседовали, Глорен успел довести своё творение до врытых в каменистый холм врат и теперь возился с громоздкой панелью управления. Крутил какие-то виньеры, щёлкал переключателями, дёргал рычажки. Наконец, вставил ключ в боковой разъём на панели и решительно повернул. Издаваемые автоматом звуки сменили тональность и слились в мощный гул, сам же он покачнулся, шагнул вперёд и схватил манипулятором здоровенный бур. Молот, зубило и дисковая пила ждали своей очереди.
   Однажды Бистарк видел, как точно таким же набором инструментов в Стальных Горах было вскрыто староимперское убежище. Причём тогда обошлись без использования механических монстров, хватило одного воеводы. Однако сейчас... сейчас всё было по-другому. Глорен на пару с Пулье чего только не придумывали: пытались вырвать створки домкратом, взрывали их прайм-бомбой, рубили вокруг косяка скальную породу -- бесполезно. Дверь стояла как влитая, разве что новые царапины появились, да металл закоптился. Автомат был последней надеждой. Не получится с ним -- придётся снова штурмовать замок и переворачивать его сверху донизу. И пусть в прошлый раз найти ключ не удалось, где-то он ведь должен быть?!
   Внезапно солдаты возбуждённо загомонили, и Бистарк отвлёкся. У творения механикуса что-то определённо начало получаться. Было плохо видно, но похоже, что материал, из которого изготовили дверь, потихоньку начал подаваться. Бур с мерзким свистом вгрызался в неподатливый металл, высекая мириады искр. Голем ходил ходуном, а Глорен в крайнем возбуждении носился вокруг пульта управления.
   Бистарк до крови прикусил губу и прикипел взглядом к работающему механизму. Он так сильно жаждал успеха, что едва не сделал отвращающий злых духов знак. Словно был не высокоразвитым доктом, а невежественным и суеверным адорнийцем. Стыдоба, да и только!
   Впрочем остальные волновались не меньше. Даже Пулье забыл об обидах и аж приплясывал от желания подобраться поближе к работающему "взломщику". Да вот только не знал под каким предлогом покинуть своего пациента. Наверное, что-нибудь он бы точно придумал, но тут вмешалось нечто непредвиденное. В духе старых, ещё докатастрофных верований, когда говорили, что слишком сильное желание чего-либо отпугивает удачу надёжнее, чем проклятие богов.
   Из кустов неподалёку раздался исступлённый рёв, и на площадку перед входом в лабораторию вывалилась синемордая обезьяноподобная зверюга с безумным взглядом и текущей из пасти слюной. Причём торчащие из-под толстых губищ клыки, огромные слаблевидные когти и перекатывающиеся под шкурой валуны мышц сделали бы честь любому Герою-оборотню. Тварь замерла и принялась крутить удивительно маленькой для такого тела головой, шумно нюхая воздух.
   -- Великая Шестерёнка, только чуди нам здесь не хватало! -- оторопело прошептал Бистарк. Ему следовало бы собраться, скомандовать атаку, но... слишком быстро всё случилось и слишком близко находился изменённый праймом монстр. А ведь большинство солдат, за исключением затесавшихся в общую толпу патрульных, было без оружия. В таких условиях любой приказ приведёт лишь к одному -- к бойне. Даже оба Героя это понимали и старались не делать резких движений.
   Особенно сильно был шокирован механикус Глорен, который волей случая оказался совсем рядом с чудовищем. Типичный учёный, он явно был не готов к встрече с подобной жутью. И теперь мог лишь топтаться на месте, дрожа как осиновый лист. Хорошо хоть хватило соображения спрятаться за корпус автомата -- чтобы расправиться с таким дохляком, чуди хватило бы одного щелчка.
   Наступила звенящая от напряжения пауза.
   Смрадная задница! Где волк Гржака?! Куда смотрели дозорные?! Бистарк едва не скрипел зубами от злости. Стоило заболеть, как дисциплина моментально покатилась в бездну. И что теперь, как быть дальше?!
   Однако решение за них приняла незнамо зачем вылезшая из своей берлоги чудь. Здоровый гремящий механизм заметно раздражал синемордую тварь, и в конце концов она не выдержала. Завизжала от ярости, после чего взвилась в воздух и со страшной силой обрушилась на творение Глорена, молотя кулачищами. Механизм ещё падал на землю, как во все стороны полетели вырванные "с мясом" кристаллы накопителей прайма, какие-то шестерёнки, трубки и совсем уж непонятные железяки. Над головой пролетел согнутый в двух местах бур, а следом за ним оторванный манипулятор.
   И тут Глорен с Пулье -- люди насквозь гражданские и к тому же друг друга сильно недолюбливающие -- удивили всех. Завопив что-то нечленораздельное, сначала механикус, а следом за ним и праймолог, дружно подлетели к валяющемуся на траве то ли лому, то ли здоровенному зубилу, сообща оторвали от земли и с ним наперевес понеслись к чуди. Правда, далеко убежать не получилось: через пару шагов Глорен споткнулся и упал, увлекая за собой коллегу. Однако факт остаётся фактом, именно они первыми нашли в себе силы напасть на монстра. А это дорогого стоит.
   Непонятная возня за спиной не укрылась от синемордого. Стремительно развернувшись, тот без замаха врезал кулаком по барахтающимся учёным. Тут бы им и пришёл конец, однако перед глазами мелькнул размытый силуэт и гигантский веер прикрыл людей от удара. Грохнуло, но знаменитая Защита Тени выдержала, и Юлире аккурат хватило времени, чтобы вытащить обоих безумцев в безопасное место.
   -- Солдаты, огонь!!! -- заорал Бистарк, выдёргивая из чехла на поясе миниатюрный огнебой и разряжая его в сторону монстра. И, кажется, небезуспешно. Ему показалось, что выпущенный заряд разворотил обезьяне левую скулу.
   Поддержали его всего трое дискомётчиков и один владелец остробоя. Правда толку от их стрельбы почти не было. Два диска усвистели куда-то вверх, срубив макушку единственного растущего на этом пустыре дерева, третий же чиркнул монстра по лапе, даже не пробив густую шерсть. И лишь выпущенный из остробоя заряд прайма хорошенько приложил синемордого в бок. Пробить меховую броню тоже не получилось, но, судя по истошному рёву, какие-то повреждения тот всё-таки получил.
   А затем в дело наконец-то вступил Гржак. Замешкавшись поначалу, сейчас он полностью реабилитировался. Издав Волчий Зов, егерь призвал двух призрачных волков и натравил их на Чудь. Было жутковато видеть, как прозрачные звериные силуэты набрасываются на чудовище, хватают его за лапы, норовят добраться до незащищённого подбрюшья. Не отставала и Юлира. Стремительная и быстрая Тень вызвала Волшебный Веер и первым же удачным броском отсекла Чуди кисть. В то время как Гржак, словно соревнуясь с Героиней, вызвал Разящее Копьё и пронзил твари грудь.
   Во все стороны брызнула тёмно-синяя кровь, и чудовище обречённо заревело.
   -- Да! -- рявкнул Бистарк и рубанул воздух сжатым кулаком, забыв о раненом плече. В глазах тут же потемнело от боли. Однако увидев парочку солдат без брони, но с обнажёнными мечами, заходящих в тыл к обезьяне, собрался с силами и заорал: -- Обалдуи, в ближний бой не лезьте! Сдохнете ж зазря!! Назад!!!
   Сказать что-то ещё не получилось. В этот момент раненая синемордая тварь, чуя близкую смерть, сменила тактику и, стряхнув волков, начала швыряться во врагов обломками голема. И как на зло, первый же бросок оказался то ли неудачным, то ли наоборот слишком метким. Егерь от осколка шестерёнки увернулся и предназначенный ему снаряд попал Бистарку в плечо. В раненое плечо. Сила удара была такова, что его развернуло и бросило на землю. Боль при этом была просто неописуемая. На какое-то время капитан даже потерял сознание, впрочем, та же самая боль привела его в чувство. И он смог увидеть как Егерь и Тень всё теми же Разящим копьём и Волшебным веером добили тварь...
   Дурацкое и никому не нужное сражение закончилось, а его итогом стала отправка в глубочайшую задницу всех надежд особого доктского отряда на возвращение домой. Как бы Бистарку ни было сейчас плохо, он прекрасно это понимал, от чего становилось ещё хуже.
   -- Как вы, капитан? -- Над Бистарком склонилась обеспокоенная Юлира, помогла сесть. И выглядела она настолько свежей и энергичной, что оставалось только завидовать способности Героев поглощать оставшийся после гибели врагов прайм и восстанавливать растраченные силы.
   -- Чувствую себя в точности так, как выгляжу, -- простонал капитан, боясь только одного -- снова отрубиться. -- Доложи о потерях.
   Принявшая прайм совсем не по-уставному пожала плечами, от чего вырез на груди раскрылся и стало видно больше, чем позволяли приличия. Бистарк помимо своей воли скользнул туда взглядом. Даже неловко стало: ранен, дышит через раз, а всё туда же. Однако Крыло Ночи ничего не заметила, или сделала вид, что ничего не заметила.
   -- Все целы. Разве что у наших уважаемых учёных могла появиться парочка синяков, но это им только на пользу. От механического болвана остались только обломки. -- Словно вторя словам Юлиры, послышались горестные вопли Глорена, который уже отошёл от шока и теперь бегал вокруг своего "взломщика". Это почему-то развеселило Героиню, и она тихо хихикнула.
   Бистарк выдохнул сквозь зубы. И чего, спрашивается, смешного?
   -- Хорошо, позови Пулье...
   -- А чего меня звать, капитан, я здесь и с сожалением вынужден констатировать: вам действительно не следовало покидать палатку. Не успели оправиться от одной раны, как заработали новую, которую теперь будет гораздо сложнее вылечить, -- раздалось знакомое ворчание, и рядом с Юлирой появился доктор. Немного помятый, растрёпанный и с неизменно недовольной миной на лице.
   -- Док, отставить, -- проскрипел Бистарк. -- Лучше скажи, вы там прайм-передатчик от избытка исследовательского энтузиазма ещё не разобрали?
   Дождавшись кивка, капитан немедленно продолжи.
   -- Тогда запоминай. Сегодня же отправишь в Контору запрос на материалы для нового "взломщика" и потребуешь солдат. Лучше трёх-четырёх Героев, но можно десяток-другой обычных вояк. Напирай на то, что у нас большие потери и катастрофическая нехватка ресурсов. Плюс временно недееспособное командование в моём лице, -- Бистарк помолчал, а потом пробурчал: -- Во всяком случае я надеюсь, что временно... Понял?
   -- Понял.
   -- Зато я не поняла, -- вдруг не сказала, а промурлыкала Юлира. -- Зачем ещё Герои? Тут есть что-то, с чем мы можем не справиться? Мы... умелые.
   И так посмотрела на Бистарка, что его пробрало до самых печёнок. Проклятье, если воительница решила, будто он с ней заигрывал, добром это не закончится. Не он лорд этой Героини, а значит если ей что-то втемяшится в голову, просто не сможет её остановить. Бессмертные бывают весьма настойчивы в своих ухаживаниях, а при их силище и ураганном темпераменте, любовь крутить безопаснее с торнадо или вулканом. Такие настроения надо пресекать в зародыше.
   Бистарк сделал каменное лицо и подпустил в голос льда... Ну или, по крайней мере, попытался это сделать.
   -- Смотрю, вы тут совсем от безделья одурели! Забыли, зачем мы тут? Так я напомню!.. Чтобы войти в эти проклятые богами ворота. И как только придёт заказанная помощь, самые умные соберут мне нормального крепкого "взломщика", который не развалится после встречи с драной Чудью, а самые... умелые... закроют вопрос с новым наследником Одинокой Башни и попробуют найти проклятый ключ от подземелий. Может кому-нибудь из вас и повезёт... Ещё вопросы? -- Последнюю слова Бистарк проговаривал уже с трудом, борясь с накатившей волной дурноты.
   Холодный тон возымел своё действие, праймолог с Героиней заметно присмирели. И капитан торопливо закончил.
   -- Ну а раз вопросов нет, то проследите, чтобы меня оттащили в палатку... И, док, дай какого-нибудь зелья, пока я не загнулся вам на радость.
  

Оценка: 5.15*46  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"