Чехин Сергей Николаевич: другие произведения.

Дядя, главы 1-3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 8.88*18  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Чета Невериных уезжает на море - отдохнуть от семейных дрязг и в кой-то веки уделить время друг другу. Чтобы лишний раз не волноваться (хотя больше просто некуда), мать просит присмотреть за детьми своего брата. Тот охотно соглашается, но вместо радушной встречи напарывается на неприязнь и полное безразличие племянников. Переходный возраст у старшей и последствия гипероперки у младшего - те еще испытания, но дядя отступать не намерен. Ему приходилось решать проблемы не в пример сложнее, ведь он далеко не так прост, как кажется.


  

Глава 1

   На южной окраине славного Белгорода, в поселке Дубовое, в самом конце улицы Лучезарной (да-да, такая есть) стоял Дом. Он и сейчас стоит, но уже не такой яркий и милый на вид. А в те недалекие времена он сиял на всю округу белизной стен, а в багрянце черепицы утопал закат.
   Почему я написал Дом с большой буквы, словно имя? Да потому, что он играл столь важную роль в этой невообразимой истории, что вполне мог сойти за полноценного персонажа. Он примостился на отшибе, вдали от похожих как близнецы панельных коттеджей и словно заявлял - я не с вами, я особенный.
   Кроме лоска и красоты Дом мог похвастать большим асфальтовым пятаком, на котором очень удобно разворачиваться машинам, а детям играть в классики или в квадрат. Сразу за задним двориком текла узкая, но глубокая речушка, где водилась самая жирная уклейка в округе.
   А за речушкой раскинулся иссеченный грунтовками луг, окруженный пятнистой стеной березовой рощи. Этакое пограничье - и город совсем рядом, и до природы рукой подать. Живи и радуйся. Но что такое радость Дом давным-давно позабыл. Почему? Само собой из-за жильцов.
   В воскресный июньский вечер, который вполне можно считать отправной точкой череды невероятных событий, семья Невериных собралась за столом. Вернее, попыталась. И двенадцатилетний Вася, и шестнадцатилетняя Алина похватали тарелки с пюре и котлетами и ринулись на второй этаж - к своим комнатам. Дети давно привыкли есть порознь, ведь чем меньше времени проводили с родителями, тем реже совместные посиделки заканчивались ссорами.
   Глава семейства попытался заступить беглецам дорогу, но благая попытка утекла в привычное русло.
   - Останьтесь, - строго произнес он, скрестив руки на груди.
   - Зачем? - буркнула Алина, исподлобья взглянув на высокого коротко стриженного мужчину в белой рубашке с закатанными рукавами. Андрей - отставной военный, боевой офицер, строгости и суровости ему не занимать. Жаль только он не оставил их в части, где им самое место, а принес Домой.
   - Поужинаем вместе. Нечего есть за компьютерами.
   - Перестань, - вступилась за дочь мать, прекрасно выглядящая в свои тридцать шесть, особенно в майке и спортивных штанах.
   - Не перестану, - раздраженно бросил муж. - Разбаловала их дальше некуда.
   - Ну конечно! - Маша хлопнула салфеткой по столу. - Опять я во всем виновата.
   - Опять ты! Кто кормит двенадцатилетнего пацана с ложечки? А потом удивляешься, почему его в школе травят!
   Вася опустил плечи и задрожал всем тщедушным тельцем.
   - Тебе заняться нечем?! - накинулась на отца Алина. - Дай пройти!
   - Я здесь главный, и вы будете меня слушать! Быстро сели за стол!
   Вася взобрался на стул и принялся ковырять пюре, не смея поднять кучерявой головы. Сестра же как с цепи сорвалась.
   - Главный? Нашелся тут командир полка! Мать больше тебя зарабатывает, а ты только диван проминаешь да приказы раздаешь! Герой, блин!
   - Ах ты...
   - Андрей! - взвизгнула Мария. - Пусти их!
   - Валите... - процедил мужчина. - И сидите в своих конурах.
   - И будем!
   Алина пулей вылетела из кухни, следом умчал Вася. Маша тяжело вздохнула и покачала головой.
   - Нам нужно отдохнуть, - сказал Андрей. - Съездить куда-нибудь вдвоем. А эти... сорванцы перебесятся и станут покладистее.
   - Ты что, я не оставлю их одних.
   - А в чем проблема-то? Они уже взрослые.
   - Да, но совершенно несамостоятельные. Такого натворят. Нет, однозначно нет.
   Андрей пристально уставился на жену, съежившуюся под тяжелым взглядом словно отлитых из свинца глаз.
   - Солнце, ничего с ними за неделю не случится. Я хочу развеяться, я уже с ума схожу от бесконечной грызни.
   - Мало ли что случится, а нас нет!
   Супруг скрипнул зубами, но взял себя в руки. Ругань лишь отбросит задуманное в долгий ящик, а то и вовсе поставит на поездке крест.
   - У тебя же брат есть. Попроси присмотреть. Если надо - заплатим.
   - Ох... Понимаешь, Трофим... не очень надежен.
   - То есть?
   - Ну... мы редко общаемся. Раза три в год, а то и меньше. Понятия не имею, где он сейчас и чем живет.
   - Позвони и узнай, - раздраженно бросил муж.
   - Слушай, я не совсем уверена...
   - Нет, это ты слушай! Или мы едем вместе, или я еду сам! Я здоровый мужик, а ты все время уделяешь Ваське! Нельзя его так опекать, он же пацан! А если эта коза вздумает еще дерзить... видит бог, я ей такого ремня вспылю, до самой школы на животе спать будет!
   Маша всхлипнула и схватила с полки мобильник. К удивлению, брат ответил сразу. Он младше на десять лет, но в свои года басил так, что трубка дрожала.
   - Привет, сестра! Как дела?
   - А... да нормально. Тут дело одно есть. Можешь с племянниками посидеть? Мы хотим мотнуть на море, ну... вдвоем...
   - Ага, понял.
   - Вот... Поживешь у нас недельку?
   - Так, погоди. Что-то я совсем во времени заблудился. Сколько сейчас Ваську, напомни? Четыре?
   - Эм... нет.
   - Восемь?
   - Двенадцать.
   - А Алине? Десять?
   - На шесть больше.
   Трофим замолчал, но Маша буквально чувствовала, как он хмурится.
   - И ты просишь посидеть недельку с двумя здоровыми лбами?
   - Господи... да или нет?
   - Конечно да! Какие вопросы? Когда подъехать?
   - Давай завтра в полдень. Спасибо.
   - В полдень так в полдень. Отбой.
   - Ну что? - спросил Андрей.
   - Согласился, - без особой радости ответила жена.
   - Не переживай, солнце. Уверен, он отличный парень.
   - Да уж... только странный малость.
   - Ну и ничего. - Он подошел и нежно поцеловал женщину в щеку. - Кто без тараканов? Нам всем надо расслабиться, пока с катушек не слетели. За неделю ничего не случится. Будешь звонить им каждый день... ну, как всегда и делаешь.
   - Андрюш, я видела брата в последний раз десять лет назад. Ему было как Алинке.
   - Понимаю. - Он замолк, судорожно выдумывая обходной маневр. - Давай так: не понравится - вежливо отказываем. Если что, наймем няню.
   - Нет. - Мария вздрогнула. - После того случая...
   - Ладно. Устроим Трофиму небольшое собеседование. Подойдет - едем. Не подойдет - отложим на потом. Договорились?
   - Хорошо.
   - Солнце, я соскучился. - Горячее дыхание обожгло шею женщины.
   - Я тоже, - Маша отстранилась и подошла к окну. - Надеюсь, брат не подведет.
  

+

   Утро в Доме началось не с кофе. Утро в Доме началось со ссоры. На каникулах нет нужды рано вставать, и дети спокойно отсыпались. Но Андрей в тщетных попытках сплотить семью принялся будить их к завтраку. Он расхаживал по второму этажу и лупил в двери кулаком, прикрикивая:
   - Рота, подъем! Оделись, умылись и за стол!
   - Боже, да дай поспать! - донеслось из комнаты Алины.
   - До обеда дрыхнуть вредно! Режим собьете, в школу потом не встанете! Давайте, давайте! Разговор важный есть!
   Первым в коридор вышел Вася - бледный, взлохмаченный и трясущийся как ковыль в бурю. Малец попытался проскользнуть к лестнице мимо отца, но тот гаркнул вслед:
   - Стоять! Кругом!
   Мальчишка вздрогнул и резко крутанулся на босых пятках.
   - Спину ровно, плечи расправить! Скрючился как сопля!
   Вася вытянулся по струнке, стараясь не смотреть мужчине в глаза.
   - Вот так! Доброе утро!
   - Доброе... - едва слышно пробормотал сын.
   - Громче и четче!
   - Доброе утро, папа.
   - Молодец, рядовой! Чистить зубы шагом марш! Тебя тоже касается, соня!
   - Отвали!
   - Ты как со мной разговариваешь?! - Андрей бесцеремонно вошел в комнату, сплошь увешанную плакатами с мускулистыми патлачами в коже и цепях. Девушка фыркнула и накрылась одеялом с головой. - Встала, быстро!
   - Ага, щаз. Разбежалась.
   Он рывком стащил одеяло. Как оказалось, дочь была в обычной одежде и прижимала к груди ноутбук.
   - Опять "Вконтакте" всю ночь сидела?! То-то вставать не хочешь. Давай сюда. - Отец протянул руку.
   - Обойдешься.
   - Не смей дерзить! Я купил компьютер для учебы, а не ерунды!
   - Ты? Купил? - с издевкой спросила Алина.
   - Не начинай, - не своим голосом прорычал Андрей, нависнув над девчонкой.
   Дочь смерила его презрительным взглядом, швырнула ноут на подушку и выскочила в коридор. Отец важно улыбнулся и направился в кухню, радуясь очередной одержанной "победе". Даже уйдя в отставку, он продолжал оценивать все с точки зрения тактики и стратегии, а любые действия воспринимал не иначе как затяжные бои.
   Маша приготовила румяных оладий с малиновым вареньем, но дети молча ковыряли их вилками. Андрей сел напротив и произнес:
   - Как я и говорил, нам надо кое-что обсудить. Кое-что важное.
   - Надеюсь, не пестики и тычинки, - хмыкнула Алина, не поднимая глаз.
   - Нет, - холодно бросил отец, решив не развивать тему. - Мы с мамой ненадолго съездим на море.
   - На недельку, - уточнила Маша.
   - Да... Может, чуть дольше. А за вами в это время присмотрит дядя Трофим. Помните его?
   - Угу, - буркнула девушка. - Конечно помним. Мне шесть, Ваське два. Все было как вчера.
   - Хватит! - Андрей хлопнул по столу так, что подпрыгнула посуда. - Прекрати паясничать!
   - Успокойся, - сказала жена. - Потерпи немного.
   - Совсем распустилась.
   - А можно нам с вами? - тихо спросил Вася.
   - Нельзя! - рявкнул отец. - Поедем только мы вдвоем. Так... надо. Вырастешь - поймешь.
   Алина легонько пихнула брата локтем в плечо и шепнула:
   - Пестики и тычинки.
   Но папа все услышал и пришел в ярость. Вскочил, едва не опрокинув стол, и расстегнул ремень.
   - Ну все, договорилась...
   - Андрей! - взвизгнула Маша.
   Снаружи громко просигналила машина. Семья разом утихомирилась - постыдилась выносить сор из избы при госте. К тому же, всем стало интересно, как изменился дядя Трофим за прошедшие годы.
   А изменился он сильно. Вытянулся, окреп, отпустил профессорскую бородку, да и вырядился как самый настоящий профессор - в серый деловой костюм и тяжелое коричневое пальто. И это в такую-то жару.
   Представительный вид портил лишь брезентовый рюкзак на широких плечах и красный японский зонт, на который гость невесть зачем опирался при ходьбе. Махнув водителю, Трофим направился прямиком к крыльцу, держа дворянскую осанку и дружелюбно улыбаясь.
   - Он приехал на такси? - сам себя спросил Андрей.
   - Придется оставить больше денег, - прошептала Маша.
   - Лица попроще, - обратился к детям отец. - Сидите как на поминках.
   Мать судорожно вытерла чистые руки о полотенце, поправила прическу и пошла открывать.
   - Привет, брат!
   - Привет, сестра!
   Они обнялись и поцеловались в щеки.
   - Трофим. - Глава семейства протянул ладонь.
   - Андрей. - Гость учтиво поклонился и ответил рукопожатием.
   - Проходи. У нас оладьи с вареньем. Будешь?
   - Не откажусь.
   - Ты такой важный, - Маша не смогла сдержать улыбки. - В депутаты подался?
   Трофим хохотнул.
   - Подтруниваешь? Нет, политика меня не интересует. Я - гид.
   - Ух ты! В музее?
   - Иногда и в музее. Так, а вот и малыши. Ничего себе вымахали! Алинка, ты еще не замужем?
   Девушка вздохнула и покачала головой - мол, нашелся тут шутник. А вот Вася повел себя более чем странно. Он с полминуты смотрел на пришельца широко распахнутыми голубыми глазами, а потом разревелся в полную громкость. Мать попыталась коснуться его и успокоить, но малец спрыгнул со стула и забился в угол за холодильником, не переставая оглушительно выть.
   - Не обращай внимания, - сдавленно сказала Маша. - У него такое бывает.
   - Да? Печально. Знаете, дети, а ведь я вам сильно задолжал.
   Рыдания самую малость поутихли.
   - Десять раз я пропустил ваши дни рождения. И ничего не дарил. Но у меня есть с собой особый подарок, который легко исправит эту несправедливость.
   Рев сменился тихим хныканьем.
   - Да ладно, не стоило волноваться, - отмахнулась сестра, чуть не погубив все старания на корню.
   - Стоило-стоило. А теперь давайте пообщаемся, что ли. Столько времени прошло, кое-кто меня даже не узнал.
   "Кое-кто" выбрался из укрытия и боязливо прижался к маминому плечу.
   - Иди умойся, - строго произнес Андрей. - Весь в соплях.
   Вася утопал в ванную, то и дело тревожно поглядывая на гостя.
   - Как сам? - продолжил бывший военный. - В прошлый раз совсем подростком был, а теперь здоровый мужик. Жена, дети есть?
   - Нет. Весь в работе.
   - Мы хоть не отвлекаем? - спросила Маша.
   - Все в порядке, я в отпуске. Все думал, как бы провести недельку, а тут ты позвонила.
   - Слушай, если не хочешь или были другие планы...
   Андрей стиснул зубы, на осунувшихся загорелых скулах заиграли желваки.
   - Говорю же - все нормально. Надо же хоть когда-нибудь проводить время с родней.
   - Вот и славно, - бывший военный похлопал парня по плечу. - Тогда начинай собираться, а я забронирую отель.
   Маша замерла в нерешительности, но брат с улыбкой кивнул:
   - Правильно. Быстрее уедете - быстрее вернетесь.
   - Так, ладно. Сейчас напишу, как приглядывать за малышней...
   - Они не малышня, - ответил Трофим. - Подгузники менять не надо и с ложечки кормить тоже, а с остальным разберусь.
   - Ох...
   - Не волнуйся, я справлюсь. В гиды кого попало не берут.
  

+

   - Гулять одних не отпускай, - наставляла Маша брата, пока муж грузил чемоданы в багажник такси. - Лучше вообще посидите неделю дома. Пусть читают каждый день - на лето много задали. Позанимайтесь уроками - у Алины проблемы с английским, у Васи - с математикой. На холодильнике листок с номерами доставок, но вредного не заказывайте. Никаких пицц, мороженого и прочей гадости. Так... - Женщина сверилась с записью в смартфоне и продолжила: - Чуть что - вызывай скорую. Увидишь кого подозрительного поблизости - сразу звони в полицию.
   - У вас подвал есть? - перебил Трофим.
   - Да. А что?
   - Может запереть их там и дело с концом? Накидать туда книжек: захотят - почитают, захотят - гнездо совьют.
   - Пожалуйста! - с мольбой выпалила сестра. - Я вся на нервах. Если бы не Андрей, никогда бы их не оставила.
   - Даже когда им стукнет за тридцать?
   - Даже тогда! Не начинай, и так вся трясусь. Буду смсить вам раз в сутки. Нет, два раза - в полдень и вечером. Отвечать обязательно. Не выйдете на связь - умру.
   - Ладно, - лениво протянул брат.
   - Вот ключи от гаража, вот от машины - если вдруг понадобится съездить в больницу. Ключ от комнаты у тебя?
   Парень кивнул.
   - А вы ведите себя хорошо! И слушайтесь дядю, не то не видать вам интернета. Поняли?
   Дети кивнули без особого энтузиазма.
   - Господи, спаси и сохрани. - Мария перекрестилась сама и перекрестила домочадцев. - Не отдых, а пытка.
   - Не волнуйся. Все будет хорошо.
   - Надеюсь. Ну, удачи. И помните...
   - Я все запомнил. Езжай уже.
   Женщина долго топталась у дверцы, то и дело оборачиваясь и посылая детям воздушные поцелуи. Наконец такси тронулось.
   - Вся в мать, - проворчал Трофим, когда машина укатила с улицы.
   - Ну наконец-то, - фыркнула Алина. - Квочка и солдафон свалили. Хоть на недельку выберусь из чертова концлагеря.
   - Минуточку!
   Дядя еще раз осмотрел племянников. Девушка тощая и слега сутулая, с черными как смоль волосами до ушей и грубыми чертами лица - вся в папу. Малец, наоборот, пошел в маму - пухлощекий, вечно грустный и тревожный, с кучерявыми золотистыми локонами.
   Алина всегда смотрела с вызовом, хоть и исподлобья. Вася же постоянно прятал глаза, прижимал руки к животу и надувал губы.
   - Чего тебе? - буркнула девчонка.
   - Я за вас отвечаю и буянить не дам.
   - Пошел ты. - Племянница толкнула Трофима плечом и скрылась за дверью. Мальчишка безвольной тенью потопал следом.
   - Кое-кто не получит подарка!
   - Какой ужас, - фыркнули из-за двери. - Пойду вскроюсь.
   Казалось, Дом опустел. Дети разошлись по комнатам, все разговоры стихли. Алина уткнулась в ноутбук, Вася - в приставку. Трофим, оставшись в гордом одиночестве, развел руками и отправился на кухню.
   Девушка в свою очередь решила вообще не показывать носа из комнаты. Наверняка дядя начнет капать на мозги так же как и мать - два яблока с одной яблони, чего еще ждать? Закрыв дверь на замок, она надела наушники, врубила металл на всю катушку и зашла "Вконтакте".
   Первым делом бегло просмотрела ленту новостей. У одноклассниц новые фотки едва ли не каждую минуту - все расфуфыренные донельзя, а порой и откровенно пошлые. Все старались выпятить то немногое, что успело отрасти, и уж точно не стеснялись лиц. У Алины вот уже год на аватарке стоял Нейтан Эксплоужен из "Металлопокалипсиса". И если бы вздумала обновить ее, то исключительно на Сквизгаара Сквигельфа.
   Чужие успехи вогнали девушку в еще большую тоску. Она излила вспышку злобы на ни в чем не повинный ноут и с грохотом захлопнула крышку. После чего спрятала ладони под мышками и отрешенно уставилась в угол. Так и просидела битый час, страдая самоедством и готовясь к вторжению незваного гостя. Но тот и не думал надоедать, едва слышно постукивая чем-то на кухне.
   А потом в комнате невесть с чего запахло как в кондитерской лавке. Ароматы ванили, топленого шоколада и крошеного миндаля окутали все вокруг, кружа голову и сжимая оголодавший желудок в тугой комок. Алина сопротивлялась с минуту, но не выдержала и покинула убежище, мысленно кляня себя за никудышную силу воли.
   Вася уже сидел за столом, пожирая взглядом шоколадный чизкейк размером с добрую сырную голову. Трофим разлил молочный коктейль по стаканам и кивком указал племяннице на стул. Девушку весьма удивила царящая вокруг чистота, мало связанная с приготовлением мучного. Но еще более подозрительным было то, что в холодильнике отродясь ничего кроме мяса и овощей не водилось. Родители просто помешались на здоровом питании, особенно отец. Наверное, хитрый пришелец заказал торт на дом.
   - Чизкейк еще в моде? - спросил он, облизнув палец. - Я не выгляжу унылым дедом, пытающимся найти общий язык с молодежью?
   Алина хмыкнула.
   - Нам нельзя сладкое.
   - Один раз - не жиробас.
   Вася сдавленно захрюкал, но поймал гневный взгляд сестры и вмиг затих.
   - Впрочем, если не хочешь, - продолжил Трофим, - нам больше достанется.
   Девушка тряхнула головой, села рядом с мальцом и достала телефон. Дядя уже занес нож над чизкейком, намереваясь лихо его нарезать, но оба зрителя уткнулись в дисплей, потеряв всякий интерес к происходящему. Даже когда сочные ломти упали с тихим плюхом на тарелки, дети молча взяли ложки и принялись жевать, не отвлекаясь от перелистывания мемасов про Ждуна.
   - Как дела? - спросил гость. - Я давно в Белгороде не был, что занятного случилось?
   - Ага, - ответила племянница.
   - Не хочешь отложить телефон и пообщаться?
   - Не-а.
   - Не-а?
   - Не-а. Ты же не захотел навещать нас почаще, чем раз в десять лет.
   - Я работал.
   - Ага, мы постоянно это слышим. Все занятные жуть. Как только нам мозги полоскать не забывают?
   - Я не собираюсь вам докучать.
   - Конечно не собираешься, - девушка усмехнулась - то ли своим словам, то ли очередной картинке в телефоне. - Кто ж тебе позволит? Нам своих надзирателей хватает.
   - Ну да... - Трофим побарабанил пальцами по краю тарелки. - Может фильм посмотрим? Или поиграем во что-нибудь?
   - Заткнись уже, - раздраженно прошипела Алина, бросив на гостя испепеляющий взгляд исподлобья. - Достал.
   Вася замер с поднесенной ко рту вилкой, его губы мелко задрожали.
   - Ты тут никто, понял? Ты здесь лишь для того, чтобы нам жизнь медом не казалась. Предки свалили на неделю, но наняли надсмотрщика - одного поля ягодку. Так что закрой пасть и не лезь не в свое дело.
   Все стихло, будто сами звуки сбежали из Дома от греха подальше. Трофим окаменел, ни один мускул не дрогнул на его лице. Темно-зеленые глаза неотрывно следили за племянницей, но та держалась стойко и не прятала полный ненависти взгляд.
   Вдруг дядя расплылся в медленной улыбке, став похожим на бородатого Чеширского кота.
   - Ты очень невоспитанный ребенок. А невоспитанных детей наказывают, - произнес он без капли злобы и раздражения.
   - Ну рискни...
   - И рискну.
   - Ну давай. - Алина встала и развела руки в стороны. - Бей! Мне плевать.
   - Бить - плохо. Я наказываю иначе. Фокус-покус!
   Гость достал из кармана пальто телефон племянницы и тут же сунул обратно. У девушки аж челюсть отвисла, и немудрено - Трофим сидел на другом конце стола, метрах в двух, не меньше. Дотянуться никак не мог, да и не пытался, но мобильник, секунду назад лежавший справа от тарелки, исчез.
   - Какого... Эй! Верни!
   - Верну, когда извинишься.
   - Обойдешься. - Девушка села на место, откинулась на спинку и скрестила руки на груди.
   В кармане Трофима запиликал мобильник. Едва услышав мелодию, Алина подбежала к гостю.
   - Отдай. - Она требовательно протянула ладонь.
   Дядя достал телефон и бесцеремонно взглянул на дисплей. С него взирал лысый молодчик в кожаной куртке и черных спортивных штанах. Про таких с первого взгляда говорят - рожа протокольная, однако под фотографией сияло имя контакта - Любимка.
   - Парень? - вежливо спросил Трофим.
   - Не твое дело! - рявкнула Алина. - Отдай мобилу!
   - Сколько ему лет? Как по мне - все сорок.
   - Не лезь куда не просят! - Девушка попыталась выхватить телефон, но дядя поднял руку, достав едва ли не до потолка.
   - Просто хочу убедиться, что ты отдаешь отчет своим решениям.
   - Да пошел ты! Урод!
   - Не хамите, юная леди.
   - Отдай!
   Алина покраснела и часто задышала, еще немного и впала бы в истерику. Трофим опустил руку, племянница схватила гаджет и унеслась прочь, не забыв громко хлопнуть дверью.
   - Маша знает, что дочь встречается с престарелым бандитом?
   - Маме все равно. - Вася вздохнул и уставился в тарелку. - Маму волнует только работа и папа.
   - Да уж.
   - А парень Алинки правда бандит?
   - Ты ешь, не отвлекайся.
   По лестнице словно пронеслось стадо носорогов. Племянница подскочила к ростовому зеркалу в коридоре и достала из сумочки помаду.
   - Не замерзнешь? - спросил Трофим.
   Алина промолчала, сосредоточенно водя стержнем по губам. Для свидания девушка выбрала легкую белую майку и джинсовые шорты.
   - В твоем возрасте так одеваться...
   Вместо ответа малявка показала средний палец. Трофим нахмурился, но промолчал.
   У крыльца взвизгнула шинами ярко-красная мазда. Из салона выбрался лысый типчик и с ходу закурил, расплывшись в ехидной улыбке.
   - Я провожу. - Дядя шагнул к входной двери, но Алина зашипела на него как взбесившаяся кошка.
   - Только попробуй!
   - Я лишь выскажу джентльмену свое почтение.
   - Не рыпайся! Сиди молча и не порти мне жизнь! Явился тут... козел! Десять лет ни слуха ни духа, а тут на тебе! Учить меня собрался!
   - Ладно, как знаешь. - Трофим отступил на кухню. - Удачно провести время. Надеюсь, про тебя не снимут выпуск "Беременна в шестнадцать".
   Девушка снова показала палец и выскочила во двор. Бандит подхватил ее на руки и поцеловал. Трофим поморщился.
   - Она никого не слушает, - пробормотал Вася. - Учителя говорят, Алина - трудный подросток.
   - Со всеми в ее возрасте нелегко.
   - А у тебя есть подруга?
   Трофим ответил не сразу, провожая взглядом несущуюся на всех парах иномарку.
   - Нет. Работа, дела... все такое.
   - Ясно. - Малец замолчал.
   - Доедай, мой посуду и топай в комнату. Поиграй на приставке, посмотри телек, а я отлучусь ненадолго. Постарайся не убиться за это время, хорошо?
   - Хорошо.
   Трофим подмигнул и сунул под мышку зонт.
  

+

   Мазда неслась под двести. От мельтешения деревьев кружилась голова, на каждом повороте сердце едва не останавливалось от накатывающего ужаса.
   - Макс, не гони, - прошептала Алина.
   - Хорошо, детка, - ответил он и нажал на газ.
   Девушка взвизгнула и вжалась в сиденье. Никогда прежде ей не было так страшно. Казалось, еще немного - и авто на полной скорости вылетит в кювет. В памяти всплыли бесконечные репортажи об авариях, а вместе с ними - жуткие фотографии искореженных, скомканных машин. Алина не заметила, как левая рука судорожно затряслась.
   - Макс...
   - Ништяк, да? Не тачка, а ракета!
   - Макс, мне страшно!
   - Да успокойся. Скорость, адреналин, возбуждение... Ты решилась, а?
   - Остановись!
   - Не могу! Нужно сказать пароль.
   - Какой, блин, пароль?
   - Просто скажи: да, я решилась!
   - Издеваешься?
   - Нет! Всего лишь катаюсь.
   Стрелка спидометра поползла вперед. Сто восемьдесят, сто девяносто, двести, двести десять. Алина с трудом дышала, плохо чувствуя собственное тело. Оно стало легким, почти невесомым, словно машина готовилась оторваться от земли.
   - Ладно! Да, я решилась! Только остановись!
   - Как скажешь, солнце.
   Мазда замедлилась и встала у берега заросшей камышом речушки. Макс тут же полез целоваться, но девушка отвернулась. На ее глазах заблестели слезы.
   - Эй, ты чего?
   - Козел, - прошептала Алина.
   - Что, мало прокатились? Ну ничего, сейчас еще погоняем.
   Спутница попыталась открыть дверь, но ничего не вышло.
   - Пусти!
   - Мы так не договаривались.
   - Открой, кому сказала!
   - Слышь, слово держать надо. Поняла?
   - Отвали!
   - Ну уж нет. Не хочешь по-хорошему - будет по-моему!
   Макс навалился на нее и попытался стащить майку. Но тут в стекло со стороны водителя постучали. Типчик вздрогнул и уставился на парня в костюме и пальто.
   - Че надо?
   - Позвольте на пару слов.
   - А ты че за конь?
   - Я не конь, а дядя этой юной леди, - Трофим особенно выделил слово "юной".
   Макс рывком открыл дверь и встал напротив, сунув ладонь в правый карман кожанки.
   - Ну, базарь.
   - Уважаемый, если ты еще раз подойдешь к Алине или будешь ей докучать, то окажешься в таком месте, где тебя никто никогда не найдет. Понял?
   - Блатной, да? - упырь ощерился и щелкнул выкидухой. - Не понял. Повторишь?
   - Макс, перестань! - крикнула Алина.
   Трофим молниеносно выбросил руку, схватил гада за кисть и сжал так, что хрустнули пальцы. Типчик взвыл, заскрипел зубами, закатил глаза. Боль была такая, что он не удержался на ногах и рухнул на колени.
   - Вот, молодец. Настоящий джентльмен. Теперь проси прощения.
   - У-у-у...
   Дядя ослабил хватку, вытащил ножик из скрюченных пальцев и швырнул в воду.
   - Прости, - процедил Макс.
   - Умница. А теперь катись отсюда. Еще раз увижу, и ты исчезнешь. Усек?
   Урка прыгнул за руль и умчал, выбросив из-под колес фонтанчики пыли. Алина взглянула ему вслед и опустила глаза, обняв себя за дрожащие плечи.
   - Я захватил толстовку, - Трофим как ни в чем не бывало протянул черный сверток. - Хоть и лето, а вечером холодно.
   Племянница молча надела, застегнув молнию под самый подбородок. Спутник подставил локоть и спокойно произнес:
   - Прогуляемся?
   Девушка ничего не ответила, но послушно зашагала рядом, не пытаясь убежать. Трофим завел предложенную руку за спину и застучал зонтиком как тростью.
   - Пушкин, блин, - фыркнула племяшка.
   - Скажи, на кой ты связалась с этим ушлепком?
   - Ого, какие словечки знаешь. А я думала, ты общаешься только как английский лорд.
   - Я стараюсь общаться с каждым на равных. По долгу службы пришлось выучить много языков и наречий. Очень много, так что о словечках не волнуйся. И ответь на вопрос.
   - Какая разница? - Она шмыгнула.
   - Эту неделю я за вас отвечаю. Поэтому будь добра проявлять уважение. Говоря твоим языком - не выпендривайся.
   - А потом? - Алина искоса взглянула на спутника и невесело усмехнулась. - Неделя пройдет и... все? Ты опять пропадешь на несколько лет? Или вообще не появишься?
   - Не знаю. Всякое может быть, работа такая. Поэтому если хочешь решить проблемы за неделю - проявляй уважение.
   - А как ты их решишь? Ты великий волшебник? Пришьешь мне новое лицо и тело?!
   - А с лицом что не так?
   - А то не видишь.
   - Не вижу. Милое личико.
   - Угу. Как же. Посмотри на меня - я же скамейка на коротких ножках! Все одноклассницы как кобылы, а я...
   - И поэтому надо встречаться с гопотой, западающей на малолеток?
   - А что делать?! Реветь в подушку, пока нормальные люди ходят на свидания?
   - Ну что ты, нет конечно. Ошиваться с первым встречным - вполне достойный и логичный выход.
   - Пошел ты...
   - Алина!
   Девушка всхлипнула и побежала прочь.
  

+

   В Доме снова воцарилась гнетущая тишина. Алина заперлась в комнате, Вася из своей и не выходил. Судя по пальбе и жутким воплям, он играл в приставку - как и велели. Трофим решил не донимать племянников и уселся в кухне у окна, думая, как же добиться расположения детей. Ведь без доверия он не мог преподнести им самый главный подарок, ради которого пришлось пахать как проклятому и буквально потом и кровью выбивать разрешение у начальства.
   От раздумий отвлек рев моторов и визг шин. На асфальтовом пятаке остановились две машины - уже знакомая красная мазда и наглухо затонированная девятка. -Захлопали дверцы, перед крыльцом выстроились шестеро молодчиков. Все как на подбор кряжистые, бритые, в кожанках и спортивных штанах. Не иначе местная банда.
   Верховодил шайкой Макс. Он оглушительно свистнул и швырнул в окно на втором этаже тяжелую гайку. Звякнуло стекло, послышался сдавленный вскрик Алины. Девушка сбежала в гостиную и бросилась к выходу, натягивая на ходу кофту, но Трофим заступил ей путь.
   - Не лезь, дурак! - прошипела племянница. - Макс убьет тебя!
   - Иди к брату, - строго шепнул дядя. - Сидите как мышки и не выглядывайте. Что бы ни услышали, что бы ни увидели - не подходите к окнам. Поняла?
   Девушка всхлипнула и по привычке спрятала ладони под мышками.
   - Давай. Все будет хорошо. - Трофим подмигнул.
   - Может полицию вызвать?..
   - Ни в коем случае. Послушай меня хоть раз - ради своего же блага.
   Племянница неохотно кивнула и умчалась наверх.
   - Эй, борода! - рявкнули с улицы. - Или ты к нам, или мы к тебе! Выйдешь сам - мелюзгу не тронем, зуб даю!
   Скрипнула дверь, Трофим шагнул на крыльцо, держа зонт в чуть отведенной вправо руке.
   - Ого! А чего мухобойку не прихватил? - крикнул Макс под дружное хрюканье братвы.
   Если бы бог даровал им побольше ума и наблюдательности, они без труда заметили бы одну странность и веселились бы поменьше. Ручка японского зонтика очень напоминала рукоять катаны - та же форма, длина и косая обмотка с ромбиками, даже некое подобие гарды-цубы имелось, хотя казалось бы - на кой зонтику гарда?
   Подозрительная решимость врага слегка смутила стаю шакалов. Он не побоялся выйти один против шестерых, а значит либо больной на голову, либо держит некий козырь в рукаве. Например, волыну. И то, и другое - весьма опасно, так что ухмылки и смешки быстро сошли на нет, а ладони сами собой нырнули в карманы. Глупо ждать, что банда приедет на разборки с пустыми руками.
   Трофим медленно поднес зонтик к груди и резко тряхнул. Ножны, устав притворяться сложенным алым куполом, со свистом улетели в кусты, обнажив тонкий шпажный клинок. Шакалье разом вздрогнуло, но тертых калачей таким в бегство не обратишь. Все шестеро разом достали из карманов стволы - в основном травматические "стражники" и "осы", но Макс умудрился где-то раздобыть настоящий макаров.
   - Оп! - хохотнул он. - Фигня твой шампур. Короче слушай, лохозавр. Мне мокруха не нужна, и так с мусорами терки. Извинишься как надо - разойдемся миром.
   - Как надо - это как? - холодно уточнил дядя.
   - На коленях. Получишь немножко лещей в бонус и все.
   Враг улыбнулся.
   - Перед вами, свиньями, я даже шляпы не сниму.
   - Ах ты...
   Трофим взмахнул шпагой снизу вверх, оставив перед собой сияющий разрез, очень похожий на застывшую молнию. Миг спустя полоска вспыхнула с громким электрическим гулом и превратилась в ослепительно-сверкающий шар, куда и полетели бандитские пули. Конкретно ошалев от увиденного, гопники давили на крючки, пока не высадили в молоко весь боезапас.
   Но врага ни за шаром, ни рядом не оказалось. Он возник из ниоткуда за спиной щуплого паренька с оттопыренными красными ушами и пнул пониже спины. Урка кувыркнулся через голову и задел ногой сферу, тут же неведомая сила подхватила его словно пушинку и засосала внутрь.
   - Атас!!
   Двое особо впечатлительных пацанчиков очертя головы метнулись к машинам. Судорожно крутящий башкой главарь даже не заметил позорного бегства. Он перезарядился и водил пистолетом из стороны в сторону, но Трофима и след простыл.
   - А-а-а...
   Один из беглецов кубарем прокатился мимо Макса и растворился в белом сиянии. Второго дядя схватил за шиворот и с невообразимой силой швырнул точно в цель как шар для боулинга. Макс развернулся и прицелился, но Трофим опять исчез, оставив после тебя серо-коричневый шлейф. В следующий миг перед бандитом сверкнул клинок, и дымящийся ствол макарова с тихим лязгом упал на асфальт.
   Но Алинкин ухажер оказался непробиваемо туп. Даже после всего случившегося он вытащил из кармана ножик и с диким ревом кинулся на противника. Дядя как раз окунул очередного гада головой в сферу и пропал, а замахнувшийся Макс чуть не налетел на ловушку. Но вовремя затормозил и отпрыгнул подальше от таинственного свечения.
   А вот напарнику повезло меньше. Трофим неуловимо быстро уклонился от удара и поставил шпане подножку. Румяный крепыш плаксиво вскрикнул, взмахнул руками и плашмя шлепнулся прямо в шар.
   Макс завопил, дав знатного петуха, и бросился наутек. Дядя прекратил метаться по пятаку со скоростью Ртути и замер перед ним, закинув шпагу на плечо. Гопник уставился на него обезумевшим взглядом и задышал как в припадке, но ножик не опустил и деру не дал.
   - Ты обидел мою племянницу, - спокойно ответил Трофим, выглядящий так, будто весь день просидел перед телевизором и лишь теперь вышел на улицу. - Обидел этот Дом. Обидел меня. А ведь я предупреждал, что ты исчезнешь.
   - Пощади! - урка грохнулся на колени и выбросил нож. - Не убивай!
   - И не собирался. - Парень цепко схватил Макса за ухо. - Пошли.
   - Куда?
   - В Абу-даби. На перевоспитание. Не дергайся, а то хуже будет.
   Трофим поднял его и толкнул в сферу, после чего та с жужжанием схлопнулась. Подойдя к машинам, дядя прочертил линии-молнии на капотах, и миг спустя тачки отправились вслед за хозяевами. Не успел он подобрать ножны и превратить шпагу в зонтик, как услышал с крыльца:
   - Ух ты! Ничего себе!!
   - Вася, заткнись! - Алина дернула брата за руку и попыталась утащить в дом.
   Но увиденного, как известно, не развидеть. Негодники все же подглядывали. Но дядя боялся не того, что его тайну раскроют, ведь в скором времени сам собирался обо всем рассказать. Торчать у окон во время разборки с бандитами - крайне глупый и недальновидный поступок.
   - Вас могли подстрелить! - сказал Трофим. - Если я что-то говорю - это не пустословие. Значит так на самом деле надо.
   - Кто ты такой?! - выкрикнула в ответ племянница.
   - В смысле? - Гость развел руками. - Кто я такой, чтобы вам указывать?
   - Нет... - пискнула Алина и смахнула слезы с бледных щек. - Кто ты? Что ты? Как все это объяснить?
   - Идемте в кухню. Нам и так повезло, что все соседи разъехались на лето.
   - Ты волшебник, да? - обычно тихий и молчаливый Василий болтал без умолку.
   Дядя взглянул на мальца и свел большой и указательные пальцы.
   - Хватит отшучиваться! - раздраженно бросила девушка. - Оставили фиг пойми с кем!
   - Не выражайся. - Трофим достал из холодильника пакет яблочного сока и жадно выдул половину.
   - А ты отвечай, когда спрашивают!
   - Я - гид. Проводник. Странник. Путешествую по мирам и сражаюсь за все хорошее против всех плохих. И у меня есть два билета в сказочную страну с магией, драконами и прекрасными принцами! - Он подмигнул племяннице. Та скривилась и отвернулась, чтобы никто не увидел заалевших щечек.
   - Ого! - выдохнул Вася, вскинув руки. - И ты возьмешь нас туда?
   - Правильно говорить - проведешь. Да, проведу и покажу. Ведь я - гид. Надеюсь, подарок вам понравится. Ради такого не грех и десять лет подождать.
  

Глава 2

   - А как ты стал волшебником?! - воскликнул Вася.
   - Долгая история.
   - А у тебя есть волшебная палочка?
   - У меня есть волшебный зонтик. - Трофим со вздохом взглянул на телефон, но заветный звонок все никак не раздавался.
   - А ты умеешь летать?
   - Господи... - Алина хлопнула себя по лбу и включила музыку погромче.
   - Так умеешь или нет?
   - Ну, если очень постараюсь.
   - А ты...
   От допроса с пристрастием парня спасло жужжание мобильника.
   - Да, сестра. Да, все хорошо. Сидим ужинаем. Нет, уроками еще не занимались. Завтра начнем. - Дядя подмигнул племяннику и тот беззвучно расхохотался, зажав рот ладошками. - Все отлично, никаких происшествий. Конечно передам.
   Он протянул трубку Алине. Девушка мотнула головой, но дядя погрозил ей пальцем. Со вздохом полным отчаяния и безнадеги племянница сняла наушники. Разговор вышел примерно таким:
   - Да. Да. Нет. Да. Нет. Пока. Твоя очередь.
   Брат схватил мобильник и радостно пискнул:
   - Привет, мамочка!
   Алину аж перекосило. Сделав вид "сейчас стошнит", она встала и ушла в гостиную.
   - Все хорошо. Слушаемся! А ты скоро вернешься? А-а, ладно. Дядя Трофим, держи!
   - Слышу, у вас все в порядке.
   - Да что может случится? Район тихий, дети спокойные.
   - Спасибо еще раз. Что бы мы без тебя делали. Я завтра утром наберу еще?
   - Давай лучше в полдень.
   - Как скажешь. Спокойной ночи.
   Трофим швырнул телефон на стол и крикнул:
   - Дети, собираемся! Ничего кроме одежды не брать. Помните - минимум синтетики. И захватите купальник, плавки - океан сейчас парное молоко, самое то искупаться. Если получится отогнать лютакул, конечно.
   - А кто такие лютакулы? - спросил Вася.
   Дядя нахмурился и прошептал:
   - Лучше тебе этого не знать.
   Алина переоделась первой и вернулась в кухню. Черная футболка, черная майка с капюшоном, черные джинсы, черные кроссовки.
   - Мы отправляемся в сказочный мир, - хмыкнул дядя. - С принцами и балами. Платье не хочешь взять?
   - Ненавижу платья, - проворчала девушка.
   - Ладно, стрельнем у Алесты. Она хранит все барахло с двенадцати лет.
   - А кто такая Алеста? - спросил племянник.
   - Королева славного Дивэйна, маленького, но очень гордого. Алеста немного знает русский, поэтому не болтайте лишнего. Держитесь рядом и делайте все, что скажу. Тогда, возможно, вернетесь тем же составом. И даже целыми и невредимыми.
   - Возможно? - Алина вскинула брови.
   - Ну... вам особо ничего не угрожает, но я не имею права рисковать. Дивэйн - очень доброе и спокойное королевство, но убиться можно и на ровном месте. Поэтому пообещайте слушаться, иначе все отменяется.
   Племянница закатила глаза и тряхнула челкой.
   - Обещаю! - крикнул Вася.
   - Не так. Подними правую ладонь и повторяй за мной. Я, Василий Неверин, торжественно обещаю беспрекословно слушаться дядю Трофима. Это волшебное обещание и за его неисполнение предусмотрены санкции.
   - Мне запретят кушать хамон?
   - Если бы. Все гораздо серьезнее.
   Мелкий покраснел, всхлипнул пару раз и пустил слезу:
   - Мне страшно! Я не хочу санкций!
   - Эй! - Дядя присел перед ним на колено и взял за плечи. - Не бойся.
   - Я хочу отменить обещание!
   - Но ты же мужчина, а мужчины не отменяют обещаний.
   - Я не мужчина! Я маленький мальчик! И хочу к маме!
   - Юбка, - злобно прошипела Алина.
   - Цыц. Послушай, Вася. Ты же видел, на меня можно положиться. Я - волшебник и защищу тебя от чего угодно. Но без твоей помощи мне не справиться. Мы должны действовать сообща, и тогда все получится. И никаких санкций не будет.
   - Правда?
   - Чистая. Иди умойся и переоденься.
   - Тряпка, - буркнула сестра, когда мелкий умотал наверх.
   - Утихни, - строго произнес Трофим. - Хаять за глаза - последнее дело.
   - Нашелся тут Дима Карпачев, блин. - Девушка сунула ладони под мышки и отвернулась. - Этого засранца разве что в зад не целуют, а на мне отрываются.
   - Разберемся.
   - Угу, как же. Свалишь потом на десять лет и ищи-свищи.
   Дядя вздохнул.
   - Алин...
   Племяшка вздрогнула как от удара и всхлипнула. Отличное начало путешествия в сказочный мир - со слезами, соплями и жгучей ненавистью друг к другу.
   Вернулся Вася - в бриджах цвета хаки, темно-синей майке и сандалиях.
   - Итак, у нас времени до полудня. - Парень взглянул на запястье, хотя не носил часов. - Потом вернемся, пообщаемся с мамой и назад. Если захотите, конечно. При переходе держимся за руки и не отпускаем ни при каких обстоятельствах, иначе занесет в тартарары.
   - А что такое...
   - Тихо. Нас перенесет в тайное место. Не шумите, не орите и не бегайте, в замке полно охраны. Готовы?
   Дети нехотя взялись за руки. Трофим протянул ладонь Алине, беззвучно прошептал неведомое заклинание и взмахнул шпагой. Сияющий шар на этот раз не пытался никого поймать и затащить в себя, а неподвижно завис в коридоре. По ощущениям переход напоминал... ничего. Дети сощурились от яркого света и вслепую потопали за проводником, а когда разноцветные пятна перестали вальсировать перед глазами, увидели богато обставленную комнату.
   Красный шелк на стенах, огромная кровать с балдахином посередине, высоченный резной шкаф в углу, а у окна - туалетный столик с овальным зеркалом в золотой оправе, сплошь заставленный хрустальными пузырьками.
   - Тайное место? - хмыкнула Алина. - Больше похоже на спальню.
   - Это тайное место, - смущенно ответил Трофим. - Идем.
   Но Вася подскочил к высокому стрельчатому окну и выглянул на улицу.
   - Ого! - крикнул непоседа. - Там война!
   - Вася!
   Дверь с грохотом отворилась, в опочивальню, звеня кольчугами и панцирями, ворвалось двое стражников с короткими мечами и вытянутыми каплевидными щитами.
   - Тревога! - зычно гаркнул пожилой бородач. - В замке лазутчики!
   Но понял его только Трофим, дети же с визгом забились по углам.
   - Успокойся! - дядя бросил шпагу на кровать и поднял руки. - Передай Алесте...
   В коридоре загрохотало так, будто с лестницы спустили пустую железную бочку. Миг спустя в комнату влетела тройка воинов и буквально похоронила под собой незваного гостя. Впрочем, тот еще легко отделался - только бока намяли, а могли бы и голову отрубить без суда и следствия.
   Высокий мужчина с рваным шрамом на подбородке направил на пришельца короткий меч.
   - Оставьте его! - сквозь слезы крикнул Вася. - Не бейте!
   - Взять их, - распорядился стражник, указав пальцем на прижавшихся друг к другу детей.
   Один из воинов потянул руку к Алине, но получил пинок по коленке. Взвыв от боли, он замахнулся на девушку, но внезапно врезался в стену. А все потому, что Трофим без малейших усилий вырвался из хватки и ударил негодяя плечом промеж лопаток, да так резко, что оставил за собой серо-коричневый шлейф.
   - Колдовство! - заревел напарник, прежде чем получил оглушительного леща и растянулся на полу.
   - Хватит! - Главный опустил меч и учтиво поклонился. - Лишь один человек способен на подобное. Простите, милорд Трофим, не признал. Отец рассказывал о ваших славных подвигах. Еще раз извините за оказию, время нынче такое.
   - Бывает. - Парень поправил пальто и повернулся к племянникам. - Вы как?
   Испуг быстро прошел. Алина оттолкнула прилипшего к ней брата (хотя кто к кому еще прилип) и недовольно фыркнула. Бледный как снег Вася улыбнулся и показал большой палец.
   - Тогда идем. Ее Величество ждет.
   Строй воинов звоном и лязгом влился в сонную тишину тронного зала. Прекрасная рыжеволосая девушка в красном платье приподняла голову и недоуменно уставилась на вошедших.
   - Так-так-так... - певуче проворковала Алеста, смерив гостей хитрым взглядом карих глаз. - Только посмотрите, кто пришел.
   - Привет, Аля.
   - Не смей меня так называть! - неожиданно громко рявкнула королева, заставив бедных стражников отшатнуться на шаг. - Исчез на четыре года, а теперь явился как ни в чем не бывало!
   - Ты же знаешь - работа.
   Девушка шумно выдохнула и провела ладонью по уставшему лицу, будто размышляя - сразу отправить наглеца на плаху или дать оправдаться?
   - Знаю. Гид, Странник, Рассекатель Миров. Мне вдруг так полегчало, представляешь? Словно ты никуда не пропадал вовсе и не бросал меня одну!
   - Прости.
   - Прости - это просто слово. Даже не волшебное. Им ничего не исправить. Но если поможешь с одной... задачкой, то разойдемся друзьями. Лады?
   - В чем дело?
   - Да сущие пустяки. Где-то через год после твоего ухода, когда и последний дурак понял, что ты умотал надолго...
   Трофим тихо кашлянул и поправил галстук.
   - ...стали докучать сваты. Знал бы ты, кто добивался моей руки... Северные варвары, эльфы, морской народец, драконы!
   - Ого! Тут есть эль?..
   - Вася, цыц.
   Королева грустно улыбнулась:
   - Уже взрослые. Когда нагулять успел?
   - Это племянники.
   - А-а, - с едва уловивым облегчением сказала Алеста и продолжила рассказ: - Но я ждала, будь проклята моя наивность. Ждала как последняя дура! Ох... - Она зажмурилась и потерла переносицу. - Одно время при дворе околачивался колдунишка - противный такой, маленький, толстый. Тоже надеялся на мою благосклонность, представляешь? Велела вышвырнуть его за ворота и больше не пускать. А он крикнул, как сейчас помню: "Однажды ты станешь моей. За ценой не постою!". Я не обратила на болтовню никакого внимания, а три месяца назад этот упырь притащил под стены орду живых мертвецов. Некромантом стал, гаденыш. Но стоит отдать должное: гаденыш целеустремленный. Не каждый продаст душу Тьме ради пусть и красивой, статной, умной, соблазнительной, смелой, ловкой, сильной, но все же смертной девушки. Вот мы и сидим в осаде, каждое зернышко считаем. Но ты-то мастак по таким вопросам, а? Подсобишь по старой памяти?
   - И так каждый раз. Еще удивляешься, почему я долго пропадал.
   - Поможешь или нет?
   Дядя вздохнул.
   - И рад бы, но присматриваю за детьми. Неделю потерпишь?
   - Знаю я твои недели. Почему бы ребяткам не погостить здесь, пока не расправишься с некромантом?
   - Слишком опасно.
   - Да брось. Я отлично лажу с малышней, а в этих стенах им ничто не угрожает. Данару я нужна живой... наверное... Так что оставайтесь. Для вас всегда найдется и вода и корка хлеба. Больше, увы, предложить нечего - вряд ли вам понравятся жареные крысы.
   Алина дернула плечами и поморщилась.
   - Аля...
   - Это твоя вина, - тихо произнесла королева, и шепот прозвучал страшнее самого громкого вопля. - Ты бросил нас. Бросил Дивэйн. И бросишь опять. Однажды ты вернешься и найдешь лишь сгоревшие руины. Будешь ли горевать по этому месту, по мне? Прольешь ли хоть слезинку? Или все вокруг для тебя лишь очередной мир, один из бессчетного множества?
   - Аля.
   - Идите, - красавица махнула рукой и отвернулась. - Сама справлюсь. Выйду замуж за дракона, его стая поможет.
   - Аля.
   - Да что?!
   - Где засел этот гад? Надо кончить его до полудня.
  

+

   С высоты донжона мертвое войско напоминало огромную черную змею, свернувшуюся кольцом недалеко от стен. В первых рядах стояли самые свежие, недавно убиенные воины в кольчугах и багряных накидках. Позади хрустели костями почти полностью разложившиеся трупы в коже, кафтанах, халатах и даже белых шкурах. Видимо, враг собирал орду по всему свету.
   За ней виднелись десятки лиг вытоптанных полей, тут и там исходили дымом сожженные деревни. В закатной ржавчине следы нашествия выглядели еще более устрашающе, но Василий ничуть не испугался.
   - Как в стратежке! - крикнул он, указав на нежить пальцем.
   - Тише.
   - По ночам они бьют в щиты, - сказала Алеста, поежившись при порыве прохладного ветра. - Все разом. Одновременно. До самого утра. Берут измором не только тела, но и души. Понятия не имею, где засел их хозяин. Ему нет нужды ошиваться поблизости, мертвецы чуют волю некроманта издали.
   - Значит грубой силой Данара не одолеть.
   - А почему не притащить из нашего мира пулемет или танк? - раздраженно спросила Алина. - Ты же можешь.
   - Не могу. Есть правила, а за нарушение... - Дядя многозначительно чиркнул ногтем по горлу. - И самое главное правило - никаких пулеметов и танков там, где носят доспехи и мечи. Перемещать безбилетников тоже запрещено, поэтому увести всех из замка не получится при всем желании. Разве что в соседнюю страну, но мой Ключ открывает слишком узкие двери для такой прорвы народа, да и продуктов через них много не притащишь.
   - Как все сложно, - фыркнула девушка.
   - А ты думала. Чай не в макдаке работаю. Кстати, о макдаке - не пора ли перекусить?
   В углах тронного зала зажгли жаровни, отсветы пламени заплясали на голых каменных стенах. Стражники внесли длинный дубовый стол и скамьи, следом засеменили три дородные старухи-поварихи в удивительно чистых фартуках и чепчиках.
   Перед почетными гостями поставили бронзовые миски с не самым почетным угощением - пресной пшенной кашей на воде.
   - Чем богаты... - вздохнула королева, сев во главе стола.
   Трофим устроился по правую руку, Вася - напротив, Алина же отсела подальше и уставилась на желтую горку. Племянник первым отважился попробовать кашу и поморщился.
   - Фу...
   - Проявляй уважение, молодой человек, - строго, но беззлобно произнес дядя.
   - Хочу маминых пирогов, - заканючил малец со слезами на глазах.
   - Здесь нет ни мамы, ни пирогов! - накинулась на брата девушка. - Можешь потерпеть немного?! Вечно меня позоришь на людях, плакса несчастная!
   - Отстань! - завопил мальчишка. - Дядя, скажи ей!
   Трофим приложил палец к губам, забавно оттопырив мизинец, и покосился на дверь. Жест вышел настолько жутким, особенно в неверном свете костров, что даже стражники вздрогнули и потянулись к мечам. Готовый зареветь навзрыд Василий вмиг утих и побледнел, у Алины тоже испарилось всякое желание ругаться.
   - Показалось. - Парень улыбнулся и сунул в рот полную ложку. - Вкусная каша. Такую же ели защитники Хельмовой Пади.
   Глаза мальца сделались с те тарелки, у племянницы отвисла челюсть.
   - Так это правда?
   - Ну... меня там не было. Но говорят, в погребах осталось только пшено и...
   - Я не про кашу. Я про... ну ты понял.
   - Скажем так. После выхода на пенсию гиды могут описать одно из своих приключений. И очень многое из фантастики на самом деле ни разу не фантастика...
   - Офи...
   Скрипнула дверь. В зал без стука вбежал воин в длинной кольчуге и багряной накидке с вышитым на груди золотым колоском - гербом Дивэйна. Он так спешил, что позабыл снять похожий на ведро шлем. Кивнув гостям, посланник низко поклонился королеве и протянул мерзко пахнущий мертвечиной свиток пергамента. Воин тяжело дышал и из шлема шел такой звук, будто Дарт Вейдер пробежал марафон на полной выкладке.
   - Малу. - Алеста указала на свое лицо.
   - Простите, Ваше Величество.
   Оказалось, он довольно молод - вряд ли старше семнадцати, и носил курчавую вороную гриву до плеч. Несмотря на юный возраст, скулы и лоб успели украсить старые шрамы, а строгий взгляд черных глаз выдавал знатного смельчака. Дядя с трудом сдержал улыбку, заметив, как племяшка смотрит на гостя и пытается спрятать алеющие щечки.
   - Милорд Трофим! - гаркнул Малу и вытянулся по струнке. - Неужели... Простите, встретить вас - большая честь!
   Странник встал и пожал воину руку.
   - Давно не виделись.
   - Так точно, милорд! Я был совсем мальчишкой.
   - А теперь Малу - сотник моей личной стражи, - с упреком добавила Алеста. - Очень умелый и подающий надежды воин. Как время летит... кошмар!
   - Что в записке? - сменил тему Трофим.
   - Ее принес один из этих, - пояснил юнец. - Смею судить, послание некроманта.
   Дядя отобрал свиток, отошел к окну и развернул на вытянутых руках - подносить вонючую кожу к лицу он явно не хотел.
   - Приходи на рассвете в монастырь Панхистора, иначе с первыми лучами начну приступ. Откажешься - никого не пощажу, всех вырежу и обращу в нежить. Согласишься - оставлю Дивэйн в покое. Данар.
   Ниже подписи виднелась строчка на странном языке, но Трофим по долгу службы знал и его, однако зачитывать вслух не стал бы и под страхом смерти.
   - Это клятва Тьме. Если маг нарушит слово, Извечная Пустота высосет его душу. Иначе говоря, он не врет. - Свиток полетел в огонь. Парень понюхал руки и скривился.
   Алеста побледнела пуще прежнего и замерла, боясь пошевелиться.
   - Что посоветуешь? - наконец спросила она.
   - Надо ехать.
   - Немыслимо! - Малу вскочил, смахнул со стола шлем будто пушинку, тот загрохотал по полу. - Ваше Величество, не позволю! Я не отдам вас в лапы этого ублюдка!
   - Успокойся. Милорд прав, я не стою всего королевства. Плох тот правитель, что прячется за спинами подданных.
   - Но...
   - Секундочку! - Дядя поднял руку. - Я сказал: "надо ехать". Про сдачу не было и слова.
   Все четверо с удивлением уставились на него.
   - То есть?
   - Я спрячусь и поеду с тобой. Когда упырь покажется... - Он свистнул и щелкнул пальцами у кадыка.
   Собравшиеся переглянулись и снова вперились в Трофима без малейшего понимания.
   Он развел руками:
   - Никто не слышал о Троянском коне?
  

+

   По просьбе Трофима стражники запрягли телегу парой кобыл - белой и вороной. Согласно обычаям Дивэйна, эти масти считались олицетворением жизни и смерти. В упряжку их ставили лишь в одном случае - когда везли покойника на погребальный костер. Вполне подходящий вариант для девушки, отправляющейся в объятия некроманта.
   В кузов поставили две бочки, наполовину заполненные водой и сухарями. Путь дальний, погода жаркая - рано или поздно захочется перекусить и напиться.
   Трофим проверил, хорошо ли держат ремни, и вернулся в замок. На поясе проводника покачивались обтянутые воловьей кожей деревянные ножны, фальшивый зонт он отдал Алине.
   - Так, экскурсия подходит к концу. Если повезет - завтра продолжим.
   - А если не повезет? - холодно спросила племянница.
   Дядя попытался отшутиться, но ничего дельного на ум не пришло. Он влипал в неприятности не в пример опаснее, но легкой прогулкой задумку точно не назовешь. Трофим не любил оценивать все в процентах, как некоторые коллеги, но шанс помереть значительно отличался от нуля.
   - Я справлюсь. Уверен, уже завтра будем отмечать победу. Пиры, танцы, гривастые сотники...
   Девушка фыркнула и отвернулась, спрятав ладони под мышками.
   - Дядя Трофим, а можно побыть тут хотя бы часик! - взмолился Вася.
   - Никак нет. Спать пора. Впрочем, если хотите продрыхнуть завтра весь день вместо приключений, то...
   - Не хотим!
   - Тогда бегом домой. И ведите себя хорошо. А к тебе. - Он указал на мальчишку: - У меня особое поручение. Приглядывай за сестрой и береги ее. Договорились?
   Алина хмыкнула.
   - Но ведь я маленький! А она - дылда!
   - Возраст не важен. - Дядя легонько ткнул его в живот. - Важно поведение. Если в двенадцать ведешь себя как взрослый мужик, то и относиться будут как ко взрослому мужику. А взрослые мужики не обзываются, понял?
   - Да.
   - Вот и молодец.
   Взмах клинка, и посреди зала вспух сияющий белый шар. Малу заслонился рукой и одними губами прошептал:
   - Колдовство...
   - Не забудьте почистить зубы и все такое. И не вздумайте драться.
   Девушка первой вошла в портал, всем видом давая понять, что наставления и нравоучения в гробу видала.
   - Пока, тетя королева! - крикнул Вася, прежде чем исчез в ослепительном сиянии.
   - Пока, малыш, - тревожно ответила Алеста и повернулась к другу. - Ну что, пора?
   Трофим нахмурился.
   - До монастыря два часа, а до рассвета - три с половиной. Еще рано.
   - Ох уж это твое обостренное чувство времени.
   - Издержки профессии. - Он улыбнулся. - Потанцуем?
   - Не сегодня. Старая рана едва зажила, а ты предлагаешь сунуть в нее раскаленный кинжал. Лучше пойду переоденусь.
   - Не забудь плащ. Никто не должен видеть твоего лица.
  

+

   - Алин, включи свет! - заныл Вася. - Не видно ничего.
   - Потому что ночь, балбес!
   - А ты дылда!
   - Ну получишь сегодня, засранец. Никто тебе не поможет.
   - Я маме расскажу! И дяде Трофиму! Ай!
   Мальчишка споткнулся и растянулся на полу. Но не заревел, как обычно, а испуганно прошептал:
   - Алин?..
   - Чего?
   - Пол каменный. И грязный. Фу, пыль!
   - Замри...
   Над головами детей с громким жужжанием вспыхнули три сверкающих шара. Как порталы, но поменьше, с яблоко величиной. Яркий белый свет озарил древние каменные стены - растрескавшиеся, побитые, увитые плющом.
   Из заброшенного здания вынесли все, что плохо лежало, осталась лишь голая серая коробка и крошево на полу.
   - Дядя? - пискнул Вася. - А где мы?
   Сидевшая на ступеньках фигура медленно встала и побрела к ребятне. Издали незнакомца вполне можно было спутать с Трофимом - такой же высокий, широкоплечий и в пальто. Но чем ближе он подходил, тем заметнее становились отличия.
   Вместо делового костюма человек носил потертые джинсы, высокие кожаные сапоги и черную кофту с глубоким капюшоном, из которого торчали густые космы седых волос. Пальто же выглядело так, будто по нему стадо слонов пробежало и не один раз. Все мятое и грязное, правый рукав вырван, полы разодраны в клочья и свисают бахромой.
   Более-менее новыми выглядели притороченные к бедру короткие - в две ладони - ножны. Торчащая из них рукоять была точь-в-точь как у шпаги Трофима, но косая обмотка изрядно истрепалась и кое-где сгнила, обнажив ржавый металл.
   - Привет, ребята, - сказал мужчина низким, хрипучим голосом.
   Свет падал на него как луч прожектора, но лицо все равно скрывала тень. Создавалось впечатление, что лица и вовсе нет, а вместо него та самая упомянутая дядей Извечная Пустота.
   Девушка обернулась и увидела мощную дубовую дверь. Иного выхода из каменной коробки не было - неизвестно почему в стенах не пробили ни окон, ни маломальских бойниц. Разве что через дыру в крыше, но там высота метров двадцать, если не больше.
   - Не бойтесь. Не обижу.
   - Кто вы?! - с вызовом бросила Алина, заслонив собой трясущегося от страха брата.
   - Старый друг Трофима.
   - Мы хотим домой, - протянул Вася.
   - Я тоже. Но ваш дядя будет тут через пару часиков. Подождете вместе со мной? Вот он удивится! А пока немного перекусим.
   Странный тип вытащил из ножен обломок шпаги и чиркнул перед собой, после чего залез по пояс в вспыхнувший портал.
   - Не стойте, помогайте! - Из шара высунулась рука с пузатой синей бутылкой. - Быстрее!
   Алина осторожно приблизилась и взяла напиток.
   - Ставь на пол! - Следом появилось серебряное блюдо с большущим пирогом.
   За ним - ароматные котлеты, салат цвета радуги, свежайший белый хлеб, буквально растекающийся в пальцах, и весьма необычные фрукты, похожие на крохотные полупрозрачные груши на виноградной грозди.
   Вынырнув из сферы, незнакомец проколол ее клинком и выдохнул:
   - Фух, еле успел. Узрите же! Перед вами обед президента Весталы, меню номер три - для середильника, по-нашему - среды. Надеюсь, господин Умбара не устроит массовые репрессии из-за пропажи еды.
   - А она не опасна?
   - Фкуфнотифя! - крикнул брат с набитым ртом, вымазанном в чем-то темно-вишневом.
   -- Нет, что ты. На Вестале живут люди, очень похожие на нас. Не бойтесь.
   Мужчина уселся на колени, схватил котлетку и сунул в непроглядную мглу капюшона. Оттуда донеслось чавканье - значит лицо у него все же имелось. Пиршество среди руин выглядело жуть как подозрительно, и нагулянный пресной пшенкой аппетит вмиг улетучился. Но Вася и тип трескали за обе щеки, президентская снедь исчезала на глазах, и голодная как волк девушка махнула на страхи рукой.
   - Так вы с дядей работаете вместе? - спросила она.
   - Работали. Когда-то давно. Вот нашел свободную минутку, решил повидаться со старым товарищем. Знали бы вы, как сложно поймать гида в необъятной вселенной. Но мне повезло.
   - А почему вы такой грязный? - спросил малец.
   - Тише!
   - Все в порядке. Вполне закономерный вопрос. Я давно не был дома. Весь в делах как в шелках. - Он поднял голову и уставился на посветлевшее небо в проломе крыши. - О, вот и рассвет. Скоро начнем.
  

+

   За два часа до этого к могучим крепостным воротам подкатила телега. Избранный отряд королевской стражи, пользующийся доверием Алесты и посвященный в суть мероприятия, без лишних вопросов поднял решетку и опустил навесной мост.
   - Удачи, Ваше Величество, - шепнул Малу.
   Лошади чуяли запах смерти и нервничали - всхрапывали, били копытами, трясли гривами, но все же слушались возницу. Черная стена мертвецов по негласному приказу расступилась, пропустив телегу. До коронации девушке приходилось частенько сражаться с нежитью, но так близко к целой орде она еще не подбиралась. При желании Алеста могла вытянуть руку и коснуться любого, и даже присутствие непобедимого колдуна не могло унять дрожь в теле.
   Восставшие трупы не обратили на гостью никакого внимания. Пока некромант держал слово. Свет двух лун озарял мощеную камнем дорогу, круто уходящую со склона холма. В далеком лесу кто-то отчаянно выл, перебивая едва слышный шум океана.
   Трофим приподнял крышку и выглянул из бочки.
   - Ты как?
   - Терпимо. А ты?
   - Сидеть на сухарях - то еще удовольствие, но всяко лучше, чем в холодной воде.
   - Думаешь, у нас получится?
   - Не получится - прыгнем в замок.
   Алеста вздохнула и настороженно вытянула шею.
   - Я вижу костры вдали.
   - Все верно. - Парень захлопнул крышку. - Так и должно быть.
   Монастырь Панхистора - владыки морского народца - стоял на рукотворном острове недалеко от берега. Огромный каменный блок возвели тысячи лет назад предки людей, поселившиеся у теплого океана. Морской народец к тому времени успел создать процветающее островное царство, люди же все еще ходили в шкурах и не ведали железа.
   Однако океан жесток, и против бури не выстоит никто, даже самый умный и процветающий. Иногда на пляжи древнего Дивэйна прибой выносил странные штуковины, понять которые дикари попросту не могли. Недолго думая, шаманы нарекли обломки дарами морских богов. И дабы штуки приплывали почаще, постановили впечатлить незримых владык каменным искусством. И возвели в полосе прибоя серое чудовище, вызывающее оторопь до сих пор.
   Когда же люди поняли, что островитяне никакие не боги, монастырь пережил череду многократных переделок. За долгую историю он побывал крепостью, библиотекой, маяком, но в конце концов оказался один на один с неумолимым временем.
   Ныне же на подходах к громаде разбили лагерь наемники - отребье со всех концов света без чести и совести, но с большой любовью к золоту и неутомимой жаждой убивать. Несмотря на мертвое войско, некроманту требовались и разумные подчиненные. Например, для встречи гостей, ведь тупая нежить понимала лишь приказы в духе "иди туда", "нападай на тех", "убегай".
   Пронзительно свистнули, из грязных палаток выбежали воины и перегородили дорогу. К телеге подошел главарь - раскосый верзила с косичкой на выбритом темечке.
   - Скидай капюшон! - гаркнул он.
   Алеста подчинилась.
   - Ха, и впрямь похожа. А в бочках что?
   - Еда и вода.
   - Барбек, проверь!
   Невысокий щуплый типчик с длиннющей рыжей бородой запрыгнул в кузов.
   - Вода!
   - Давай вторую.
   Наемники напряглись, королева была готова провалиться сквозь землю. Барбек осторожно приподнял крышку острием кривого кинжала и заглянул в щелочку.
   - Сухари!
   - Ты смотри, - вожак усмехнулся. - Какая запасливая. Трогай! Колдун ждет внутри.
  

+

   Небо посветлело, исчезли звезды. В подступившей прямо к берегу кленовой роще запели птицы. Алеста въехала на приземистый, но очень широкий мост, где некогда плясали бесноватые шаманы, взывая к морским богам.
   Океан пробуждался ото сна, пенные шапки падали на древние плиты, от холодных брызг не спасал даже плащ. Королева остановилась у самых дверей, сколоченных, видимо, по приказу нового хозяина монастыря. Ведь то дерево, что не растащили, давным-давно сгнило.
   - Трофим, ты тут?
   Раздался скрип, заглушенный накатившей на стену волной. Странник толкнул дверь плечом... изнутри и кивнул - мол, заходи.
   - Как ты тут оказался? - спросила спутница, не без удовольствия избавившись от мокрой накидки.
   Для схватки с некромантом она выбрала кожаные штаны, высокие сапоги со шпорами, белую рубаху и жилет с нашитыми стальными чешуйками.
   - Как в старые добрые времена... - протянул парень.
   - На вопрос ответь. Тебя не было в бочках.
   - Вообще-то был. Просто перебрался из одной в другую. Пространство-время для меня не более чем дверь.
   - Хотела бы я уметь так же.
   Королева подняла руку высоко над головой, меж пальцев вспыхнуло яркое колдовское пламя.
   - Как в старые добрые времена... - с тихим вздохом повторил Трофим.
   - Данар! Я пришла! Выходи.
   - Подлый трус, - добавил друг, но в ответ услышал лишь гулкое эхо.
   - Здесь никого. - Девушка на всякий случай метнула огненный шар в дальнюю стену. - Засада?
   - Не знаю. - Спутник присел на корточки и потрогал разбросанные по полу крошки. - Свежие, даже не засохли. Похоже, повелитель нежити недавно плотно позавтракал. Но других следов нет.
   - Проверим подвал?
   - Идем. Помнишь, как мы зачищали его от нежити? Те скелеты горели как солома.
   - Да, весело было. Пока кое-кто не исчез на четыре года без малейшего предупреждения.
   Виноватый вздох утонул в стуке каблуков по древним ступеням. Подвал, а точнее целое подземелье, не мог похвастать глубиной, но из-за обилия опорных камней напоминал лабиринт. К счастью, спутники знали его как пять пальцев, а за прошедшие годы он ничуть не изменился. Такой же холодный, сырой и провонявший солью.
   - Слышишь? - шепнула королева и погасила пламя.
   Трофим напряг слух.
   - Кто-то дышит. Сюда.
   Они завернули за угол и обнаружили в щели меж двумя плитами тело. Мужчина, неопределенного возраста, невысокий, толстый, с темно-серой кожей и татуировками под глазами.
   - Данар... Что с ним?
   Странник подошел поближе и коснулся пальцем тонкого обруча на лбу некроманта. Несведущий принял бы матовую пластину за украшение, но Трофим не раз встречал подобные устройства. Каргаранские палачи, вершина пыточного ремесла - парализуют тело и посылают в мозг чистые болевые импульсы. С виду допрашиваемые спят, а на самом деле адски страдают. Не вопят, не дергаются и не пишут жалобы адвокатам - пластины могут стирать память о пытке, и бедолаги ничего не вспомнят о пережитых ужасах. По законам Каргарана подобные практики гуманны и всецело распространены. Однажды гид испытал похожую штуку на себе - слухи о непереносимых муках ни разу не преувеличены.
   Но как палач оказался в ином мире? Перенести его мог только странник, но обмен технологиями верху вниз строжайше запрещен и карается... Если только...
   - Отступник, - пробормотал Трофим, с ужасом уставившись перед собой.
   Из темноты донеслись медленных хлопки. В длинном коридоре вспыхнул светящийся шар, озарив незнакомца в капюшоне. У его ног сидели Вася и Алина, безвольно уставившись в пол. На лбах детей лоснились матовые обручи.
   Скрип зубов, казалось, услышали и снаружи монастыря. Трофим с хрустом сжал кулаки, но отступник поднес палец к капюшону и тихо произнес:
   - Мне нужен только Ключ. Отдай, и я сразу уйду. Иначе эти прелестные сорванцы умрут. Палачи настроены на полную мощность.
   - Как ты?..
   - Нашел тебя? Не скажу "легко", все таки пять лет прошло. Но я настойчив, ты знаешь. А теперь отдай Ключ и разойдемся миром... приятель.
   Кусочки паззла постепенно складывались в четкую картину. Враг многое знал о Трофиме. О семье, друзьях, о местах, где он задерживался дольше обычного. Это несложно, особенно если цель - твой лучший друг, пусть и бывший. Оставалось навести справки и устроить засаду, с его талантами провернуть подобное раз плюнуть. Нашествие мертвецов, отпуск, искажение портала - частички долгого и тщательно проработанного плана.
   - Думал, ты хочешь отомстить.
   - Тебе? А зачем? Ты - меч, а не рука, нанесшая удар. Глупо мстить куску железа, не правда ли? А теперь дай, что прошу, и катитесь на все четыре стороны. Знаешь, я злюсь, когда долго жду.
   Парень отстегнул ножны и бросил шпагу. Тип в капюшоне ловко поймал ее на лету, прижал к груди и вальяжно поклонился.
   - Надеюсь, мы еще встретимся. Всего хорошего.
   Он исчез, а шар под потолком внезапно вспух до размеров пивной бочки. От электрического гула заложило уши, по ногам застучали мелкие камешки. Вскоре тяга стала такой сильной, что задрожали стены. Племянников засосало внутрь сферы. Не став ждать, дядя разогнался и щучкой нырнул в белое сияние.
  

+

   - Эй, Троша! Троша, вставай! Эй!
   От грохота тряслась земля, над головами пронзительно свистели ядра. Попадая в стены, тяжеленные чугунные болванки взрывались фонтанами каменного крошева. Рушились бастионы, падали башни, кричали люди, глухо стучали клинки по щитам, облако порохового дыма застлало берег. А в белесом мареве пылали паруса - десятки, сотни тысяч кораблей шли ко дну. Славный Идилион, на стороне которого сражались странники, терпел сокрушительное поражение и готовился навсегда исчезнуть с карты далекого, но столь родного мира.
   Трофима схватили за плечи и подняли на ноги. Он смахнул кровь со лба и увидел встревоженное лицо напарника. Никогда прежде насмешливый и дерзкий Даня не выглядел настолько перепуганным, в темно-зеленых глазах читался неподдельный страх.
   Но не за себя. Друг не боялся смерти и всякий раз старался напомнить об этом. Но у бойницы, пуская стрелу за стрелой, стояла девушка с длинными похожими на лебяжий пух волосами. Белое шелковое платье подчеркивало ее облегающий стан, быстрые ноги и сильные руки. Она отвлеклась на мгновенье и смерила парней хмурым взглядом. Не влюбиться в него просто невозможно. Даже Даня не устоял.
   - Надо уходить! - крикнул Трофим, пересиливая грохот пушек. - Ваше Высочество!
   Так уж повелось, что проводники западают сплошь на королев да принцесс. Их в избытке даже на высокоразвитых планетах со звездными флотилиями и лазерными пулеметами, что уж говорить о волшебном средневековье и темных веках.
   - Эра, он прав! Помощь не придет. Война проиграна!
   - Поражение - не позор. Бегство - позор! - гневно бросила лучница. - Никто из моей династии не сбегал, не сбегу и я.
   - Упрямая девчонка! - рявкнул Даниил.
   - Спрятаться негде. - Тренькнула тетива. - Могор из-под земли достанет.
   - Я заберу тебя туда, где никакой Могор ввек не отыщет! Мы уйдем в другой мир. Эра, пожалуйста!
   В крышу донжона угодило ядро, немногих уцелевших защитников сшибло с ног. Пыль забивала нос, не давала дышать, от дыма слезились глаза.
   - Мы уходим! Хочешь или нет. Я тебя тут не оставлю!
   - Даня! - Друг схватил парня за плечо и развернул к себе. С зачесанных назад коротких каштановых волос брызнула кровь. - Нам нельзя! Второе правило Гильдии. Горизонталь - да, вертикаль - нет. В Тартар захотел?!
   Горизонталь - это перемещение в пределах одного мира. Вертикаль - межпланетное путешествие. Без разрешения Совета второе строжайше запрещено и карается вышкой.
   - Наплевать! Я ее не брошу!
   - Да ты с ума сошел! Даня! Не смей!!
  

+

   Вася очнулся посреди крохотного песчаного пляжа, окруженного весьма необычным лесом. Деревья извивались спиралями, сплетаясь в немыслимые узоры, и выглядели будто высеченные из каменного угля. Черные, блестящие, без единого листика, а вместо ветвей - острые как копья шипы.
   Мальчишка приготовился голосить на всю округу, но огляделся и заметил родню. Трофим лежал, раскинув руки-ноги, у самой границы леса, Алину то и дело умывал прибой. Никто не двигался и не подавал признаков жизни. Малец уже открыл рот и задрал голову, но тут его посетила занятная мысль. Почему бы для начала не проверить, на самом ли деле спутники того или просто в отключке?
   Сначала он подбежал к сестре. Во-первых, океан норовил унести беднягу в бескрайние дали, а во-вторых - сестра всяко ближе дяди, свалившегося как снег на голову какие-то сутки назад. Вася поднес ладошку к лицу девушки и почуял слабую, но все же щекотку.
   Схватив девушку за запястья, малец из последних сил потащил ее на берег. К счастью, сестра худая и легкая даже для двенадцатилетнего пацана. Кое-как справившись, Вася заметил странное существо, вцепившееся в правый кроссовок Алины. Выглядело оно как помесь акулы и ящерицы. Размером с кошку, приземистое, с бронзовой шкуркой, плоским хвостом и полным ртом острых как иглы зубов.
   Оказавшись на суше, тварюшка не сильно расстроилась. Наоборот, раздула полупрозрачные мешочки под горлом и принялась с удвоенной прытью теребить обувь. Очевидно, ее интересовал вовсе не кроссовок, а то, что внутри. Вряд ли даже в самых далеких и странных мирах живут кроссовкоядные животные.
   Мальчишка попытался спугнуть существо, но то спугнуло его самого. Зашипело как вода на раскаленной сковороде, защелкало зубами, застучало хвостом. Василий поспешил ретироваться, на бегу зовя дядю. Но Трофим не просыпался, не помогали ни тряска, ни щипки, ни даже пинки.
   - Вставай! - сквозь слезы бормотал малец. - Там Алину едят! Дядя, помоги!
   Бесполезно. Хоть реви, хоть моли - никто не поможет. А если тварь оттяпает сестре ногу, родители по головке не погладят, да и от дяди достанется. Он же просил беречь ее, а тут такое...
   Страх наказания поборол боязнь шипящего акулоящера. Мальчишка снова бросился в бой, крича и размахивая руками. Психологическая атака не произвела на врага ни малейшего впечатления. А вот пара горстей песка в морду отогнали наглеца, правда, ненадолго. Сполоснувшись в набежавшей волне, скотина перешла в контрнаступление. Васе очень повезло, что его не загнали в лес, иначе точно напоролся бы на шип.
   Отвадив назойливого двуногого от добычи, существо вернулось к трапезе. Подошву оно благополучно обглодало, в трех местах уже виднелся черный носок в розовую полоску. Еще немного - и примется за пальцы, а этого допустить никак нельзя.
   Но с голыми руками на чудище не попрешь. Вася оббежал страхолюдину по широкой дуге и вышел к полосе прибоя, куда щедрые волны набросали всякого плавучего мусора. Вооружившись длинным прутом как копьем, малец осторожно подкрался к гадине и ткнул острым кончиком в бок. Однако животина легко разгадала задумку противника и успела отскочить. Сжавшись и раззявив пасть, неведомая зверушка прыгнула на обидчика, вцепилась зубами в палку и перекусила напополам.
   Пошипев немного для пущей острастки и проводив опозоренного беглеца взглядом, ящерка поковыляла к разодранному в хлам кроссовку, дабы наконец тихо и спокойно полакомиться человечинкой. Но не тут-то было. Настырный человечек отыскал в ворохе плавника старое весло и с диким воплем ринулся в бой как в последний раз. Он размахнулся и врезал гаду по ребрам как клюшкой от гольфа. Тот перекувыркнулся несколько раз и медленно поднялся, пошатываясь и мотая головой. Удар лишь разозлил чудище, и оно, наплевав на разницу в размерах, бесстрашно поскакало мстить.
   Малец завопил пуще прежнего и погнал навстречу, занеся просоленное оружие над головой. Но во второй раз госпожа удача отвлеклась на более важные дела. Весло врезалось в песок в сантиметре от цели, враг в свою очередь впился в голень парнишки. На ногу словно плеснули кипятка, но Вася стиснул зубы и даже не подумал расплакаться. На глупости попросту не было времени, каждая секунда могла стоить жизни. Раз поблизости нет ни мамы, ни папы, и помочь некому - придется действовать самому.
   Никогда прежде изнеженный любимчик не испытывал такой ярости. Он схватил обидчика за хвост, отодрал от себя, наплевав на жгучую боль, и так приложил о мокрый песок, что кровожадная скотина вмиг испустила дух.
   - Перевяжись.
   На плечо пацана упал потрепанный галстук.
   - Дядя!
   - Прости. Припозднился. - Странник осторожно опустился на колени и умылся соленой водой.
   - Да я сам справился!
   - Вижу. В одиночку убил лютакулу. Настоящий герой.
   - Как дела, народ? - спросила Алина и громко зевнула. - Кто мне кроссовок прогрыз?
   Трофим пнул носком бронзовую тушку и взглянул на небо:
   - Меня настиг призрак прошлого, отобрал оружие, Алеста пропала, мы пропустили сеанс утренней связи и оказались на краю Колючего Леса - самого опасного места Дивэйна. В общем и целом, дела так себе, но могли быть и хуже. К счастью, с нами Василий.
   Племянница фыркнула.
   - А с него-то какой толк?
   Дядя с укоризной взглянул на нее и спокойно ответил:
   - Какой толк? Всего-то спас наши жизни. Такой вот толк. А теперь руки в ноги и за мной. Если не выберемся из Леса до темноты - считай не выберемся никогда.
  

Глава 3

   В лесу было светло и мертвецки тихо. Спекшаяся земля глухо крошилась под ногами пришельцев. Изогнутые стволы напоминали переплетения шипастых арок, но проводник знал дорогу и шел по ним как по коридору.
   - Быстрее. Здесь нельзя задерживаться ни на минуту.
   - У меня дырки в подошве! - раздраженно бросила Алина.
   - Вася, как нога? Давай-ка садись на шею.
   - Не надо, я сам.
   - Узнаю мужика. Держитесь за руки и топайте за мной шаг в шаг.
   Племянница тряхнула головой и беззвучно передразнила дядю: "Узнаю мужика, бе-бе-бе".
   - А почему здесь опасно? - спросил малец.
   - Придется начать издалека. Пять лет назад на людей и эльфов напали драконы. Пока Гильдия узнала об этом и послала меня, прошло полгода. За это время союзное войско понесло страшные потери, множество городов и сел сожгли дотла.
   - Зачем драконам война? - удивилась племянница.
   Трофим усмехнулся.
   -- Они те еще расисты. Мнят себя самыми лучшими, а остальных - бесплатным кормом. На открытых местах спасу от налетчиков нет никакого. Кто успел - укрылись в этом лесу. Он выглядел иначе, пока ящеры не устроили пожар. Тысячи сгорели заживо в реках колдовского огня. С тех пор тут по ночам... неспокойно.
   - Но как вам удалось победить? Пулеметы и ракеты протащить нельзя, а ты всего один.
   - Иногда слова полезнее любого оружия. Я пообщался с вожаком стаи тет-а-тет и все уладил. Драконы отдали половину накопленного за века золота пострадавшим и улетели за океан, обживать новые земли.
   - И как же ваше крутейшество договорилось со злым огнедышащим расистом?
   - Если очень коротко и грубо, то дал одним глазком взглянуть на пулеметы и ракеты. Особенно на самонаводящиеся по тепловому следу. Аргул не дурак и намек понял правильно.
   - Ты прикалываешься или... Ого!
   Спутники вышли к просторной поляне, посреди которой желтел полуистлевший драконий остов. Ребра в два человечьих роста, длиннющий хвост, рогатый череп с легковушку, а в глазницы легко пролезет даже взрослый. Вокруг костей сплошным ковром лежали оплавленные железные стрелы, поодаль виднелась груда ржавых доспехов и оружия. Будто целый арсенал засунули в огромный ящик, хорошенько встряхнули и вывалили под деревья.
   - Жесть... - выдохнула Алина. - Целое кладбище. Уж не их ли привидений ты так боишься?
   - Люди редко превращаются в призраков. Их жизнь коротка и опасна, они с детства привыкшие к смерти. А вот крылатые долгожители ой как не любят умирать. Так не любят, что порой возвращаются.
   Девушка вздрогнула и ускорила шаг, позабыв о порванном кроссовке.
   Прошел час. Лес и не думал заканчиваться. Наоборот, словно почуял непрошенных гостей, как спящий пес чует укусы блох. Казалось, черные спирали стволов сужались, а шипы - удлинялись, все больше походя на моток колючей проволоки. Зазеваешься - глаз долой, оступишься - сердце насквозь.
   - Мы хоть туда идем? - шепнула племянница, с опаской поглядывая по сторонам.
   - Туда, туда. Я потерял Ключ, но внутренний компас работает как... компас. Хотел сказать "как часы", но ведь компас не должен работать как часы, верно?
   Алина вздохнула и спрятала руки в карманы. Все чаще ей казалось, что мертвые деревья нарочно целят в нее черными копьями. Отвернешься на миг, ближайшая ветка изогнется и пришпилит к земле как игла сушеную букашку.
   При мыслях о гибели на чужбине тяготы и невзгоды родного Дома перестали казаться такими уж невыносимыми. Лучше в сотый раз поругаться с отцом, чем сгинуть за тридевять парсек, где никто не найдет, не похоронит, не придет всплакнуть на могилку. На Земле ее объявят пропавшей без вести, полиция заведет дело, вместе с волонтерами прочешет окрестный лес и сунет папку в шкаф для глухарей.
   Промелькнет заметка на местном новостном сайте, но не вызовет никакого интереса - мало ли подростков сбегают из дома? Первого сентября завуч с напускной печалью расскажет, как важно слушать родителей и хорошо учиться. Одноклассники забудут о нелюдимой тихоне через месяц, или начнут писать всякие гадости на стене "Вконтакте", ведь мертвые не огрызаются. И только безутешные родители будут до самой смерти вскакивать по ночам от случайного шума за окном: не их ли доченька наконец-то вернулась?
   Алина вытерла рукавом повлажневшие глаза и проворчала:
   - Долго еще?
   - Не очень.
   Вскоре спутники вышли на поляну с драконьим скелетом.
   - Мы ходим кругами! - крикнула девушка.
   Трофим почесал затылок.
   - Наверное, это другой дракон. В лесу полно их останков.
   - Тот же самый! Я не слепая.
   - Хм...
   - Дядя, мы заблудились? - пискнул Вася, тревожно взглянув на парня.
   Тот сосредоточенно пощипал бородку и нахмурился.
   - Странно. Я без труда отыщу нужный мир из бессчетного множества, но не могу найти выход из леса. Подозрительно. Крайне подозрительно.
   - Здорово, блин! И что теперь делать?
   - Попробуем еще раз.
   - А если не получится?
   - Попробуем еще раз.
   - Господи... - Девушка взглянула на сереющее небо. - Надеюсь, нам не придется здесь ночевать.
   Второй час шатаний ни к чему не привел. Шипастые спирали выглядели настолько одинаковыми, что запомнить хоть какие-то различия было попросту невозможно. Даже повелитель пространства-времени не мог дать ладу бесконечным загогулинам, хмурясь и потирая лоб как прогульщик у доски. Попытки оставлять засечки тоже обернулись крахом - проще пробить камень пластиковой вилкой, чем процарапать сожженные драконьим огнем деревья. А на спекшейся земле не оставалось следов - и не узнать, какой круг наматываешь по одной и той же тропинке.
   - Есть хочется, - угрюмо буркнул Вася.
   - Ничего, скоро выберемся. Уверен, мы на верном пути.
   Стоит отдать мальчишке должное. Он не выл, не паниковал и не закатывал истерики, а смиренно брел за сестрой как агнец на заклание. Даже когда спутники вышли на поляну с драконьим скелетом, племянник лишь скуксился и обреченно вздохнул.
   - Пистон, - сказала Алина. - Мы в полной...
   - Цыц.
   - Да пошел ты! Из-за тебя тут сдохнем! Волшебное, мать твою, приключение!
   - До заката еще полно времени.
   - А толку?! Ты водишь нас кругами, Сусанин фигов!
   - В прошлый раз мы брали только налево. Сейчас попробуем идти направо.
   - Вот сам и дуй, а я тут посижу. Умирать - так отдохнувшей!
   - Паникерша.
   - Придурок!
   - Можно насобирать стрел и раскладывать на дороге. Тогда сразу поймем, что пошли не туда.
   Спорщики вмиг смолкли и уставились на Василия.
   - Гениально! - воскликнул Трофим. - И как я сразу не додумался! А наконечниками укажем точное направление! Пять баллов, парень!
   Малец покраснел и отвел взгляд. Вместо похвалы сестра фыркнула и направилась к остову, надменно вздернув носик. За десять минут ползания на корточках каждый насобирал целый ворох оплавленных железок. Они были чертовски тяжелы и скверно пахли, но никто не жаловался. Разве станет утопающий роптать на спасательный круг, если тот неважно выглядит?
   Дядя клал по стреле на каждом повороте. Прошел час, а проклятая поляна так и не повстречалась на пути. Замкнутый круг прорван, вот только еще через час стрелы кончились, а лес - нет.
   - И что теперь? - прошипела девушка, оттряхивая ржавчину с футболки.
   - Вернемся и наберем еще.
   - Уже закат!
   Небо в самом деле порыжело. Казалось, в облаках отражается целое море расплавленной стали. Учитывая, как далеко ушли пришельцы, до темноты им точно не успеть.
   - Можно нарвать на кусочки твое пальто, - подсказал племяш.
   - Это не простое пальто. Голыми руками его не порвешь.
   - Тогда возьми мою футболку. Или Алинкину кофту.
   Трофим улыбнулся и потрепал мальчишку по темечку.
   - Какой умный и отважный юноша. Но одежда вам еще пригодится. Ночью тут... прохладно. Идемте, я чую выход.
   - Ты его весь день чуешь, а толку - ноль! - Племянница отвернулась и скрестила руки на груди. - Эй, смотрите! Там чей-то дом!
   - Алина, стой!
   Трофим схватил мальца за руку и помчал вдогонку, но беглянки и след простыл. Щуплый подросток во всем черном легко затерялась среди обугленных деревьев, но странник не слышал ни дыхания, ни скрипа шагов. Девушка не могла уйти далеко за считанные секунды, она словно исчезла, растворилась в воздухе.
  

+

   Посреди поляны стояла избушка - ветхая, но с виду довольно уютная. Ее точно построили после пожара - бревна обычные, не угольные, а толстые снопы камыша на крыше не успели сгнить. Наверное, здесь хозяйничали лесники или охотники, а уж они-то наверняка знают выход из леса.
   Вне себя от радости девушка взлетела на скрипучее крыльцо и заколотила в дверь.
   - Эй, кто-нибудь! Помогите! Мы заблудились.
   Раздался громкий шаркающий топот. Алина вздрогнула и отступила на шаг, испугавшись собственной дерзости и наивности. Сруб посреди проклятых колючек, где ночами бродят призраки драконов... Конечно же в нем живет добрый старичок и без вопросов проводит из чащи, угу.
   Бедняга собралась дать знатного стрекача, но дверь резко отворилась, и на пороге показался парень - ровесник гостьи. Высокий, щуплый, с длинными огненно-рыжими волосами и конопатым лицом. Одет в просторную серую рубаху и широкие холщевые штаны.
   - Не ори, - шикнул он. - Нечего беду кликать.
   - Ты знаешь выход?
   - Знал бы - давно ушел, - угрюмо бросил незнакомец. - Заходи, пока не увидели.
   - Там мои брат и дядя...
   - Где там?
   Алина обернулась и указала на заросли колючих завитушек, но никого не увидела. Хотя была уверена, что родня бежит следом и могла поклясться, что слышала их шаги и надсадное дыхание.
   - Но они... - растерянно пролепетала девушка.
   - Все ясно. Входи скорей, вот-вот стемнеет.
   Юноша придавил дверь плечом и задвинул тяжеленный кованый засов. Внутри остро пахло смесью жгучего перца и мяты, вдоль стен и вокруг окон висели пучки неведомых трав. Посреди единственной комнаты высился сложенный из камней конус - от ямы в полу до потолка. Под ним тлели угли, наполняя избу живительным теплом. В углу лежал ворох соломы, накрытый волчьими шкурами - вот и все убранство.
   - Чихать охота, да? Ничего, скоро привыкнешь. Сушеный калькун отгонят призраков лучше благовоний храмовников.
   - Кто ты?
   - Я - Рид. Тебя тоже оставили в лесу?
   - В смысле оставили?
   - Ну, бросили. Завели в чащу и пока-пока.
   - Нет, что ты! Просто мы...
   - Гуляли, гуляли, а потом заблудились? И долго-долго ходили кругами, пока ты внезапно не осталась одна? Я тоже сперва не мог поверить в предательство родного отца. Целый год ждал, что за мной вернутся. Но, как видишь, все еще тут. Знаешь, а ты миленькая. Надеюсь, мы подружимся. Одному в колючках скука смертная.
   Алина тряхнула головой.
   - Ничего не понимаю...
   - Тебе сказки в детстве не читали? - Рид сел по-турецки у печи и привалился спиной к камням. - Жили-были старик со старухою и была у них дочка - Чернушка. Соседские девки пышные, румяные и веселые, а Чернушка - тощая и нелюдимая. Все на нее пальцами показывали, никто сватать не хотел. Тогда старуха взяла дочку в лес по грибы, да там и оставила на съедение волкам. Меня вот из-за рыжих волос дракону на ужин бросили, а ты чем не угодила?
   - Ты что-то путаешь... - Девушка нахмурилась.
   - А-а... Ну тогда счастливого пути. Иди ищи своего дядю.
   - Да не мог он бросить меня тут! Он... он...
   - Хороший?
   - Ну... не знаю. Мы недавно знакомы.
   - Это как? - Рид вскинул лохматые рыжие брови.
   - Эм... ну... он долго работал... целых десять лет.
   - А-а-а! Тогда вопросов нет. Уверен, дядя, оставивший тебя на десять лет - отличный человек. Беру свои слова назад. Кто бы мог подумать, что такой замечательный родич бросит племяшку в месте, откуда нет выхода, а ночами свирепствует дух дохлого дракона.
   Алина опустилась на корточки и спрятал лицо в ладонях.
   - Меня все ненавидят, - сквозь слезы пробормотала она. - Отец убить готов, мать презирает. Наверное, она и подговорила братца избавиться от никудышней дочери. А что, очень удобно: нет тела - нет дела, а на окраине галактики меня никто никогда не найдет...
   - Ну-ну, не реви. - Рид устроился рядышком и обнял гостью за плечи. - Плачем делу не поможешь. Они хотели избавиться от нас, а мы выживем им назло. Вырастем, наберемся сил и отомстим. Страшно отомстим. Зашвырнем их в такие пучины, что ад покажется раем. Ух они получат!
   Девушка подняла покрасневшее лицо и с недоверием посмотрела в оконце, где медленно догорал закат.
   - Но дядя помогал мне. Защищал изо всех сил. И без раздумий отдал волшебную шпагу, лишь бы нас с братом не тронули. Он не мог просто взять и бросить меня умирать. Я тебе не верю.
   - Отдал шпагу, говоришь? Так у него небось запасная есть.
   - Нет! В том-то и дело.
   - Значит он сейчас безоружен?
   - А тебе какая разница? - Алина сощурилась. - Погоди-ка... откуда ты знаешь русский?
   Рид вскочил с перекошенным гневом лицом и толкнул девушку. Та отшатнулась, не удержала равновесия и упала на груду чего-то твердого и звенящего. Спину пронзила острая боль, и в тот же миг наваждение развеялось. Исчезла избушка, растворился в воздухе рыжий парнишка, а посреди освещенной лунами поляны вспыхнули старые драконьи кости.
   Это было то самое заколдованное место, вокруг которого весь день бродили пришельцы. Пламя сорвалось с остова, сплелось в горящего ящера и расправило крылья. Цепенея от ужаса, Алина попыталась сползти с груды доспехов, но латные перчатки внезапно ожили и вцепились в одежду оплавленными пальцами.
   Девушка отчаянно завизжала, и тут же над ее лбом зависла огромная палица с погнутыми, местами сколотыми шипами.
   - Ходящий по мирам!!! - лесным пожаром проревел призрак и изрыгнул в ночное небо струю огня. - Явись ко мне, или ее кровь вскипит!
   Раздался хруст спекшейся земли. Из-за угольного ствола вышел Трофим, держа руки высоко над головой.
   - Ты... - прохрипела драконья душа. - Из-за тебя Аргул сбежал, поджав хвост. Из-за твоего поганого языка я и десятки моих братьев лежат неотомщенными на людской земле и оттого не ведают покоя! Мы убьем тебя... Убьем и обретем покой!
   Повинуясь зову вожака, над лесом взмыла стая объятых пламенем призраков. Издали казалось, будто войско великанов разом вскинули огромные факелы. Ящеры слетелись к проклятой поляне и расселись на колючках, безмолвно ожидая суда над ненавистным пришельцем.
   - Хорошо. Хотите мстить - мстите. Но с одним условием. - Странник оттопырил указательный палец.
   - Да кто ты такой, чтобы ставить условия нам?! - яростно выпалил вожак. - Безоружный, бесполезный, жалкий... Сожжем тебя и дело с концом.
   - Пусть говорит, - прозвучал вкрадчивый женский голос.
   - Да, - хрипло согласился сосед. - Последнее слово свято. Казнить всегда успеем.
   - Но бойтесь его языка, - прошипел третий дракон. - Он опаснее любого оружия.
   - Ладно. Чего ты хочешь?
   - Выведите детей из леса. Они здесь случайно и ни в чем не виноваты.
   Над поляной полился тихий шелест, как от сгораемой бумаги. Призраки трясли пламенными гривами и беззвучно совещались меж собой. Казалось, это длилось целую вечность и никто не спешил исполнять приговор.
   - Что-то мстить расхотелось, - прошептал дальний дракон, словно опасаясь навлечь на себя гнев сородичей.
   - Мне тоже, - вторила драконица. - Он жертвует собой ради детей. Получается, хорошего человека порешим.
   - Но ведь он закончил войну! - раздраженно бросил хозяин поляны.
   - Ну не начал же.
   - Мы могли бы править миром!
   - О чем спорить? - устало пробормотал женский голос. - Былое не вернуть. Не думаю, что смерть странника избавит нас от проклятия. Как-то грустно это все. Пожалуй, полечу к себе.
   - Я тоже.
   - Да, уныло.
   - Тоска заела. До завтра, братья.
   - Надо подумать, кому еще отомстить.
   - Подождите! Стойте!
   В ярко-освещенный круг выбежал Василий и замахал руками. Расправившие крылья призраки переглянулись и уселись на колючки. Видимо, в лесу настолько скучно и одиноко, что любое мало-мальски интересное событие притягивало павших ящеров как лампа мотыльков.
   - Вася, кыш, - процедил сквозь зубы дядя. - Не высовывайся.
   - Тихо, - буркнула драконица. - Дай послушать малыша.
   - Знаете, я не очень хороший ребенок. Не слушаюсь, плохо учусь, капризничаю и подставляю сестру. Чуть что - начинаю выть и показывать на нее пальцем, а родители устраивают ей взбучку, даже если она не виновата.
   Алина фыркнула и закатила глаза. Была б ее воля - сунула бы пальцы под мышки, но латные перчатки все еще крепко держали девушку.
   - Но и меня часто наказывают. Это очень обидно, но чем дольше я злюсь на родителей или учителей, тем хуже на душе. Но если признать, что наказали за дело, все становится не так уж плохо. Ведь гораздо обиднее, когда ругают просто так - как Алинку. Тогда ужас как хочется отомстить, просто сил нет... - Малец глубоко вдохнул, собрался с мыслями и испуганно спросил: - Дяди драконы... и тети... А вы меня не сожжете, если я скажу кое-что... неприятное для вас?
   - Василий, угомонись.
   - Помолчи, - устало сказала "тетя". - Тебе дали слово, теперь дай послушать мелюзгу. Говори, маленький человек. Не бойся.
   - Дядя Трофим назвал вас расистами...
   Призраки настороженно переглянулись, парень хлопнул себя по лицу.
   - Вы напали на людей и эльфов только потому, что они непохожи на вас. Разрушили их города и многих убили. А они убили вас в ответ, но вы же сами виноваты. Вам не мстить надо, а просить прощения.
   - Каяться перед жалкими букашками?! - взревел старый дракон, прикидывавшийся Ридом. - Немыслимо! Неслыханно! Ересь!
   - А я попробую, - сказал осторожный ящер с дальней ветки. - Попытка - не пытка. Вечно торчать в этом лесу - пытка. Юный мудрец... Да-да, ты. Не верти головой. Если все получится - спасибо.
   Он закрыл пламенные очи, сложил крылья и высоко вытянул шею. Собравшиеся замерли, и лишь Рид ворчал под нос, призывая прикончить гаденышей. С минуту ничего не происходило, а затем призрак взорвался мириадами искр, как если бы по углям с размаху ударили кочергой. Огненные брызги с мелодичным звоном закрутились смерчем и погасли.
   - Великий Аргул! - воскликнул хриплый дух. - Уму непостижимо! Все это время мы страдали от собственной гордыни!
   - Остановитесь! - прорычал Рид. - Вы - великие драконы, истинные владыки сущего! Как смеете просить прощения у плесени, пыли меж ваших когтей?!
   Но его не слушали. Один за другим неприкаянные души обретали покой, яркими салютами освещая черное небо. И чем меньше их оставалось, тем сильнее трещали деревья, тем быстрее опадали колючки. Проклятый лес исчезал вслед за проклятием, но далеко не все стремились к покаянию. Рид буквально кипел от переполняющей злобы и жажды мести. Он прыгнул к пришельцам и раззявил пасть, норовя сжечь их дотла.
   Трофим прижал мальца к груди и повернулся к призраку спиной. Пальто выдержит первый выдох, а там хозяин сообразит, как изгнать гада. Но драконица с кроваво-красной гривой встала перед собратом и с вызовом крикнула ему прямо в морду:
   - Не позорь себя и весь свой род! Усмири гнев, иначе никогда не сыщешь покоя!
   - Ты встала на сторону этих насекомых?!
   - Оглянись, остались только мы вдвоем! Я устала, мне претит этот мир. Я хочу под вечное крыло Изначального, но мне страшно лететь одной в Неизведанные Чертоги. Пожалуйста, не бросай меня.
   Ящер захлопнул пасть и дохнул черным дымом из ноздрей. Он немного успокоился и потускнел, будто подернутый седым пеплом уголек.
   - Прости, сестра. Кажется, я совсем обезумел, застряв между жизнью и смертью. Ты права, пора на покой. Если ради этого придется удушить гордыню... что же, так тому и быть.
   Еще один фонтан искр озарил небосвод. Драконица встряхнулась и обернулась прекрасной женщиной с пылающими волосами до поясницы. Звеня чешуйчатым платьем, она подошла к Трофиму и заглянула прямо в глаза. Он улыбнулся.
   - Значит слухи не врут. Ходящий по мирам недаром прослыл живой легендой. А его племя ему под стать. - Она посмотрела на притихшего Васю и подмигнула. Малец сию секунду залился краской с головы до ног.
   - Спасибо, - шепнул Трофим.
   - Знаете, по нашему обычаю вам полагается щедрая награда. Но у меня с собой как назло нет ни одной полезной вещички. Поэтому дарю самое ценное, что есть у дракона - имя. Если когда-нибудь вам понадобится помощь, просто скажите Аргулу, что Тарис просит. Он не откажет.
   - Благодарю. - Странник склонил голову. - Это большая честь.
   - Эх, была б я живой... - Женщина провела полупрозрачной ладонью по заросшей щеке человека. - Что же, пора прощаться. Удачи. Где бы ты ни был и что бы не делал.
   - Да укроет тебя тень Изначального.
   - Шел'ар ар'ан.
   Остатки леса осыпались угольной пылью. Загремела куча доспехов - Алина, ругаясь и ворча, стряхивала с себя латные перчатки. Дядя подбежал к ней, схватил под мышки и поставил на землю. Вместо благодарности девушка грубо оттолкнула его и принялась неистово оттряхиваться.
   - Лучше бы мне подарили ванну, - прошипела она. - С кипятком и хлоркой.
   - Доберемся до постоялого двора и что-нибудь придумаем.
   Когда колючки опали, на вершине далекого холма у океана забрезжили огоньки - поздней ночью жители Дайона, столицы Дивэйна, еще не спали. Вдоль стен ходили стражники с факелами, тускло горели лучины в кабаках и тавернах, и лишь окна дворца оставались темны.
   Несмотря на осаду, люди по старой привычке собирались вместе - поболтать о всяком, погреметь костями, послушать отощавших менестрелей, потанцевать, поделиться шутками и поддержать друг друга в час нужды. (ПО-х5 c-c-c-cоmbo (сотрешь потом)). И пусть вместо пива - несвежая вода, а вместо хлеба и бараньих ребрышек - опостылевшая пшенная каша. За играми и разговорами не так паршиво на душе и хоть на пару часиков можно развеять гнетущее предчувствие неминуемой смерти. Пришельцы отдали бы многое, чтобы оказаться в уютном теплом зале, однако путь до города неблизкий, и ночевать придется в чистом поле.
   - Прежде чем уйдем, хочу сказать вам огромное спасибо. - Парень положил ладони на плечи племянников и притянул к себе. - Без вас меня бы точно прикончили.
   - Угу. - Алина вырвалась из объятий и скрестила руки на груди. - Конечно. Если бы не я - никто и не подумал бы тебя убивать. Я повела себя как дура, я полезла на поляну, я клюнула на драконьи глюки, так что давай, заводи шарманку. И не забудь похвалить Васечку, он же герой дня, а я все испортила.
   - Да, он герой дня. Поспоришь?
   Племянница тряхнула головой, а побледневший от собственной дерзости мальчишка вновь залился краской.
   - Не каждый на его месте осмелился бы высказать подобное призракам прямо в морды. Я бы трижды подумал, прежде чем наезжать на них. Но в одном ты права - без тебя ничего этого не случилось бы.
   Плечи подростка вздрогнули и поникли, послышался тихий всхлип, а может то плеснула рыба в далекой реке.
   - Без тебя мы бродили бы в трех соснах до полуночи, и тогда нас прикончили бы без лишней болтовни. Именно благодаря тебе призрак узнал, что я безоружен и не стал нападать сразу, исподтишка. Поэтому вы оба настоящие герои дня и спасли мою за... жизнь. Я очень вами горжусь. Молодцы. Будь у Гильдии медали за отвагу - выдал бы каждому.
   Дети почему-то спешно отвернулись и принялись усиленно тереть глаза и носы.
   - Ладно, идем. Надо подыскать место для ночлега и развести костер. Не волнуйтесь, завтра доберемся до замка и найдем фазовый маяк. Я спрятал его четыре года назад на случай типа этого. Один звонок - и нас вытащат отсюда.
   - Ура! - крикнул Вася.
   - Трофим? - тихо спросила Алина.
   - М?
   - Что тебе сказала дракониха напоследок? Я поняла все, кроме "шалом баран".
   Парень расплылся в ехидной улыбке.
   - Переводить не буду, уж прости. Ты еще маленькая.
  

+

   Белые луны ярко освещали заросший мать-и-мачехой луг. С земли они казались одного размера, а убывали и прибывали почти одновременно, отчего древним людям казалось, будто с небес за ними присматривает всемогущий великан, чьи веки так тяжелы и медлительны, что моргают раз в месяц.
   Спутники добрались до редкой березовой рощицы, сплошь заваленной буреломом и кусками коры. Полчаса совместных усилий - и высоченный костер готов, осталось только разжечь.
   - А ты умеешь кастовать файерболы? - спросил Вася.
   - Чего?
   - Ну... колдовать огненные шары.
   - А... Нет. Алеста пыталась научить, но ничего не вышло. Не знаю почему. Зато умею кое-что другое. Отползите-ка подальше и берегите глаза.
   Дядя сложил две увесистые палки крест-накрест и занес над ними ладонь. Бревнышки задвигались с неимоверной скоростью, белая береста и черные пятна слились воедино, превратившись в трясущееся серое марево. Не прошло и секунды, как повалил густой пахнущий дегтем дым, за ним подоспело и пламя.
   Трофим снял пальто и подал племяннице, мальчишке же достался пиджак.
   - Ого, - удивилась Алина. - Что за ткань?
   - На Земле такой нет.
   - Какой-нибудь эльфийский шелк?
   Парень усмехнулся.
   - Эльфийский шелк - редкостная гадость. В нем только стоять с важным видом на всяких церемониях. Помню, попытался стряхнуть пушинку с плеча и оторвал рукав.
   - Дядя Трофим, а расскажете сказку?
   Сестра фыркнула.
   - Тоже мне герой нашелся. Уже двенадцать, а без сказочки заснуть не может.
   - И что такого? - вступился за мальца странник. - Мне Алеста каждую ночь рассказывала всякие занятные небылицы. Если умеешь их правильно толковать - узнаешь много нового о незнакомом мире.
   Пристыженная девушка покраснела и тряхнула головой.
   - А я думала, вы по ночам чем-то другим занимались.
   - И этим тоже. А потом сказки. Вот, оцените одну. Моя любимая. Давным-давно, когда не было еще ни людей, ни эльфов, ни иных народов, на берегу океана жила стая драконов. Все хороши как на подбор, а один, мягко говоря, не очень умный. То пожар устроит, то в воду залезет и чуть не утонет. Не жаловали его сородичи, но и прочь не гнали.
   Как-то раз поздним вечером он засмотрелся на луны и сказал, что это великий отец драконов взирает с небес. Стая подняла беднягу на смех. А вожак заявил: "Коль так, то слетай к нему за умом". Изгой же ответил: "И слетаю. А к вам не вернусь. Останусь жить под его крылом!". И полетел. Летел, летел и прилетел в космос, где замерз, задохнулся и закружился по орбите.
   Алина нахмурилась.
   - Так и сказано - закружился по орбите?
   - Нет, это я додумал. В верхних слоях атмосферы особо не помашешь крыльями.
   - Потому что воздух разряженный, - вставил Вася.
   - Правильно. А говоришь плохо учишься.
   - Естествознание я люблю.
   - В общем, глупец исчез и никто его больше не видел. На следующее утро другой дракон сказал: "Наверное, он был прав. И Великий пригрел его под своим крылом. Полечу и я к нему, попрошу добра и счастья нашей стае". Взмыл в небеса и пропал. Ждали его ждали и не дождались. Следующим утром еще один ящер сказал: "Думаю, под крылом Великого так хорошо, что никто не хочет возвращаться. Наверное, там драконий рай. Полечу проверю и вам все поведаю". Полетел и... ну вы поняли. Не прошло и недели, как все драконы погибли. А мораль проста - не слушай дураков.
   Послышалось тихое похрапывание - Вася отключился, свернувшись клубком подле костра.
   - Может расскажешь уже о своей работе? - спросила девушка. - Все хорошие против всех плохих звучит как-то странно.
   - Ну, если очень коротко и грубо, то мы - хранители разумной жизни.
   Племянница изогнула бровь и с легкой усмешкой взглянула на собеседника.
   - Вселенная бесконечно велика, но разумных существ в ней очень мало. Представь поле, куда уронили манную крупинку...
   - Поле - Вселенная, а крупинка - человеки? - хмыкнула Алина.
   Трофим ехидно улыбнулся.
   - Нет. Поле - это неразумная жизнь. От бактерий до млекопитающих. Но беда вовсе не в соотношении. А в том, что разумная жизнь умирает быстрее, чем развивается.
   - Почему?
   - Чем больше ума - тем больше желания и возможностей убивать себе подобных и загаживать родной мир. Парадоксально, но факт. Война - двигатель прогресса. От каменного топора до атомной бомбы - все завязано на вражде и ненависти. К сожалению, не только на Земле. Гильдия делает все возможное, чтобы цивилизации не уничтожили друг друга.
   - А как ты устроился в эту Гильдию? Наверное, не резюме принес.
   - А как вы попали за полтора триллиона световых лет от Дома? Воля случая.
   - А Даниил? Кто такие отступники?
   - Те, кто нарушили Устав Гильдии.
   - Зачем всемогущим колдунам запрещать себе что-то?
   - Мы далеко не всемогущи. А бесконтрольный перенос технологий ведет к хаосу. Представь, что неандертальцев научили стрелять из калашей и подарили целый вагон с цинками. Неделя - и кроманьонцев нет, потом междоусобица, и бедолаги сгинули бы, прежде чем потратили последний патрон. Даже колеса не успели бы изобрести. Явись такой умник тысячи лет назад, и все - роду людскому кранты. К сожалению, Даня нарушил сразу два правила.
   - Но почему его не казнили?
   - Отступников не казнят. Я немного приврал, прости. Их ссылают на Тартар - планету-тюрьму вне пространства-времени. Она похожа на Землю, но вернуться оттуда невозможно. А для открытия портала нужно целых десять Ключей.
   - А кто создал Гильдию? Откуда у вас эти волшебные штуки?
   Дядя подмигнул.
   - Для пещерных людей и огонь - магия. Спи, и так заболтались.
   Потрескивал костер, отражаясь в глазах девушки. Немного помолчав, она шепнула:
   - Можно еще вопрос?
   - Только один.
   - У вас с Алестой было... серьезно?
   - У нее со мной - да. У меня с ней - не очень.
   - То есть?
   - Это второй вопрос. На сегодня лимит исчерпан.
   - Ну и фиг с тобой! - племянница повернулась спиной и судорожно сглотнула. - Прям мой папаша. Все по приказу, все по расписанию. Больше вообще с тобой разговаривать не буду.
   С минуту Трофим слушал тишину, разбавляемую шумом ветра в траве.
   - Я для нее - пришелец из иного мира. Могучий воин, колдун, красавчик.
   Алина усмехнулась и надменно добавила:
   - Я сплю.
   - А я сам с собой решил поболтать.
   - Угу. Сам не похвалишь - никто не похвалит.
   Он вздохнул.
   - Прости, пожалуйста. Неправ.
   - Пффф... Ты же само совершенство. Разве может идеал ошибаться?
   - Злая ты. - Трофим подкормил пламя веточкой.
   - Конечно. Тебе же заботиться о нас надо, воспитывать, кормить, одевать, оберегать. А я свинья неблагодарная, не слушаюсь и все порчу.
   - Говорю же - прости. Плевать на лимиты. Но учти - чем дольше болтаем, тем меньше придется спать.
   - Не впервой. Видишь какие мешки? - Алина легла на другой бок и положила ладонь под щеку. - Так что там у вас с Алестой?
   - Она влюбилась в меня по уши. А я и не против. Хотя прекрасно знал, что никакие "жили долго, счастливо и умерли в один день" попросту невозможны. Задание выполнено - давай, до свидания. Но... я был молод, несдержан... В общем, ответил взаимностью, о чем до сих пор жалею.
   - У тебя, наверное, в каждом мире по подруге?
   Дядя взглянул на звездное небо и мечтательно сощурился.
   - Только если аборигены похожи на людей... хотя бы отдаленно. Впрочем, помню одну канийку...
   - Чур без подробностей! Джеймс Бонд, блин. Но почему ты вернулся именно сюда?
   - Потому что Алеста - нечто большее, чем случайная связь.
   - Все еще любишь ее?
   - Не знаю. Здесь мне... нам было очень хорошо. В такие места всегда приятно вернуться.
   - Повезло тебе. Я вот не хочу назад. Дома хуже чем в Колючем Лесу.
   - Да, в семье у вас полный разлад.
   - Ну так это же я постаралась! Родилась не такая, понимаешь ли.
   - Рождаются все одинаковыми. А вот воспитатели у вас негодные.
   - Да ладно! А как же "родители всегда правы, родители ни в чем не виноваты, подрастешь - поймешь"?
   - Родители такие же люди как и все. И бывают разными. Даже очень. - Он кашлянул в кулак. - Проблемы надо решать не с позиции "родители - дети", а с позиции "человек - человек". Когда одни выставляются правильными и мудрыми, а вторые - шкодливыми и глупыми, о каком понимании вообще может идти речь? А без понимания беда.
   - Все ты знаешь. Твоим детям, наверное, сильно повезет. Не то что нам. Мама - королева, папа - добрый и справедливый хранитель разумной жизни во Вселенной.
   Трофим невесело усмехнулся.
   - Мало кто из нас доживает до пенсии. Которая, к слову, всего-то в сорок лет. Лишь единицы уходят на покой, так что стать папкой мне вряд ли суждено.
   - Зашибись. Неудивительно, что Алесту аж трясет при виде тебя. Ворвался такой на белом коне, влюбил, вдохновил - и смылся помирать на другой край галактики.
   - Такова судьба проводника.
   - Ясно. Вопросов больше нет. Спокойной ночи.
   Парень подпер щеку ладонью и уставился в огонь. И чем дольше наблюдал за пляской пламени, тем тяжелее становились веки. Проводники сильнее и выносливее обычных людей, но далеко не супермены и ничто человеческое им не чуждо. Последние сутки донельзя измотали гида, и он позволил себе немного вздремнуть, всецело положившись на поистине собачью чуткость. Его мигом разбудил бы любой посторонний звук, однако луг и березовая роща хранили удивительную тишину. Даже ветер прекратил трепать ветви, словно сжалившись над уставшим пришельцем.
  
   - Думал, ты меня заложишь, - сказал Даня. - Молодой, правильный, перспективный... и чуть не загремел на Тартар вместе со мной.
   Они стояли на берегу безмятежного океана и наслаждались негромким шумом прибоя. И не только им. Неподалеку в теплых волнах плескалась Эра, ничуть не стыдясь наготы. Трофим старательно прятал глаза, но стройная фигурка и длиннющие белые волосы манили взгляд как родник манит умирающего от жажды. Ради такой девушки можно нарушить правило... да хоть весь Устав сразу. Именно поэтому гид выбрал этот мир - невообразимо далекий и населенный лишь глубоководными рыбами. Океан от края до края и россыпь крохотных никому не нужных островов. Идеальное место для убежища. Эра будет здесь в безопасности, а Даниила не отравят под трибунал.
   - Пообещай мне, - шепнул Трофим. - Больше никаких нарушений.
   - Честное пионерское. - Товарищ отсалютовал и звонко рассмеялся. - Расслабься.
   - И не скачи сюда каждый день. Зачастишь - и Гильдия рано или поздно узнает, из-за чего ты постоянно ошиваешься у черта на куличках. Вернее, из-за кого.
   - Ну хватит! - Он хлопнул напарника по плечу. - Как мой папа, ей богу. Буду вести себя хорошо, делать уроки и кушать кашку.
   Трофим резко повернулся и ткнул Даню пальцем в грудь.
   - Хватит паясничать! Тебе весело? Мне - нет! Я только что вытер ноги о то, во что свято верил все эти годы!
   Хотел добавить: "И не только ради тебя", но вовремя прикусил язык. Товарищ посерьезнел и смиренно склонил голову.
   - Брат, не кипятись. Я на нервах, вот и веду себя как дурак. Думаешь, мне легко? Я не хочу на Тартар.
   - Я все понимаю, но если крепко облажался - постарайся не отсвечивать.
   - Железно!
  
   Гулко ухнул совун. Трофим вздрогнул и непроизвольно потянулся к поясу. Огляделся. Дети мирно спали, костер горел, поблизости никто не шастал. По ощущениям прошло минут десять, не больше. Вяло причмокнув, гид погрузился в тревожный сон.
  
   Сперва он подумал, что не туда попал. Взрыв сверхновой или схлопывание черной дыры сбили прицел, и странник оказался на совсем другой планете. Но вон Даня махнул рукой, вон Эра загорает на пирсе. Откуда здесь взялся пирс, черт возьми? И домик явно юнарской архитектуры на берегу. И роскошная белая яхта с энергетическим парусом. И старомодный робот-дворецкий, похожий на самовар с ножками.
   Он подковылял к пришельцу и протянул поднос из чистого золота.
   - Гость опознан, авторизация одобрена, приоритет доступа - высокий. Добро пожаловать. Закуски. Напитки. Массаж.
   Трофим обогнул назойливую железяку, быстрым шагом подошел к другу и молча указал на постройки. Даня поднял руки и тоном застуканного с любовницей мужа произнес:
   - Я все объясню.
   - Да ты издеваешься! Второе правило: никакого транзита технологий! Совсем с ума сошел?!
   - Ну перестань. Эридий необитаем, немного полезных штуковин никому не навредят.
   - Эридий? - Трофим изогнул бровь.
   - Надо же как-то назвать эту дыру. Эридий - значит мир Эры. Красиво, правда?
   - Нет, ты точно смерти моей хочешь.
   - Да брось. Все таскают контрабанду. Немного тут, немного там. Бесконечная туалетная бумага, атомарный нож, зубная щетка с эффектом массы... Безопасные, но приятные в быту мелочи.
   - Господи... Нам точно крышка.
   - Не паникуй. - Даня приобнял товарища за шею и заговорщицки прошептал: - Я в Гильдии не первый год. Никто ни о чем не узнает. Только если кто-то - даже не знаю кто - не настучит.
   - Не настучит, - проворчал Трофим. - Черт, я теперь пособник отступника.
   К спорщикам подошла Эра, соблазнительно покачивая поджарыми бедрами. На ней был тартазийский купальный костюм, а тартазы недаром прослыли самой, кхм, раскрепощенной расой из известных. Близость принцессы вгоняла парня то в жар, то в холод, и он вмиг забывал обо всем на свете.
   - Спасибо, - сказала она и томно улыбнулась. - Здесь здорово.
   - Не за что. - Юный странник вцепился в галстук и стиснул зубы.
   - Навещай нас почаще. Втроем веселее.
   Девушка произнесла это таким тоном, что Трофим едва не задохнулся. Товарищ ревниво толкнул его в плечо и хмыкнул.
   - Не дрейфь, братишка. Я меру знаю, никто не хватится.
  
   Хрустнула ветка. Парень встрепенулся и завертел головой. Хруст повторился. В роще кто-то ходил, но издали не разобрать. Звук приближался, непрошенный гость явно брел на огонь.
   - Ребята, тревога! - Дядя схватил обугленное поленце и поднял над головой. - Вставайте!
   Дважды повторять не пришлось. Тут им не кроватка в родном Доме, а чужая планета, полная опасностей и непонятных штук. Первым вскочил Вася и шустро спрятался у взрослого за спиной. Пиджак сидел на нем как пальто и не мешался под ногами. Алина же запуталась в длинных полах и чуть не грохнулась в костер, благо спутник успел схватить ее за руку.
   - Смотрите в оба!
   - Там! - крикнула девушка.
   - И там тоже!
   Гид обернулся. В предрассветных сумерках показались сутулые фигуры. Они медленно выбредали из густого тумана, дергая головами и подволакивая тощие ноги. Тихо позвякивали кольчуги, скрипела кожа, слышались протяжные стоны.
   Вдруг один резво подался вперед, вытянув перед собой руки. Пламя осветило темно-коричневое ссохшееся лицо, пустые глазницы и раззявленный рот с вываленным черным языком. Пахнуло гнилью. Племянница заверещала не своим голосом и бросилась наутек, но была поймана за плечо и усажена рядом с костром.
   - Дрова - в огонь. Целиком не суйте, поджигайте концы. Живее.
   Трофим размахнулся и саданул нежить по плешивой макушке. Зомби отшатнулся и затряс башкой, остатки волос вспыхнули как факел. Мертвецы не чувствуют боли, и слуга некроманта снова полез в бой, намереваясь отведать свежей теплой человечины. Странник, недолго думая, сунул вспыхнувшую при взмахе головешку за воротник поддоспешника. Посеченная и облезлая стеганка занялась за секунду. Прежде чем враг превратился в факел целиком, Трофим со всей силы пнул его ногой в грудь. Нежить рухнула прямо в объятия идущего позади соседа, и факелов стало два.
   Огонь уничтожил истлевшую плоть, но восставших было слишком много. Не меньше трех десятков топали к костру, а сколько еще скрыто в тумане одному Данару ведомо. Драться бессмысленно и крайне опасно, хорошо хоть зомби давно протухли и двигались не быстрее вусмерть пьяных улиток.
   - За мной!
   Гид схватил две ветки покрепче, сшиб наседавшего костяка плечом и с напором тарана двинулся в сторону рощи. Он размахивал горящими палками как факир на файершоу, раскидывая мертвецов направо и налево. Да так увлекся, что не заметил, как дети отстали.
   Алина пронзительно взвизгнула. Костлявые пальцы схватили ее за волосы и потащили во тьму. Трофим бросился на помощь, но Василий его опередил. Малец не растерялся и тоже прихватил дубинку, коей и огрел гада по колену. Удар вышел слабым и неточным, но полусгнившему трупу вполне хватило. Нога подломилась как соломинка, нежить с громким перестуком рухнула наземь, но добычу не отпустила.
   Сестра верещала и извивалась змеей, пока брат, невзирая на надвигающуюся угрозу, лупил обидчика по рукам. Тут подоспел странник, схватил обоих под мышки и рванул прочь, аж ветер засвистел в ушах. В роще они оказались в безопасности - ходячие спотыкались о корни, врезались в стволы, цеплялись за раскидистые ветви и путались в траве. Недаром в сказках лес считается непреодолимой стеной для всяческой нечисти.
   Промчавшись километров пять на одном дыхании, Трофим бережно положил ношу у берега узкой речушки и приставил ладонь козырьком. Утреннее солнце озарило холм, где стоял белокаменный Дайон. Больше всего он напоминал муравейник с куском сахара на вершине - по склонам вразнобой шастали мириады черных точек, большая же часть роилась вокруг стены. Оставшееся без надзора Мертвое войско ринулось на запах столь лакомой живой плоти.
   - Мы не пройдем, - вздохнул гид. - Теперь зомби нападают на все, что движется.
   - И как быть? - буркнула племяшка.
   - Есть способ. Но без тебя ничего не получится.
   - А я тут еще при чем?
   Дядя взял ее за плечи и строго взглянул прямо в слезящиеся глаза.
   - Чтобы спасти Дивэйн и вернуться домой, тебе придется отринуть кое-что очень для тебя важное. Иного выхода нет.

Оценка: 8.88*18  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  С.Шавлюк "Начертательная магия" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Жарова "Я, ты и наша Тень" (Юмористическое фэнтези) | | Ш.Галина "Ad memorandum/ Чтобы не забыть." (Любовные романы) | | Е.Кариди "Навязанная жена" (Любовное фэнтези) | | Н.Кофф "Капучинка " (Короткий любовный роман) | | С.Лайм "Мой князь Хаоса" (Любовное фэнтези) | | К.Кострова "Отчим" (Романтическая проза) | | В.Свободина "Отчаянная помощница для смутьяна" (Современный любовный роман) | | М.Эльденберт "Поющая для дракона" (Любовная фантастика) | | И.Арьяр "Тирра. Невеста на удачу, или Попаданка против! Интерактивный" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список