Маханенко Василий Михайлович: другие произведения.

Темный паладин. Начало

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 5.26*248  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    ЛитРПГ в реальности.

    Легко ли выжить в игровом мире? Можно дать утвердительный ответ, если не знать дополнительные условия. Они необычны: реальный мир, в котором ты жил всю свою жизнь. Враг, жаждущий тебя уничтожить. Собственный класс, которому на тебя плевать. Все еще уверены, что выжить легко? Тогда добро пожаловать в ИГРУ! Она докажет вам обратное.

    В процессе написания.




    Содержание:

    - Глава 1. Рождение паладина
    - Глава 2. Отправление в Академию
    - Глава 3. Начальные знания
    - Глава 4. Геноцид
    - Глава 5. Учеба
    - Глава 6. Проверка знаний New!


      
       Армия орков под предводительством Яргула направлялась в высокие леса Идильранса. Лесные эльфы собрались возродить к жизни великого мага прошлого, погубившего половину мира, поэтому орки решили вмешаться и еще раз показать всему миру, кто является истинным правителем Зальты. На огромных хордах армия орков двигалась в сторону леса, даже не замечая...
      
       - Салага, хватит ковыряться в носу! Вернемся на базу - три круга вокруг плаца! - зычный голос сержанта выдернул меня из страны грез. Орки улетучились из моего воображения, как кусок мороженого на процессоре с пиковой нагрузкой - быстро и с полным уничтожением материнки. Вжавшись в борт БТР, я угрюмо уставился на горы - четыре часа на пыльном железном ящике никого не сделали счастливым. Особенно на узкой дороге. Когда под каждым кустом мне начали мерещиться ужасные монстры, стало понятно - мозгу нужна перезагрузка. Орки пришли на помощь, спасая меня от монотонного путешествия, однако сержант наглым образом их уничтожил, обломав весь кайф. Три круга после такой поездки я не пробегу. Даже не пройду. Насчет проползти не уверен, но проверять очень не хочется.
       Плановое патрулирование прилегающей к базе территории на трех БТР - еженедельное развлечение нашего командира. Порой он договаривался со взводом десантников-контрактников из соседней базы по поводу организации засад, чтобы "молодняк не расслаблялся". В такие дни десяток мощных бойцов нападали на нас из засады и, исключительно в воспитательных целях, отправляли в нокаут. Чтобы бдили! Бойцов, которые успевали скатиться на землю и пострелять из автоматов по появившемуся противнику, десантники не трогали - таких солдат считали "оправдавшими надежды". Стреляли мы холостыми, боевые патроны были только у командира. Еще, конечно, на среднем БТР стоял боевой крупнокалиберный НВС "Утес", но к нему даже близко никого не подпускали. Всего один раз мы заехали в горы, и командир разрешил стрельнуть из этого чуда военной техники. Невозможно передать ощущения мощи, находящейся в твоей полной власти! В тот удивительный момент я чувствовал себя способным свернуть горы, лишь бы в "Утесе" хватило патронов. Увы, за год службы сказка случилась всего один раз и сейчас воспринималась как сон. Сладкий, приятный, но сон. Все остальное время мы либо ждали атаки десантников, либо тряслись по узким дорогам. Романтика!
       - Ты че, слоняра, хоботок повесил? - с противоположного борта БТР раздался грубый бас ефрейтора Голубова, после чего бойцы на борту дружно заржали. Петросян и компания, блин! Голубов считался самым отмороженным "дедом" во взводе, отыгрываясь на молодняке за свое неудавшееся детство. Даже среди ровесников он умудрился завоевать лидирующее положение. Когда над тобой зависает огромный лось высотой под два метра, лицо которого озаряется интеллектом только на толчке, тяжело не признать его лидером. Среди рядовых ходило негласное правило - никогда не встревай с Голубовым в перепалку. Он поорет, руками помашет, пару раз пробьет в грудак, однако уже через минуту внимание перейдет на что-то другое. Переключаемость у этого бугая была изумительная, как у младенца.
       Лейтенант Синцов, командир нашего взвода, в сегодняшний патруль взял все три своих отделения. Двадцать семь оболтусов и четыре сержанта. Тут к гадалке ходить не нужно, чтобы понять - на сегодня запланировано избиение младенцев. Опять, видимо, Синцов умудрился с контрактниками договориться! Пусть мы формально и числились в ВДВ, но разглядеть среди камней и листвы спрятавшегося десантника, настоящего профессионала, а не китайскую подделку в виде нас, было за гранью моих способностей. Я даже не пытался. Вместо этого тихонько сидел на борту БТР, никого не трогал, прижимал к себе бесполезный автомат, мечтал об эльфийках, о теплом душе и мягкой постели, и считал все происходящее не более чем плодом своего больного воображения.
       - Че, оглох, че ли? - к удивлению, Голубов обо мне не забыл. - Бессмертным себя почувствовал?
       - Отставить! - послышался крик Синцова со второго БТР. - Голубок, будешь задирать молодняк, я тебя быстро определю куда следует. Местные тебя быстро сопоставят с фамилией! Заткнулся и смотри по сторонам! Рэмбо доморощенный.
       На самом деле все вышесказанное было произнесено с помощью узкоспециализированного войскового матерного языка, на котором изъясняется большая часть армии. В основном я понимал лишь предлоги, угадывая общий смысл по эмоциональной составляющей. До армии мне не приходилось активно пользоваться ненормативной лексикой, поэтому любое общение с лейтенантом превращалось в ликбез. Он умудрялся выдавать такие перлы, что брови сами ползли на лоб, а на лице появлялась улыбка - Синцов совмещал несовместимые вещи, при этом все выходило настолько гармонично и плавно, что оставалось только диву даваться глубине русского языка. Уверен, никаким другим языком мира нельзя столь красочно и результативно донести мысль в головы солдат.
       - Возвращаемся! - минут через пять послышалась команда, вызвавшая всеобщий вздох облегчения - сегодня избиения не будет. На обратном пути десант никогда не нападал, считая это верхом неприличия - бойцы возвращаются на базу, поэтому нельзя им мешать. Предвкушая скорый отдых, солдаты расслабились и заулыбались, почувствовав себя практически дома.
       Как вдруг...
       Каким образом головной БТР взлетел в воздух, я не понял. Не было ни взрыва, ни шума, ни пыли, просто внезапно огромная стальная машина взбрыкнула как ретивый мерин и завалилась на крышу. Я вжался в борт, ошеломленными глазами уставившись на появившуюся из-под перевернутой машины кровь. Нескольких бойцов задавило! Насмерть! Какие, на хрен, учения, когда гибнут солдаты?! Неведомая сила потянула меня за ботинок, заставляя рухнуть на землю. Сержант. Матерясь и ругаясь, он стаскивал молодняк на землю, пинками заставляя вжаться в землю. Вцепившись в бесполезный автомат, я нервно начал выискивать противника, у которого "потекла крыша". Кому-то после учений достанется по первое число!
       - Выдать боевые! - раздался крик Синцова, заставивший меня плотнее вжаться в землю. Как боевые? Внутри каждого БТР находился комплект боевых патронов, доступ к которым был только у старшего сержанта, но, чтобы в патруле выдавать боевые... Синцова что, контузило?
       - Лови! - едва перед моим лицом упал рожок, обмотанный красной лентой, как тут же раздался дикий крик лейтенанта:
       - Ложись! - я не стал гипнотизировать рожок, подтянув его под себя, поднял голову и увидел, как один из бойцов бежит к ближайшим деревьям. Ему это практически удалось. Когда до деревьев было рукой подать, рядовой внезапно выпрямился по стойке смирно, застыл, после чего разлетелся сотней маленьких окровавленных кусочков. Как сработавшая хлопушка.
       - Ваську разорвало! - панически заорал Голубов, - А-а-а! Получайте, суки! Всех замочу!
       Сказать, что я был в шоке - это ничего не сказать. Вид разрываемого тела полностью выключил мозг. Я превратился в оцепеневший манекен, тупо уставившийся на окровавленные ботинки - все, что осталось от солдата. Вокруг меня царил хаос - стрельба, крики, приказы о прекращении огня, но для меня ничего этого не было - только заляпанные кровью ботинки. Внезапно повисла тишина. Она была настолько пугающей, настолько вещественной, что я выпустил автомат, сжал руками уши и уткнулся лицом в землю, стараясь в нее закопаться. Казалось, что от тишины мои барабанные перепонки лопнут! От тишины!
       Перевернувшийся БТР, под которым лежало несколько раздавленных тел, внезапно разлетелся на мелкие осколки, превратившись в огромную осколочную гранату. Если бы я не уткнулся головой в землю, стараясь победить навалившуюся тишину, то огромный осколок брони стал бы моей личной гильотиной. Тишина ушла, сменившись мольбой о помощи, дикими криками боли и монотонным гулом работающей трансформаторной будки. Я лежал на земле и совершенно не понимал, что делать - такого в учебке мы не проходили. Врага я не видел, стреляли только наши, мышцы от страха свело так, что больно было пошевелиться. Все, что мне удалось сделать - дрожащими руками вцепиться в бесполезный автомат. Словно в спасательный круг. Боевые патроны лежали рядом, но мне в голову не приходило сменить рожок. Отрешенно заметил, что плечо было разорвано едва ли не до кости, крови было много, но боли совершенно не было. Словно кто-то ее выключил.
       - Отходим! - послышалось спереди, - Прикрывайте!
       Кого прикрывать и от чего? Что вообще делать?! На второй БТР вскочил один из сержантов, развернул "Утес" в сторону движения колоны и сделал несколько выстрелов, словно понимал, что делает. Дальше началось светопреставление.
       Вот стоит сержант и куда-то стреляет. Раз, и нет сержанта. Только оседающий дождь из кровавых ошметков говорил о том, что когда-то на этом месте находился человек.
       Вот трое бойцов, оставшихся в живых из головного БТР, вскакивают на ноги и бегут к нам. Раз, и нет бойцов. Вновь кровавый дождь и ни единого выстрела! Чем в нас стреляют?!
       - Рядовой, за мной! Бегом! - над ухом я услышал приказ сержанта отделения.
       Я отрешенно поднял голову и ничего не видящим взглядам посмотрел на нашего сержанта.
       - Встать, твою мать! Меняй обойму и за мной! Живо!
       Не знаю, что на меня повлияло - четкая команда, страшный вид сержанта, вид взрывающихся бойцов, застывший между БТР Голубов, с огромными от ужаса глазами смотрящий на взрывающихся рядом с ним бойцов, но даже не пытающийся упасть на землю. Может, почувствовал себя героем. Черт его знает. Я вскочил, поменял магазин на боевой и, совершенно не думая о том, что сам могу превратиться в кровавый дождь, ринулся к БТР. Прикрывать можно только "Утесом", автоматом много не навоюешь. Главное добраться.
       В нескольких шагах от машины я запнулся, пропахав носом каменистую дорогу. Руки тут же пришли в движение, вскидывая автомат и наводя мушку на медленно идущего по дороге мужчину с неестественно горящими руками. Вернее, даже не руками - кулаки были окутаны синим и золотым пламенем, словно два магических фаербола залетели по ошибке в наш мир и прилипли к рукам незнакомца. Развевающийся темный плащ с капюшоном скрывал лицо незнакомца, делая его похожим на персонажа из какой-нибудь популярной компьютерной игры. Боевой Маг. Мужчина сделал очередной шаг, поднял руку, и буквально в нескольких шагах от меня образовалось еще одно кровавое облако - останки сержанта оросили землю.
       - А-А-А! - заорал я, вжимая спусковой крючок. Впервые в жизни я стрелял в живого человека, но сейчас эта мысль меня совершенно не терзала. Если этот хрен виновен в том, что все вокруг взрывается и умирает, то его нужно остановить.
       Патрон за патроном я посылал в идущего навстречу мне мужчину, однако происходило что-то странное. На стрельбище я выбивал в среднем 40 из 50, однако сейчас все мои выстрелы уходили в никуда. Нет, не в молоко - именно в никуда! Небольшие огненные всполохи, возникающие прямо перед идущим мужчиной показывали, что стреляю я метко, но безрезультатно. Твою мать! Этот урод обладает каким-то навороченным защитным устройством! С обычного калаша его не взять, необходимо оружие помощнее! "Утес"!
       Из рук врага потянулись две быстрые темные туманные змеи. Они обогнули БТР, за которым лежал я, и ринулись дальше. К крикам боли присоединился крик ужаса, поэтому я обернулся и увидел парящий метрах в двух над землей БТР моего расчета, который начал вжиматься сам в себя. Как шарик, из которого выкачали весь воздух. "Пипец котенку" - успела мелькнуть мысль, когда из бесформенной кучи железа полилась кровь. Кто-то сидел в машине до последнего.
       - За ВДВ! - с диким ревом откуда-то кустов выскочил Синцов. Стреляя в надвигающегося противника с одной руки, высекая уже знакомые мне огненные искры, лейтенант держал во второй руке несколько гранат и бежал к врагу. Точно! Если нельзя уничтожить защиту извне, то можно попробовать взорвать ее изнутри!
       Увидев Синцова, я отбросил пустой автомат и запрыгнул на БТР. Страх ушел вместе с появлением лейтенанта - сейчас я точно знал, что значит "прикрывать" и от кого. Я - солдат, который должен выполнить свой долг до конца! Весь борт был в крови, но меня это уже не смущало - блевать буду потом. Если это "потом" будет. Никогда не думал, что в такой критической ситуации смогу действовать спокойно и осознанно. Добравшись до пулемета, я навел его на врага и едва не потерял всю свою решимость - лейтенанта разрывали пополам. Двумя руками! Причем вдоль туловища, совершенно наплевав на бронежилет! В нескольких метрах от врага валялись оторванные руки Синцова - он так и не успел донести гранаты до нужной точки.
       - За ВДВ! - прошептал я, сжимая пальцы на спуске. Враг обернулся и меня скрутило от адской боли. Я чувствовал, как меня вынули из кожи, посыпали солью и положили на раскаленные угли, поливая при этом кислотой. Боль затмила разум, по ногам потекло что-то теплое, не удавалось пошевелить ни одним мускулом. Не получалось даже вдохнуть воздуха, чтобы заорать. Только краем сознания я чувствовал - "Утес" начал стрелять. Если мне суждено уйти, то уйду я как боец.
       В грудь ударило тараном, меня отбросило на несколько метров назад, оторвав при этом обе руки. Последнее, что я успел увидеть, перед потерей сознания - кровавый фонтан вместо головы противника. Оторванные руки, вжимающие спусковой крючок, сделали свое дело - враг был уничтожен. Остальное не моя забота... За ВДВ!
      

    Происходит инициация нового пользователя

    Выберите имя

      
       Очнулся я резко, словно по щелчку, при этом организм не испытывал ни малейшего признака сонливости, наваливающейся после долгого и сладкого сна, или усталости, которая должна была скрутить меня в бараний рог после такого боя. Приснится же такое. Все же правильно я сделал, что пошел в армию - если уже во сне начал воевать с Боевыми Магами, с играми нужно точно завязывать.
      

    Выберите имя

      
       Хм... Какой удивительный глюк. Куда бы я ни посмотрел, это дурацкое сообщение, написанное заковыристым серебряным шрифтом, при этом удивительно смахивающее на используемое во всех игрушках стандартное игровое оповещение, всегда находилось перед глазами. Даже когда я закрыл глаза, оно никуда не делось, разместившись перед глазами. Нужно будет сходить к доктору и признаться, что меня посещают галлюцинации. Может, мне таблетки какие-нибудь пропишут? Кстати! Место, где я проснулся, удивительно напоминает больницу. Белые стены, белый потолок, белый пол, на котором я так удобно валялся. Белое все. Даже одежда на мне была белой. В процессе осмотра я с явным облегчением отметил, что руки по-прежнему находятся на положенных им местах. Ночной кошмар, испытанный мной только что, был настолько реальным, что на несколько мгновений я засомневался. Но нет! Руки на месте, они работают, значит, никакого Мага не было. Да и откуда ему взяться в обычной жизни? Это же не игра какая-то.
      

    Выберите имя

      
       Чтоб тебя! Нет, так дело не пойдет! С головой нужно обязательно что-то делать, иначе засунут меня в дурку, как пить дать. Может, это тест? Пацаны рассказывали, что недалеко от нашей базы находится какой-то страшно секретный объект, вдруг меня туда отправили? Тамошние мозголомы поняли, что у меня проблемы с играми, поэтому вставили мне неощущаемые линзы, аналогичные G*-Glass и отправляют свои сообщения. Сейчас, небось, сидят, смеются надо мной и ставки делают, когда я начну головой о стенку биться.
       - Сергей Лемешев! - четко произнес я свое имя, желая перейти ко второй части тестирования.
      

    Вы не можете выбрать имя, используемое вами при жизни

    Выберите имя

      
       При жизни?!
       - Не смешно! - прокричал я, стараясь не поддаться панике. Что за глупые шутки?
      

    Выбранное имя "Не смешно"

    Принять изменения?

      
       Когда к сообщениям добавились две огромные светящиеся белым светом кнопки "Принять" и "Отказаться", я не выдержал и попробовал выдернуть линзы из глаз. Пошли все нафиг! Я на такое не подписывался, и продолжать участие в этом театре абсурда не собираюсь. Умер я им, видите ли. За такие шутки можно смело в суд подавать!
      

    Время ожидания истекло, настройки сброшены

    Выберите имя

      
       Кнопки исчезли. Однако вместе с кнопками исчезло и мое самообладание - линз не было. Я нещадно царапал глаза, однако сообщения даже не дернулись, словно возникали прямо в голове. Словно они были вне этого мира. Как и я!
       - НЕЕЕТ! - горько проорал я, отказываясь верить в очевидный факт - бой был реален. Мне довелось погибнуть от рук Боевого Мага и место, в котором я очутился - чистилище.
       На этой ноте мое сознание не выдержало нагрузок и угасло, отправив меня в небытие. Разум отказался принимать собственную гибель.
      

    Выберите имя

      
       Сколько я провалялся в беспамятстве, я не знаю. Просто в какой-то момент времени очнулся и понял, что вокруг меня не сон. Не плод моего больного и воспаленного воображения. Не чья-то злая шутка. Я действительно умер и сейчас мне зачем-то предлагали назваться новым именем. Хотелось выть и орать, закрыть глаза и навсегда покинуть этот кошмар, но настырное сообщение никуда не уходило. Наоборот - стало еще более ярким и насыщенным, словно переживало, не пропустил ли я его. Еще и в размерах выросло, заполоняя сейчас большую часть обозримого пространства. Я с нескрываемой ненавистью посмотрел на серебряные буквы и прорычал первое имя, возникшее у меня в голове:
       - Ярый! Ярополк!
       Это имя за последние семь лет стало для меня настолько родным, что многие обращались ко мне так даже в реальности именно. Мало кто помнил, что щуплого парня-ботаника зовут Сергей, зато очень многие знали меня как Ярого, или Ярополка. Паладина, мать его, света! Под этим именем я регистрировался во всех компьютерных игрушках, из-за которых, кстати, после института попал именно в армию, а не на хорошую работу. Точнее, из-за которых я решил сходить в армию, чтобы избавиться от игровой зависимости. Я проводил в играх по десять часов в день, забывая про реальный мир, поэтому идея сходить в армию, в которой точно не будет никаких онлайн-игрушек, показалась мне идеальной. Раз игрушки привели меня на тот свет, пускай отрабатывают провинность хотя бы именем.
      

    Выбранное имя "Ярополк", сокращенно "Ярый"

    Принять изменения?

      
       Возникли две кнопки, и появилось понимание - если я не нажму "Принять", настройки вновь сбросятся и мне придется смотреть на эту ненавистную надпись опять. Не придумав ничего лучшего, я уставился на кнопку и отдал мысленную команду "Нажмись". В голове всплыл случай из моей жизни - когда-то я долго-долго сидел перед котом и гипнотизировал его аналогичным образом. Мне хотелось добиться того, чтобы глупое животное подчинилось моему продвинутому разуму и заговорило, однако все, чего я добился - это отвернувшееся животное, потерявшее ко мне интерес, да разбитая от гнева чашка. Экстрасенс из меня был не очень.
       Когда я прокрутил случай с котом в голове и сопоставил его с текущей ситуацией, неудержимый хохот согнул меня в три погибели. Так я еще ни разу не смеялся. Все комики мира были ничто по сравнению с зевающим котом и моим гневом. Смех распирал меня, старался выплеснуть все эмоции наружу и показать всему миру свою безудержную силу.
      

    Имя принято

    Раса персонажа определена

    Производится генерация персонажа

      
       В какой-то момент дикий и неконтролируемый смех сменился слезами и я, полностью отключив "мужскую" часть себя, которая должна быть гранитной и не испытывать лишние эмоции, рыдал в три ручья. Я умер. Я больше никогда не смогу увидеть своих родных и друзей. Какая-то сука в магическом плаще уничтожила меня словно муху, оторвав перед смертью лапки. И сейчас я нахожусь в чистилище для игроков, где из них делают персонажей компьютерных игр, ибо ни на что другое данный процесс не похож. Такой вот незамысловатый ад для заядлых игроков - остатки вечности быть НПС.
      

    Генерация персонажа завершена

      
       Мне хотелось послать всех лесом, но внезапно кто-то выключил свет и, вместе с этим, мое сознание. Мигнуло и рядом послышались голоса:
       - ... больного постоянно ухудшается. Мы боремся, но пока безрезультатно.
       - Надежда есть?
       - Нет. Слишком поздно ему оказали помощь. Мы можем продержать его еще пару дней, но затем он уйдет.
       - Жаль. Этот боец спас пятнадцать человек, уничтожив врага. Еще один герой. Посмертно. Сколько их у меня уже было...
       Вновь мигнуло и голоса сменились:
       - ...следний путь. Он навсегда останется в нашей памяти!
       - Сыночек, родненький..., - рыдающий, но такой родной голос матери раздался буквально над самым ухом, после чего обжигающие губы коснулись моего лба. Эй, мам, я живой!
       Что-то глухо стукнуло, меня тряхнуло, после чего я вернулся в комнату с белыми стенами.
      

    Выберите класс персонажа

      
       Суки!
       Перед глазами появилось красочное окошко с огромным списком: маг, охотник, жрец, друид, воин, боец. Сотни, если не тысячи строчек предстали перед моими глазами, при наведении взгляда на каждый из которых тут же появлялся образ - швыряющий молнии маг, взывающий к духам шаман, разносящий все воин, работающий с зеленью друид. Я смотрел на пляски проекций, но при этом практически ничего не видел. После того, как я услышал голос матери, на душе стало так гадко, что я пробурчал, даже не вслушиваясь в собственные слова:
       - Паладин.
       Уходя в армию, я как-то не думал о том, как будет дальше жить моя мать, оставшись одна с двенадцатилетней сестренкой, однако сейчас грудь стянуло обручем - мама вкалывала на двух работах, чтобы хоть как-то нас прокормить и одеть и делала все, чтобы ее деточки не знали ни в чем нужды. Она прощала мне постоянные игры, посредственную учебу, радовалась, когда я поступил в институт, недоуменно качала головой, когда я собрался в армию, но ни разу не сказала ничего против. По ее словам - я должен был сам выбрать свою судьбу... Навыбирался...
      

    Текущий класс: Паладин

    Начальные установки заданы

    Уровень персонажа: 1

      
       В нижней части обзора появилась стандартная для игр строка состояния, еще раз проинформировавшая меня о том, что я ушел в игру. Эмоции ушли вместе со слезами, поэтому я решил потратить пару минут и оценить возможности своего персонажа. Если мне суждено выступать в роли компьютерного юнита, нужно знать, на что он способен.
       Используя уже приобретенный опыт нажатия на кнопки, я уставился на пиктограммы строки состояния и отдал мысленный приказ: "Откройся". Перед глазами тут же появилось полупрозрачное окно, заполонив собой практически весь обзор.
       Ярый, Паладин, человек. Игрок 1-го уровня. До следующего уровня нужно набрать 1000 очков. Существует какая-то Специализация, но за что она отвечает и что дает - непонятно. Присутствует Энергия. Для чего - вновь неясно. Не могло не броситься в глаза отсутствие привычных названий: Сила, Интеллект, Ловкость, Выносливость и уровень Жизни. Во всех играх в той или иной степени присутствовали эти пять столпов. Доходило до того, что компьютерные игрушки без этих слов воспринимались как ущербные, однако игре, в которую мне довелось попасть, на это было глубоко наплевать. Энергия наше все...
       Кстати! Где я?
       Если судить строго по ощущениям - я по-прежнему живой. Могу слышать - на всякий случай я вскрикнул. Могу видеть - белые стены тому подтверждение. Могу ощущать, могу дышать, могу все! Я даже мыслить мог! Вывод напрашивался сам собой - я понятия не имею, что происходит.
       Если я игрок, то где мой персонаж? Если я персонаж, то кто мой игрок и почему я обладаю определенной степенью свободы? Если я игрок и персонаж в одном лице, как это возможно? И, наконец, понятно, что риторический вопрос, но все же - что будет, если меня убьют?
       Ответов на вопросы не было. Не появилось нового окна с детальным описанием игры, не появилось специально обученного персонажа, который должен вводить в курс дела всех новичков. Не было вообще ничего, кроме полупрозрачного окна и белой комнаты. Прикусив от злобы губу, почувствовав вполне реальную боль, я продолжил рассматривать закладки.
       Книга заклинаний. Перед глазами появилась висящая в воздухе и переливающаяся всеми цветами радуги книга. Сейчас она была пустой, но странное чувство узнавания накрыло меня с головой. Точно! Это же книга заклинаний из игры "Герои меча и магии III"! Один в один! Такая же массивная книга, пожелтевшие от старости страницы, несколько неактивных сейчас закладок с забавными пиктограммами. Кто-то занимается плагиатом! Либо разработчики "Героев III", либо сама игра!
       Вообще меня очень радовал тот факт, что в игре используется магия. Буду доносить истину не только мечом, но и словом. Паладины всегда мне нравились своей универсальностью - во всех играх, в которые я играл, этот класс способен выполнять любую функции - танк, лекарь, боец, при этом выбор роли зависел сугубо от кривизны рук. Если руки прямые - иди в лекари или танки. Если кривоватые, дергающиеся, да еще и держащие персонажа в какой-нибудь огненной луже - только боец, только хардкор. Причем хардкор лекарям, лечащим придурка на последних крохах маны и орущим в микрофон, чтобы этот дебил вышел из огня. Зато потом приходится выслушивать: "Лекари дно! Не тащат! Нубасы криворукие! Я ливаю!"
       Карта местности. Имея несколько доступных масштабов, моя карта во всех режимах была покрыта туманом. Не было даже намека на то, где я нахожусь или куда мне нужно отправляться. Очень информативная вещь.
       Личный инвентарь. Небольшая мерцающая полка, приглашающая что-нибудь на себя положить. Причем настолько крохотная, что на нее можно было уместить три-четыре книги, не больше. Пять сантиметров шириной, десять глубиной, мой виртуальный инвентарь как ничто другое напомнил мне о прочитанной на начальном экране строчке: "Новичок".
      

    Начальное знакомство с персонажем завершено. Вы готовы войти в игру?

      
       Я зло посмотрел на кнопки и недобро ухмыльнулся. Хрен с вами! Если мне суждено стать игровым персонажем, то нет смысла откладывать. Рано или поздно все равно это случится.
       Принять!
       Меня ударило током, лишая сознанья. Когда я вновь стал воспринимать свое тело, то осознал, что лежу на спине. В полной темноте. При этом не могу пошевелить ни одной частью тела. Я даже не дышал!
       Имейся у меня возможность вдохнуть воздуха, я бы истошно заорал. Нет, не из-за страха темноты - я боялся остаться в таком виде всю оставшуюся вечность. Что если мне суждено отыгрывать роль запертого в гробнице паладина, которого никогда не найдут? Сотня, тысяча, миллионы лет одиночества! Да здесь с ума можно сойти через неделю!
       - Вот, б...ь, эта, - внезапно мое одиночество разбавил глухой голос. - Свежая, как п...да мытая.
       - Косой, а если этот п...р пустой? На...я мы въ...ть будем впустую?
       - Не пи...и! Сам видел - старушка на похоронах совсем еб...сь, запросто могла с сыночком что-то кинуть. Прикинь, если там медаль? Это тебе не х.. собачий! Петрович за нее пару бутылок водки даст, да еще и деньжат подкинет!
      

    Контроль над телом будет доступен после возвращения в мир. Ожидайте

      
       Меня нашли! Братцы, родные, вытаскивайте меня скорее! Я здесь! Я живой!
       Дикий страх, накативший на меня несколько мгновений назад, сменился неописуемым счастьем. Я даже пропустил мимо мысль о том, что нахожусь в гробу - радость от того, что тьма скоро закончится, заполнила меня целиком. Где-то на заднем фоне промелькнула мысль о том, что если я лежу в гробу, то меня откапывают кладбищенские воры, которым лишние свидетели не нужны. Меня могут треснуть лопатой или киркой по голове и отправить в могилу еще раз. Теперь уже окончательно. Но это все мелькнуло где-то там и тут же исчезло - предвкушение того, что я возвращусь в мир, затмило все остальное.
       - Косой, я з...ся уже рыть! Какого ... его так глубоко за...шили?
       - ... его знает! Тут рыть осталось с пол ..я. Сопли подобрал и вперед! Есть!
       Раздался звук удара металла о металл!
       - Ящик! Е...шь отсюда, крышку открою.
      

    Получен полный контроль над телом. Игровой мир - Земля. Год - 2015 местного исчисления

    Желаем приятной игры!

      
       Абсолютная темнота отошла в сторону, сменившись сумерками летней ночи, разбавленными тусклой лампой и двумя грязными бородатыми рожами, с интересом смотрящими на меня сверху.
       - Ну и урод же он! - протянул один из копателей и тут на меня нахлынула волна ощущений. Я начал ощущать холод, какой-то острый предмет, впившейся в спину, осыпающуюся сверху землю, но самое главное - я ощутил, что мне катастрофически недостает воздуха.
       - А-а-ах! - с шумом вдохнул я, выгибая спину. Словно молодой и неопытный глубоководный ныряльщик, продержавшийся две минуты без воздуха под водой и вынырнувший на поверхность. Перед глазами заплясали разноцветные мошки, голова пошла кругом, поэтому я на рефлексах сел, опираясь руками о борт гроба. Руками! У меня были руки! Две обычные, работающие, шевелящиеся руки! От осознания этого факта мошкара улетела, голова прояснилась и я, наконец, увидел своих спасителей, застывших на дальнем краю могилы.
       - Привет, - успел произнести я, после чего согнулся в приступе кашля. Грудь сдавило обручем, дышать стало практически невозможно и складывалось ощущение, что мои легкие вылетают вместе с кашлем. Каждый вдох давался с сипом, довольные мурашки вернулись обратно на свое место перед глазами, а вместо головокружения появилось огромное сообщение, заполонившее собой все обозримое пространство:
      

    Получен отрицательный эффект "Пыль гробниц". Последствия - неконтролируемый приступ кашля. Время действия отрицательного эффекта - без ограничения, каждые 5 минут перезарядка 30 секунд. Для снятия отрицательного эффекта выпейте любую жидкость

      
       - Воды, - прохрипел я, с пятого раза прочитав сообщение. Если судить по ощущениям, то легкие были уже выплюнуты, сейчас пошел желудок. - Воды!
       Кашель не проходил. Из головы ушли все мысли, пространство превратилось в точку и, словно черная дыра, втянуло в себя весь окружающий мир. Все, что у меня осталось - слово "Вода", которое я бормотал как мантру.
       Очнулся я резко, словно кто-то переключил тумблер, при этом никаких последствий от приступа не было. Перед глазами появилась цифра "30", через секунду сменившаяся на "29". Обратный отсчет! Перезарядка! У меня всего 28 секунд, чтобы найти жидкость и снять этот проклятущий кашель! Я вскочил на ноги, успев отметить пустоту могилы. Мои спасители куда-то испарились, оставив меня одного. Не обращая внимания на грязь, я начал выбираться из могилы, успев удивиться ее глубине. Метра полтора-два, не меньше! Во всяком случае, даже стоя на краю гроба, из могилы выступала только моя голова. Неизвестно, сколько во мне новом роста, в старом было метр семьдесят три, так что закопали меня знатно.
       Как я ни старался, вскарабкаться вверх у меня не получалось. Судя по следам на земле, копатели пользовались лестницей, которую не забыли захватить с собой. Хорошо хоть лопатой сверху не долбанули. Понимая, что не успеваю, я начал делать в стенках углубления - по ним выберусь в следующий раз.
       Воды!
       Второй приступ оказался хуже, чем первый. Когда перед глазами вновь появился обратный отсчет, то я с удивлением ощутил влагу на руках. Встал на ноги, прислонившись от усталости к стене, и посмотрел на руки. Хм... В свете луны я разглядел темные сверкающие разводы. Принюхался. Ничего. Никакого запаха. Таймер успел дойти до двадцати, когда я осторожно лизнул руку. Что же это?
      

    Выпитой жидкости (кровь) недостаточно для снятия отрицательного эффекта. Ограничение - собственная кровь не годится для снятия отрицательного эффекта

      
       ЧТО?! Приступ рвоты скрутил меня прямо в могиле - мысль, что я буду пить чью-то кровь, оказалась пределом самоконтроля.
       Воды! Хрен с водой - крови!
       Третья волна кашля расставила все по местам. Я выбирался из могилы с четкой мыслью - ближайший источник жидкости будет моим. Причем неважно, что, или кто это. Четвертый приступ я могу не пережить.
       - Я туда не пойду! - едва я выбрался из могилы, до меня донесся чей-то голос.
       - Пойдешь! - в ответ послышался грозный рык. - Совсем ох...ли со своими фильмами? Какой нах... зомби? Бухать меньше надо!
       - Петрович, б.. буду - это правда! Косой до сих пор отойти не может!
       Меня шатало из стороны в сторону от слабости - по всей видимости, с каждым приступом накладывается дополнительный эффект, ноги заплетались, в голове стоял шум, поэтому разобрать, копатель это говорит, или кто-то другой, я не мог. Мне даже смысл слов был не до конца ясен. Осмотревшись и не увидев в округе ни одной лужи, я собрал волю в кулак и побежал по направлению к голосам. Мне нужна хоть какая-то жидкость и у меня на это есть всего двадцать одна секунда.
       - Воды! - прохрипел я, вваливаясь в дверь обычного фургончика. По всей видимости - сторожка местного смотрителя. Мне было наплевать, как меня воспримут - главное успеть выпить за оставшиеся десять секунд. Выпить хоть что-нибудь! Я замер у входа, осматривая помещение. Мне нужна хоть какая-то бутылка или чайник, на худой конец - стакан или даже толчок. Я готов был пить воду из унитаза, только бы успеть в оставшиеся десять секунд.
       На меня уставились две пары глаз. Еще один человек сидел в углу и что-то выл, раскачиваясь из стороны в сторону. Так и не найдя жидкости - даже на столе ничего не было - я посмотрел на людей. Твою мать!
       - Это он! - раздался дикий крик щуплого бородатого мужчины, тут же спрятавшегося за дородным мужиком. - Зомбяк!
       - Паря, ты кто? - послышался вполне спокойный, пускай и настороженный, голос, а прямо над головой мужчины появилась табличка с описанием:
      

    Селиванов Сергей Петрович. Для ознакомления с остальными свойствами необходимо Чтение 3 уровня

      
       5...
       - Паря, ты вообще меня понимаешь?
       4...
       - Воды!
       - Что? Говори четче!
       3...
       - Воды!!!
       - Петрович, что он мычит?
       2...
       Суки! Ненавижу! Я не хочу этого!
       1...
       - А-а-а! - вновь заорал бородач, после чего его крик стал удаляться. Мне на это было наплевать - я судорожно глотал горячую и соленую кровь из прокушенной шеи Петровича. Я не помнил, как очутился рядом с ним. Не обращал внимания, что огромный мужик не отталкивает меня в сторону - я тянулся к единственному источнику жидкости, который видел. Четвертый приступ кашля мне не пережить.
      

    Отрицательный эффект "Пыль гробниц" снят

    НПС Селиванов Сергей Петрович уничтожен. Вы получаете +1 Опыта

    Вы выпили кровь живого существа. Получен отрицательный эффект "Отравление". Длительность: 10 минут

    Вы не прошли инициацию, поэтому можете сменить расу. Доступна раса - Вампир. Желаете принять изменения?

      
       Только две кнопки "Принять" и "Отказаться" помогли моему разуму остаться здоровым. Они мне напомнили, что все, что происходит вокруг - не более чем игра. Какой бы реальной она не казалась. Я убил не человека - я убил обычного НПС игры. Игры с чуть более продвинутой графикой, чем те, в которые мне довелось играть, но это простая долбанная игра!
       Нового приступа кашля не было, счетчик исчез. Но мне от этого не становилось лучше - оттолкнув еще теплое тело Петровича, я засунул в рот два пальца и надавил на основание языка, вызывая рвоту. Тело согнулось в спазме, стараясь освободиться от источника раздражения. На пол полилась кровавая слизь, перемешанная с чем-то белым. Когда я понял, что это куски кожи Петровича, проглоченные во время укуса, то согнулся в очередном спазме. После второго приступа пришел третий, потом четвертый. Меня рвало до тех пор, пока горло не начало жечь от желудочного сока, а во рту солоновато-сладкий привкус крови не сменился горечью. Подавив позыв к пятому спазму, я на карачках отполз к стене. Не найдя в себе силы встать на ноги, я рухнул там, где не было ни крови, ни блевотины, ни грязи. Голова гудела, желудок предлагал вырвать еще раз, мышцы налились тяжестью, словно после долгого занятия спортом. Так плохо мне было только один раз - во время отравления. Колбаса была испорчена. Согнувшись в позу эмбриона, так как на большее у меня не было сил, я, наконец, обратил внимание на кнопки. Ибо только они не давали мне спокойно сдохнуть.
       Кнопки никуда не уходили. При этом постоянно находились в центре обзора, куда бы я ни смотрел. Даже когда закрыл глаза, стараясь покинуть этот кошмар хоть на мгновение, кнопки стояли перед глазами, насмехаясь над здравым смыслом и логикой. Они манили, они трепетали, они жаждали узнать мой выбор, вибрируя от нетерпения! Я почувствовал всем нутром, что чем дольше тяну с выбором, тем хуже мне будет становиться. Игровая система желала знать, как я собираюсь развиваться в этой чертовой игре.
       Я подавил в себе первое желание нажать кнопку "Отказаться". Учитывая, что мне довелось активно играть в игры до того, как попасть сюда, было бы очень глупо отказываться от чего-то, не разобравшись в его свойствах. Что дает мне раса человек? Что даст мне раса вампир? Какие ограничения есть у той и другой расы? Вопросы возникали у меня в голове один за другим, даже несмотря на состояние, однако ответа на них не приходило. Только кнопки так же продолжили трепетать перед глазами. Совсем потеряв голову, я выкрикнул:
       - Информация! Мне нужна сравнительная информация по расам. Только так смогу сделать выбор.
       Последнее предложение я промычал, так как внутренности начали гореть диким пламенем. Понятия не имею, что происходит сейчас с моим телом, но я явственно ощущал - в ближайшие несколько минут я умру. Не знаю, есть ли в этой игре перерождение, или мне суждено окончательно исчезнуть, словно никогда и не было, но проверять не хочу. Если мне дали второй шанс на жизнь, глупо заканчивать ее через тридцать минут.
      

    Требование удовлетворено, доступ в Храм знаний предоставлен

    На время изучения сравнительных характеристик время для игрока Ярый остановлено

      
       Боль исчезла. Совсем. Кроме боли исчезла кровь, блевотина, сторожка, окружающий мир. Исчезло вообще все, что окружало меня несколько мгновений назад! Зато появилась белая комната, в которой мне уже довелось побывать. Только в отличие от прошлого моего посещения, сейчас в ней присутствовал седовласый мужчина неопределенного возраста. От пятидесяти до бесконечности. Причем в последнее я верил больше всего. На всех христианских картинках, изображающих бога сразу после создания мира, присутствовал именно этот образ - белые просторные одежды, седые волосы, добрый и понимающий взгляд. Неужели это он?
       - Приветствую в Храме знаний, юный рекрут, - произнес старик, приветливо разводя руки в стороны. - Ты выдвинул требование о предоставлении тебе сравнительных характеристик двух рас: человека и вампира. Твое требование было рассмотрено и признано обоснованным. Нужная тебе информация находится в этом свитке. Изучи ее.
       Передо мной материализовался стеклянный журнальный столик, на котором лежал небольшой лист бумаги.
       - Где я? - выпалил я, подсознательно желая услышать сдавленный хрип. Нет - голос у меня оказался вполне нормальным. Удивительно - буквально мгновение назад я корчился от страшной боли, а сейчас от нее даже фантомных отголосков не осталось. Словно мое сознание отключили и перенесли в другое место, оставив страдать одну оболочку.
       - Три вопроса по несвязанным с изначальным запросом темам лишают права появляться в храме знаний в течение года. Тебе выносится начальное предупреждение, уже следующий вопрос будет учитываться в качестве штрафа. Будь внимательнее, юный рекрут.
       Твою мать! Заткнуться и молчать! Только что мне провели очень наглядную демонстрацию выражения: "Язык мой - враг мой!". Стоящий передо мной старик мгновенно потерял ореол божественности - не может ОН быть настолько безразличен к своим творениям. Внимательно осмотрев окружающее пространство и не обнаружив никаких оповещений по ограничению времени пребывания в храме знаний, я уселся перед журнальным столиком. Тянуться к листу бумаги не стал - не было никаких гарантий, что как только он окажется в моих руках, я не вернусь обратно в страдающее от боли тело. Если кто-то или что-то остановило мое время, стоит хорошенько обдумать все, что со мной произошло.
       Судя по антуражу, я действительно нахожусь в компьютерной игре, по какой-то случайности совмещая функции персонажа и игрока. Либо полагая, что являюсь игроком. Вполне вероятна ситуация, что где-то в другом мире сидит прыщавый очкарик и управляет мной, направляя в ту, или иную сторону. Хотя если бы мной управляли, возможности выбора расы не было. Сразу после того, как я убил Петровича, меня должно было превратить в вампира и выдать целую гору заданий по новой расе. Однако нет, мне дали возможность посетить храм знаний. Вряд ли игроку понравится, что его персонаж сам выбирает, куда развиваться. Слишком это неуправляемо. Или это такая игра, в которой персонаж самостоятельно принимает решения, а игрок всего лишь определяет главное направление развития? Блин! Голову сломать можно.
       В самой игре, если ее можно так называть, я пробыл недолго. Пускай в сознательном состоянии мне довелось находиться всего несколько минут, но сейчас, вспоминая ощущения и обстановку, можно смело говорить - игра совершенно не отличается от того мира, в котором я жил двадцать три года. Если вспомнить непонятного противника, которого мне удалось уничтожить, получается, я и до смерти жил в игре. Так как против нашего взвода вышел самый обыкновенный маг. Защитная магическая сфера, горящие руки, взмывающий в воздух БТР - момент моей гибели слишком сильно смахивал на битву мага и каких-нибудь крестьян с вилами. При этом крестьянину удалось всадить вилы прямо в голову мага.
       Сразу возникает вопрос - я его убил, или отправил на перерождение? В игре оно вообще существует? Если да, что теряет игрок? Уровень? Откатывается на начало развития? Переходит на точку возрождения? Он будет мстить за свое убийство? Почему я стал игроком? Из-за того, что убил другого игрока? Или из-за того, что отправил его на перерождение? В голове возникал мириад вопросов, однако они оставались без ответа. Никто не спешил ко мне с распростертыми объятьями объяснять суть мира, в который я попал. Старик замер как изваяние. За все время, что я просидел на полу, он ни разу не шелохнулся, ожидая момента, когда я прочту любезно выделенный мне лист знаний и вернусь страдать дальше. Мне позволили стать мудрее на один лист бумаги. Разве может быть что-то ценнее этого?
       Я потянулся к листу и вчитался в пару небольших абзацев.
      
       Человек - непопулярная игровая раса (0,0092% всех игроков). Распространена в игровых мирах "Альтаир" (82,3376% игроков, занимают главенствующее место в управлении миром), "Глиакс" (57,0093% игроков, занимают главенствующее место в управлении миром), "Земля" (7,4471% игроков, в управлении миром принимают совещательное участие). В остальных игровых мирах людей менее одного процента от общей численности игроков, на управление миром никакого влияния не оказывают. Положительные особенности расы - приспосабливаемость к окружающим условиям составляет 180% от нормы. Отрицательные - начальные параметры физического и энергетического состояния составляют 20% от нормы, скорость роста параметров составляет 20% от нормы.
      
       Хм... Довольно интересное описание, которое инициирует больше вопросов, чем дает ответов. Земля - всего лишь один из игровых миров. Значит, мы все же не единственные во Вселенной и есть другие локации, на которых тоже живут люди? Не зеленые человечки, которых тайно желает видеть каждый второй землянин, а вполне обычные люди, похожие на нас, как две капли воды? Ученые и уфологи моей прошлой Земли отдали бы за такую информацию несколько десятков лет своей жизни. Стоп! Разбираться с тем, где и как живут люди сейчас нельзя. Я здесь не для этого. Даже не читая описание кровососа, можно смело сказать, что человек проигрывает по всем статьям. Слишком большие минусы и непонятно, прикрываются ли они приспосабливаемостью? Для чего она вообще нужна? Интересно, если задать вопрос старику по терминологии, он засчитает это как вопрос "не по теме"?
      
       Вампир - популярная игровая раса (3,4419% всех игроков.) Распространена в 42 игровых мирах <список миров>, занимая в них главенствующую роль. В 172 двух мирах <список миров> представлена более чем 5% игроков, занимая в мире совещательную роль. Отсутствуют в 5 игровых мирах. Положительные особенности расы - начальные параметры физического состояния составляют 150% нормы, повышенное сопротивление энергии разума, ускоренное восстановление параметров в темное время суток. Отрицательные - начальные параметры энергетического состояния составляют 1% от нормы, под дневным светом скорость роста параметров составляет 1% от нормы, необходимо употреблять кровь не реже 1 раза в неделю.
      
       На этом информация закончилась. Ни классов, ни направлений развития, ни мест обучения и подготовки - больше не было ничего. Те, кто управляет игрой, посчитали, что для принятия решения мне достаточно краткого экскурса в территориальное распространение рас и пары слов об их особенностях. Зашибись информация!
       - Ты прочел сравнительные характеристики двух рас, - утвердительно произнес старик. Я оказался прав - как только информация перекочует в мой мозг, меня тут же вернут обратно. Кто я такой, чтобы находиться в столь "священном" месте? Игрок первого уровня, неспособный определиться, что лучше - человек или вампир? Хотя, почему неспособный? Для себя я уже все разложил по полочкам.
       - Тебе необходимо сделать выбор. Чтобы он был обоснован, ты будешь возвращен обратно. Помни - двери Храма знаний всегда открыты страждущим.
       Перед глазами что-то мелькнуло, и белизна храма знаний сменилась грязным полом фургончика, вымазанного в крови и блевотине.
      

    Вы не прошли инициацию, поэтому можете сменить расу. Доступна раса - Вампир. Желаете принять изменения?

      
       Вместе с сообщением вернулась боль. Тело самопроизвольно свернулось в позу эмбриона, стараясь успокоить горящие внутренности, голову стянуло стальным обручем, глаза старались покинуть глазницы, разум вообще перестал воспринимать окружающий мир, зациклившись на ощущениях и только настырное сообщение никуда не делось, продолжая маячить перед лицом. Вокруг него плясали цветные круги, летали мошки, приходили и уходили странные образы, но сообщению было глубоко наплевать на окружающие его всполохи и мое состояние. Оно жаждало выбора.
       - НЕТ! - из моего горла вырвался хрип. Самостоятельно нажать кнопку я уже не мог - не хватало концентрации. Пускай у людей в этой игре есть явные проблемы с количественным составом, пускай способности человека ничтожны по сравнению с вампиром, пускай мой финал в этой игре будет незавидным, но постоянно пить кровь у живых существ я не буду. Лучше сдохну сейчас, чем еще раз почувствую ее вкус. Это не мое.
      

    Вы отказались от изменения расы

    Получен бонус: Ваши начальные параметры физического и энергетического состояния составляют 25% от нормы, скорость роста параметров составляет 25% от нормы

    Производится корректировка персонажа

      
       Если я думал, что сжигающий меня изнутри огонь - это боль, то глубоко ошибался. Стоило мне промычать отказ, желая поскорей положить конец мучениям, слабый огонек свечи уступил место пламени доменной печи. Я оглох. Я ослеп. Я онемел. Я утратил все ощущения, но только не БОЛЬ. Я кричал, хотя не мог говорить. Я умолял стоящие вокруг тени убить меня, хотя не мог видеть. Я слышал монотонное бормотание одного-десятка-сотен-тысяч голосов, хотя был глух. Я утратил разум, хотя продолжал соображать. Я был болью, а боль была мной. В какой-то момент благословенная темнота сжалилась над моим разорванным разумом и унесла его в небытие. Пускай мне суждено умереть и больше никогда не существовать, но оставаться в этом аду было выше моих сил.
       Прояснение сознания наступило внезапно и резко, как зима для коммунальных служб. В какой-то момент я осознал, что валяюсь на полу в позе эмбриона, дрожа от холода и воспоминаний о пережитом кошмаре. Открыл глаза и увидел изумительный вид, достойный полотен ведущих импрессионистов: окровавленный пол с кусками грязи, на котором со стеклянными глазами и разорванным горлом валялся Петрович. Забившийся между столом и шкафом копатель, раскачивающийся взад-вперед как болванчик и мычащий что-то несуразное и нечленораздельное. Нижняя часть столешницы, на которой виднелись гроздья засохших соплей. Отвратительное зрелище.
      

    Получено задание: "Путь в Твердыню". Доберитесь до центра сосредоточения сил вашего класса. Координаты Твердыни нанесены на вашу карту

      
       Пиктограмма "Карта местности" начала призывно мигать, информируя о новых данных, однако полученная информация не принесла никакой пользы - темный туман никуда не делся, закрывая карту от моего взора. Твердыню отметили на карте небольшим флажком и, если я правильно понял принцип масштабирования, относительно моего текущего положения центр сосредоточения сил Паладинов находится на другом краю мира.
       - Никак в толк взять не могу - ты стал вампиром, или нет? - прозвучал насмешливый голос, который заставил меня принять вертикальное положение. Сил на то, чтобы встать на ноги, не было, поэтому я уселся, опершись спиной о стенку сторожки и попробовал осмотреться. Последнее действие мне не удалось, так как проделанная физическая работа вызвала головокружение и одышку, словно у нетренированного бегуна после стометровки с полной выкладкой. На фоне разноцветных кругов и фейерверков, заплясавших перед глазами, я видел немой вопрос своего организма: - "Во что я превратился, что задыхаюсь от того, что сажусь?! Это и есть пресловутые 25% от нормы?". Прошла вечность, прежде чем я смог нормально соображать и когда, наконец, осмотрелся, едва не уронил челюсть. В дверях сторожки в стальном доспехе, сверкающем в лучах луны и звезд, скрестив лапы на груди и ехидно ухмыляясь, являя свету ряд острых клыков, стоял кот. Вернее, человек с головой, лапами и хвостом кота. Насколько мне помнится, кошачьи неспособны так естественно стоять на задних лапах, опираясь плечом о дверной косяк.
       - Задам вопрос еще раз - ты стал вампиром? - повторил кот.
       - Сгинь! - с хрипом выдавил я. Мысли вновь собрались отплясывать вальс на фоне разноцветных кругов, однако я победил головокружение. Мне удалось зацепиться за простой вопрос - почему мой разум воспринимает вошедшего человека как кота? Неужели сознание решило последовать дорогой копателя, продолжающего раскачиваться взад-вперед и нечленораздельно мычать?
       - Обязательно сгину. Только потом. Так ты вампир?
       - Нет, - раз галлюцинация не собиралась никуда уходить, я решил ей ответить. Конечно, это не совсем нормально, разговаривать со своим воображаемым собеседником, но сейчас я не думал о "нормальности".
       - Но кровь ты пил?
       - Да.
       - Предложение сменить расу получал?
       - Да.
       - При этом остался человеком. Почему?
       - Соленое вредно для организма, - пробурчал я.
       - Тоже вариант, - усмехнулся кот. - Ладно, пора вытаскивать тебя из этой ямы, в Твердыне с тобой разберемся. Задание-то, надеюсь, получил?
       - Да.
       - И то хлеб. Хочешь поржать? Конечно хочешь, куда же ты денешься? Смотри! Это ты!
       Перед моими глазами возникло огромное, висящее прямо в воздухе зеркало. Следовало бы удивиться факту возникновения предмета из ниоткуда, однако эта мелочь отошла на второй план. Из зеркала на меня уставилась страшная, окровавленная, высохшая до состояния мумии голова с двумя ярко синими глазами.
       - Красавец! - язвительно прокомментировал кот. - Даже если на Земле тебя еще кто-нибудь помнит, то теперь точно не узнает. Поздравляю, брат-Паладин! Я полностью вычеркнул тебя из этого мира. Задание завершено! ... Хм... Что-то не так...
       - Что значит вычеркнул? - удивленно переспросил я у задумавшегося кота, позабыв на время о своем ужасном виде.
       - Это значит, что... Точно! У нас же свидетель живой сидит! Я-то начал думать, что где-то ошибся, а здесь такой красавец прямо под боком раскачивается.
       В руках кота появился горящий зеленым светом аналог джедайского меча из Звездных Войн.
       - Э-эх! - деловито произнесла галлюцинация, сделав резкое движение рукой. Меч прошел сквозь туловище копателя, не встретив сопротивления, после чего кот начал довольно улыбаться. У меня перехватило дыхание от того, что аккуратно срубленная голова ушедшего глубоко в себя человека покатилась по полу, поэтому упустил момент, когда вокруг Паладина начал образовываться стандартный для многих игр светлый ореол повышения уровня. Кот ухмыльнулся и резюмировал:
       - Дорогой Арчибальд, поздравляю себя любимого с новым, 352 уровнем! Ты долго шел к этой цели, бла-бла-бла, фанфары и прочая мишура. Тебя как звать-то?
       - Ч-что? - переспросил я, так как ничего не соображал. Все мое внимание было сосредоточено на докатившейся до стены голове копателя. Только что кот убил человека ради того, чтобы выполнить какое-то задание! Просто так! Мимоходом! Потому что ему захотелось получить долбанные очки опыта!
       - Звать тебя, говорю, как? - с нескрываемыми нотками насмешки повторил Арчибальд.
       - Сергей, - потрясение от гибели копателя было настолько огромным, что я забыл о том, что вокруг игра.
       - Какой, к чертям собачьим, Сергей? Хватит цепляться за свою старую жизнь! Забудь о ней! Тебя с прошлым миром больше ничего не связывает и Сергей, которым ты был ранее, умер. Усек?
       - Как "не связывает"? У меня есть мать, сестра, друзья..., - я запнулся, увидев скалящуюся морду кота. ЧТО?!
       - Каждый раз, когда появляется новый игрок, - начал пояснять кот, не обращая внимания на мои попытки встать и вцепиться ему в глотку. Эта сука убила моих родных! Ей не жить! Сдохну, но его уничтожу! - Глава класса получает задание - обнуление нового рекрута. Сам он задания не выполняет, статус не позволяет работать в полях, поэтому среди лучших игроков разыгрывается счастливый билет. Опыт за убийства, опыт за выполнение задания, добыча - все это достается счастливчику. Ты оказался ценной добычей, давно мне не доводилось видеть такого обильного урожая. Могу сказать уверенно - наследил ты в прошлой жизни знатно. Обычно система выдает десяток целей, но в твоем случае 32 НПС были определены как обязательные цели, 67 как рекомендованные и 91 как желательные. Я прошел всех! Поэтому, если честно, немного опоздал - одна из моих задач состояла в том, чтобы влить в тебя воду сразу после рождения. Но так даже лучше получилось - я получил два дополнительных туловища для прокачки. То, что выбежало отсюда десять минут назад, и вот это. Их Система определила как дополнительную обязательную цель, поэтому опыт... Прекращай рыпаться! Пойми, брат, сейчас ты мне ничего не можешь сделать - после рождения рекруты слабы и дистрофичны. Захочешь поквитаться - с удовольствием отвечу на твой вызов. Если ты вернешься из Академии.
       - Ты труп! - с ненавистью прорычал я, оставив попытки подняться на ноги. Кот прав - сейчас мне ничего не сделать этому уроду. Остается одно - запомнить и дождаться подходящего момента, чтобы отомстить за каждого убитого им человека!
       - Конечно труп, кто же еще? Ведь мне собрался мстить страшный и злобный боевой хомячок, который с гарантией 99% сдохнет в Академии без права на перерождение! Мой бедный хвост трясется в страхе! - кот усмехнулся, после чего продолжил серьезным тоном, - Свыкнись, брат, отныне ты игрок. Все, что окружало тебя раньше - всего лишь одна из игровых локаций, а люди, которых ты считал самостоятельными существами, не более чем управляемые Системой НПС. Думаешь, убитые мной 192 туловища оставят свой неизгладимый след в криминальных хрониках? Ха! Система выбрала их в качестве платы за превращение тебя в игрока, самостоятельно вычеркивая... Нет, мне определенно нравится твой взгляд! Ненависть, решимость, жажда крови. Давай так - сейчас я ничего не буду тебе говорить о специфике становления игроком. Пройди Академию. Выживи, обучись, стань сильнее, опять выживи, и тогда мы встретимся вновь! Меня зовут Арчибальд, каторианец, 352 уровень, Паладин, точка возрождения - Земля. Если после Академии у тебя останется жажда мести - всегда к твоим услугам. Кстати, бывший Сергей, ты так и не представился.
       - Ярый, - зло прорычал я. - Запомни, урод, это имя. Я напомню его тебе в последние минуты твоей жизни! Я - Ярый. Неинициированный человек, первый уровень, Паладин, точку возрождения еще не получил.
       - Н-да, - протянул Арчибальд, чисто человеческим жестом почесал голову, смахнул ужин уже бывших смотрителей кладбища со стола на пол, взгромоздился на освободившееся пространство, как на трон, покачал головой, словно в глубоком раздумье и продолжил: - Пожалуй, нам с тобой все же предстоит совершить небольшой экскурс в игру. Иначе из Академии ты точно не вернешься. Кто же мне потом мстить будет? В интерфейсе игры находится кнопка записи разговора, включи ее.
       - Где она? - сдался я через минуту тщетных попыток разобраться со строкой состояния. Мне были доступны описание игрока, карта, личный инвентарь, книга заклинаний, список заданий, при этом ни одного намека на запись разговора.
       - Понятно, - усмехнулся кот. - Ты раньше в игры вообще играл?
       - Да. Много.
       - Что-то незаметно. Ты должен видеть стандартную строку состояния игрока в нижней части обзора. Есть такое?
       - Вижу. Но на ней нет записи разговора.
       - Не спеши. Тебе нужно вызвать свойства строки. Представь, что ты оперируешь компьютерной мышью. Для запуска пиктограмм ты использовал левую кнопку, сейчас же нужно работать правой. Удиви меня, будущий враг. Начинающие игроки справляются с этой безделицей всего лишь за пару...
       Арчибальд умолк, так и не договорив, пару чего, однако эти тонкости мне были не интересны. Если кот не обманывает, то строка состояния интерактивна. Что открывает широкие просторы для ее настройки и использования. Кто сказал, что она действует всего на два нажатия? Что если у меня не двухкнопочная, а трехкнопочная мышь? Четырехкнопочная? Строка будет реагировать на все кнопки по-разному? Словно подтверждая мои слова, перед глазами появилось небольшое прямоугольное полупрозрачное полотно - свойства строки состояния. Панель состояла из двенадцати кнопок, из которых мне были доступны всего две - описание и дополнительный функционал. Остальные были закрыты устрашающего вида пиктограммой оскалившегося черепа с тремя красными глазами.
       - Судя по радостному возгласу, - продолжил Арчибальд, оценив мою реакцию, - ты открыл свойства. Очень хорошо. Как я уже говорил, у новых игроков на это уходит пара месяцев. Копаться с описанием будешь сам, сейчас входи в дополнительный функционал. Тебе будет доступно три функции - запись, калькулятор и системное время. Вытащи запись на основную строку - этой штукой нужно пользоваться постоянно.
       - Зачем? - не мог не спросить я, выполняя предложенную мне последовательность действий. Кот не соврал - на первом уровне из огромного перечня были доступны всего три функции. Остальные были закрыты таким же страшным черепом. - Если это игра, то запись должна вестись самой системой.
       - Запись включил? - вопросом ответил Арчибальд, дождался моего утвердительного кивка и продолжил: - Запомни, мой будущий враг - игре глубоко наплевать на тебя, на меня, вообще на всех игроков, кроме, пожалуй, Императора. Самостоятельно она ничего и никогда не делает. Ни запись, ни решение споров, ни ограничение на использование магии - игра не регулирует то, что сама же создала. Даже не так - она никогда не создаст то, что требовало бы ее контроля. Игроки должны сами отвечать за свою судьбу. Хочешь иметь возможность пересматривать отдельные моменты игры - включай видео. Хочешь иметь удаленный доступ к торговле - пользуйся аукционом. Хочешь еще что-нибудь - позаботься об этом сам. Не надейся на систему.
       - Страшный трехглазый череп, скрывающий большую часть кнопок, это кто? Или что? - спросил я, когда Арчибальд замолчал.
       - Неожиданный вопрос от бывшего НПС, перед которым открылись перспективы бессмертия. Это единственное, что тебя волнует на текущий момент?
       - Нет, но ты уже успел обрадовать, что расскажешь мне только необходимую для выживания в какой-то Академии информацию. Какой смысл спрашивать тебя то, что ты не собираешься рассказывать? Череп явно не относится к скрываемым данным.
       - Логично, - кивнул Арчибальд, начав болтать ногами. - Череп - это герб Императора. Единственного игрока с функциями модератора. Нужно рассказывать, какими полномочиями он обладает? Когда ты достигнешь определенного уровня, черепа пропадут. Теперь о главном. Запомни, Ярый, информация о личных свойствах - тайна за семью печатями. Никогда и ни при каких обстоятельствах никому ее не называй. Особенно чернокнижникам. Особенно если чернокнижник - эльф. Читал Библию? В ней упоминались такие парни, как демоны. Вот уж кому не повезло с разглашением персональных данных, так не повезло. Один из эльфийских чернокнижников, Соломон, практически в одиночку уничтожил эту расу. Действуя через подставного человека, чье имя даже не сохранилось в истории, Соломон пленил мелкого демона, узнал его имя - Орния, подчинил себе, после чего уже через Орнию пленил вначале начальника демонов, Баала, затем еще семьдесят великих князей его рода. Пленники были допрошены, закованы в кандалы, брошены на самые тяжелые работы и, когда Соломону надоело с ними возиться, со всеми своими армадами прислужников великие князья демонов были заключены в медный сосуд и брошены в Хаос. Если будет интересно, подробности этого гнусного дела можешь прочитать в гримуаре "Завещание Соломона".
       - Почему гнусного?
       - Потому что так человечество не подставляли никогда! Заметь, как тонко Соломон все провернул - сам он не пленил ни одного демона. Он действовал либо через подставного человека, либо через самих демонов. Как думаешь, когда оставшиеся в живых из рода Баала решили разобраться и наказать виновных, на кого пал их праведный гнев?
       - На людей? - догадался я.
       - Совершенно верно! Эльфы оказались не при делах, Соломон получил столько Опыта за уничтожение 72 князей, что с довольной рожей переехал в другую локацию, и только люди остались у разбитого корыта один на один с разъяренными демонами. Здравствуй игрок-Жрец Иннокентий III и созданная им Инквизиция, искавшая под предлогом искоренения ереси любое проявление демонизма. Здравствуй бойня, известная всем как эпидемия Черной смерти, а по сути - один из ритуалов демонов, унесший в 1340-х годах порядка 60 миллионов душ НПС и выкосивший треть всех игроков Земли. Здравствуй... Да много чего творилось в те времена! Один "Молот ведьм" чего стоил! Жрецы под предлогом борьбы с демонами начали истреблять своих темных собратьев - малефиков и ведьм, желая увеличить свое поголовье! История, от нее никуда не денешься. Так вот - максимум, что ты можешь рассказать другим существам о себе - имя и класс. Уровень, точка привязки, раса, бог, отношения, репутация, специализация, прочая информация - всё это должно быть закрыто. Иначе тебя ждет судьба князей-демонов.
       - Что значит "увеличить свое поголовье"? Как жрецы могут увеличиваться за счет ведьм?
       - Ну... Ладно, это тоже расскажу. На текущий момент на Земле располагаются штаб квартиры сорока двух классов. Как ты понимаешь, внутри одного класса могут быть несколько рас. Так вот. Существует несколько способов стать игроком. Первый, самый стандартный - для каждого класса раз в месяц Система самостоятельно выбирает наиболее подходящего человека и превращает его в неинициированного игрока. Представители класса делают небольшую зачистку, обычно 3-4 человека, доставляют рекрута в центр силы, откуда он транспортируется в Академию. Если рекрут соответствует требованиям игры и проходит Академию, он возвращается и становится полноправным игроком. Как я говорил, возвращается один из сотни.
       - Почему?
       - Потому что во время смерти игрок теряет один уровень. Как думаешь, много ли могут терять рекруты первого уровня? Некоторые классы повадились прокачивать своих новобранцев перед Академией до 3-го, максимального для неинициированных игроков уровня, но процент выживших от этого не изменился. Один из сотни. Второй способ становления игроком - это как раз твой случай - уничтожение. Если сойдутся звезды и НПС убьет игрока, то он сам становится игроком. Уничтоженный игрок возрождается в точке привязки и получает задание "Месть". Система не любит незапланированных новичков, поэтому всеми силами стремится восстановить баланс. Если ты вернешься из Академии, кроме меня у тебя будет еще один враг. Третий способ, самый распространенный на текущий момент - это обнуление игрока. Количество игроков практически всегда статично. Вышедшие из Академии новички особо на статистику не влияют, а твой случай и вовсе уникален. Так вот. Если, положим, Паладин, полностью обнуляет Жреца, то Паладины получают возможность превратить одного из своих приспешников в игрока. Полученный таким образом приспешник отправится в Академию и пройдет ее с гарантией в 100% - Система не допускает гибели инициированных игроков. К слову сказать, если бы ты стал вампиром, то Академия для тебя стала бы неприятным воспоминанием. Из-за третьего способа становления игроком в былые времена классы вырезали друг друга, как свиней. Жрецы вместе с нами вырезали Ведьм, Малефиков, Чернокнижников, Магов и прочие магические классы. В свою очередь, нас вырезали Клирики, Воины и Ассасины. Бойня была знатной. В итоге было заключено мировое соглашение, остановившее царившую на Земле вакханалию, поэтому вот уже 600 лет между классами царит вооруженный нейтралитет. Пожалуй, это все, что тебе нужно знать на текущий момент. Остальное узнаешь в Академии. Да, вот еще что! Ты же убил НПС. Держи, это твоя законная добыча.
      

    Получен 1 Гранис

      
       - Гранис - денежная единица игроков, - тут же пояснил Арчибальд. - Котируется во всех мирах. Предметы, наемники, услуги, аукцион - все завязано на гранис.
       - Если меня убьют, я потеряю деньги?
       - Чувак, ты доживи хотя бы до того момента, как тебя начнет волновать этот вопрос, - рассмеялся кот. - Ты же сдохнешь в Академии, на кой тебе лишние знания? Что-то я с тобой задержался. Еще вопросы есть?
       - Есть. Ты сказал, что личные данные - тайна за семью печатями. Зачем тогда ты мне открылся?
       - Чтобы ты знал, кто зачистил твоих родных. Кто уничтожил твою мать, сестру, друзей, соседей. Собаку! Кто полностью вычеркнул тебя из списка живых. Ты же хочешь отомстить?
       Перед глазами вновь поднялась темная пелена ненависти. Если бы у меня только были силы, я без раздумий бросился бы на кота.
       - Запомни это чувство, брат, когда очнешься. Запомни и не дай ему угаснуть. Тогда у тебя есть шанс выбраться. До скорой встречи!
       Последнее, что мне удалось запомнить перед потерей сознания - две туманные змеи, вылетевшие из лап кота и устремившиеся в мою сторону.
      
      
       - Принимай, брат! - сквозь застивший сознание туман донесся голос Арчибальда, возвращая меня обратно в страшный кошмар под названием реальность. - Еще одно туловище для Академии.
       - Что с ним? Болен? - напряженно спросил незнакомый голос. Я сделал попытку открыть глаза, чтобы опровергнуть обвинение в болезни, однако тело не слушалось приказов. Как я ни старался, у меня не получалось пошевелить ни единым мускулом. Единственной доступной вещью в таком состоянии оказался игровой интерфейс, поэтому я открыл карту и со злой усмешкой уставился на свое текущее местоположение. Твердыня. Меня доставили в нужную точку.
       - Информация о зачистке стала для него непосильной ношей, пришлось кинуть на него оцепенение.
       - Что?! - возглас изумления неизвестного собеседника был настолько естественным, что стало понятно - Арчибальд что-то серьезно нарушил. - Запрещено применять магию к неинициированным игрокам вне Твердыни! Тебе грозит...
       - Мне известны правила, брат, - прервал собеседника Арчибальд. - Не утруждай себя, я доложу главе ордена о проступке сам!
       - Хорошо, брат, оставляй его. Какого рода оцепенение ты использовал?
       - Полное. С блокированием сознания.
       Повисла пауза.
       - Тебя ожидает глава ордена, - через некоторое время произнес собеседник каторианца, собравшись с мыслями. - Будешь уходить, пришли ко мне пару рекрутов. Полезно им будет посмотреть, как снимать полное оцепенение.
       - А смысл? Если случится чудо и Ярый вернется из Академии, зачем дарить Магам нового игрока? Он отправил на перерождение Девира. Этот отморозок уже прислал запрос на выдачу обидчика. Куда проще отправить этого неудачника в Академию под оцепенением, чтобы он гарантированно сдох, а Девиру сообщить о его скоропостижной кончине. Так будет проще всем.
       - Ты поэтому нарушил закон и использовал магию?
       - Шарда, я не верю в него. Ему выпал шикарный шанс спастись, но он от него отказался. Стань он вампиром и имей за спиной Гарбиталя, Девир ничего бы не смог ему сделать до аннулирования задания. Всего-то нужен был год! Но нет, Ярый решил остаться человеком! При этом даже как НПС он был никем и звался никак. Средние показатели развития, игровая зависимость, асоциальность, никаких связанных с ним заданий или скрытых целей. Вообще ничего! Умри он во время боя, Система стерла бы воспоминания о нем уже через десять лет.
       - Ты забываешь - он умудрился отправить Мага на перерождение.
       - Я разобрал тот случай. Если бы Девир знал природу Монстричелло, то вышел бы из боя победителем. Без единой царапины. Но он слишком поздно понял, что Монстричелло обладает иммунитетом к магии и, когда уже хотел придавить того танком, появился Ярый со своим пулеметом. Даже не он - его оторванные конечности. Сам же обоссанный и обосранный боец к этому моменту был мертв. Как думаешь, есть у такого игрока шансы против одного из самых перспективных охотников за головами?
       - Почему ты думаешь, что за Ярого не вступится глава нашего ордена? Или глава людей?
       - Шарда, ты сам-то в это веришь? У Герхарда и так много забот, зачем ему неприятности с Магами? Что же до Бартоса... Даже не смешно. Ему плевать на свою расу.
       - Я понимаю твои терзания, брат, но повторю одну древнюю истину - нужно верить в лучшее. Кто знает, что уготовано этому рекруту. Может, его обнуление станет причиной войны с Магами. Чем не повод для того, чтобы дать парню шанс?
       - Делай что хочешь, - произнес Арчибальд, однако в его голосе явно чувствовалось пренебрежение. В отношении меня. Эта хвостатая тварь поставила на мне крест и собиралась уничтожить! Убью урода. - Хочешь поставить его на ноги - ставь. В Академию их отправят через три часа. Обучать его я не собираюсь. Хочешь возиться с будущим трупом - возись. Я к главе.
       - Не забудь прислать рекрутов, - напомнил Шарда, после чего мое самосознание вновь решило взять паузу...
       - Всем понятна последовательность действий? - первое, что я услышал после возвращения из страны "нигде", был вопрос Шарда. - Если вы попытаетесь снять полное оцепенение стандартными средствами, ваш подопечный превратится в овощ. Тело проснется, а разум так и останется заблокированным. Поэтому вначале возвращаем дух, только после этого работаем с телом.
       Если я правильно понял тон Шарды, в данный момент мне выпала великая честь выступить в качестве подопытной мышки, на примере которой обучают молодых и неопытных неофитов. Забыв, что тело мне не подчиняется, я стиснул кулаки и попробовал открыть глаза - выступать в качестве музейного экспоната желания не было. Однако едва мои глаза открылись, в них ударил небывало яркий свет, словно перед лицом повесили частичку Солнца направленного действия. Я рефлекторно зажмурился, отвернулся и прижал ладони к лицу - свет начал ослеплять даже сквозь закрытые веки.
       - Если бы разум не проснулся, - невозмутимо продолжил пояснять Шарда, - наш подопечный не стал бы кривить такую страшную рожу и закрываться от света. Ему было бы все равно. Запомните главное правило использования магии - после применения любой способности необходимо проверить результат. Ибо даже безобидное лечение может обернуться страшной смертью, когда, положим, вместе с тромбом разойдутся язвенные швы желудка. Всякое может быть.
       - Господин Шардаганбат, разрешите вопрос? - заискивающим, оттого крайне неприятным тоном спросил мужской голос. - Получается, что наши способности в любой момент могут сработать неправильно? Это зависит от чего-то или игра сама определяет вероятность провала?
       - Хороший вопрос, - ответил Шарда, или Шардаганбат, как его только что называли. - Когда вы обучитесь своему первому заклинанию или способности, ваша книга заклинаний обновится. В ней появится соответствующая запись с названием способности, ее описанием, требованием по использованию, да много чего там будет написано, но также в ней появится колонка, в которой будет указываться, сколько раз вы использовали способность. Это базовый параметр, который определяет вероятность успеха или провала способности. Поэтому чем больше вы тренируетесь, тем меньше шанс промазать.
       Я осторожно отвел руки и открыл глаза. В небольшой комнате с кирпичными стенами, больше напоминающей каморку, чем комнату, кроме меня, валяющегося на каком-то возвышении, находилось еще пять существ. Какое-то недоразумение, внешне смахивающее на огромного прямостоящего варана с шестью конечностями, четыре из которых являлись ногами. Остроухий и похожий на человека юноша, являющийся, по-видимому, эльфом. Старик, настолько высохший, что невольно возникал вопрос о том, почему он не разваливается на части. Метровый гном в стальных доспехах и, что поразило меня больше всего, Голубов! Ефрейтор, мать его, Голубов! Огромный двухметровый детина с мозгами пятилетнего пацана! Он-то здесь откуда?
       - Я че, тоже был похож на мумию? - спросил Голубов, невольно подарив мне пару подсказок. Первое - бывший ефрейтор обращался к гному, подсказывая, кто здесь главный. Второе - вопрос по способностям задавал не он. Третье - Голубов такой же Паладин, как и я!
       - Да, - кивнул Шарда, развернувшись к верзиле. - Игроки-люди после превращения становятся похожи на скелеты. Вернемся к нашему вопросу. Кроме частоты использования способности, существует еще такая немаловажная штука, как Энергия. Как только ее не называют: мана, запас колдовских сил, внутренние резервы, ярость, бодрость, но суть одна - это ваш ограничитель. Чем больше Энергии, тем мощнее и точнее ваши заклинания, тем меньше вероятность ошибиться при использовании способности, тем сильнее вы становитесь, как игроки. Никогда и никому не рассказывайте значение этого параметра. От этого будет зависеть ваша жизнь.
       - Как же ее увеличить? - спросил похожий на эльфа парень, показывая, кто задавал вопросы ранее.
       - А вот это уже неправильный вопрос, рекрут, - скривил лицо Шарда. - В данный момент вам следует спрашивать только об одном - как вернуть Ярому, - гном небрежно указал на меня рукой, - нормальный вид. У Паладинов не существует людей, эльфов, гномов и прочих рас. У Паладинов есть брат и его проблема, которую нужно решить. Так что берите этого задохлика и отправляйтесь в медпункт. Через час жду вас в сорок пятой аудитории. Всех пятерых. Будем готовиться к отправке в Академию.
       Гном развернулся и неспешно вышел из каморки, оставив меня один на один с четырьмя будущими Паладинами.
       - Че-то я не помню, чтобы меня таскали, - прохрипел старик. Его голос был под стать внешнему виду - скрипучий, трясущийся и едва слышимый.
       - Прос-сто ты выглядел не так с-страшно, - рокочущим и немного шипящим голосом произнесла прямоходящая ящерица. - Ярый дейс-ствительно похош-ш на с-скелет. Пош-шли, нельс-ся с-саставлять с-себя ш-шдать.
       - Где-то я этого уродца уже видел, - нахмурился Голубов, осматривая меня с ног до головы.
       Я смотрел на чужеродных и удивительных существ, однако будоражащего мозг возбуждения от диковин не было. Никаких "Вау, говорящий динозавр!" или "Мамочки, эльф!". Даже удивительное присутствие Голубова не смогло прогнать навалившуюся апатию, когда я вспомнил "мотивирующие" слова Арчибальда: "Хочешь возиться с будущим трупом - возись". Гном не стал на это ничего возражать, лишь подчеркнул, что моя гибель может принести пользу Паладинам. Ни каторианец, ни гном не верили в то, что мне удастся задержаться в игре! Меня списали в утиль! Какой смысл возиться с тем, кто вскоре отправится на тот свет? Уроды!
       Я отрешенно смотрел на то, как скользкими и холодными лапами варан схватил меня и без видимых усилий взвалил себе на плечо, словно мешок муки. Сил на то, чтобы поднять голову и осмотреться, не было, поэтому мне оставалось только разглядывать серую мантию ящерицы и выглядывающий из-под нее зеленый хвост.
       - Что, еще один человек? - удивленно спросил чей-то голос и меня бросили на кушетку. Окружающая белизна слепила, поэтому я закрыл глаза. - С чего вдруг в этом месяце паладинов расплодилось?
       - Не знаю, - ответил эльф. - Господин Шардаганбат приказал доставить Ярого к вам, чтобы поставить его на ноги. Через полтора часа нам отправляться в Академию... Это вообще реально? Разве можно поставить на ноги ЭТО?
       Я хмуро отметил, что кроме Арчибальда и Девира у меня появился еще один объект для приватной беседы. Эльф. Поразительно, но фантасты моего мира не врали о высокомерии этих существ - всего за пару минут знакомства эльф полностью мне разонравился. Я понимаю, что среди людей тоже хватает уродов, но за "ЭТО" ушастый обязательно огребет.
       - Полтора часа? - ухмыльнулся лекарь. - За это время можно подготовить кого угодно. Тем более поставить его на ноги. Особенно если знать, как правильно ставить.
       Меня накрыли легкость и невесомость. Боль и тяжесть, казавшиеся мне постоянными спутниками, ушли, оставив после себя лишь тягостные воспоминания. От такого резкого преображения я открыл глаза, забыв об ослепляющем свете. Однако его больше не было. Было синее сияние, исходившее из рук еще одного коротышки. По всей видимости, у местных гномов был какой-то фетиш на стальные доспехи, ибо доктор тоже с ног до головы был закован в железо.
       - Вспомнил! Ты же слон из моей роты! - радостно воскликнул Голубов. - Земеля! Тоже за паладинов бегаешь?
       - Ты его знаешь? - нахмурился старик.
       - Конечно! Он же мага завалил! С пулемета, прямо в черепушку. Бам! Голова разлетелась! Постой! Ты же сдох!
       - Так Девир - это твоих рук дело? - заинтересованно посмотрел на меня доктор. Мне оставалось только согласно кивнуть.
       - Тогда понятно, почему паладинов так много. Избранник, гость, приспешник, иммунный и боец. Веселая компания.
       - Шта? - на лице Голубова было нарисовано такое непонимание, что гном соизволил пояснить.
       - Гость - рептилоид, явившийся в нашу Твердыню по договоренности между Герхардом ван Брастом, главой ордена паладинов Земли и Шликандром де Зал, главой ордена паладинов Версалы, родной планеты рептилоидов. Если я правильно помню, брат, тебя зовут Сартал, приспешник 3-го уровня.
       - Вс-се верно, - кивнул рептилоид, совершив забавный пируэт хвостом.
       - Иммунный - брат Монстричелло, первый уровень. Был обнаружен во время зачистки местности после глупой атаки Девира. На него совершенно не действует магия. Система иногда выбрасывает фортеля и рождает таких уникумов. Был представлен в игроки поисковой группой, выбрал себе класс паладина. Все верно?
       - Хы! - на лице Голубова появилась идиотская улыбка. - Всегда хотел стать палом! Бегал за него в варкрафте! Мне как предложили, так я сразу! Буду танком!
       - Приспешник, - продолжил пояснять гном, оставив реплику Монстричелло без внимания. Черт! Выбрал же он себе имя! - брат Нарталим с Земли. Приспешник 3-го уровня. Эльф.
       - На Земле водятся эльфы? - не смог сдержать я возгласа изумления.
       - Куда больше, чем людей! - высокомерно фыркнул Нарталим, кивнув присутствующим. - Я говорю про игроков. Эльфы играют главенствующую роль в управлении Землей.
       - С хрена ли? - настал черед удивляться Голубову. - Чей-то я по телику ни одного остроухого не видел!
       - Каждый день, придур..., - эльф скосился на нахмурившегося доктора и исправился, - брат паладин. Ты видел нас каждый день!
       - Золотая молодежь! - бросил я наугад, но по усмехнувшемуся эльфу стало понятно - предположение попало в самую точку.
       - Верно, Ярый. Мы - настоящие хозяева Земли! Мы ...
       - Оставим в стороне дела земные, - встрял гном, прерывая дискуссию. - Ты выбрал Свет, так следуй ему до конца. Следующий - Избранник. В этом месяце это брат Дитрих. Человек. Первый уровень.
       Старик склонил голову в приветствии.
       - И, наконец, воин. Ярополк. Человек, который отправил Девира на перерождение, получив билет в наш мир. Полная команда для отправки... Удивительно. Каждый месяц Твердыня направляет в Академию новобранцев. Обычно одного, бывает двух, очень редко трех. Но чтобы сразу пятеро... Такого на моей памяти еще не было.
       - Так ты че, в натуре с Земли? - Голубов продолжал ошарашенно смотреть на Нарталима, игнорируя слова доктора. - Чего раньше не рассказывал?
       - Ярый, объясни ему, - эльф не снизошел до ответа, отвернувшись от Монстричелло. - Ты, кажется, понял.
       - Объясни сам, брат. У тебя для этого есть все приспособления: голова, рот, язык. Или ты их для чего-то другого используешь? - бросил я и тут же наткнулся на пристальный взгляд Нарталима. Пошел он! Рейтинг эльфа в моих глазах упал еще на один пункт, хотя ниже, казалось, некуда. Привыкнув получать все и вся в прошлой жизни, эта сволочь даже став игроком продолжила пренебрежительно относиться ко всем существам, раздавая приказы направо-налево.
       - Мальчик забылся? - глаза эльфа начали наливаться злостью.
       - У тебя есть претензии, золотистый? Мы с Монстричелло стали игроками сами, а не благодаря папочке! Ты же без его денег никто! Фитюлька. Хрена лысого ты Академию закончишь! - ударил наугад я и по расширившимся зрачкам эльфа понял, что попал в точку!
       - Инициированный игрок всегда заканчивает Академию, Ярый, запомни это, - доктор неведомым образом возник между мной и эльфом, прекращая перепалку. Почему-то гном гневно смотрел не на эльфа, а на меня, словно это мне довелось преступить грань дозволенного. - Из присутствующих инициированными являются только трое: Нарталим, Монстричелло и Сартал. Ты и Дитрих инициацию не прошли, поэтому относись к старшим братьям с почтением!
       - К вопросу об окончании Академии, - злорадно бросил Нарталим из-за спины доктора. - Мне будет тебя не хватать!
       До сорок пятой аудитории мы добирались в полной тишине. Нарталим чувствовал себя победителем, шагая впереди с гордо поднятой головой. Удивительно, но Монстричелло и Дитрих шагали рядом с ним, держась чуть сзади. Словно свита, готовая выполнить любое желание своего повелителя. Судя по всему, они вместе уже пару дней и эльф умудрился подмять под себя старика и великовозрастное дитя. Сартал семенил позади троицы, но так, что было понятно - он не из этой компании. При этом ящер держался впереди меня, показывая, что и ко мне примыкать у него нет никакого желания. Рептилоид был сам по себе.
       - Вы раньше срока, - пробурчал Шарда, исподлобья осматривая нашу группу. Сорок пятая аудитория оказалась обычным спортзалом, по всему периметру которого располагались стойки с оружием, доспехами и непонятными приспособлениями. Сам Шарда, облаченный все в те же сверкающие латные доспехи, стоял посреди зала, держа в руках небольшой молот и тяжело дышал. По всей видимости, мы прервали тренировку. У меня непроизвольно расширились глаза от удивления - в руках у гнома был Мьёльнир, в том виде, в котором его изобразили в Marvel. Легендарный молот Тора.
       - Стойте, что ж с вами теперь поделаешь, - махнул рукой гном, когда мы постарались покинуть зал. Волшебным образом молот испарился из рук Шарды, словно его никогда и не было. Магия? Не думаю. Скорее всего молот отправился в личный инвентарь. Нужно запомнить на будущее
       - Урок номер семь, - деловито продолжил гном. - У каждого игрока должен быть свой артефакт. Оружие, броня, какая-нибудь прялка, неважно. Важно одно: один игрок - один артефакт. Всю свою игру, независимо от того, как она сложится, вы будете развивать свой предмет, раз за разом улучшая его свойства. Захотите, чтобы ваше оружие при ударе материлось - не вопрос. Добавляете "Удар пьяницы" и прокачиваете его до четвертого уровня. Количество свойств артефакта не ограниченно, но чем больше вы их добавляете, тем меньше шансов получить достаточно хороший предмет. Ибо каждое свойство, чтобы оно хорошо работало, необходимо прокачивать. Вопросы?
       - Где можно узнать о свойствах? - спросил я после небольшой паузы. Почему-то другие паладины лишь молча внимали Шарде, не делая попыток разобраться во всем до конца. Мне же хватило того, что я сделал выбор класса и расы не обладая достаточной информацией. Как бы я не относился к Арчибальду, стоит признать справедливость его слов - мне стоило соглашаться быть вампиром. Тогда у меня была бы стопроцентная гарантия выбраться из непонятной Академии.
       - Выбор артефакта - сложный .... Что? - одновременно с моим вопросом Шарда продолжил рассказывать об артефактах, но запнулся, разгневанно взглянув на меня. Воздух вокруг гнома начал едва заметно клубиться, сам Шарда начал темнеть и расти в размерах, словно накачиваемый воздушных шар. Изменения гнома вкупе с ехидной усмешкой Нарталима и тяжелым вздохом Дитриха донесли до меня главную новость - перебивать Шарду не стоило.
       - Где можно узнать о свойствах артефакта? - повторил я. Отступать было поздно, поэтому перед вероятным наказанием стоило полностью прокачать тему. - Если они так важны для игрока, то выбор должен быть осознанным. Храм знаний, при всем уважении к этому названию, дает настолько мизерную информацию, что после ее прочтения возникает только один вопрос: "Что это было?". При этом: "Нужная тебе информация находится в этом свитке. Изучи ее", - я передразнил старика из Храма знаний.
       - Ты уже там был? - гном мгновенно "сдулся", заинтересованно осмотрев меня снизу вверх. - С каким вопросом?
       - Сравнительные характеристики людей и вампиров, - скрывать правду было глупо.
       - Даже так, - задумчиво протянул гном, после чего посмотрел на эльфа, - брат Нарталим, объясни брату Ярому суть урока номер два.
       - Почему я? - тут же возмутился отпрыск высшего света. Забавно, но я всегда считал золотую молодежь представителями другой цивилизации. Не сынками или дочерями богатых родителей, а гостями из другого мира. Большинству из них было глубоко наплевать на проблемы окружающих, ценность людей они воспринимали сугубо по наличию связей или денег. Веселящиеся и кутящие даже в голодные годы, разъезжающие на дорогих машинах и плюющие на законы, швыряющие деньги в разные стороны и требующие к себе идеального отношения - золотая молодежь по всем признакам была с другой планеты. Открывшаяся правда оказалась гораздо прозаичней - это были веселящиеся эльфы. Обычным же НПС, кем в свое время был я, Голубов или старик, система просто не показывала расовые особенности золотой молодежи. Зачем лишний раз травмировать наш разум?
       - Потому что я так сказал, - на лице Шарды появилась зловещая улыбка. - Вопросы?
       - Для того чтобы получить ответ на свой вопрос, запрос в Храм знаний необходимо составлять максимально четким и понятным. Желательно таким, чтобы он отвечал на вопрос "да" или "нет", - сдулся эльф. По всей видимости, слово "Вопросы?" в исполнении гнома было своеобразным триггером, после которого демократия заканчивалась и начиналась жесткая диктатура.
       - Когда игрок попадает в Храм знаний, - продолжил Нарталим, - у него появляется соответствующая запись со счетчиком. С каждым посещением Храма счетчик увеличивается. Игроки, количество посещений Храма у которых менее 100, получают ответ в виде одного-двух абзацев текста с максимальным количеством слов ..., - эльф замешкался, вспоминая конкретную цифру, но тут ему на помощь пришел Шарда:
       - До двух сотен слов. Учитывая, что ты интересовался сравнительными характеристиками двух рас, ответ должен быть максимально общим. Вроде ответ был дан, но вопросов возникает еще больше. Что касается свойств артефакта, их можно узнать в Храме знаний, либо в библиотеке Твердыни. В ней содержатся все накопленные знания паладинов Земли за последние десять тысяч лет. Храм знаний не всегда открывает страждущим свои объятья. Я ответил на твой вопрос? - Шарда так красноречиво на меня посмотрел, что оставалось лишь согласно кивнуть.
       - Отлично. Вернемся к текущему уроку. Как я говорил, выбор артефакта - сложный процесс. Вы должны заглянуть внутрь себя и понять, что вам больше всего подходит. Кто вы? Бойцы? Творцы? Лекари? Ремесленники? Предмет нужно выбирать с умом, в зависимости от выбранного направления развития. История знает много примеров глупого выбора. К примеру, был такой охотник, Гермес. Что его подвигло на то, чтобы выбрать артефакт в виде сандалий и прокачать в них полет, не знает никто. Ни урона, ни лечения, ни скрытности. Вообще ничего, кроме скорости и возможности летать. До тех пор, пока Гермес не ушел в другой мир, работал у своих более опытных коллег в качестве подсобного рабочего, принеси-подай. Специализировался на доставке вина и женщин.
       - Посланник богов, - ошарашенно прошептал я, и мир в очередной раз перевернулся. Греческие боги и герои были обычными игроками! Гермес, Геракл, Зевс - все эти существа реально существовали и когда-то ходили по этой локации, пока не получили повышение! Теперь-то я знаю, что Земля не очень популярное место прокачки. Получается, если руководствоваться этой логикой, то вообще все, что я знал о мифологии и религии - правда! Драконы, маги, чудовища, бабайка под кроватью! Все это существует или существовало на самом деле!
       - На выбор артефакта наложены ограничения, - продолжил Шарда. - Выбрать можно только тот предмет, что привязан к классу. Вы не можете получить ни магические зеркала, ни посохи, ни прочую мишуру базарных фокусников. Этих безделушек здесь даже нет, - Шарда обвел руками зал. - В этой комнате собрано все, что разрешено паладинам использовать в качестве артефактов. Здесь размещены только болванки, которые станут артефактами при визите в Академию. Смотрите, изучайте, чувствуйте, выбирайте. Обычно мы даем новичкам полчаса, но вы пришли сюда пораньше, поэтому у вас есть час. Вопросы?
       - Да какие вопросы? - пробасил Монстричелло и беззастенчиво направился к стойкам с оружием и броней. - Все же понятно! Я - танк! Мне нужен щит! Дитрих - лекарь. Ему нужен...
       - Брат Дитрих сам сделает выбор, - негромко произнес Шарда, однако этим заставил Голубова замолчать. Даже интересно, что такого сделал гном за эти три дня обучения, что даже Монстричелло относится к нему с уважением?
       - Брат Монстричелло прав, - проскрипел Дитрих. - В мои годы махать мечом уже поздно. Стану лекарем, насколько это вообще возможно в нашем классе. Может, что и получится. Пожалуй, возьму это знамя.
       - Меч! - безапелляционно произнес Нарталим, вытаскивая из стойки тонкий изогнутый клинок, похожий на саблю. - Я назову его "Сердце грома"! С его помощью я сокрушу мириады врагов, получу сотый уровень и отправлюсь на Зальту!
       - Хорошая цель, - одобрительно кивнул гном. - Ярополк, Сартал?
       - Я давно выбрал с-себе предмет, - пророкотал рептилоид, подошел к стойке с броней и вытащил стальной нагрудник. - Броня - важ-жная час-сть паладина. Бес-с нее он с-слаб и бес-спомощен. Ос-собенно против магов.
       - Щит - лучшая броня паладина! - тут же вступился за свой артефакт Голубов, словно защищающий свою игрушку ребенок.
       - У каждого своя защита, брат Монстричелло, - успокоил верзилу гном. - Кому-то нравится щит, кому-то нагрудник. Нужно уважительно относиться к выбору своего брата по оружию. Ярый, тебе нужно время?
       - В чем суть игры? - вопросом на вопрос ответил я. Выбор класса мне довелось сделать на эмоциях, не отдавая себе отчет, чем все это может грозить. Ни плюсов, ни минусов паладинов я не знаю, особенности, специфика, пути развития - все это скрыто и, как бывшего полупрофессионального игрока, меня это очень пугает. С таким подходом к выбору персонажа можно называться только одни словом: ламер. Не хочу такого прозвища.
       - Церемония состоится через час, - проигнорировал мой вопрос Шарда и в его руке вновь появился молот. - Если к этому моменту ты не определишься с артефактом, то умрешь. Теперь уже навсегда. Помощь других братьев по оружию во время выбора запрещена. Только игрок должен нести ответственность за свой выбор.
       - Зачем с ним возиться? - бросил Нарталим, рассматривая замысловатые пируэты, которые начал выписывать гном своим молотом. Шарда продолжил прерванную тренировку, больше похожую на танец, и присутствие молодых рекрутов его ничуть не смущало. - Все знают, что он не вернется из Академии. Только время сейчас тратим.
       Жестом я показал эльфу, куда он может отправляться со своими предположениями и осмотрелся. В очередной раз меня бросило в ситуацию с полной неопределенностью. Игроки, что сделали уже свой выбор, наверняка знакомы со спецификой класса. Одна только реплика Дитриха: "насколько это вообще возможно в нашем классе" говорит о том, что минимальные знания о паладине он имеет. Чего нельзя сказать обо мне.
       Что же выбрать?
       Условно будущие артефакты были поделены на несколько блоков - оружие, броня, тканевая одежда, непонятные приспособления, по всей видимости, аксессуары, знамена и книги.
       Знамена я отринул сразу. Логика и наблюдение за выбором других игроков подсказывают, что главная задача штандартов - поднимать боевой дух и прочие параметры игроков. Возможно, даже лечить. Несмотря на довольно привлекательный внешний вид знамен, быть баффером я не хочу.
       У стеллажей с броней я задержался, рассматривая нагрудники, шлемы, наручи и прочие сверкающие серебристым цветом металлические изделия. Начищенные до состояния зеркала, латные доспехи зазывали выбрать одного из своих представителей, однако я прошел дальше. По-хорошему, артефактная броня нужна в одном случае - если игрок будет получать урон либо в борьбе с другими игроками, либо в битвах с НПС. Первого я буду стараться избегать, для второго и обычная броня должна сгодиться.
       Оружие... Здесь я простоял дольше, рассматривая различные мечи, булавы, киянки и даже дубинки. Меня всегда тянуло к холодному оружию, несколько раз я даже присутствовал на сходке реставраторов средневековья, наблюдая за тем, как излишне криворукие люди стараются ударить друг друга железкой. С тяжелым вздохом я отошел от стеллажей - колюще-режущими предметами нужно уметь пользоваться, а для этого нужна практика. Однако, если не найду ничего лучшего, вернусь сюда. Оружие - универсальный выбор, в этом Нарталим прав.
       Тканевая одежда поначалу меня не вдохновила. Рубашки, плащи, штаны, капюшоны - все это, конечно, нужно игроку, но делать из ткани персональный артефакт... Я уже собирался переходить к следующему стенду, как ехидная мысль посетила голову - взять бы плащ и прокачать его в невидимость. Можно будет подкрадываться к врагам и ... По спине пробежали мурашки от очередного понимания - плащ-невидимка реальность! Один из игроков выбрал себе бесполезный, казалось бы, тканевый предмет, прокачал его в невидимость и вошел в историю! Практически в любом этносе есть легенды о плащах-невидимках и ловкачах, умудрившихся с их помощью заполучить те, или иные бонусы.
       Только сейчас до меня дошло, что при правильной прокачке любой предмет будет приносить пользу в зависимости от выбранной роли. Мне осталось только решить, кем я хочу быть в этой игре? Танком? Бежать впереди с гордо поднятым щитом и врезаться в ряды противника? Предложи мне это в первые минуты игры, я бы согласился без раздумий. Во всех играх, в которые мне довелось поиграть, я был именно танком. Но сейчас могу сказать с полной уверенностью - ни за что! Огребать урон, сквозь зубы терпеть боль и надеяться на лекарей - пусть этим занимается Монстричелло. Природный иммунитет к магии и артефактный щит сделают его хорошим танком. Остается лекарь или боец. Нужно сделать выбор.
       Кстати, интересный вопрос: почему я мыслю стандартными понятиями? Танк, лекарь, боец... Ограничения по ролям в компьютерных играх были сделаны только для одной цели - упростить кодирование. Ради чего принимать за догму решение какого-то древнего проектировщика? У игроков даже параметров нет, поэтому отличие между танком, лекарем и, допустим, танцором, будут сугубо в навыках игрока и его одежде, но никак не в количестве виртуальной силы, ловкости и интеллекта.
       Решение о том, кем я хочу быть в игре, родилось мгновенно, как только я отошел от стандартной модели. Оно крутилось в голове довольно давно и сейчас получило возможность выйти наружу. Учитывая, что я попал в мир, где есть драконы, вампиры, принцессы и прочая нечисть, то я хочу изучить его вдоль и поперек. Выяснить все, что только можно. Выяснить и начать торговать знаниями. Ибо уже сейчас стало понятно - в этой игре главное не сила, а информация.
       - Мне нужна информация о предмете из этого зала, который оптимально подойдет в качестве артефакта для исследователя мира! - произнес я в воздух максимально конкретный вопрос. Вовремя вспомнив слова Шарды о том, что в Храм знаний пускают не всех, я добавил: - Инициировавший меня игрок ничего не рассказал мне об игре!
       - Разве так можно было? - удивленно протянул Нарталим, и тут перед моими глазами возникло сообщение:
      

    Требование удовлетворено, доступ в Храм знаний предоставлен

    На время изучения информации время для игрока Ярый остановлено

      
       Зал со стеллажами будущих артефактов сменился на уже ставшую привычной белую комнату. Седовласый мужчина приветствовал меня и указал рукой на журнальный столик. Я открыл характеристики персонажа и ухмыльнулся - действительно, появился новый параметр: количество посещений Храма знаний, в данный момент равняющийся двум. Где два, там и сотня. Развернув свиток, я вчитался в текст:
      
       Исследователь игры - направление развития игрока, выбравшего путь знаний: открытие новых земель (картография), новых монстров (монстрология), эликсиров и зелий (алхимия) и другие исследовательские направления <список направлений>. Наиболее оптимальным артефактом для исследователей мира из шаблонов Твердыни паладинов Земли является Книга знаний (аксессуар). Расположение Книги знаний в зале шаблонов Твердыни паладинов Земли приведено на рисунке <рисунок>.
       Преимущества Книги знаний как артефакта: ускоренное восстановление Энергии, адаптивный интеллект книги позволяет считывать информацию из любых источников и систематизировать ее в соответствии с настроенными критериями. Возможность развивать Книгу знаний для автоматизации любых исследовательских направлений <список направлений>. Недостатки Книги знаний как артефакта: атакующие или оборонительные особенности игрока отсутствуют.
      
       - Ты получил необходимую информацию, - напомнил о себе старик, как только я прочел свиток. - Тебе необходимо выбрать артефакт и пройти обучение в Академии. Помни - двери Храма знаний всегда открыты страждущим.
       - Не сработало? Лошара! - рассмеялся Нарталим, как только я вернулся обратно в спортивный зал. Для игроков мои исчезновение и возвращение прошли незамеченными, что натолкнуло на интересную мысль - Храм знаний можно использовать не только как место получения информации. Обязательно нужно будет придумать вопрос, который система определит как удовлетворяющий требованиям и разрешит посещения Храма, выдергивая меня из текущего мира. Например, когда нужно будет о чем-то хорошенько подумать. Пригодится на будущее.
       Свиток с информацией остался в Храме, поэтому я по памяти пошел к стеллажу с аксессуарами. Реагировать на слова эльфа я не собирался. Нужно будет выяснить, допускаются ли конфликты между игроками одного класса? Не сейчас, но через пару лет я припомню Нарталиму нашу первую встречу.
      

    Получен предмет: Книга знаний. Тип предмета: личный артефакт. Для инициации артефакта необходимо посетить Академию

      
       Книга знаний оказалась толстым фолиантом формата А4 в гладком черном кожаном переплете. Несмотря на внушительные размеры, вес книги был практически неосязаем, словно она ничего не весила. Желтые грубые страницы были пусты, и лишь на форзаце красовалась надпись: "Книга знаний паладина <не определено> Ярополка". Я автоматически нажал на заключенное в скобки словосочетание, не раздумывая, разрешено это, или запрещено. Мне хотелось посмотреть, что значит "не определено". Из чего вообще можно определять? Система решила, что я действую в рамках игровой логики, поэтому перед глазами возник дополнительный текст:
      

    Варианты приверженности: Свет. Тьма. Для выбора приверженности необходимо пройти инициацию

      
       Количество вопросов выросло в геометрической прогрессии: что значит паладин света или тьмы? Какие преимущества дает та, или иная приверженность? Что вообще означает приверженность? Кому или чему? Богам? Разве уже не стало понятно, что боги - это высокоуровневые игроки? Или я ошибаюсь? Вопросы рождались один за другим, порой не связанные друг с другом, но ответов на них не было. Мне придется дознаваться до всего самостоятельно. Руководствуясь привычкой, выработанной еще в компьютерных играх, я открыл свою небольшую виртуальную полку и положил на нее артефакт. Не постоянно же таскать его в руках?
       - Запомни на будущее, брат Ярополк, не следует прятать Книгу знаний в инвентарь, - обратился ко мне Шарда. - Специфика выбранного тобой предмета такова, что он постоянно должен получать знания. В инвентаре он не получит ничего, кроме пыли. Не забывай об этом.
       - Ты уже умееш-шь польс-соватьс-ся инвентарем? - заинтересованно спросил Сартал, уже успевший надеть на себя полученную броню. Удивительным образом она подошла игроку, подстроившись под особенности строения тела рептилоида. - Мне говорили, что до Академии это невозмож-жно.
       - Почему? - Нахмурился я. - Разве ты не видишь строку состояния?
       - Все ее видят, - к нам подошел Дитрих. - Она как бельмо на глазу - бесполезна и занимает часть пространства.
       - Странно, как же вы имя выбрали? - я вспомнил первый свой опыт взаимодействия с игровым интерфейсом, но по нахмурившимся лицам рептилоида и старика стало понятно, что мой вопрос был некорректен.
       - Имена выбираются рекрутами, но присваиваются наставниками, - пояснил Шарда, подходя к нам. - Возможность выбора дается только тому рекруту, который стал игроком через убийство. Хватит разговоров - нам пора! Церемония встречи паладинов начнется буквально через несколько минут.
       - Встречи? - я не сумел удержаться от вопроса.
       - Академия находится вне времени, - пояснил Дитрих, так как Шарда двинулся к выходу из зала, так и не удостоив меня ответом. - Нам на первом уроке рассказали, что в Академии можно провести хоть вечность. Для всех остальных мы либо мгновенно станем паладинами, либо о нас больше никогда не вспомнят. Академия полностью вычеркнет неудачника из памяти.
       - Что это вообще такое - Академия? - спросил я старика, найдя благоприятный повод для общения.
       - Нам мало о ней рассказывали. Вроде как это огромная полоса испытаний. На ней повсюду располагаются учителя и тренировочные площадки, так что выбор игрока по прокачке выбирается им самостоятельно. Количество учителей, у которых можно обучаться, не ограничено, главное до них добраться. Ибо они располагаются по всей площадке и наиболее полезные, как можно догадаться, хрен пойми где стоят. Чтобы выйти из Академии, нужно пройти десять обязательных уроков. На них мы научимся пользоваться основным функционалом. Вроде ничего сложного, только эта десятка тоже располагается не в одном месте. Ее нужно будет еще найти и живым до каждого из них добраться.
       - Спасибо! - Искренне поблагодарил я старика. Теперь у меня было хоть какое-то представление об Академии. - Дитрих, а ты сам откуда?
       - Германия.
       - При этом мы друг друга понимаем, - удивленно отметил я.
       - Внутри игры существует только один язык, и на нем говорят все игроки, - снизошел до ответа шагающий впереди Шарда. - Урок номер один.
       - Я не был на уроках, - напомнил я гному.
       - Подготовка к Академии начинается за три дня до отправки и то, что ты боролся за свою прошлую жизнь, не желая становиться игроком - твои личные проблемы. Взваливать их на других нельзя, - Шарда без стеснений бил по больному, напоминая о своем ко мне отношении. Ни он, ни Арчибальд не верят в то, что я вернусь. Накатила очередная волна злости, но я не позволил ей взять над собой верх. Нельзя поддаваться эмоциям. Вместо того чтобы злиться на гнома, я принялся рассматривать Твердыню. Мы двигались по сине-зеленому ковру, застилавшему пол длинного и широкого коридора. Через каждые двадцать шагов мы проходили две двери, располагавшиеся друг напротив друга. По обеим сторонам каждой из дверей стояли полутораметровые статуи львов. У меня была полная уверенность, что в случае непредвиденного нападения статуи превратятся в грозных бойцов. Но в целом ничего необычного и примечательного в коридоре не было. Ничего такого, что бы пояснило случайному прохожему, волею случая оказавшемуся в Твердыне, что он находится в сказочном игровом мире, а не, скажем, в одном из коридоров Версаля.
       Целью нашего похода оказалась двадцать первая дверь. Шарда некоторое время возился с замком, поминая недобрым словом какого-то Волсона, вовремя не смазавшего замок. Наконец, преграда была преодолена и мы попали в небольшую тусклую комнату, освещаемую синим светом портала. Ибо ничем другим ЭТО быть не могло.
       - Переоденьтесь, - приказал Шарда и только сейчас я увидел пять комплектов стальной брони, практически такой же, какая была надета на гнома. - Артефакты оставляйте надетыми. Они объединятся с комплектом.
       Портал настолько выбивался из рамок привычного мира, что я с трудом оторвал от него взгляд и подошел к ближайшей куче железа. Угрюмо взял в руки стальной шлем и покосился на гнома - самостоятельно нацепить на себя все это у меня не получится. Рыцари древности часами влезали в свои доспехи с помощью оруженосцев, нам же выделили всего пару минут для облачения.
       - Просто начни что-нибудь нацеплять, - подсказал мне Дитрих, на глазах превращающийся в стального монстра. - Одежда сама встанет на место.
      

    Получен классовый комплект брони

      
       - Поразительно! - прошептал я, как только последний предмет брони занял свое место. Стоило только влезть головой в нагрудник, как он тут же оказался на своем месте, подстроившись под строение моего тела. Превратившись в стального колосса, я не испытывал дискомфорта - броня казалась невесомой и не стесняла движений. Если бы не металлический звон при постукивании, можно было бы решить, что мы одели удобный спортивный костюм. Но самое поразительное - на правом бедре располагалось специальное крепление для моей Книги. Стоило только ее приложить к креплению, как артефакт зафиксировался, словно влитой. Вновь - никакого стеснения или дискомфорта. Мне начинает нравиться быть игроком.
       - Если надеть шлем и закрыть забрало, то можно погружаться под воду, - произнес Шарда, заметив ошарашенные лица всей пятерки. Новых игроков научили надевать одежду, но никто не говорил, что перед посещением Академии выдадут собственный комплект.
       - Предвосхищая вопрос неугомонного Ярополка, - добавил Шарда, посмотрев на меня с усмешкой, - броню видят только игроки. НПС вместо стальных лат видят наиболее подходящую для ситуации одежду: смокинг, спортивный костюм, шорты, или даже просто плавки. Об этом заботится Система. Знакома ситуация, когда какая-нибудь знаменитость постоянно появляется на публике то в одном, то в другом облачении? Думаете, все дело в большом гардеробе? Как бы ни так! Это обычный игрок, любящий обожание НПС. Новичкам часто срывает крышу, когда они осознают все прелести игры. К слову о броне. Главное, что вы должны запомнить на будущее - ее снимать можно только в Святилищах. Хотите секса - либо занимайтесь им в броне, она это позволяет, либо идите в Святилище. Других вариантов нет. Любой игрок с удовольствием отправит вас на перерождение, как только увидит без классовой брони. Сейчас всем надеть шлемы и поднять забрала. В Академии вы научитесь делать их невидимыми, однако на церемонию вы обязаны явиться полностью экипированными.
       - А где оружие? - спросил Монстричелло. Закованный в стальные латы, с щитом наперевес он представлял собой устрашающее зрелище, однако растерянное выражение лица ребенка, не получившего обещанную конфетку говорило о многом.
       - В Академию разрешено проносить только артефакты, - пояснил Шарда. - Никакого другого оружия. Свой меч ты получишь после того, как вернешься. Это касается и остальных, за исключением Нарталима. Достаточно разговоров, нас ждут!
       Проход через портал был запоминающимся. Несмотря на определенный игровой опыт, одно дело окунаться в сверкающий круг своим персонажем, сидя на удобном и уютном кресле, другое - самостоятельно подставляться под молнии и на собственной шкуре ощущать все прелести перехода. Шарда ничего не сказал о принципе работы портала, поэтому было неприятно почувствовать кратковременную вспышку боли, словно кто-то быстро растянул меня во все стороны и тут же вжал обратно. Боль была настолько сильной, что на несколько мгновений перед глазами заплясали темные круги. Как только зрение вернулось в норму, я осмотрелся и...
       - Хрена себе! - одновременно прошептали Монстричелло и Дитрих, снимая слова у меня с языка. Нарталим презрительно фыркнул, словно не видел ничего особенного в том, что нас забросило на трибуну огромнейшего амфитеатра. Усевшись на свободное место, эльф со скучающим лицом стал смотреть на один из нескольких парящих экранов, транслирующих игрокам-зрителям верхних рядов происходящее на арене. Хотя назвать нас зрителями верхних рядов можно было с натяжкой - выше располагались порядка полусотни заполненных игроками рядов. С другой стороны - ниже рядов было гораздо больше и они тоже были заполнены игроками. Хвостатые, рогатые, крылатые, низкие, высокие - разнообразие игровых рас поражало. Единственной общей особенностью игроков было то, что все они были гуманоидами - двуногими двурукими одноголовыми прямоходящими. Во всяком случае в той части арены, которая была доступна моему взору.
       Справа раздался едва слышимый хлопок, заставивший меня обернуться. На едва ли не последних свободных местах появились красные монстры в броне паладинов и я едва смог удержать челюсть на месте, когда мозг сопоставил внешний вид новых соседей с имеющимся у меня в памяти образом. Орки! Самые настоящие орки из фильма "Властелин колец", только красные!
       - Шардаганбат, твой рекрут хочет нам что-то сказать? - прорычал один из орков-паладинов. Только сейчас до меня дошло, что я уставился на орков, словно баран на новые ворота и это не понравилось краснокожим.
       - Грыгз, дружище, рад тебя видеть! - обрадовался Шарда, как бы случайно становясь между мной и орками. - Смотрю, у тебя в этом месяце двое соискателей? Откуда?
       - Обнулили одну ушастую тварь и получили возможность сделать игроком приспешника, - ответил Грыгз, с нескрываемой злобой посмотрев на Нарталима. - Ты все так же учишь людей и эльфов?
       - Кто-то же должен с ними возиться, - ухмыльнулся Шарда. - Почему бы не я?
       - Вот вы где! - раздался обрадованный мужской голос. - Шарда, тебя хрен найдешь!
       Гном как-то резко осунулся, обернулся и исподлобья посмотрел мне за спину. Метаморфозы, произошедшие с внешним видом наставника, настолько сильно контрастировали с его же жизнерадостным видом, что я не удержался и взглянул на очередного гостя. Если кто-то может так запугать Шарду, то мне его тоже следует опасаться. Уже потом можно будет.... Твою же мать!
       Рядом с нами стоял довольно привлекательный улыбающийся игрок в просторной черной хламиде мага. Небольшая седая прядь на висках поразительно гармонировала с глубокими черными глазами, делая мага крайне желанным объектом для любой женщины. Улыбка мага была настоль искренней, что непроизвольно начинаешь чувствовать симпатию к этому человеку, если бы не одно "но". Черные глаза - последнее, что я запомнил из прошлой жизни. Обладатель этих глаз спокойно и без лишних эмоций вырезал подразделение спецназа, после чего своей смертью сделал из меня игрока. И сейчас Девир, явившийся к нам в окружении двух таких же, как и он сам, магов, желал выполнить одно из своих заданий - уничтожить наглеца.
       - В Святилище ты ничего не сможешь с ним сделать, - угрюмо произнес гном, даже не стараясь встать между мной и Девиром.
       - Шарда, я не собираюсь сам с ним что-либо делать! - рассмеялся маг. - Сам посуди, сколько я за него опыта смогу получить? Оно мне надо? Я передал задание.
       - ЧТО? - ошеломленно воскликнул Шарда, но маг его больше не слушал. Развернувшись к сопровождающим, Девир начал ставить задачу:
       - Цель номер один - Ярополк, он в приоритете. Тот, кто сможет уничтожить его в Академии, получит мое личное расположение. Основная задача - не дать ему вернуться обратно. Если Ярополк завершит Академию - лучше никому не возвращаться, лично обнулю. Цель номер два - вот этот бугай. С ним осторожней - у него иммунитет к магии. Он уже прошел инициацию, так что моя благодарность будет соизмеряться количеству его смертей. Если он выйдет из Академии игроком первого уровня - вообще будет отлично. Вопросы?
       - Ты не смеешь натравливать своих рекрутов на паладинов! - прорычал Грыгз, вставший рядом с Шардой.
       - Уже посмел, пережиток прошлого, - кровожадно улыбнулся Девир. - Мне нужно тренировать и развивать своих рекрутов, чем паладины хуже других классов? К тому же все мои действия обоснованы - как наставник, я имею право делиться заданиями с рекрутами. Все в рамках игровых правил. Или вы хотите оспорить мое право мести?
       - Сражайся как игрок! - продолжил Грыгз, в то время как Шарда молчал. - Дай ему время! Хочешь развивать молодняк - позволь Ярому получить хотя бы третий уровень и только потом устраивай травлю. Мало чести в том, чтобы раздавить игрока первого уровня. Тем более ни опыта, ни развития никто не получит. Готовишь новых охотников за головами - готовь к тому, что объект охоты может огрызаться.
       Повисла пауза. Девир задумчиво смотрел на Грыгза, красноречиво подняв брови. Шарда все так же угрюмо смотрел на мага, не делая ни малейшей попытки встать на мою защиту, а окружающие нас игроки с интересом смотрели на разворачивающуюся бесплатную драму с кровавым исходом. Паладины против магов, при этом маги были в своем праве. Что-то мне не нравится быть главным героем этой драмы.
       - Наставник, это из этих задохликов будут делать охотников за головами? - раздался насмешливый женский голос и к драме присоединился еще один участник. Орк-паладин, на которого я бесцеремонно смотрел так долго, оказался представителем женского рода. Никогда бы не подумал - броня скрыла все первичные половые признаки, если они вообще есть у представителей этой расы. Орчанка презрительно осмотрела спутников Девира и фыркнула. Молодые маги вернули орчанке презрительный взгляд, но при этом даже не шелохнулись. Девир выдрессировал своих рекрутов похлеще Шарды.
       - Цель номер три - орчанка Логир, - пришел в себя Девир и вновь принялся ставить задачу. - Тяжело признавать, но пережиток прошлого прав - вас нужно проверять в боевых условиях. В теплице вы уже и так засиделись. Разрешаю атаковать всех троих только после прохождения ими пяти учителей. До этого времени не мешать и даже помогать. Мне не очень понравится, если они сдохнут в лабиринте.
       - У тебя нет права атаковать Логир, - кровожадно ухмыльнулся Грыгз. Вот сейчас я ничего не понял, ибо Грыгз казался довольным. На ученика объявлена охота, а наставник даже ухом не ведет, излучая высшую степень счастья и радости! Он вообще нормальный?
       - Зачем Заграншу бездари, что не смогут справиться с трудностями? - не менее кровожадно ухмыльнулся Девир. - С удовольствием докажу, что она недостойна звания "игрок".
       - Я обнулю тебя, маг! - с вызовом бросила Логир, но на мой взгляд получилось как-то картинно. Вычурно. - Но вначале я обнулю твоих щенков! Два мага... Пф!
       - Два? - нахмурился Девир, после чего рассмеялся. - Краснокожее чудо, из какой дыры ты вылезло? На вас будут охотиться все шестьсот три рекрута-мага, а не только эта парочка. Вернетесь из Академии с бонусом в уровнях - молодцы, доказали, что способны стать достойными игроками. Вернетесь с первым уровнем... Лучше не возвращайтесь. Что касается тебя, - Девир с ног до головы осмотрел меня, - не повезло тебе, парень! Если бы ты выбрал магов, все могло сложиться по-другому.
       Девир развернулся и быстрым шагом двинулся прочь.
       - Я сейчас, - бросила орчанка, ринувшись за магами.
       - Зря ты влез, - произнес Шарда, смотря вслед удаляющейся Логир. - Девир опасен.
       - Я знаю, - ответил Грыгз. - Логир желает стать охотником за головами, Девир единственный наставник, кто согласился ее обучить. Мы давно с ним это обсуждали и, наконец, он согласился. Логир будет присматривать за Ярополком, чтобы тот не натворил глупостей и сдох в нужный магам момент. Таковы наши договоренности. Заодно посмотрю, чему она обучилась.
       - Так ты заодно с ним? - нахмурился Шарда. - То-то я смотрю, что откуда-то в старом орке появилась дерзость. Нужен был официальный повод для сражения?
       - Шарда, ни для кого не секрет, что Ярого уже не существует. Если его не обнулят в Академии, то после церемонии Девир не позволит ему выйти из Святилища. У меня появился шанс вытащить дочку из Загранша и я обязательно им воспользуюсь. Если для этого необходимо пожертвовать одним из паладинов, что ж, таково его предназначение.
       - Тогда этот спектакль с пятым учителем..., - начал было Шарда, но Грыгз его перебил:
       - Желание самого Девира. Ему нужны бойцы, а не детоубийцы. Ярому помогут взять три-четыре уровня, после чего начнут обнулять.
       Появившийся на несколько мгновений радужный ореол "героя" вокруг орчанки тут же испарился - Девир отправил со мной надсмотрщика, при этом подарив очень интересную информацию - родственники игроков не становятся игроками автоматически. Им в любом случае нужно проходить стандартный путь - приспешник-рекрут-Академия. В голове тут же всплыли очередные ассоциации - древнегреческие боги и их дети. Сами боги, как стало понятно по Гермесу, были игроками, а их отпрыски - всего лишь приспешниками. Приближенными к игрокам, но все же смертными НПС. Только единицам удавалось стать богами, то есть игроками. Насколько я помню, лишь Геракл целиком прошел этот путь. Ладно, запомнили и записали, что касается орчанки - буду решать проблемы по мере их поступления. Просто в очередной раз неприятно осознавать, что представители выбранного игрового класса слили тебя в утиль.
       - Логир в курсе? - продолжил допытываться Шарда.
       - Зачем? Ее задача следить за Ярополком и во всем ему помогать. Остальное сделают маги.
       - Понятно. Ты в курсе, что Ярополк нас слышит? - внезапно весело спросил Шарда. - Как думаешь, Логир обрадуется отведенной ей роли, если Ярый ей все расскажет?
       - ЧТО?! - ошарашенно посмотрел на меня Грыгз, перевел взгляд на ухмыляющегося гнома, опять на меня. - Я же полог тишины поставил!
       - В том, что он нас слышит, есть три причины. Первая - он исследователь мира. Вторая - он не инициирован и уже попал под полное оцепенение. Сам знаешь, что происходит с такими игроками.
       - И ты молчал! - гневно воскликнул орк, нависнув над гномом.
       - Третья причина, - ничуть не смущаясь, продолжил гном. Орка, в отличие от Девира, он не боялся, - я сам впустил его под полог. Боялся, что первые две причины не сработают. Я прекрасно знаю, что Ярополк будет уничтожен в Академии и сейчас я вижу его в последний раз. Но наш брат он, а не маг! Видимо любовь к дочери затмила твой разум, раз ты забыл основы класса. Мы паладины! Проблемы брата - наши проблемы и если ты решил слить одного из нас магам - ты слил нас всех. Я доложу руководству о твоем поступке. Прощай, брат!
       Шарда демонстративно отвернулся к экранам, показывая, что разговор окончен. Нависающий над гномом орк сдулся, как когда-то Шарда перед Девиром. Орк даже стал едва ли не одного роста с гномом, настолько тяжесть слов Шарды прижала его к земле.
       - Не делай этого..., - наконец, простонал орк. - Она для меня все!
       - Уже сделал! - отрезал гном. - Герхард ван Браст ознакомлен с твоим поступком. Окончательное решение он примет после церемонии возвращения, но в любом случае жди в гости Арчибальда. Такие вещи нельзя прощать!
       - Он сам отказался ее обучать! - взревел орк, привлекая внимание окружающих к разговору. Видимо, полог уже не действовал, так как паладины начали шушукаться, обсуждая происходящее.
       - Ее проблемы, - Шарда был непреклонен. - Если каторианец решил, что она недостойна, значит так оно и есть. Он редко ошибается.
       - Но ошибается! - орк стоял на своем.
       - Бывает, - Шарда зачем-то посмотрел на меня, - это мы узнаем буквально через полчаса.
       - Учитель, я проследила за магами и они меня не заметили! - к нам вернулась Логир, прерывая странный разговор гнома и орка. - В Академии они будут мясом!
       - Отлично, - похвалил ее Шарда и добавил: - Логир, брат Ярополк хочет тебе что-то сказать.
       Судя по тому, что в меня впилось всего три взгляда, над нами вновь появился полог тишины. Игроки снаружи нас не слышали, постепенно утрачивали интерес к происходящему и переключались на арену. На нее как раз начали выносить штандарты - началась церемония встречи.
       - И? - недоуменно спросила Логир спустя несколько секунд. Я молчал, переводя взгляд с Шарды на Грыгза, проклиная то одного, то второго. Что мне сейчас говорить Логир? Что ее втемную использовали, чтобы вытащить из какой-то локации? Как она отреагирует - ухмыльнется и скажет, что все знала? Откажется становиться игроком? Набросится на отца или меня с кулаками? Совершит акт церемониального самоубийства? Кто знает этих орков? Точно не я. Однако я знаю другое - паладин, образ которого был заложен еще в детстве, никогда бы не стал ничего рассказывать. Если мне суждено остаться в Академии, нужно сделать это с гордо поднятой головой.
       - Ты очень красиво двигаешься, - наконец, произнес я, приняв окончательное решение. Проблема с магами - моя личная проблема. Если Логир должна меня оберегать, пусть так и будет. - Дашь несколько уроков? К сожалению, до того, как стать игроком, я ничем подобным не занимался. Не хотелось бы стать днищем и тащить всех назад.
       - Кого это всех? - нахмурилась орчанка.
       - Она поможет, - тут же нашелся выдохнувший с облегчением Грыгз. - Пробовать себя в качестве учителя ей еще не доводилось, потому вызов вполне достоин.
       - Так кого всех-то? - не отставала Логир.
       - В Академии вы будете работать всемером, - Шарда вновь зачем-то внимательно посмотрел на меня. - Пятеро моих рекрутов и двое Грыгза. Основная задача - всем вернуться из Академии, несмотря на магов. Дополнительная задача - получить седьмой уровень.
       - Я не буду работать с эльфом! - тут же вскрикнула орчанка. Ее крик дальше полога тишины не прошел, поэтому Нарталим не стал возмущаться или острить в ответ.
       - Еще как будешь, - на лице Шарды появилась одна из его кровожадных ухмылок. - У паладинов нет эльфов, людей или орков. У них есть брат и его проблема. Вопросы?
       - Она будет работать в команде, - вновь резюмировал Грыгз. - Даже с ушастой тварью. Тебе все понятно?
       Последний вопрос адресовался Логир. Некоторое время орк и его дочь играли в игру "задави соперника харизмой", после чего девушка сдалась. Грыгз явно был сильнее.
       - Наша группа будет состоять из семи разумных и основная цель - вернуться всем обратно, - поникшим голосом повторила она.
       - Замечательно! - Шарда даже потер руками, наслаждаясь победой над орками. - В таком случае, вернемся к остальным. Церемония уже в разгаре.
       Действительно, к этому времени заканчивалась процедура установки штандартов. Как только последнее знамя заняло свое место, слово взяло существо с синей кожей.
       - Добро пожаловать на церемонию встречи!
       - Наместник Императора! - прошептала вставшая рядом со мной Логир. В исполнении орчанки шепот походил на громовые раскаты, но ради информации я готов был потерпеть. - Третье по статусу лицо в игре после Императора и его советника. Наставник рассказывал, что именно наместник решает, в какой точке Академии появится игрок.
       - Разве мы не попадем все в одно место? - нахмурился я. Терять вновь обретенную команду мне не хотелось.
       - Нет, конечно! - орчанка посмотрела на меня, как на умалишенного. - Разве тебе не рассказывали о принципах прохождения Академии?
       - Тихо! - шикнул Шарда. - Проявите уважение к наместнику! Успеете еще наговориться. Все семеро будете отправлены в одну точку, вы же группа!
       Арена погрузилась в тишину - новые игроки внимали словам наместника.
       - Сегодня один из тех редких дней, когда мы отправляем в Академию более тридцати двух тысяч рекрутов, при этом тысяча сорок два из них уже прошли классовую инициацию! Такого не было восемьсот лет! У нас есть все шансы побить рекорд и в рамках одного месяца получить тысячу двести игроков! Обращаюсь к неинициированным игрокам: дерзайте, боритесь! Грызите друг друга зубами, но выберитесь из Академии! Для нового рекорда необходимо чтобы вернулось пятьдесят девять неинициированных игроков, и мы верим, что ими будете именно вы!
       Я быстренько провел расчеты в уме. Математическое отношение пятидесяти восьми к тридцати одной тысяче дает ошеломительную цифру в две десятых процента! Наместник надеется, что из Академии вернется хотя бы по два рекрута из каждой тысячи! Если я не ошибся в расчетах, то у тех, кто придумал Игру, налицо проблемы с рациональностью.
       - Ставлю десять Гранисов, что рекорд устоит, - послышался шепот Шарды.
       - Нашел дурака! - ответил незнакомый мне голос, но оборачиваться я не стал - все мое внимание было поглощено развернувшимся на арене театральным действом. Наместник уже успел покинуть трибуну и актеры начали показывать замысловатые сюжеты, не стесняясь вовсю пользоваться магией. Когда на арене появился огнедышащий дракон, которого тут же победил призванный рыцарь без страха и упрека, даже у высокомерного эльфа раскрылся рот от изумления и больше не закрывался. Про остальных даже говорить не приходилось - игроки на всех трибунах, за исключением, пожалуй, ухмыляющихся наставников, превратились в восковые фигуры мадам Тюссо.
       Исполняемый актерами танец завораживал. Меня нельзя назвать ценителем, но в данный момент я прекрасно различал, когда актеры обыгрывали различные эмоции: боль, отчаянье, надежду, веру, предательство. Сцены шли одна за одной без остановки и в какой-то момент я почувствовал, что по щекам текут слезы - меня проняла "радость".
       - Удачи игрокам! - прозвучал глас наместника, как только актеры застыли в замысловатой позе. Слезы по-прежнему застилали глаза, но я нашел в себе силы, чтобы посмотреть на соседей. Рыдали все - Логир, Дитрих, Сартал, Монстричелло, безымянный орк, которого нам еще не представили и даже Нарталим! Я перевел взгляд на Шарду, с ухмылкой смотрящего на своих рекрутов.
       - Докажи, что Арчибальд тоже умеет ошибаться! - внезапно произнес гном, обращаясь ко мне. - Вернись из Академии. С Девиром что-нибудь придумаем!
       Прежде чем я успел хоть что-то ответить, окружающее пространство исчезло в абсолютной темноте, разбавленной белоснежным сообщением:
      

    Добро пожаловать в Академию

      
      
       - Подъем! - прозвучал грубый голос, после чего меня бессовестно пнули в живот. Благодаря броне больно не было, было неожиданно и неприятно, поэтому я открыл глаза, собравшись возмущаться. Не тут-то было! Глаза-то я открыл, намереваясь высказать все потаенные мысли, возникшие в моей голове и имевшие ярко выраженный матерный характер, но мои намерения таковыми и остались - рот был зажат ладонями. Меня плотно прижимали к земле трое игроков в балахонах магов, еще двое нависали сверху.
       - Не рыпайся! - прорычал один из магов, как только я осознал положение и попробовал вырваться. Сопроводив слова очередным пинком под дых, вновь заблокированным броней, он нагнулся прямо к моему лицу: - Слушай сюда, смертник! У тебя есть выбор - сдохнуть спокойно и непринужденно, или с болью и эмоциями. Будешь слушаться наших указаний - будем убивать без лишних пыток. Начнешь ерепениться - устрою такое перерождение, что проклянешь тот день, когда стал игроком. Кивни, если меня понял.
       - Решил по-плохому, - кровожадно продолжил маг, не дождавшись от меня реакции. Честно признаться, во мне играл не героизм - страх! После того, как до меня дошло, кто меня окружил и держит, стало так страшно, что я просто не понимал, что мне говорили. В голове сидела только одна мысль: "спасите!", заполнившая собой все сознание.
       - Тащим его к учителю, - приказал похититель и отошел в сторону.
       - С этими что делать? - спросил еще один маг, указывая куда-то рядом со мной. - Будут спать еще час, не меньше. Наставник говорил, что палы никогда не дают своим рекрутам зелья.
       - Как что делать? - кровожадно ухмыльнулся главный из магов. - Девир четко сказал, что делать со всеми паладинами.
       Маги засмеялись и прежде чем меня подняли и куда-то понесли, я услышал шесть сдавленных хрипов. Не нужно быть провидцем, чтобы понять произошедшее - только что вся наша команда была отправлена на перерождение. По телу пробежал озноб, вселяя в меня еще больше страха - Дитрих и безымянный орк были неинициированными игроками первого уровня, поэтому для них перерождения не будет! Как и для меня! Меня просто задушат и забудут, как звали! Единственное, что оставляет меня в живых, пусть и временно - приказ Девира!
       От дальнейшего погружения в панику меня спасло то, что буквально через пару минут меня бросили на землю, словно куль с зерном. Удар о землю вышиб из глаз искры, однако они помогли мне остаться в сознании и изгнали страх. Девир приказал магам помогать мне прокачиваться вплоть до пятого учителя, следовательно, до этого момента меня трогать не будут. Нужно максимально развиваться, прокачиваться и думать, как сбежать. Для этого необходима светлая голова, без комплекса неполноценности и страха. Бояться буду потом, когда вернусь из Академии. Причем не "если", а "когда".
       Рядом раздался протяжный, спокойный и немного старческий голос:
       - Добро пожаловать, рекрут, сейчас я научу тебя пользоваться выбранным тобой артефактом. Встань и внемли моей мудрости!
      

    Прогресс обучения: Вы достигли 1 из 10 учителей

      
       - Тебе же сказали - встань! - вновь грубый крик мага и удар ногой, теперь уже в голову. Искры перешли на новый уровень - превратились в полноценный фейерверк, поэтому в себя я пришел уже в вертикальном положении. Двое магов держали меня под руки, заставляя стоять перед учителем - стариком, один в один похожим на работника Храма знаний.
       - Протяни свой артефакт, - обратился ко мне старик. Ему было глубоко наплевать на происходящее, словно ничего особенного не происходило. Подумаешь, группа магов держит паладина под руки, периодически его пиная. Это личные проблемы паладина, вдруг у них такие эротические игры? Вмешаешься, потом еще виновным тебя сделают...
       - Ты слышал? - вновь было начал так и не представившийся маг, однако я решил не вызывать новую вспышку гнева. Нужно показать похитителям, что я сломался и готов выполнить любой их приказ. До тех пор, пока я не получу второй уровень, умирать нельзя, это чревато повторением подвига Дитриха. Поэтому подыграю магам, а там посмотрим.
       Я отцепил книгу и протянул ее учителю.
       - Книга знаний? - впервые на лице старика появились хоть какие-то эмоции.
       - Я буду исследователем, - промямлил я, картинно вжав голову в плечи, ожидая удара. Пусть маги порадуются. Дружный гогот пяти игроков и ослабшая хватка показали, что я выбрал правильную тактику - как серьезного противника меня уже не воспринимают. Наверняка маги делают ставки - обделался я, или нет. На другое паладины же не способны...
       - Достойный выбор, - старик проигнорировал веселье магов. - Желаешь перенести в книгу все знания, что накопил до этого момента будучи игроком, или хочешь начать с чистого листа?
       - Желаю, - успел пробормотать я, прежде чем маг мог рявкнуть: "С чистого! Нехрен тут задерживаться!"
      

    Артефакт активирован

      
       Окружающее пространство вновь изменилось, оставив меня один на один со стариком посреди довольно странного леса. Дубы в нем соседствовали с высокими соснами, тополя с пальмами, березы с кактусами, словно природе было совершенно наплевать на логику и биологические особенности роста деревьев. Насколько я помню из школьной программы, высокие сосны должны закрывать своей кроной весь солнечный свет, поэтому лиственные деревья не способны развиться, становясь вытянутыми и чахлыми. Однако местная природа не стала заморачиваться - ей захотелось создать винегрет из деревьев и она его создала на правах сильного. Кто против - возражения принимаются в письменной форме на бланке организации за подписью директора. То есть никак.
       На автомате я отметил несколько незнакомых мне деревьев, как вдруг:
      

    Книга знаний получила +1 Опыта

      
       - Именно так и происходит развитие твоего артефакта, - голос учителя отвлек меня от разглядывания новой строки в свойствах персонажа. С удивлением отметил, что свойства постоянно расширяются. Ранее данной строки не было. - Книга знаний способна на многое, но она является всего лишь проводником твоего внимания и памяти. Если ты чего-то не заметил, не увидел, не обратил внимания, проигнорировал, не жди, что в книге появится запись. Только когда ты сознательно обращаешь на что-то внимание или приходишь к правильным выводам, книга получает дополнительный опыт. Как исследователю тебе предстоит постоянно изучать окружающий мир, иначе развитие застопорится. Быть исследователем легко и сложно одновременно.
       - Есть какие-то последствия того, что развитие застопорится? - нахмурился я. - Начнется деградация книги?
       - Нет, однажды попав в книгу, знания остаются в ней навеки. Дело в другом - артефакт игрока постоянно должен развиваться, за этим очень внимательно следят модераторы. Как только развитие останавливается, игрок становится неинтересен Игре. Поэтому большинство выбирает боевые артефакты - с ними проще получать опыт.
       - Получается, что игрок, выбравший в качестве артефакта Книгу знаний, гарантированно обречен? - еще больше нахмурился я. - Знания конечны. Рано или поздно мне просто нечего будет изучать.
       - Все мы смертны, - философски заметил старик, пожав плечами. - Игра заберет всех.
       - Игра... Что это вообще такое? - тут же задал я давным-давно терзающий меня вопрос. - Как она появилась? Кто ее создал? Что было до нее?
       - Не тому разумному существу ты задаешь эти вопросы, - второй раз за все время общения на лице старика появились эмоции. - В мои функции входит лишь обучение пользованию артефактом и помощь в выборе первого свойства. Ничего другого.
       - Не тому..., - протянул я, смотря на улыбающегося учителя. - Кому мне нужно задать эти вопросы?
       - Тому, кто владеет знаниями и может ими делиться, - старик явно забавлялся.
       Внезапная догадка молнией пронеслась в голове:
       - В Академии есть тот, кто знает ответы на мои вопросы об Игре и имеет возможность поделиться своим знанием?
       - Конечно, - улыбка старика стала еще шире. - Это же место обретения знаний. Чего здесь только нет!
       - Где можно найти это существо? - информацию приходилось вытаскивать клещами.
       - В Академии, где же еще.
       - В какой точке Академии находится данное существо и какой кратчайший пусть к нему? - максимально подробно спросил я, руководствуясь принципами работы с Храмом знаний.
       - Неправильный вопрос, рекрут, поэтому наша беседа завершена, - улыбка мгновенно сошла с лица старика и он вновь превратился в статую без эмоций. - Ты готов к переносу полученной ранее информации в книгу?
       - Готов, - недовольно протянул я, внутренне костеря себя последними словами. Кто же так грубо выведывает информацию?
       - Вспоминай все, что хочешь перенести в книгу, - пояснил старик, после чего Книга знаний вырвалась из своего паза на бедре и взлетела в воздух, зависнув прямо перед моими глазами.
      

    Инициирован процесс корректировки артефакта

      
       Книга изменилась. Ранее полностью пустые страницы сейчас частично были заполнены текстом и картинками. Стоило только остановить взгляд на каком-то участке книги, как она неведомым образом увеличивалась в размерах, позволяя прочитать написанное. В данный конкретный момент моя книга предоставляла развернутый обзор встречи с первым учителем - фотография старика, полная стенограмма разговора, панорама окружающего нас пространства с указанием названий деревьев и растений. Над некоторыми из представителей флоры висели значки "?", показывающие, что информации по данному объекту у меня на текущий момент нет. По сути, Книга знаний оказалась своеобразным видеорегистратором, записывающим в себя все, на что падал мой взор. Стоп! У меня же включена запись видео! Зачем мне вспоминать о том, что произошло, если можно еще раз это пересмотреть?
       - Интересное решение вопроса, - протянул старик, как только Книга знаний заняла свое место на бедре. Благодаря Арчибальду, постоянная видеофиксация у меня была включена с момента нашей встречи и сейчас, стоило мне только нажать на "Запись видео", как между пиктограммой и Книгой знаний образовалась тонкая белая нить, похожая на плотный туман. Провисев с пару мгновений, она исчезла, как и пиктограмма "Запись видео" из строки состояния. Что неприятно, при открытии свойств функционал "Запись видео" больше не отображался. Его вообще не было! Я уже собрался расстраиваться, как перед глазами появились очередные сообщения:
      

    Запись видео интегрирована с артефактом

    Книга знаний получила +1 Опыта

      
       - Теперь, когда все твои знания игрока находятся в Книге, необходимо выбрать начальное свойство артефакта, - продолжил старик, как только я оторвался от обновленного артефакта. Фотографии Арчибальда, Шарды и всей нашей прошлой команды занимали в нем почетные места, однако для того, чтобы добраться до них, требовалось время - навигации, поиска или оглавления в Книге не было. Для того, чтобы найти необходимую информацию, Книгу нужно было последовательно перелистывать страницу за страницей, знакомясь с содержимым. По сути, Книга знаний оказалась огромной Википедией - каждая страница была посвящена чему-то одному конкретному, например, "Учитель Академии N3", "Арчибальд", или "Церемония встречи новых игроков", при этом между страницами были организованы переходы в виде своеобразных гиперссылок. Именно так, по сути, я смог найти Шарду и остальных знакомых мне паладинов. Включая Дитриха, на странице которого была надпись: "Уничтожен в Академии".
       - Есть ли среди свойств возможность структурирования и поиска информации? - сразу же спросил я старика. Быть исследователем мира и не иметь оперативного доступа к записям Книги - полная глупость.
       - Поясни, что ты имеешь в виду? - старик вновь выключил режим "статуи", с интересом взглянув на меня. Так как перед глазами по-прежнему висела страница с его досье, я смог воочию наблюдать за обновлением информации. В Книге появилась новая строка: "Учитель Академии N3 с положительными эмоциями относится к ищущим информацию рекрутам. Ни в коем случае нельзя задавать ему прямые вопросы о том, как сделать то, или иное. Только намеками и оговорками".
       - Два момента. Первый - при взгляде на любой предмет и мысленной команде хотелось бы видеть перед глазами всю доступную информацию, имеющуюся в Книге знаний. Второй момент - даже если предмета нет перед глазами, а есть четкое понимание, о чем или ком идет речь, при мысленной команде хотелось бы видеть все ту же информацию.
       - Правильно ли я понял, что тебе нужен поиск? - уточнил учитель, при этом в его глазах заплясали чертики. Удивительное сочетание - внешне спокойный старик с беснующимися в глазах чертиками.
       - Не только поиск, - осторожно начал я. - Осознанное восприятие и сопоставление с имеющейся информацией, структурирование имеющейся информации, содержание и, конечно же, сам поиск.
       - По сути, тебе нужен контекстный поиск с ментальным управлением? - еще раз уточнил старик. - Каталогизатор, тэги, содержание, предметный указатель, навигатор и прочие вещи - это все относится к нему. В том числе и сопоставление предметов внешнего мира с информацией в Книге. Свойство так и называется "Контекстный поиск". Будем добавлять?
       - Хотелось бы уточнить путь развития этого свойства, - вовремя вспомнил я о том, что в Игре все развивается. В том числе и свойства артефакта.
       - На первом уровне, который получишь сейчас, доступен поиск и сопоставление, - принялся описывать учитель. - Второй - навигация и алфавитный указатель. Пятый - содержание. Десятый - тэги. Пятнадцатый - появляется возможность выгрузки информации. Дальнейшее развитие зависит от выбранного на пятнадцатом уровне пути развития, поэтому описывать сейчас не буду. Будем добавлять?
       - Добавляем, - кивнул я и перед глазами пронеслись информационные сообщения о приобретении нового свойства.
       - Собственно, на этом твое обучение закончено. Мне больше нечего тебе передать. Двигайся к другим учителям и да пребудет с тобой удача!
       - Постой! - успел вскрикнуть я и начавший плыть мир вновь обрел плотность.
       - С артефактом что-то непонятно? - удивился учитель.
       - С ним все хорошо, - я уже успел отрепетировать возникновение полупрозрачного окна с информацией на самом учителе и на Девире. Поиск работал как часы. - У меня другой вопрос: после того, как мы вернемся в Академию, мы очутимся в том же самом месте, или можно как-то поменять местоположение? Хотя бы на пару метров?
       - По-твоему мы сейчас где? - вопросительно вздернул бровь учитель.
       - Во вневременном подпространстве Академии, - наугад бросил я. - Вам необходимо обучить тридцать две тысячи рекрутов. Если на каждого потратите хотя бы по минуте, то на обучение уйдет двадцать два дня без сна и отдыха. Но вы только на меня потратили минут двадцать. Следовательно, мы находимся во временном кармане и в Академии пройдет едва ли мгновение.
       - Ты сам ответил на свой вопрос, - припечатал меня к стенке старик. - Куда бы ты не отправился в этом мире, ограниченном размерами этой небольшой поляны, ты все равно вернешься ровно в ту точку пространства и времени, с которой ушел ко мне на обучение. Сбежать от магов тебе таким образом не удастся.
       - Так вы все видели?
       - Я похож на слепого? Рекруты магов, выпив до попадания в Академию зелье "Михонариум", позволившее им очнутся сразу по прибытию, организовались и, пока остальные рекруты спят, притащили тебя ко мне. Так часто поступают.
       - И вы ничего не будете с этим делать?
       - Зачем? Рано или поздно ты умрешь, сам же пришел к этой мысли. Почему бы этому не случиться рано? Заодно послужишь источником опыта для товарищей. В Игре ничего не пропадает даром. Если ты остановил меня только за этим, то вынужден тебя оставить. Ты правильно заметил - меня ждет тридцать две тысячи новых рекрутов.
       Окружающее пространство поплыло, чтобы через пару мгновений воплотить обратно Академию и магов, держащих меня под руки.
       - Твой артефакт активирован и информация перенесена, - произнес учитель. - Мне больше нечему тебя учить!
      

    Вы получаете +1000 Опыта

    Получен новый уровень

    Вы получаете +1 Уровня Энергии

      
       - Отлично! - довольно произнес главный из пятерки магов на реплику учителя. - Еще четыре учителя и кончаем его. Чистим здесь все!
       Наконец-то я смог рассмотреть, что вообще такое Академия. На огромной площадке валялись игроки, словно громадное поле трупов. По вздымающейся груди лежащего рядом с нами рептилоида и по нервно дергающемуся кончику хвоста было понятно, что он просто спит. Судя по всему, просыпаться игроки будут последовательно, чтобы не создавать давки возле учителя, но сейчас на ногах находилось только шесть игроков - я и пять магов: три человека, эльф и непонятное создание с крыльями. Уничтоженных паладинов из моей группы не было видно. Скорее всего они на точке возрождения, я же не знаю, сколько времени занимает этот процесс. Надеюсь, Логир сможет меня найти и выполнить задание Шарды. На остальных я не надеялся. С обратной стороны площадки с игроками возвышались каменно-стальные джунгли - мешанина из каменных блоков, перекрученных стальных рельс, деревянных палок и черт его пойми чего еще. Словно когда-то на этом месте стоял огромный многоэтажный дом, но в результате катаклизма он развалился на части, оголив все свои внутренности и не до конца рухнув на землю. С того места, где мы стояли, были четко видны два прохода внутрь этого безумного трехмерного лабиринта.
       - Всех? - растеряно произнес эльф. - Ользар, их же здесь пара сотен! Девир ничего не говорил про других игроков, а палы возродятся только через час.
      

    Книга знаний получила +1 Опыта

      
       - Всех! - резко отрезал Ользар, главный из магов-рекрутов. - Каждый оставленный в живых игрок - потенциальный враг. К тому же не забываем - здесь могут быть не только первые уровни, поэтому получим опыт. Обнуляем всех!
       - С этим что? - кивок в мою сторону.
       - Куда он денется? - кровожадно ухмыльнулся Ользар, наклоняясь над ближайшим к нему игроку. - Он уже сломлен. Ты же постоишь здесь, паладинчик?
       Догадываясь, что от меня ждут, я быстро кивнул и даже охнул, когда задушенный Ользаром игрок исчез, словно его никогда не существовало. Даже трава оказалась не примята. У Ользара, как и у меня, оружия не было, поэтому убить игрока ему пришлось руками.
       - Ставлю гранис, что мне попадется второй уровень! - радостно бросил маг из непонятной расы, ринувшись к лежащим на земле игрокам. Держащие меня под руки маги не заставили себя ждать, присоединившись к Ользару и компании, как практически сразу раздался радостный крик одного из них:
       - Есть! Второй уровень оказался! Блин... Ользар, тебе показывали, как сообщения перед глазами убрать? Сейчас-то ладно, но потом их будет все больше и больше!
       - В свойствах персонажа посмотри, - злобно бросил главарь, переходя к новому игроку. Судя по его настроению, ему попадался только первый уровень. - Настройки открываются по нажатию на имени. Все, не отвлекай меня!
       Маги начали усердно работать, в то время как я шаг за шагом отходил к каменно-стальному лабиринту, не забывая вздрагивать при каждом радостном возгласе. Нападать на пятерку игроков 3-го уровня бессмысленно - меня скрутят и повяжут, даже несмотря на отсутствие способностей. Учитель, возле которого мы оказались, не обучал заклинаниям и особенностям работы с ними, поэтому уничтожать валяющихся игроков магам приходилось руками - душить. Борьба с тут же приходящим в себя игроком требовала полной концентрации, поэтому обо мне на время забыли. Да и куда я мог от них деться? С данной точки пространства ведет только две дороги, которые наверняка контролируются другими группами магов. Следовательно, общедоступными тропами двигаться нельзя.
       - Эй, а где паладин?! - ошеломленно удивленный возглас Ользара был бальзамом на сердце. Мне потребовалось порядка десяти минут, чтобы шаг за шагом добраться до границы каменно-стального лабиринта, еще мгновение, чтобы удостовериться в том, что все маги заняты своими противниками, после чего я прыгнул за ближайшую глыбу. Сердце бешено колотилось, дыхание с шумом вырывалось из груди, но я не торопился подниматься на ноги и бежать вперед сломя голову. Год службы десантником и периодически устраиваемые Синцовым встречи с настоящими бойцами дали о себе знать - включилась голова. Я медленно прополз пару метров вглубь джунглей, после чего, постоянно держа между собой и поляной каменные глыбы, полез наверх. Тело тряслось от переизбытка адреналина, поэтому приходилось контролировать каждое движение - сорваться вниз головой было проще простого. В соответствии с созданным образом, меня должны считать испуганным и слабым, поэтому по мнению магов я должен сейчас бежать без оглядки вглубь лабиринта. Охотники за головами долбанные! Будь я на месте экзаменаторов, гнал бы их взашей за несоответствие занимаемой должности!
       - Сирин, Белкет?
       - Нет его! - раздались голоса справа и слева. Я оказался прав: маги контролировали проходы. Выходит, в этой группе их не пятеро, а семеро. Не такие уж они и дилетанты.
       - Он что, напрямую пошел? - в голосе Ользара растерянности стало еще больше. - Кто помнит, где он стоял?
       - Тут вроде! - послышался ответ. - Ты же говорил, что он сломлен?
       - Говорил! Девир так сказал!
       - Твою мать! Где его теперь ловить?
       - Сволочь... Бежим на точку возрождения! У Ярого второй уровень, выжить в джунглях нельзя, поэтому через пару часов он там появится. Выдвигаемся.
       - Добивать остальных не будем?
       - Пусть живут, успеем еще. Главное первыми попасть на точку, иначе придется ее с боем выгрызать. Получить награду от Девира хочет любая группа.
       - Мы что, за ним в джунгли не пойдем? Он же может стоять у самого края и над нами ржать! - удивленно спросил один из магов. Я бессильно сжал кулаки - кто этого умника тянул за язык! Лично бы придушил!
       - В джунгли? - рассмеялся даже не Ользар, рассмеялись другие маги. - Чувак, только после тебя! Ты что, не был на лекциях?
       - Был, но проверить же нужно!
       - Я уже проверил! - Новый, ранее не слышимый голос раздался буквально подо мной! Я вжался в стальную балку, на которой лежал и замер. Восьмой маг! Сколько же их там всего?! - Следов нет, пала тоже нет. Судя по всему, этот придурок бежит вперед сломя голову. Ользар, какого хрена вы его не стерегли?
       - Ты здесь что делаешь? - опешил Ользар. Все бы отдал, чтобы посмотреть на нового гостя, но шевелиться нельзя. Любой шум может меня выдать.
       - За вами, дебилами, присматриваю! В точке нашего появления паладинов не было, поэтому мы сразу после обучения рванули к ближайшему учителю, сюда, вы же здесь вытворяете хер пойми что!
       - Ярый наш! Мы первыми его нашли!
       - То, что вам повезло появиться с ним на одной точке не означает, что вы уже на коне. Потерять игрока первого уровня! Это же полный бред!
       - Он уже второй, мы прошли обучение, - судя по тому, что Ользар постоянно отвечал, статус явившегося мага был гораздо выше его. Как вариант, это мог быть один из той парочки, что явилась с Девиром к нам на встречу во время церемонии встречи. Ничем другим обосновать такой голос мага, казавшимся недавно пупом земли, я не могу.
      

    Книга знаний получила +1 Опыта

      
       Я угадал?! Судя по появлению очередного оповещения, возможности Книги знаний гораздо шире, чем я полагал. По непонятным мне признакам, возможно голосу, запаху, движениям или еще чем-то, книга идентифицировала игрока и, как только моя догадка о том, кто этом может быть, оказалась верна, зачла это как правильный ответ. Я сразу же вывел перед глазами страницу с имеющейся у меня на данного типа информацией и едва смог сдержать разочарованный вздох - артефакт без моей помощи не смог определить, какой из двух спутников Девира сейчас стоит прямо подо мной, выдав оба имеющихся портрета с восклицательным знаком перед ними. Один из двух. Ни имени, ни описания, ничего. Только информация, что это один из спутников Девира и, вероятно, его ученик.
       - Что встали?! Добивать тела я за вас буду?
       - Но...
       - Все три точки возрождения контролируются с первых минут, так что Ярый никуда не денется. Душите остальных. Чем меньше немагов останется среди неинициированных, тем лучше!
       Тридцать минут с сидел на стальной балке и слушал сдавленные хрипы. В этот раз ликования не было, маги просто делали свою работу. По количеству одновременных хрипов стало понятно - на поляну явился еще один отряд. Выходит, вторая точка появления игроков и, следовательно, второй учитель, находятся не так далеко. Мне туда однозначно нельзя. Когда перед глазами появилось еще одно оповещение о полученном артефактом опыте, я не выдержал и последовал совету Ользара - влез в настройки и убрал оповещение о полученном опыте, уроне и прочей статистической информации, оставив только самое важное - обновление или получение заданий и общей информации, глобальные информационные рассылки. Все остальное можно было увидеть в свойствах, постоянно же лицезреть "+1 Опыта Книги знаний" меня не прельщало. Если у меня будет это "постоянно"...
       - Добро пожаловать, рекрут, сейчас я научу тебя пользоваться выбранным тобой артефактом. Встань и внемли моей мудрости!
       Я просидел на балке с час. Маги очистили поляну от так и непроснувшихся игроков и уже двадцать минут как её покинули. Постепенно начали появляться новые игроки, группами добирающиеся до текущего учителя и знакомящиеся с принципом функционирования артефакта, однако я продолжал сидеть на одном и том же месте, не в силах сдвинуться. Адреналин ушел, оставив после себя апатию - охота магов оказалась не пустым звуком. Куда бы я сейчас не двинулся, везде меня ждет одно - группы магов, караулящих меня на подходах к учителям.
       Незаметно стали подбираться паника и депрессия, поэтому я воспользовался проверенным способом сохранить адекватное восприятие действительности - принялся размышлять. Как уже стало известно, из Академии можно выбраться только в одном случае - пройти обучение у десяти учителей. Главный вопрос, который определит все мое дальнейшее существование - эта десятка обучающих строго фиксирована, или нет? Если ответ положителен, то я могу прямо сейчас прыгать головой вниз, отправляться на перерождение, терять уровень и сдаваться магам. Смысла рыпаться дальше нет никакого. Если же необходимо обучиться у десяти любых учителей, с упором на слово "любых", то появляется шанс. Академия наводнена учителями, главное их найти. Если я буду держаться стороной основных проходов, то смогу выжить. Ничего другого мне не остается. Главное понять, почему маги так боятся этого лабиринта. Хотя назвать переплетение камней, железобетонных конструкций, стальных балок, прутьев, проволоки и деревянных досок лабиринтом или джунглями язык не поворачивался. Больше подходил термин "полоса препятствий". Посмотрев вниз, сглотнул и инстинктивно вновь прижался к балке - в попытке скрыться я умудрился вскарабкаться метров на пять. Вроде невысоко, но лететь вниз прилично.
       Балка, на которой я сидел, в метре выше шла на излом и уходила в сторону одного из проходов. Прекратив судорожно цепляться за все, что попадалось под руку, я полез вверх - мне нужно увидеть собственными глазами, как и где располагается второй учитель. Если я буду передвигаться верхом, нужно ли мне постоянно смотреть вниз, или учителя могут сидеть и над землей? Если второе, то я даже спускаться на землю не буду - превращусь в Тарзана!
       - Дерв, еще один учитель на поляне прямо по курсу! - едва я вскарабкался на балку и с облегченным вздохом на нее улегся, восстанавливая дыхание, снизу послышался возбужденный шепот одного из игроков.
       - Тихо ты! - разгневанно зашипели в ответ. - Поляна чистая?
       - Нет, там трое магов. Стоят возле учителя и кого-то ждут.
       - Маги..., - в голосе Дерва было столько ненависти, что я с трудом погасил желание спуститься вниз и обнять собрата по ненависти к магам. Не для того я там долго карабкался вверх. - Уходим, здесь нам ловить нечего.
       - Но... Почему? Сам же видел, что у прошлого учителя они никого не трогали... Кроме паладинов... Но мы же разбойники!
       - Слушай, достал! Хочешь отправляться на перерождение - иди один! У предыдущего потому и не трогали, что слишком много игроков других классов было. Тут же кроме них нет никого, поэтому отправят нас отдыхать, как пить дать. Вдвоем мы им ничего не сделаем!
       - Что же нам тогда делать? Мы уже... Ты слышал это?!
       ЭТО слышал не только Дерв, но и я. Причем в отличие от разбойников, прекрасно видел источник низкого горлового рычания - в нескольких метрах ниже материализовалась из ничего, другого описания мне трудно подобрать, огромная черная пантера. Черный хвост судорожно хлестал по вздымающимся бокам, при этом все внимание пантеры было сосредоточено на тех, кто стоял ниже. На разбойниках.
       - Валим отсюда! - успел прокричать Дерв, после чего пантера издала грозный рык и черной молнией рванула вниз. Послышались два сдавленных хрипа и на несколько мгновений повисла тишина, чтобы смениться отдаленными возгласами: "Что это было?" и "Все на тропинки! На них безопасно!". Игроки с удивлением принимали для себя новую вводную - в Академии опасность исходит не только от других игроков, но и от порождений самой Академии. Уверен, пантера - не единственное местное существо, должны быть и другие.
       Мне потребовалось тридцать минут, чтобы унять дрожь и заставить себя двигаться дальше. Причем на второе потребовалось гораздо больше времени - страх перед дикими животными был гораздо выше, чем перед игроками. Когда я все же заставил себя проползти несколько метров, старательно играя роль "человека-невидимки", на глаза попался символ "?". Запыленный и частично скрытый камнями, символ делал все, чтобы его не заметили, если бы я не полз по балке, уткнувшись в нее носом, мы бы разминулись с гарантией 99%.
       Продвижение вперед вновь застопорилось. Версию о том, что символ показывает направление движения к ближайшему учителю я отмел сразу - ближайший учитель стоит в десятке метров от меня в противоположном от указанного символом направления. Специально же под меня делать символы никто не будет - слова Арчибальда о том, что системе глубоко наплевать на любого игрока глубоко засели в душу. Особенно в свете последних событий. Следовательно, стрелка указывает на что-то другое. На что?
       Как можно было ожидать, система не кинулась ко мне с распростертыми объятьями, спеша объяснить происходящее. Удостоверившись, что в Книге знаний появилась соответствующая строка, а на карте... Внутри все сжалось - почему я забыл о том, что в этом мире можно фиксировать свое местоположение? От того, что информация об окружающем мире постоянно перекачивается в Книгу знаний, даже без моего участия, карта не обязана следовать ее примеру. Перед глазами тут же появилось полупрозрачное полотно и я едва смог сдержать облегченный вздох - карта обновлялась автоматически. Академия представляла собой огромный прямоугольный участок, полностью закрытый темным туманом и только в нижней правой его части красовалось малюсенькое цветное пятно - поляна моего первоначального появления. Хоть в этом Игра оказалась сродни привычным мне играм - все доступное пространство Академии было сразу продемонстрированно игроку. Если бы карта не имела границ, оценить прогресс изучения территории было бы нереально, однако надпись "Изучено 0,0001% территории Академии" в виде заголовка карты вселяла оптимизм. В Игре возможно все, главное избегать игроков и животных. Однако я быстро нашел и минус карты - при увеличении масштаба территории, на которой я сейчас нахожусь, карта предложила мне довольно забавную 3-Д картинку, представляющую собой пройденный мною путь. Что творилось выше или ниже данного пути было неизвестно - функционал по заполнению отказался наносить на карту области, которые не попались мне на глаза. Так что если я пожелаю изучить все 100% территории Академии, придется постараться.
       До прохода внутрь полосы препятствий я добрался без приключений - либо пантера меня не заметила, либо ей хватило двух разбойников. Постоянно перескакивая со стальных балок на камни и обратно, в какой-то момент времени я очутился над проходом - ровной поверхностью из желтого песка, шириной в два и высотой в три метра. Чудесным образом камни и сталь обрубались у прохода, формируя замысловатый коридор, так любимый игроками в Diablo. За десять минут, что я наблюдал за тропинкой, по ней прошло четыре отряда по десять игроков, при этом ни магов, ни паладинов среди них не было. Большинство игроков таскало с собой оружие, видимо, с выбором артефактов они не заморачивались. Колюще-режущее наше все. Когда вернусь, причем именно "когда", а не "если", обязательно нужно будет выяснить, почему колюще-режущее оружие предпочтительней огнестрельного или какого-нибудь энергетического. На мой взгляд, игроки должны бегать не с мечами, луками и прочей древностью, а с бластерами, импульсными пушками и другой фантастической техникой. Однако почему-то не бегают, поэтому с этим вопросом нужно обязательно разобраться.
       Желания вступать в контакт с неизвестными отрядами игроков не было никакого, поэтому я дождался, когда очередная группа пройдет мимо меня и осторожно двинулся над тропой, двигаясь по стальным балкам. С каждой минутой во мне крепло понимание, что видимый с первого взгляда хаос полосы препятствий на самом деле имеет вполне четкий алгоритм формирования. Так, стальные балки выступали в качестве направляющих, по которым нужно двигаться, знаки "?", "?" и "?", располагающиеся в начале и конце каждой балки, предлагали отправиться куда-то в центр Академии, выступая в качестве дорожных знаков, каменные блоки и деревянные палки играли роль ограничителей, перил и просто декоративных элементов, не несущих никакой смысловой нагрузки. При этом дорога над землей была непростой - приходилось постоянно взбираться и опускаться, перепрыгивать с одной балки на другую или делать тяжелый выбор, когда балка раздваивалась и ее концы уходили в противоположные стороны. При этом стрелка указывала в одну сторону, а дорога внизу уходила в другую. В таких случаях я сжимал кулаки, так как меня очень интриговала цель, на которую указывают стрелки, и продолжал движение над тропой. Сейчас учитель важнее.
       - Добро пожаловать, рекрут, сейчас я научу тебя пользоваться игровым интерфейсом. Встань и внемли моей мудрости!
       Мне потребовался час, чтобы добраться до второго учителя. Он располагался в центре небольшой поляны, метров двадцати в диаметре. Каменно-стальные джунгли окружали ее, но так же, как и в случае с проходами, чудесным образом обрубались, формируя чистое пространство. Из положительного - с поляны уходило три прохода к следующим учителям, поэтому искать их будет гораздо проще. Из отрицательного - рядом с учителем стояло десять магов, выступающих в роли контролирующих доступ к учителю органов. Порядка двадцати игроков других классов приняли такие правила игры, выстроившись в живую очередь. Маги внимательно досматривали очередного игрока, после чего пропускали его к учителю и принимались досматривать следующего. Особое внимание было приковано к тучным игрокам, словно внутри них мог кто-то спрятаться. Я, например.
       Никто не жаждал оспаривать наглость магов, воспринимая тотальный контроль как должное. Я проторчал на балке минут десять, пытаясь придумать способ, как пробраться к учителю, однако все было тщетно. Маги подходили к своей проверке очень тщательно, не отвлекаясь ни на одно мгновение. Понимая, что ловить здесь больше нечего, я начал было осторожно ползти обратно, как прямо подо мной раздался лязг металла и громкий вскрик, переходящий в горловое бульканье. Кто-то захлебывался собственной кровью. Еще одна пантера?
       Любопытство пересилило инстинкт самосохранения и я вновь подполз к поляне. В конце концов, что может мне угрожать на такой высоте?
       - Живо за подмогой! - раздался крик и тут же двое магов рванули прочь с поляны. Я уже собрался удивляться, почему магов всего двое, ведь с поляны вело три прохода, как подо мной вновь раздался лязг железа и зычный, практически родной голос Монстричелло:
       - Зашибу уродов! Где они?!
       Волшебным образом вокруг восьмерки контролеров образовалась пустота - игроки других классов предпочли остаться в стороне от разборок между паладинами и магами. Площадка прямо подо мной была закрыта блоками, поэтому мне пришлось в нетерпении прикусить губы, чтобы не заорать от радости и не ринуться вниз. Монстричелло может быть один и даже у него нет шансов против восьмерки магов. К слову сказать, присоединись я к нему, шансов не станет больше - мне еще никогда не приходилось сознательно уничтожать разумное существо, поэтому помощник из меня будет никакой. Случившееся в сторожке на кладбище не считается - я был в состоянии аффекта.
       - Работаем по старой схеме, - к Монстричелло присоединился Нарталим и это был первый случай, когда я был рад услышать эльфа. Даже несмотря на пренебрежение ко всему живому в голосе.
       - Может договоримся? - один из магов сделал шаг вперед и тут на оперативный простор вышла четверка паладинов. Мощный Монстричелло, прикрывающийся щитом и играющий роль волнореза. Играющий мечом Нарталим, следующий по пятам за танком. Сартал, раздраженно дергающий бронированным хвостом. И Логир, держащая в руках увесистый молот. Дитриха, как и оставшегося безымянным орка, среди них не было. Двое из четверых паладинов выбрали в качестве артефактов оружие и вкупе с защитой Монстричелло вполне были способны дать отпор магам. Даже восьмерым.
       - Не о чем нам договариваться, - прорычал Монстричелло, однако Нарталим его осадил:
       - Подожди. Давай попробуем, - как я и предполагал, эльф захватил лидерство в этой группе. - Вы даете нам свободный доступ к учителю, этому и всем последующим, мы прекращаем на вас охотиться. Судьба Ярополка нас не интересует, можете делать с ним что хотите. Я не намерен из-за одного придурка возвращаться из Академии с первым уровнем.
       - Разумное требование. Это мнение всей вашей команды?
       - Это мое мнение, а значит общее, - бросил Нарталим и, к моему огромному удивлению, остальные паладины промолчали. Даже Логир! Моя команда меня слила!
       - Тогда дождемся Дангарда, он подтвердит нашу договоренность, - маг с явным облегчением выдохнул, словно категорически не желал вступать в битву. Оно и понятно - против оружия особо кулаками не помашешь.
       - Что за хрен? - со свойственной ему политкорректностью поинтересовался Монстричелло.
       - Один из учеников Девира, - маг пустился в пояснения. - Его и Ахеана назначили главными за прохождение Академии и выполнение поручений учителя. Он должен быть недалеко отсюда, поэтому долго ждать не придется. О! Вот и он!
       Поляна начала быстро заполняться магами. Сбившихся в кучу и ставших спина к спине паладинов окружили, однако не трогали - меч и молот охлаждали воинственный пыл игроков. Даже если начнется давка, Нарталим и Логир наверняка смогут отправить на перерождение нескольких игроков, а я не был уверен, что маги уже прошли инициацию. Жертвовать своими уровнями и становиться на один шаг ближе к небытию не хотел никто. Наконец, в проходе появился Дангард и Книга знаний ощутимо завибрировала - один из двух сопровождающих Девира был опознан.
       - Где Ярополк? - перебросившись несколькими фразами с охраняющими учителя магами, Дангард неспешно подошел к паладинам. В его движении, голосе и поведении чувствовалась такая уверенность и сила, что невольно возникало ощущение собственной никчемности. Я помотал головой, отгоняя наваждение - меня не покидало ощущение, что маг каким-то образом влияет на восприятие, подавляя волю собеседника.
       - Понятия не имею, - Нарталим выступил вперед. - Когда мы возродились, его уже не было.
       Маг некоторое время рассматривал паладинов, словно забавных зверей в зоопарке, после чего его взгляд вновь остановился на эльфе.
       - Нам нужно поговорить с глазу на глаз. Следуй за мной.
       Все той же спокойной и медленной походкой мафиозного босса Дангард проследовал мимо паладинов, направившись к краю поляны. Выбранное магом место для разговора находилось всего в десятке метров справа и у меня засвербело в филейной части организма от желания подслушать разговор. Понимая, что совершаю непростительную глупость, я осторожно двинулся вдоль поляны к заветной точке. Мне нужно успеть занять стратегически правильное место до того, как Дангард доковыляет до края поляны. Один раз я поскользнулся на балке, едва не свалившись вниз, но в последний момент успел уцепиться за каменный блок, расцарапывая пальцы до крови. Шума было немного, но я все же застыл, прислушиваясь к происходящему на поляне - не возбудились ли игроки? Все было тихо, поэтому я двинулся дальше.
       - Эльф, к тебе у нас претензий нет, - послышался приглушенный голос Дангарда и я замер. Дальше двигаться было бессмысленно - все и так было прекрасно слышно.
       - Только ко мне?
       - Еще, пожалуй, к ящерице. Орчанка и шкаф выйдут из Академии с первым уровнем. Это не обсуждается.
       - Пф! - презрительно фыркнул Нарталим. - Мне плевать, делайте с ними все, что хотите. Если мне не будут мешать проходить учителей, то они ваши.
       - Я рад, что мы понимаем друг друга. У следующего учителя мои бойцы займутся этой парочкой. Теперь по Ярополку - он мне нужен. Сильно нужен.
       - Слушай, я реально не знаю, где он. Мы очнулись на точке возрождения, его уже не было и...
       - Это я уже слышал, - прервал эльфа маг. - Если вы встретитесь с Ярым, то отправите его на перерождение, сразу и без лишних вопросов. Донесешь эту мысль до остальных.
       - Разве он уже не сдох? - удивился Нарталим.
       - Теперь поговорим о тебе, - проигнорировал вопрос паладина Дангард. - Как я сказал, к тебе у нас претензий нет, поэтому никто тебя трогать особо не собирается.
       - Особо? - переспросил Нарталим, когда маг многозначительно замолчал.
       - Могут случайно зацепить, с кем не бывают. Чтобы гарантировать неприкосновенность, ее нужно купить. Думаю, стоимость в один гранис вполне адекватна. Одна неприкосновенность - один гранис.
       - Что?! Целый гранис?!
       Я нахмурился - опять от меня ускользает понимание, в данном случае процесса ценообразования Игры. Свой гранис я получил, убив Петровича, обычного НПС, коих на Земле тьма тьмущая. Следовательно, два Петровича - уже два граниса. Потом три, четыре и так до семи миллиардов, кажется, столько на Земле жителей. Отчего же Нарталим так удивился?
       - Ты против? Мне добавить тебя к той парочке? - ехидно уточнил Дангард, открыто насмехаясь над эльфом.
       - У меня нет граниса, - практически рыдая протянул паладин. Я нахмурился - Нарталим сломался! Себялюбивый эльф, отпрыск золотой молодежи сломался во время разговора с магом! Этого не может быть!
       - Ты же инициирован, - продолжал глумиться маг. - Давай заключим сделку и по выходу из Академии вернешь мне долг. Я даже не буду накручивать проценты.
       - С-сделку?
       - Призови Игру в свидетели, что через два дня после выхода из Академии ты вручишь мне гранис. Добровольно и без лишних напоминаний с моей стороны. Этого будет достаточно.
       - Но...
       - Достал! Либо ты даешь мне гранис, либо сейчас же отправляешься на точку возрождения! Пять. Четыре. Три...
       - Через два дня после выхода из Академии я вручу гранис Дангарду, - практически прокричал эльф. - Добровольно и без напоминаний. Все? Доволен?! Теперь-то я свободен?!
       - Теперь ты свободен. Целиком и полностью, - раздался электрический треск, сдавленный хрип Нарталима, возмущенный возглас Монстричелло, возня и лязг железа, еще несколько электрических тресков, после чего я услышал тихий и задумчивый голос Дангарда:
       - Где же таких придурков готовят? Что-то обещать без формулирования условий... Паладины...
       Я вжался в балку. Электрический треск явственно дал понять - маги добрались до обучающего способностям учителя. Отныне от игроков можно ждать чего угодно - электрического пинка, огненного плевка, водяного смерча и прочей магической фигни, направленной на уничтожение живой силы противника. Выходить один на один теперь для меня чревато, я не Монстричелло - меня магия пронимает.
       - Паладины уничтожены, мы потеряли семерых, - послышались быстрые шаги, после чего какой-то игрок бойко отрапортовал Дангарду о текущем состоянии дел.
       - Что с Ярым?
       - Ничего. Ни на одной точке возрождения он не появлялся, все ближайшие учителя нами контролируются, его там тоже не было. Дангард, а ты зачем этого пала в сторону увел? Я даже подумал, что мы действительно с ними договариваться будем.
       - Я его на гранис развел, надо же артефакт прокачивать. Усыпил бдительность, продавил волю и заставил дать Игре обещание.
       - Да ладно! Целый гранис?
       - Не люблю предателей. Раз по другому в Академии наказать нельзя, буду бить по финансам.
       - Круто... Что с Ярым делать будем?
       - Искать, что же еще? Этот пал оказался умнее, чем полагал Девир. В любом случае, без еды он скоро загнется. Будем ждать. Ты всех местных учителей прошел?
       - Нет, я только к пятому подошел, как прилетел Хенди с дикими криками о паладинах. Пришлось все бросать и бежать сюда.
       - Правильно, задание в приоритете. Идем, нужно закончить обучение...
       Маги отошли от края поляны, оставив меня один на один с новой порцией информации - в игре необходимо чем-то питаться, иначе загнешься. По моим прикидкам, я являюсь игроком чуть больше дня, однако до сих пор не испытываю чувства голода. Мне не хотелось ни пить, ни есть, я даже не думал об этом до текущего момента. Прислушавшись к себе, я нахмурился - организм не испытывал дискомфорта. Несмотря на день без внешней подпитки, он не кричал о том, что все плохо и нужно срочно съесть кусок коры. При этом маги уверены, что вскоре я окончательно оголодаю и сдохну. Откуда такая убежденность в собственной правоте?
       Ловить у текущего учителя мне было нечего, поэтому я осторожно двинулся дальше. Все ближайшие точки обучения контролируются магами, следовательно, соваться туда тоже бесполезно. Не видя для себя другого выхода, я решил двинуться вглубь Академии, руководствуясь стрелками. Куда-то же они должны меня завести? Главное не встретить местных животных...
       Первые признаки истощения начали проявляться через два часа - уровень Энергии скатился до 40 единиц и отказывался возвращаться к своему начальному значению, даже несмотря на устроенный отдых. Мало того, за тридцать минут отдыха уровень Энергии упал еще на 2 пункта, что позволило Книге знаний внести соответствующую запись - игроки в Академии обречены на постоянное перерождение. Если предположить, что в каменно-стальных джунглях нет еды, пантер и прочую живность пока не берем в расчет, то рано или поздно уровень Энергии упадет до нуля и маги на точке возрождения дождутся своего часа, заполучив меня в свои загребущие лапки. К слову сказать, получается, что вечно находиться в Академии неинициированному игроку не получится - рано или поздно уровни закончатся и наступит окончательная смерть.
       Дискомфорта от потери Энергии я не замечал, разве что только небольшая слабость и одышка, но их можно было списать на постоянную игру в Тарзана. Двигаться по прыгающим вверх-вниз балкам было непросто. Осознав, что оставаться на одном месте - верная смерть, двинулся дальше. Если мне и суждено отправиться на перерождение, то сделаю это сражаясь, а не забившись под какой-нибудь камень. Радовало одно - при движении вдоль балок мне не встретилось ни одного представителя местной фауны, словно переплетающиеся и прыгающие стальные полосы были безопасной дорогой. Пока есть Энергия, этим нужно воспользоваться сполна. Умереть всегда успею.
       - Положим, ты сможешь пробраться мимо стражей и выберешься на открытое пространство, - раздавшийся хрипловатый голос заставил меня замереть, несмотря на крайне неудобное положение - я висел в воздухе, стараясь зацепиться ногами за ближайшую балку. - Только порадует ли тебя то, что ты там найдешь?
       Совершив практически невозможный для обычного человека кульбит, запрыгнув на балку с помощью резкого подтягивания, я обернулся. Никого.
       - Шустрый какой, - съязвил невидимый собеседник. Голос раздавался одновременно со всех сторон, поэтому было тяжело сориентироваться, где находится старик. В том, что хрипловатый голос принадлежит старику я не сомневался - аналогичный голос был у первого учителя.
       - Приветствую! - произнес я, напряженно вглядываясь в переплетение стали и камня. Неужели мне повезло и я нашел скрытого преподавателя? - Позволь прикоснуться к твоей мудрости, учитель!
       - Ишь, еще и сообразительный, - ехидства в голосе не убавилось ни на йоту. - Учиться он желает. К мудрости прикоснуться хочет. Ты, любезный, вначале доберись до меня, потом прикасайся к чему ни попадя.
       Я хотел было спросить о местоположении старика, однако в памяти сразу же всплыл разговор с первым учителем. Мы вполне конструктивно общались, однако стоило мне начать спрашивать о местоположении владельца знаний, разговор сошел на нет. Что-то мне подсказывает, здесь такой же случай.
       - Добраться-то не проблема, - осторожно начал я. - Что за стражи?
       - Стражи? - в голосе невидимого собеседника послышалось удивление. - Внезапный вопрос. Забавный. Нестандартный...
       - Так что со стражами? - на всякий случай произнес я, когда голос утих и целую минуту молчал. - Как можно мимо них пробраться? И вообще, кто это такие? Пантеры?
       - При чем тут пантеры? - голос вернулся обратно.
       - Я видел, как одна из пантер уничтожила двух разбойников...
       - Пф! Видел он! Ты хоть сам понимаешь, что ты видел? Какая пантера в Академии?
       - Это действительно была она! - настаивал я. - Согласен, мне не довелось увидеть, как она уничтожала разбойников, но пантеру я видел собственными глазами! У меня даже ее картинка есть в Книге знаний!
       - Вот из-за таких нерадивых исследователей и возникают небылицы об Академии. Нет здесь никаких пантер! От слова вообще! Ты видел обычного игрока 2-го уровня, друида, прошедшего инициацию и специализирующегося на трансформации. Обычный охотник за головами!
       - Кто же тогда стражи? - опешил я.
       - Стражи-то? - в голос старика вернулась нотка ехидства. - Ладно, смотри. Вот тебе один из ярких представителей!
       Недалеко от меня располагалась длинная железобетонная плита, формирующая удобную дорогу и уводящая прочь от стальной балки. Если бы не мое решение двигаться только по стрелкам, вряд ли я нашел бы разумные доводы не пройтись по этой плите. Слишком она была хороша и вела к довольно интересному проходу в каменных блоках. Я было нахмурился, решив, что голос надо мной издевается, как плита пришла в движение. Не было ни вибраций, ни трещин, ни пыли - буквально за мгновение плита приняла вертикальное положение, чудным образом протиснувшись сквозь верхние слои лабиринта, и на меня уставился огромный красный глаз, сияющий кровавым светом прямо посреди плиты. Железобетонная плита была живой! По краям монстра появились длинные жгутики-щупальца, сразу же устремившиеся в мою сторону.
       Все это было настолько неожиданным, что я отшатнулся, поскользнулся и едва не рухнул вниз, в последний момент успев уцепиться за балку, обдирая себе все ладони. Щупальца не добрались до меня буквально самую малость - чуть больше метра. От страха я закрыл глаза, подтянул тело к балке и вцепился в нее руками и ногами, словно в родного человека, которого не хотелось отпускать. Страх накатывал на меня волнами, заставлял отпустить балку и лететь вниз, но я боролся. Сам не знаю зачем, но боролся.
       Внезапно все прекратилось - страх исчез, словно его никогда не было.
       - Пока ты держишься за путеводную нить, стражи ничего тебе не сделают, - вновь раздался голос старика и я рискнул открыть глаза. Щупальца исчезли, как и монстр. Не было вообще ничего, кроме железобетонной плиты, ведущей к загадочному проходу. Только, отчего-то, при взгляде на этот проход по спине пробегал холодок.
       - Страж может принимать любую форму, - продолжил голос, как только я перевалился обратно на балку. - Плита, камень, ветка. Он не может быть только путеводной нитью. Стоит тебе перестать ее касаться более чем на десять секунд - за тобой начнется охота.
       - Еще одна? - горько усмехнулся я. - Как-то много охот на одного меня.
       - Именно поэтому я и решил поговорить с тобой. Мне не очень нравится то, что творят маги - с каждым убийством количество обучающихся становится все меньше и меньше. Это нужно остановить.
       - Для чего тогда вообще в Академии разрешено убийство?
       - Жизнь - сложная штука! Нужно завоевать право быть игроком, даже сражаясь с заведомо более сильным соперником, употребившим запрещенное зелье.
       - Михонариум? - блеснул я знаниями.
       - Да, - в голосе чувствовалась горечь. - Игроки должны были просыпаться постепенно, чтобы не мешать друг другу в изучении Академии, однако маги все испортили. Мне это не нравится, поэтому я хочу испортить все и им тоже. Для этого-то ты мне и нужен. Через четыре часа ты умрешь...
       - ЧТО?! - я не смог сдержать эмоций.
       - В Академии умирают практически все. Это норма. Если у игрока нет с собой еды, то раз в двенадцать часов он отправляется на перерождение. Академия создана для того, чтобы проходить учителей, а не для того, чтобы прозябать здесь целую жизнь. Если хочешь выжить, тебе предстоит хорошенько поработать. Прежде всего, тебе нужно вернуться в группу, с которой ты сюда явился.
       - Они меня слили магам!
       - Не они, только эльф, - голос был непоколебим. - В одиночку ты не выйдешь из леса, даже путеводная нить тебе в этом не поможет. В этой точке Академии расположены всего пятеро обычных и трое скрытых учителей, чтобы вернуться обратно, их не хватит. Нужно будет выходить на открытый простор.
       - Так вокруг меня не полоса препятствий, а лес? - нахмурился я, обдумывая слова старика. Тяжело признавать, но он прав - имея под боком Монстричелло и Логир с молотом, можно будет дать магам отпор. У паладинов это уже получалось. Если же забыть о предательстве эльфа и воспользоваться его саблей, шансы на попадание к учителю классовых способностей только увеличатся. Однако вопрос, готов ли я к встрече с желающими продать меня магам паладинами?
       - Ты поможешь мне добраться до скрытых учителей? - не смог сдержать я вопроса, решив принять решение о воссоединении с группой позже. - Встречаться с магами, имея за плечами четыре уровня гораздо спокойнее.
       - С чего ты решил, что каждый учитель дает по одному уровню? - удивился голос. - На первом уровне необходимо пройти одного учителя, чтобы получить плюс один. На втором - уже двоих. На третьем - трех и так далее. Если быстро пробежать всех учителей, то игрок возвращается из Академии с четвертым уровнем и мыслями о прекрасном. Не больше.
       - Но скрытые учителя могут же научить меня вещам, которые повысят выживаемость и помогут остановить устраиваемый магами геноцид игроков? - не сдавался я. - Голыми руками я против молний не навоюю!
       - Мало того, что шустрый и сообразительный, так еще и юркий, как угорь, - в голосе вновь начали мелькать нотки ехидства. - Воевать он собрался... Забудь это слово, ты - исследователь! Единственное твое оружие приковано к ноге и сейчас активно впитывает в себя знания. Пользуйся им. Никаких мечей, булав и прочего металлолома таскать не нужно. Ты воин знаний!
       - Угу, история таких вояк знает целую кучу, - с ослиным упорством пробурчал я. - Вспомнить, хотя бы, того же Джордано Бруно. Знания ему не очень помогли избежать костра.
       - Ты запутался, паладин. То, что происходит среди НПС, не должно тебя волновать. Даже если они взорвут планету, игроки переселятся в другой игровой мир и будут развиваться в нем. Отвыкай быть смертным. Если хочешь стать настоящим игроком, тебе нужно отринуть свой прошлый мир. Игра не для того делает масштабную чистку, чтобы игроки затем рефлексировали о прежних временах. Нужно постоянно двигаться вперед!
       - Откуда она вообще появилась, эта долбаная игра! - вновь нахлынули тягостные воспоминания об утраченной семье и я в сердцах выругался. Я никого не просил делать меня игроком! Ели бы не Девир, то я спокойно вернулся бы к семье и прожил остаток жизни в спокойствии, не беспокоясь, что на меня открыта охота.
       - Как и любая игра - была создана.
       - Императором? - наугад бросил я. - Загадочным модератором с тремя глазами?
       - Император следит за соблюдением основных законов, но он тоже обычный игрок, пускай и крайне высокоуровневый. Игра была создана конкретными персоналиями, с вполне конкретной целью и на текущий момент она полностью выполняет поставленные задачи. Если ты хочешь узнать об этом больше - найди меня. Даже скрываться не буду - я нахожусь в самом центре Академии, на острове, третья башня. Хочешь знаний - милости прошу в мою обитель. Сейчас же прощай - время, оставшееся до твоего перерождения, неумолимо тает. Согласен с тем, что тебе нужно помочь - на карте у тебя будет постоянно отображаться текущее местоположение твоей группы и, так уж и быть, один из скрытых учителей. Он обучит тебя многому. Держись путевой нити, останови магов и найди меня - мне есть тебе что рассказать, исследователь.
      

    Карта обновлена

      
      
       До отмеченной на карте точки я добирался около часа. В начале пути мне в каждом камне чудился стражник, поэтому лишний раз я старался ничего не трогать. Когда же чуть не потерял равновесие, плюнул на все и продолжил путь хватаясь за все подряд, внимательно следя за тем, чтобы в любой момент времени хоть одна часть моего тела касалась путевой нити. Кстати о частях тела - с того момента, как я стал игроком, прошло уже довольно много времени, но мне совершенно не хотелось в туалет. Понимая, что теряю драгоценное время и похожу на маленького закомплексованного мальчика, я не удержался, стащил с себя стальные поножи и посмотрел, чем меня одарила Игра в плане мужского достоинства. Я не смог сдержать удовлетворенной ухмылки, когда удостоверился, что все мое осталось со мной. По визуальным признакам мужское достоинство имело здоровый вид и, опять же, не смог не проверить, при нескольких поступательных движениях реагировало так, как и должно - возникала эрекция. Глубоко вздохнув, прогоняя наваждение, я оделся и двинулся дальше. Стражи каменно-стального леса - не та публика, которую нужно радовать зрелищем онанизма, хотя расслабиться было бы сейчас очень хорошо. Как только выкручусь, обязательно найду себе на ночь женщину. Секс - лучшее средство для снятия стресса.
       Первое, что я понял, увидев учителя - самостоятельно найти его невозможно. Если не знать, что в данной конкретной точке пространства находится седовласый старик, отыскать его среди мешанины железобетонных конструкций крайне затруднительно. Мне самому потребовалось несколько минут, чтобы сориентироваться на месте и отыскать едва заметную стальную балку в метре ниже меня, уходящую под громадный камень. Осторожно спустившись и пробравшись по новой путевой нити, я нос к носу столкнулся с покрытым пылью стариком, сидящим в позе лотоса. Единственная вещь, говорившая о том, что учитель еще жив - два синих глаза на неподвижном лице, внимательно следившие за моим приближением.
       - Добро пожаловать, рекрут, я займусь твоим обучением. Внемли же моей мудрости!
      

    Прогресс обучения: Вы достигли 2 из 10 учителей

      
       - Тебе предстоит выбрать, чему я буду тебя обучать, - продолжил старик хрипловатым голосом и с каждым словом с его лица опадала пыль. Видимо, давно этому учителю не приходилось разговаривать с игроками.
       - Какие есть варианты? - с замиранием сердца поинтересовался я. Неужели мне все же повезло?
       - Я могу заменить любого из десяти обязательных учителей. Но только одного. В моей власти либо обучить тебя пользоваться артефактом, игровым интерфейсом, защитными, атакующими или второстепенными классовыми способностями, специализацией, ремеслом, характеристиками, классовым обмундированием, либо дать основы Игры. Выбери, что тебе сейчас наиболее интересно? Напомню, выбрать нужно что-то одно.
       Я несколько раз вдохнул-выдохнул, прогоняя настойчивое желание обучиться атакующим способностям и идти бить магов. Как сказал неизвестный голос, мое оружие - знание, поэтому его нужно максимально увеличить. Осторожно подбирая слова, чтобы не дать учителю повода к чему-либо прицепиться, я начал допрос:
       - До Академии мне не удалось пройти начальную подготовку, поэтому по одним названиям тяжело выбрать направление обучения. Если бы мне дали описание всех десяти блоков обучения, выбор был бы более обоснованным и логичным. Сейчас же я теряюсь в зашкаливающей энтропии.
       - В этой информации нет ничего запретного, - учитель не стал становиться в позу. - Артефакт у тебя уже активирован, поэтому ты сам прекрасно знаешь, чему можно обучиться в данном блоке. В блоке игрового интерфейса ты обучишься открывать и закрывать виртуальные окна, кнопки, тебе будут даны разъяснения по всей функциональности игрового интерфейса и способах его модернизации. В блоке классовых способностей ты обучишься одному из трех направлений развития паладина и научишься использовать те, или иные способности класса. Блок специализации даст тебе возможность выбрать направление твоего развития, независимое от выбранного тобой Артефакта. Блок ремесел обучает азам любых трех производственных специальностей. Ты сможешь улучшать экипировку, производить эликсиры и прочее, и прочее. Блок характеристик обучит тебя специфике работы с характеристиками и объяснит, что это вообще такое и чем отличается, положим, от классовых способностей. В блоке классового обмундирования рассказывается о том, как можно модернизировать классовую броню, как работать с инвентарем, как его расширять. И, наконец, блок основ Игры дает представление об общих принципах Игры, начиная от Аукциона, заканчивая развитием и политическим устройством. Чему ты хочешь обучиться?
       - Что такое направление развития? - недоуменно нахмурился я, совершенно не поняв назначение специализации. Что значит "независимое от выбранного Артефакта"?
       - Если ты желаешь это узнать, тебе нужно обучиться пользованию специализацией. Это твой выбор?
       За последнее время со мной приключилось столько всего неприятного и неожиданного, что мне потребовались громадные усилия, чтобы не въехать старику кулаком. Неужели так сложно ответить на вопрос? Неужели из всего, что я спрашиваю, нужно делать проблему? Что за дурацкий подход?
       - Да, я хочу научиться пользоваться специализацией, - произнес я, постаравшись успокоиться и еще раз пройдясь по списку обучений. Классовые способности выучу позже, сейчас они не принципиальны, все остальное, за исключением, пожалуй, общих принципов Игры, для меня сейчас не важно. Однако тратить целого учителя на то, чтобы узнать правила пользования Аукционом я не хотел, в то время как специализация не давала мне покоя. Что означает "направление развития"?
      

    Активирован процесс выбора специализации

      
       Окружающее пространство изменилось, превратившись в уже виденную мной ранее поляну посреди странного леса. Даже будучи уверенным в том, что текущая поляна один в один совпадает с предыдущей, я, тем не менее, обвел взглядом все доступное мне пространство, останавливая взгляд на мелких деталях: на красноватых листочках деревьев, на траве, похожей на синий подорожник и обратив внимание на отсутствующее, несмотря на довольно ясную погоду, солнце. Прокачка Книги знаний должна быть постоянной.
       - Специализация - это краеугольный камень развития игрока, - начал рассказывать учитель, как только я закончил обследование территории. - По своей сути, это область применения игроком своих игровых навыков, его профессия. Вступая в симбиоз с Артефактом, или двигаясь независимо от него, специализация гиперболизирует в игроке необходимые личностные качества, которые позволят наиболее ярко проявить выбранную профессию.
       - ...? - на моем лице было нарисовано такое красноречивое понимание того, что мне сейчас говорят, что старик ухмыльнулся и внезапно спросил:
       - Скажи мне, паладин, кем ты себя видишь в этой игре?
       - ...? - очередная красноречивая реакция.
       - Что тебя больше всего прельщает? Драки с другими игроками? Битвы с НПС? Политика? Подземелья? Поиск сокровищ? Исследование мира? Что-то другое?
       - Планировал заняться исследованием...
       - Зачем?
       - Любая информация имеет цену, я планировал ее продавать, - постепенно я оттаивал, активно участвуя в диалоге. Сейчас, по крайней мере, было хоть понятно, о чем говорит и что спрашивает учитель.
       - Цену? - удивился старик. - С каких пор то, что можно получить простым запросом, имеет цену?
       - Не у всех есть доступ к Храму знаний, - парировал я, поняв, о чем говорит старик.
       - Чушь! Доступ есть у всех! Мало того, чем больше ты обращаешься за помощью, тем проще попасть в Храм. Я услышал, что ты планируешь продавать информацию. Кому? Те игроки, которые, как ты выразился, не имеют доступ в Храм знаний, не смогут тебе заплатить. Им тупо нечем! Те же, кто готов раскошелиться за информацию своими гранисами, вряд ли станут покупать информацию об Игре на стороне. Куда прибыльней и проще слетать в Храм знаний и разузнать все там.
       - Как нечем? - опешил я, совершенно не ожидая такого поворота событий. - Разве у игроков есть проблемы с деньгами?
       - Ты планируешь брать за информацию деньги НПС? - старик удивился еще больше.
       - Вообще изначально план был именно такой, - протянул я, стараясь сообразить, что делать. Подо мной начал трещать лед безбедного существования, так как если старик прав, то никому нафиг не нужна та информация, что сейчас накапливается в Книге знаний.
       - Довольно глупый план, хочу тебе заметить, хотя воля твоя. Если ты решил замкнуться сугубо на отношениях с НПС, то отговаривать тебя я не стану. Именно поэтому я спросил, что тебе больше всего нравится. Хочу порекомендовать тебе выбрать в качестве специализации такие замечательные занятия, как "Оратор" или "Изобретатель". Они очень гармонично сочетаются с Книгой знаний и позволят тебе стать знаменитым и популярным человеком.
       - Постойте, получается, что специализация - это профессия, которой я буду заниматься в игровом мире? - догадался я.
       - Не совсем. То, чем ты будешь заниматься в мире зависит от выбранных тобой творческих специализаций. Похожее слово, но имеющее глобальное отличие по сути. Специализация - это направление развития, применимости игрока. Например, "Оратор" может быть кем угодно, хоть боксером, хоть дворником, хоть безработным. Специализация проявится в его личностном отношении к тем, или иным явлениям игрового мира. Боксер из примера с каждой победой или поражением будет радовать публику удивительными публичными высказываниями, которые будут идти изнутри его сущности. Дворник с каждым взмахом метлы будет произносить такие философские тексты, что у него появятся подражатели. Я думаю, суть понятна. Это не основная процессия игрока, это выбранное им направление развития.
       - Разве игроки бывают дворниками? - удивился я.
       - Чем не профессия? За расчистку территорий дают те же гранисы, что и за прохождение подземелий или убийство других игроков. Не всем игрокам нравится бегать друг за другом, или НПС. Кому-то хочется покоя. Разве ты никогда не замечал, что некоторые из седовласых, огромных, бородатых дворников крайне приятные на общение люди со своим устоявшимся взглядом на жизнь, своей философией? Что, несмотря на их социальный статус, с ними хочется общаться, чувствовать их внимание? НПС даже придумали для этого специальное слово: "Харизма", однако ты сейчас знаешь, почему так происходит. Просто кто-то выбрал себе в специализацию "Оратора". Чего, кстати, желаю и тебе, если решишь продавать знания. Вдруг кого и уговоришь их у тебя купить.
       - Получается, что быть исследователем мира не выгодно? - разочарованно протянул я.
       - Отчего же, исследователем быть не просто выгодно, это одно из самых оплачиваемых направлений развития игрока. Вопрос только в том, как применять полученные знания. Продавать их игрокам у тебя вряд ли получится, хотя нет ничего невозможного.
       - Я весь внимание, - у меня даже дыхание перехватило от такой новости, однако старик завел свою предыдущую песню:
       - Именно потому я и спросил тебя о предпочтении в игре. Тебе нужно решить здесь и сейчас, чем ты хочешь заниматься и тогда я смогу дать рекомендации по наиболее подходящей тебе и твоему Артефакту специализации. Либо, если ты уже успел сделать выбор до Академии, можешь просто назвать ее.
       - Мне тяжело выбрать что-то одно, - признался я спустя некоторое время. - Все, что было перечислено, за исключением, пожалуй, драк с другими игроками, мне интересно. И политика, и исследование, и поиск сокровищ, и многое другое. Разве нет некой обобщенной специализации для исследователя мира?
       - Отчего же, есть все. Правда без выбора, но есть. Как было уже сказано, основная задача исследователя - возможность применения полученной информации. Чем ее больше, тем исследователь становится опытнее, грамотнее и мудрее. Именно поэтому им, как никому другому, подходит специализация "Судья". Исследователь накапливает знания об объекте или происшествии, после чего выносит вердикт: "виновен" или "невиновен", а также наказание в случае виновности. Дальше по обстоятельствам - исполнение приговора может быть передано охотникам за головами, может быть осуществлено самим судьей, если он посчитает это необходимым, может быть отложено и тому подобное.
       - Я не хочу постоянно судить людей, - ошарашенно пробурчал я. Чего-чего, а этого мне точно не нужно.
       - Ты вновь путаешь специализацию и специальность. Это всего лишь направление развития. Например, ты стал участником группы, которая пошла в Подземелье. Вы прошли его, получили добычу и настала пора заниматься дележкой. Рейд лидер предлагает разделить все поровну, однако Книга знаний тебе тут же подсказывает, что подруга Рейд лидера не принимала участия ни в одной битве с монстрами, постоянно находилась вдалеке от группы, поэтому не заслуживает равной со всеми доли. Если у тебя есть свойство "Контекстный поиск" и оно прокачано до 15 уровня, ты доводишь эту информацию до всех участников рейда и уже совместно принимается решение о справедливости дележа. Если нужно, можно даже Игру призвать в помощники, но этого я точно не советую. Чревато. Быть судьей - не значит сидеть на стуле и выслушивать прения сторон. Быть судьей - это активно познавать мир и фиксировать его недостатки.
       - Вы так красочно расписываете эту специализацию, что у меня сразу же закрадывается сомнение - где подвох? Сейчас все выглядит слишком хорошо.
       - Есть и недостаток, - не стал отнекиваться учитель. - Куда же без него. Судья должен быть объективным.
       - ...?
       - У судьи нет друзей или врагов, у него есть истина, которой он обязан руководствоваться. Если друг, игрок или НПС, не важно, нарушил закон, судья обязан вынести вердикт. Хочется ему того, или нет.
       - Но этим же можно злоупотреблять, - отчего-то в голове сразу всплыли коррупционные схемы. Странные мы все же существа, вместо того, чтобы радоваться и думать о хорошем, сразу же ищем способ обойти закон.
       - Можно, зачастую судьи так и делают, однако не все так просто. Любой вердикт проверяется модератором - Императором. Игра предоставляет ему всю информацию по происшествию и если модератор принимает решение, что судья был необъективен, он отправляет за ним охотника за головами.
       - Он что, только вердиктами и занимается? - удивился я. - Или судей всего пара игроков? Откуда у Императора столько времени?
       - Судей действительно немного, в каждом игровом мире их наберется от силы игроков сто, причем разных классов. Что касается времени на разбор... Ярополк, тебе нужно отвыкать от прошлой жизни. В Игре время непостоянно, разве в основном мире пройдет хоть одна секунда, пока ты учишься в Академии? Нет. Точно так же и с вердиктами. Император может потратить хоть сотню лет на просмотр всех вердиктов за день, но для основного игрового мира это будет незаметно.
       - Кто же контролирует Императора? Кто может гарантировать, что разбор вердиктов он производит тщательно и корректно?
       - Это делает сама Игра. Ее создатели хотели искоренить во всех игроках жажду нарушать закон, но системных ресурсов хватило только на Императора. Так что он - самое безгрешное и праведное существо Игры, каждое слово которого закон. Если Император решит, что вердикт был вынесен неправильно, судья теряет один уровень - охотники отправляют его на перерождение.
       - А если вердикт правилен?
       - Получишь бонус. Какой - узнаешь после первого же вердикта.
       - Но все равно можно манипулировать, - почему-то в голову лезли схемы, как можно схалтурить. - Постоянно держаться на начальных уровнях, чтобы проще было их повышать, тогда, даже если тебя отправят на перерождение, это не будет глобальной проблемой.
       - Хорошая мысль, но не тебе первому она пришла в голову. Судья имеет право вынести сотню некорректных вердиктов. Как только он принимает сотое неверное решение, его обнуляют как не оправдавшего надежды. Если у него к этому моменту еще уровни остались.
       - Ладно..., - я задумался, после чего уточнил: - Я правильно понял, что игрок со специализацией "Судья" может заниматься чем угодно, вплоть до пастьбы коров, однако если на его глазах кто-то нарушает закон, судья должен изучить вопрос от "а" до "я" и вынести вердикт?
       - Если грубо, то да, но с одним ограничением - судье нет необходимости изучать вопрос досконально. Он может вынести вердикт, руководствуясь только своим опытом и отношением к происходящему. Император затем решит, был ли судья прав, или нет.
       - Но мне не обязательно выбирать эту специализацию, верно?
       - Нет. Я рассказал тебе о наиболее подходящей под выбранное тобой направления развития. Ты можешь выбрать любую другую и она будет присвоена тебе незамедлительно. В этом случае я жду от тебя название специализации. Каков будет твой выбор, паладин?
       - Пожалуй, задам еще несколько вопросов. Судья всегда обязан выносить вердикт? На любое нарушение, произошедшее у него перед глазами?
       - Да, в этом минус данной специализации. Однако у каждого проступка есть свой определенный срок исковой давности. Если в течение этого срока судья не успевает разобраться с произошедшим, дело закрывается и нарушитель признается невиновным.
       - Это же ..., - начал было я, но старик меня перебил:
       - Не будем произносить вслух очевидные вещи.
       - Сколько одновременно может висеть на судье дел? - мне показалось, что я нашел неплохую лазейку. Если мне будет лень что-то изучать, я могу просто на это "забить".
       - Десять. Если судья получает необходимость вынести одиннадцатый вердикт, он должен вынести его здесь и сейчас, руководствуясь только собственным отношением к происходящему. Поэтому не рекомендуется накапливать нераскрытые дела, это чревато лишением уровня.
       - При этом выносить вердикты нужно всем - и игрокам, и НПС?
       - Нет, все, что творят НПС заложено алгоритмами Игры. Судья работает только с игроками и приспешниками. Ни с кем более. На то, что творят НПС, можно не обращать внимание - ими занимается сама Игра.
       - Сколько всего судей на Земле? - я сделал последнюю попытку отложить очевидный выбор. Стыдно признаться, но мысль о том, что я могу назначать игроков и приспешников виновными в их проступках была настолько притягательной, что выбора, по сути, не было.
       - Тридцать два.
       - Сколько было уже обнулено?
       - Три тысячи двести семнадцать, - шокировал меня учитель. - Отчего-то судьи Земли не очень любят придерживаться основного требования данной специализации - объективности. Каков твой выбор, паладин?
       - Я согласен с предложенным выбором, - наконец решился я. - Пусть моя специализация будет "Судья"!
      

    Осуществлен выбор специализации

    Производится настройка персонажа

      
       Перед глазами вспыхнул фейерверк и я потерял сознание от нестерпимой боли.
       - Откуда у тебя инфа по этому учителю? - сквозь тьму беспамятства до меня донесся похожий на рык голос. Прекрасно понимая, что время работает не на меня, я постарался открыть глаза, но попытка не увенчалась успехом. В мозгах звучал хор из сотен голосов, сопряженный с громогласным звучанием симфонического оркестра. Схватившись руками за голову, я со стоном покатился по земле, стараясь выбить из нее весь этот шум. Адекватно воспринимать действительность мне было сейчас тяжело.
       - Может, тебя на перерождение отправить, чтобы не мучился? - рычащий голос был самой добротой, но именно эта фраза позволила мне переключиться с боли на восприятие действительности. Гул по прежнему присутствовал, но сейчас ушел на задний план, позволив мне совершить невероятную вещь - открыть глаза и осмотреться. Внимание сразу привлекли три вещи. Первое - сидящий в позе лотоса учитель, выполнивший миссию по обучению. Второе - смотрящая на меня огромная пантера, задумчиво склонившая голову. Третье - игровой интерфейс претерпел изменения. Причем третья вещь была настолько необычной, что пантера отошла на второй план.
       В левом верхнем углу обзора появился счетчик вердиктов, под которым располагалась строка "Дело N "Отсутствует"" и полоса "Ознакомление с делом". Судя по тому, что сейчас на полосе было написано "0%", эта штука показывает глубину моего "погружения" в ситуацию. На строке состояния появилась дополнительная пиктограмма, нажатие на которую выводило перед глазами список активных дел, на текущий момент отсутствующих. Но самое удивительное было не это - в верхней части обзора, по центру, расположилась необычная картинка - похожий на спидометр сияющий полукруг с футуристической стрелкой. В данный момент стрелка показывала строго наверх, не склоняясь ни к одному из двух вариантов - яркому свету справа, или кромешной тьме слева. Шаловливые ручки, хотя в данном случае - глазки, сразу же нажали на загадочный спидометр.
      

    Приверженность активирована. Текущее значение: "Нейтрально"

      
       - Эй, паладин, але! Ты вообще здесь? -человеческим голосом прорычала пантера, оторвав меня от рассмотрения игрового интерфейса.
       - Багира, - отчего-то с улыбкой протянул я, переведя взгляд на пантеру. - Мы с тобой одной крови, ты и...
       - Придурок ты, а не существо одной крови, - оборвала пантера и, мне даже глаза пришлось протереть от неожиданности, превратилась в девушку.
       - Повторяю вопрос - откуда у тебя информация об этом учителе?
       В отличие от горлового рыка пантеры, в форме человека у девушки был удивительно чарующий голос. Странное лоскутное одеяние из зеленого материала можно было с натяжкой назвать платьем, если бы не кольчужные вкрапления и металлические пластины. Однако даже это невообразимое одеяние не могло скрыть миниатюрность девушки. На ногах бывшей пантеры располагались не элегантные зеленые сапожки, которые должны были бы подчеркивать элегантность форм, а два мощных ботинка, больше похожие на армейские берцы. Но самым поразительным было лицо - настолько правильного, очаровательного и притягательного лика я не встречал за всю свою жизнь. На первый взгляд девушка была человеком двадцати-двадцати двух лет. Два ярких голубых сапфира, почему-то сейчас отдающие арктическим холодом, следили за каждым моим движением, а длинные каштановые волосы были убраны в аккуратный хвостик, чтобы не мешались при движении. Головного убора у этого оборотня, или, как услужливо подсказала Книга знаний, друида, видно не было.
       - Один из местных учителей поделился, - честно ответил я, понимая, что ссориться сейчас с пантерой мне не с руки.
       - Что за учитель? - в холодных глазах мелькнул интерес.
       - Насколько я понял, главный в Академии, - я решил набить себе цену. Если именно эта девушка отправила на перерождение двух разбойников, ей не составит труда прикончить и меня в том числе. Нужно ее заинтересовать. - Он связался со мной удаленно и дал координаты вот этого йога.
       - Как к нему попасть? - продолжила допытываться друидка. Я посмотрел на уровень Энергии и печально вздохнул - осталось всего десять единиц. Через пару часов я отправлюсь на встречу с магами.
       - Его нет в лесу, он в другом месте сидит. Если есть желание, можем вместе до него добраться.
       - Пф! - пренебрежительно фыркнула друидка. - На кой ты мне нужен? Стражей отвлекать, пока я убегаю?
       - Зачем ты от стражей убегаешь? - удивился я. - Разве ты не знаешь...
       - Не знаешь что? - несмотря на невысокий рост, девушка буквально нависла надо мной, как только я замолчал, прикусив язык. С чего вдруг я буду делиться важной информацией? - Есть способ проходить мимо стражей?!
       - Есть, конечно. Как бы я сюда добрался? Оружия-то у меня нет.
       - Вижу... Что за способ? - я едва не подпрыгнул от радости, когда понял, что друидка не знает про путеводные балки. На этом можно сыграть!
       - Нет, так не пойдет, предлагаю партнерство. Я делюсь информацией, ты помогаешь мне сбежать от магов.
       - Никаких партнерств и соглашений, - насторожилась девушка. - От кого ты хочешь сбежать?
       - От магов. Через час, максимум два, у меня Энергия упадет в ноль и я отправлюсь на перерождение. На всех трех точках возрождения меня ждут маги. Мне нужна помощь.
       - Так это за тобой идет охота? - заинтересовалась друидка. - Что помешает мне тебя сдать?
       - Информация, - я невозмутимо пожал плечами, хотя внутри все сжалось. - У магов ее нет, иначе они ринулись бы за мной в этот лес. Так как ты бегаешь не по земле, дополнительные знания о стражах тебе будут полезны.
       - Откуда они у тебя?
       - Я исследователь мира. Пришлось разобраться, что и как с местными монстрами. Они тебя уже доставали?
       - Дважды, - скривилась девушка. - Еще раз сорок я сбегала. Они отчего-то просто прекращали охоту. О! Ты знаешь, почему?
       - Да, - подтвердил я, вновь едва сдерживая радость. Несущаяся от стражей пантера умудрялась коснуться путеводной нити, отчего за ней прекращалась охота. Даже сейчас - девушка стояла на балке только одной ногой.
       - Резюмируем - ты делишься информацией о том, как избежать стражей, взамен хочешь, чтобы я вытащила тебя с точки возрождения, куда отправишься через час, так как у тебя нет с собой еды. Верно?
       - Как будто у тебя она есть, - пробурчал я, посмотрел на друидку и ошарашенно протянул: - Да ладно! Откуда?!
       - Меня обучили пользоваться инвентарем до Академии, - с гордостью произнесла друидка. - Напрямую сюда нельзя пронести еду, только в инвентаре.
       - Поделишься? - слишком быстро произнес я и тут же мысленно себя отругал. Нельзя показывать, насколько мне сейчас необходимо восстановить Энергию.
       - Нет, так не пойдет, - передразнила меня девушка. - Как можно избежать стражей?
       Мы играли в гляделки с минуту - ни мне, ни девушке не хотелось уступать первому, ибо не было никаких гарантий, что собеседник сдержит слово. Так как заключать официальное соглашение она отказалась, приходилось верить на слово.
       - Ярополк, - не найдя ничего лучшего, я протянул руку для знакомства. Время - деньги, в моем случае время - жизнь. Нельзя его тратить. - Паладин. Можно просто Ярый.
       - Долгуната, друидка, - девушка с мгновение колебалась, после чего ответила на рукопожатие. Несмотря на то, что мои руки были закованы в латы, а на друидке были надеты толстые кожаные перчатки, ощущение тесного контакта с изящной рукой было незабываемым. - Можно просто Ната.
       - В этом лесу всего восемь учителей, - я решил слить часть информации, налаживая партнерские отношения. - Пять открытых, доступных всем, и трое скрытых. Одного из скрытых ты видишь. Где еще двое я не знаю.
       - Что со стражами?
       - Нужно держаться путеводной нити..., - я рассказал о стальных балках, умолчав, однако, о знаках. В наше незарегистрированное соглашение они не входили.
       - Что за главный учитель, - продолжила допытываться Ната, заставив меня помрачнеть. Девушка не спешила выполнять свою часть сделки.
       - Еда, - напомнил я, однако меня поставили на место:
       - У нас нет соглашения и ты не в том положении, чтобы торговаться. Я жду.
       - Удачи тебе в Академии, - пробурчал я, поле чего развернулся и отправился прочь. Долгуната наглядно продемонстрировала основной принцип игры - топи соперников при первом удобном случае, стараясь при этом максимально их использовать. Надеясь на благоразумность девушки, я ожидал ее окрика, но его не было. Перед тем, как подпрыгнуть на основную стальную балку, я обернулся - девушка потеряла ко мне интерес, вовсю разговаривая с учителем.
       Сука!
       Несмотря на то, что после встречи с друидкой настроение ушло глубоко под землю, я двинулся навстречу паладинам. Нужно объединяться. Карта показывала, что моя группа находятся на одном месте, не пытаясь никуда двигаться. Потратив пятнадцать минут на то, чтобы добраться до очередной поляны, не забывая касаться стальной балки я выглянул из-за каменного блока и с высоты четырех метров оценил диспозицию. Которая, если говорить мягко, была не в пользу паладинов...
       Перед моими глазами предстала широкая поляна с огромным трехметровым булыжником, исписанным загадочными светящимися зеленым зловещим светом рунами. На моих глазах у основания булыжника появилось небольшое солнце, быстро выросшее в размерах и превратившееся в матерящегося игрока. Кто-то был крайне недоволен тем, что был отправлен на перерождение. Это же точка возрождения! На поляну вел всего один проход, который в данный конкретный момент был заблокирован толпой магов. С рук одного из них вылетела молния, ударив точно в голову возродившегося игрока. Электрический треск, крик боли, труп на земле, который практически мгновенно исчез и громогласный хохот обезумевших игроков. Даже страшно подумать, кем нужно быть, чтобы радоваться убийству! Магам срочно нужно обратиться к психиатру и настаивать на лоботомии. По другому вылечить их уже не получится.
       С противоположной от входа стороны поляны, держа между собой и магами камень возрождения, стояла моя группа. За осунувшимся и смотрящим исподлобья Монстричеллой стояли Логир, Нарталим, Сартал и еще трое незнакомых мне паладинов. Видимо, тоже жертвы беспредела магов. Несмотря на такую внушительную компанию, паладины не спешили отвоевывать у магов право выйти с поляны, в то время как и маги не спешили их добивать. Возникла патовая ситуация, которую маги разбавляли периодическим убийством возродившихся игроков. За десять минут, что я сидел и выдумывал план спасения, таким образом было уничтожено уже десять игроков.
       - Уроды, - раздавшийся сбоку горловой рык был настолько неожиданным, что я едва не свалился кубарем с точки обзора на поляну. Пантера судорожно дернула пару раз хвостом и превратилась в девушку.
       - Ешь! - приказала она, протягивая мне лепешку зеленого цвета. - Это полностью восстановит Энергию.
       - Почему? - не смог не задать я вопрос, не забывая усердно жевать лепешку. Вкуса не было, запаха не было, по ощущениям - пластилин, но заполняющаяся полоса Энергии вводила меня в состояние эйфории. У меня появились дополнительные 12 часов жизни.
       - Нужно было проверить, говоришь ли ты правду. Это раз. Второе - нужно было понять, как далеко ты готов зайти ради собственного спасения. Отморозков и продажных тварей нужно вырезать. Третье - мне нужна информация.
       - Откуда у тебя координаты предыдущего учителя? - несмотря на помощь, я относился к друидке настороженно. Злость ушла, но неприятный осадок остался.
       - Я убегала от монстра, когда услышала твой крик. Для жертвы стража он был слишком долгим и мучительным, поэтому рискнула посмотреть, благо преследователь от меня уже отстал. Ты валялся перед учителем и корчился, поэтому я решила вначале тебя расспросить, а потом уже убить. Дальше ты знаешь.
       - Убить?
       - Проехали. Что планируешь делать?
       - Даже если присоединюсь к паладинам, шансов прорваться сквозь магов нет никаких. Вытащу своих в лес, проведу через скрытого учителя, после чего пойдем по кругу. Магов ограниченное число, поэтому все они распределены между учителями и точками возрождения. Будем отлавливать небольшие группы и сливать их. Ты с нами?
       - Хорошо, убьете магов, что дальше? - проигнорировала меня Долгуната.
       - Пройдем всех учителей в этом лесу, после чего пойдем искать остальных. Где-то еще пятеро находятся. Если будем держаться толпой, сможем выжить.
       - Разумно. Что можешь предложить за помощь?
       - Информацию.
       - Я не готова рисковать уровнями ради знаний, которые не пригодятся в основном мире.
       - В таком случае... Что скажешь насчет граниса? - я вспомнил о имеющейся валюте. Если Дангард был так доволен разводом эльфа на гранис, возможно и друидке понравится такая цена.
       - Ты инициирован? - Ната сузила глаза.
       - Нет.
       - Тогда не вариант. Если тебя окончательно убьют, ты отсюда не выйдешь. С кого мне потом гранис требовать?
       - Ты получишь гранис здесь и сейчас, если поможешь нам, - произнес я, но по ошарашенным глазам девушки понял, что совершенно не разбираюсь в игровой валюте.
       - Ты же не инициирован! Откуда он у тебя?
       - Неважно, - загадочно ответил я, стараясь скрыть собственное недоумение. Я получил гранис от Арчибальда, как награду за убитого НПС. Неужели рекруты до попадания в Академию никогда никого не убивали? Что-то мне в это верится с трудом. Почему же Ната удивлена? - Мы договорились?
       - Что ты хочешь от меня?
       - Призови Игру в свидетели, что поможешь мне и большей части из тех красавцев, - я кивнул в сторону сбившихся в кучу паладинов, - пройти десять учителей и успешно выйти из Академии. В качестве платы за это я передаю тебе гранис, правда, никогда раньше этого не делал, поэтому могу передать не с первой попытки. Но передам гарантированно. Если это вообще возможно в Академии.
       - Никаких соглашений, - спустя довольно длительное время очередной игры в гляделки выдавила из себя друидка. - Либо ты даешь гранис и я вам помогаю, либо разбегаемся.
       - Спасибо за еду, - с сожалением произнес я. Находиться в обществе обворожительной красавицы было приятно, но это не приближало меня к финальной цели. Учитывая, что у четырех из ютящихся внизу паладинов в качестве артефактов было выбрано оружие, когти Долгунаты нам если и помогут, то не сильно. - Если я скажу тебе, где находится главный учитель, выделишь мне еще пару лепешек?
       - Одну, - мгновенно сориентировалась девушка. - Мои запасы тоже ограничены.
       Обмен произошел без соглашения, словно у Наты существовал определенный пунктик на этот счет. Бросив прощальный взгляд на поляну, друидка превратилась в пантеру и оставила меня одного. Странная она... Красивая, но странная...
       - Да затрахали! - со стороны поляны послышался очередной электрический треск, крик и гогот магов. Вновь кому-то не повезло. Кстати, это мысль! Почему вытаскивать нужно только паладинов? Опыт общения с Долгунатой показал, что среди представителей других классов встречаются пусть и странные, но довольно адекватные игроки. При этом такая штука, как гранис, ценится в игровом мире довольно высоко. Если получится убежать от магов, почему бы не предложить другим классам присоединиться к нашей группе? Многие игроки, особенно неинициированные, будут готовы отдать все, что только можно, лишь бы остаться в живых. На этом нужно сыграть!
       Мне потребовалось полчаса, чтобы обогнуть поляну и осторожно спуститься вниз - путеводные балки переплетались и извивались замысловатым образом, поэтому зачастую приходилось удаляться от точки возрождения, чтобы не рисковать быть пойманным стражем. Держась за свисающую балку рукой, я приблизился практически к самому краю каменного леса, как услышал разговор паладинов:
       - У меня Энергии осталось на два часа, - произнес незнакомый мне голос. Видимо один из прибившихся паладинов.
       - Та же хрень, - ответила ему Логир и тут я, наконец-то, выглянул из-за булыжника.
       - Валим всех на хрен? - громогласно пробасил Монстричелло, вызвав взрыв хохота со стороны магов. Рык танка тяжело было не услышать.
       - Какой валим, у меня последний уровень остался, - поникшим голосом произнес сухощавый паладин, после чего с нотками истерики прошептал: - Я не хочу умирать!
       Только я начал решать проблему, как окликнуть паладинов, не привлекая внимания магов, как сзади раздался дикий и ужасающий рев. Мимо меня черной молнией пронеслась огромная кошка, а за ней... За ней летела сталь. Долгуната наткнулась на летающего монстра, похожего на ночной кошмар человека под тяжелыми наркотиками - мешанина стальных прутьев, частично скрытая черным туманом с тремя ярко-красными глазами. Тварь планировала, нарушая все мыслимые законы физики, периодически издавая дикие крики. У меня перехватило дыхание, я застыл, как статуя и только краем глаза успел с облегчением заметить - рука по-прежнему держится за путеводную балку. Меня не должны трогать...
       - Это что за хвостатая фигня? - послышались изумленные возгласы магов, после чего меня отпустило. Летающий монстр перестал подавлять психику и превратился в деталь экстерьера, настолько гармонично слившись с ближайшим железобетонным блоком, что даже зная о существовании этой гадости, выделить ее на камне не представлялось возможным.
       - Спокойно, свои! - тихо, чтобы не привлекать внимания магов, прорычала Ната, нервно размахивая хвостом. Паладины перегруппировались, умудрившись поставить между собой, магами и друидкой закрывшегося щитом Монстричелло. - Если хотите жить, идите за мной.
       - Ты кто? - тут же влез Нарталим. - Почему мы должны тебя слушать?
       - Потому что сдохнете здесь! - огрызнулась пантера и, удостоверившись, что летающий монстр отстал, одним прыжком очутилась на опушке каменного леса. - За мной! Я с Ярым!
       - Так там аже монстры! - жалобно протянул сухощавый паладин, но для Логир мое имя оказалось достаточным основанием для того, чтобы поверить пантере. Медленно, чтобы не провоцировать магов на активные действия, она подошла к пантере, нервно сглотнула и посмотрела вглубь каменных джунглей. Помедлив, орчанка глубоко вдохнула и сделала шаг вглубь леса. Только сейчас я понял, что прекрасно различаю ту незримую черту, которая отделяет безопасную поляну от ужасов железобетонного хаоса, и только что Логир пересекла эту черту, запустив десятисекундный таймер. Если за это время она не коснется путеводной нити, появится монстр.
       - Живо, сюда! - я вышел из-за соседнего камня. - Хватайся за этот блок!
       - Зачем? - нахмурилась орчанка, но тут мне на помощь пришла Ната:
       - Делай, как он говорит, иначе страж появится!
       - Хорошо, только я не понимаю..., - Логир не пришлось долго упрашивать и буквально через пару мгновений она стояла рядом со мной. - Ты живой?
       - Глупый вопрос..., - пробурчал я. - Я давным-давно сдох и сейчас ты разговариваешь с призраком.
       - Логир, ты там как? - послышался крик Нарталима и мне пришлось жестами показывать, что кричать не нужно. Оказалось, что я был прав, ибо с дальнего конца поляны послышался крик магов:
       - Эй, палы, что за кошка у вас там носилась? Куда орчанку подевали?
       Я скосил взгляд на Долгунату, невозмутимо положившую голову на стальную балку и закрывшую глаза. Всем своим видом пантера показывала, что отдыхает и все происходящее ее не касается, однако бешено вздымающиеся бока говорили о том, что буквально несколько минут назад друидке пришлось хорошенько побегать. Остается главный вопрос - почему она вернулась?
       - Логир, твоя задача затащить всех палов вглубь леса, - я посмотрел в темные глаза орчанки. - Если касаться этой балки, стражи не будут появляться. Сквозь лес мы можем обойти всех учителей, минуя магов.
       - Ярый, я...
       - Давай потом поговорим о том, как и зачем вы хотели сдать меня магам, хорошо? - прервал я орчанку. - Сейчас главное вытащить вас вглубь леса. Если маги сунутся за нами, стражи с ними быстро разделаются. Ты со мной?
       - Тебя хотели слить свои же? - удивилась Долгуната, как только Логир вернулась на поляну и принялась что-то разъяснять паладинам, постоянно показывая в нашу сторону. - Зачем тогда ты им помогаешь?
       - Ты сама почему вернулась? - я проигнорировал вопрос друидки. - Мы же определились, что никаких соглашений между нами не будет.
       - Не будет, - согласилась пантера, превращаясь в человека. - Только ты не всю информацию о путеводных нитях мне дал! Решил отправить меня на перерождение? Я же поделилась с тобой едой!
       - Что?! - несмотря на то, что я опешил от столь неожиданного обвинения, позволить обвинять себя в несуразных вещах не мог. -Я рассказал тебе все, что знал! Вместо благодарности и еды, ты устроила дебильную проверку, а сейчас еще и обвинять меня вздумала?! Ты охренела?
       - Это я-то охренела? - Долгуната не оставалась в долгу. - Хорошо, объясни, почему та балка, за которую ты держишься является путеводной, а вот эта нет? -девушка указала на кусок торчащей из железобетонного блока стали. - В чем разница?
       - В смысле, в чем разница? - я нахмурился. - Они даже цветом отличаются...
       - Хренетом они отличаются! Нет никакой разницы в этих двух кусках! Только ты, почему-то, держишься именно за этот! Меня чуть не убили из-за тебя!
       - Постой..., - злость на девушку внезапно схлынула. Я переводил взгляд с одного куска железа на другой и с каждым мгновением озадачивался все больше и больше. Действительно, если убрать цвет, то разницы между двумя кусками стали не было никакого - ни в размерах, ни в форме, даже в протяженности. Они были полностью идентичны! Но при этом я четко понимал, что зеленоватый цвет путеводных балок означает безопасность, в то время как все остальное - смерть. Ибо стражи не дремлют.
       - За что тут надо держаться? - из состояния глубокого ошеломления меня вывел зычный голос. Я сконцентрировал взгляд и нахмурился - подошедший к нам паладин был каторианцем. Сразу возникли неприятные ассоциации с Арчибальдом, но я постарался засунуть их глубоко внутрь. Кем бы этот пал не был, он не виноват в том, что Арчибальд сволочь.
       - Мы вас подождем! - со стороны поляны послышался гогот магов и за каторианцем показались оставшиеся паладины.
       - Взялись за эту балку, живо! - приказал я и двинулся вглубь леса. - Того, кто не касается балки, через десять секунд сожрет стражник!
       - Земеля! - Монстричелло расплылся в улыбке и без тени смущения полез обниматься. - Нам сказали, что тебя обнулили!
       - Живой я, живой, - под фырканье Долгунаты я выбрался из объятий танка и двинулся вглубь леса. - Идем, впереди учитель.
       - Думаешь, тебя это спасет? - пренебрежительно фыркнул Нарталим, тем не менее взявшись за балку. - Маги тебя живым не выпустят из Академии.
       - Главное чтобы они тебя живым выпустили, красавец, - с нескрываемой злостью ответил я. - Думаю, Шарда обрадуется информации, что один из паладинов предал орден!
       - Ты ничего не докажешь, смертник! Монстр, отправь его на перерождение! Если сдадим его магам, нас трогать не будут!
       - Но..., - замешкался Монстричелло. - Он же нам, типа, помогает...
       - Какой помогает? Это подстава!
      

    Получено дело N1: Предательство Нарталима (Доступны слоты еще для 9 дел)

    Описание: Возникли основания подозревать Нарталима, паладина первого уровня, в том, что он предал основы класса

    Задача: Разберите данное дело и вынесите по нему вердикт

    Ознакомление с делом: 64%

    Срок исковой давности: 3 месяца

      
       Недавно появившийся интерфейс изменился, заполнившись только что полученными данными. Появилась надпись, заполнилась строка, но самое разительное преобразование - над головой Нарталима, подозреваемого по делу, высветилась яркая желто-красная цифра "64", отображающая либо мой прогресс в изучении дела, либо степень вины эльфа по мнению системы.
       - Монстр, я не понял, ты почему тормозишь?! Убей его!
      

    Ознакомление с делом "Предательство Нарталима": 65%

      
       - Нарталим! - полным ненависти голосом произнес я. Если бы эльф не ерепенился, то вынесение вердикта я бы отложил до возвращения из Академии. Возможно, к этому моменту он бы исправился и осознал всю неправоту своего поведения, тогда бы нашли способ решить этот вопрос мирно. Но раз эльф решил встать у меня на пути, так тому и быть! 65% ознакомления с делом кажутся мне достаточными для того, чтобы вынести свое решение. Пусть оно и основано в большей части на эмоциях! - Я признаю тебя виновным в предательстве и попытке убийства паладина и приговариваю тебя к...
       - Приговариваешь? - рассмеялся Нарталим, перебивая меня. - Кто ты такой, чтобы меня приговаривать? У тебя совсем крыша поехала?
      

    Просим уточнить ваш статус

      
       Не стой передо мной ржущий эльф, я бы задумался над возникшим сообщением. Но глядя на скривившееся от презрения лицо Нарталима, у меня было только одно желание - стереть дурацкую ухмылку с его лица, поэтому сквозь зубы прорычал:
       - Кто я такой? Я - судья! И я приговариваю тебя к лишению инициации и смерти! Ты недостоин того, чтобы быть паладином! Ты недостоин того, чтобы закончить Академию! Приговор окончательный и обжалованию не подлежит!
      

    Статус принят

    Вердикт подтвержден

    Вердикт признан жестоким

    Дело N1 "Предательство Нарталима" закрыто. Задание передано ближайшим Охотникам за головами

    Получена награда Охотнику за головами: гранис

      
       - Что за ...?! - одновременно послышалось три удивленных голоса: Нарталима, Логир и Долгунаты, однако меня заботило сейчас не это. Стрелка моего виртуального спидометра качнулась в темную сторону и над ней появилась надпись "1". Я ухмыльнулся - Император признал мой вердикт справедливым, но чрезмерно жестоким, изменив некий параметр в темную сторону. Доброта не мой конек. Руководствуясь внезапным озарением, я открыл окно характеристик и удостоверился в собственной правоте: отныне я "Ярополк, паладин Тьмы".
       - Ярый, ты что, совсем охренел? - дико взревел Нарталим, когда вокруг него на несколько мгновений появился загадочный красный свет. - Верни все как было! Я отцу пожалуюсь, он тебя уроет! Мы заплатили за инициацию!
       - Ярый, я не могу..., - прошептала Логир, посмотрев на меня ошарашенным глазами. - Я не готова... Это жестоко...
       - Сделаю! - бросила Долгуната, превращаясь в пантеру. Нарталим завизжал, словно подстреленный поросенок, выхватил свой меч и попытался проткнуть устремившуюся к нему пантеру, но Ната была слишком юркой для неопытного фехтовальщика. Сверкнули когти, послышался сдавленный хрип и в Академии стало на одного игрока меньше. Нарталима можно было вычеркивать из памяти.
       - Валим их! - закричал каторианец, бросаясь на Долгунату. На его глазах убили представителя класса, поэтому нужно отомстить обидчику. Руководствуясь скорее эмоциями, чем разумом, каторианец принял решение и начал действовать в соответствии с собственным представлением о справедливости. Истинный паладин!
       - СТОЯТЬ! - мой крик, возможно, слышали даже маги на точке возрождения, но мне было на это наплевать. - Кто дернется - обнулю к чертям собачьим!
       Понятия не имею, что остановило каторианца - крик, оскал Долгунаты или какие-либо индивидуальные системные сообщения, однако он замер, не добежав до Наты всего несколько шагов.
       - Слушать сюда! - продолжил рычать я, выплескивая наружу всю накопленную за последнее время ярость и злость. - Нарталим хотел вас всех слить магам, я лично слышал его разговор с Дангардом, одним из главных среди них. Жестко, но он получил по заслугам! Среди паладинов предателей не будет! Сейчас мы двигаемся к учителю, проходим обучение. Если кого-то что-то не устраивает - возвращайтесь на поляну к магам. Они вас встретят с распростертыми объятьями. Вопросы?
       Я исподлобья посмотрел на оставшуюся группу. Логир и сухощавый паладин потупили взор, по Сарталу нельзя было понять, что у него на уме, хотя кончик хвоста ящерицы нервно дергался. Монстричелло недоуменно переводил взгляд с одного игрока на другого, не понимая, что делать и кого бить. Каторианец старался прожечь меня взглядом и только третий из прибившихся паладинов - то ли гном, то ли лепрекон, фиг его знает - отрешенно рассматривал окрестности, словно его не касалось все происходящее.
       - Если вопросов нет, двигаемся дальше. Наша задача - добраться до учителя.
       - Толку-то от него? - выдавил из себя каторианец. - Энергия вскоре кончится и мы переродимся.
       - Какой у вас уровень? - я обернулся, но наткнулся на шесть потупившихся взглядов. Никто не спешил делиться личной информацией. Глубоко вздохнув, стараясь успокоиться, я разъяснил: - Народ, если у вас первый уровень, то обучение поднимет вас до второго. Это позволит неинициированным игрокам пережить перерождение. Магов у учителя, к которому я вас веду, нет. Вполне возможно, что каждое повышение уровня полностью заполняет Энергию. Если хотите выжить и выйти из Академии, придется довериться мне и рассказать о себе чуть больше, чем положено.
       После такой тирады ответили все, заставив меня основательно и с чувством выругаться. К текущему моменту уже у всех был первый уровень, при этом все трое прибившихся паладинов не проходили инициацию, а Энергии осталось по десять единиц. Максимум на два часа. Нам нужно торопиться.
       - Ты ничего не забыл, судья? - спросила Долгуната, как только мы добрались до цели. Паладины тут же ринулись обучаться, спасая себя от окончательной гибели, поэтому на несколько минут мы с Натой остались наедине.
       - С тобой забудешь, - попытался разрядить я ситуацию, однако глаза друидки подсказали, что у меня ничего не вышло. Злость на эльфа ушла и, пока мы в полной тишине двигались к скрытому учителю, я прокручивал ситуацию с разных сторон, пытаясь оправдать свой вердикт. Мне подтвердили то, что он был справедлив, однако из головы не уходило осознание того, что я чрезмерно жестоко наказал эльфа. Судя по бросаемым на меня взглядам, паладины думали аналогично. Не до конца понимая, как передать Нате гранис, я открыл список вынесенных вердиктов и выделил единственную на текущий момент строку. Перед глазами тут же появилась кнопка "Завершить задание", нажатие на которую материализовало на моей ладони коричневую монету. Гранис.
       - Твоя награда, - я протянул монету друидке. - Спасибо, что выполнила мое задание!
       - Это было необходимо? - глаза Долгунаты превратились в две холодные синие льдинки. - Он имел оружие, с ним пройти Академию было бы проще.
       - Необходимо, - печально произнес я. - Не сейчас, так потом он бы обязательно проявил свою сущность. Причем если бы она проявилась во время битвы с магами, то нам бы всем пришел полный...
       - Энергия заполняется! - оборвав мою мысль, со стороны учителя донесся радостный крик сухопарого паладина, прошедшего обучение.
       - Я поняла твою мысль, - Ната помедлила с мгновение, после чего взяла монету. - Значит, судья?
       - Охотник за головами? - вопросом на вопрос ответил я. - Никогда бы не подумал...
       - На это и рассчитано, - ухмыльнулась Ната. - Кто будет подозревать в девочке-колокольчике охотника за головами? Особенно если она умеет так: "ня!"...
       Мир замер. Где-то в неведомой дали слышались радостные возгласы прошедших обучение паладинов, но это было несущественно - рядом со мной появилось создание неземной красоты. Я даже боялся вдохнуть, боясь ее хоть чем-нибудь спугнуть. Огромные синие глаза явившейся богини очаровывали, завораживали и заставляли забыть все на свете. Слегка склонив голову и переминаясь с ноги на ногу, словно смущаясь и не решаясь на что-то, богиня посмотрела на меня из-под опущенных ресниц, произнесла очередное волшебное "ня" и улыбнулась. Теперь остановился не только мир - замерло само время! Потеряв голову, я ринулся к богине и заключил ее в объятья, желая только одного - покрыть ее милое лицо поцелуями. Богиня ловко избегала моих лобызаний, не лишая, тем не менее, надежды, когда же ей надоело бороться, она схватила мою голову, наклонилась к уху, несколько раз в него с шумом подышала, заставляя дрожать мое тело от истомы и жажды наслаждения, после чего произнесла:
       - Подбираешься к жертве, заставляешь ее потерять голову и отдаться тебе на растерзание, после чего аккуратно просовываешь кинжал в глазницу и проворачиваешь его три раза. Один раз чтобы убить, два - ради удовольствия, - очарование момента мгновенно спало и ко мне рывком вернулось сознание, однако друидка держала мою голову стальной хваткой, не позволяя дернуться. Откуда в хрупкой девушке столько силы? Превратившись за долю секунды из неземной богини в снежную королеву, она кровожадно дополнила: - Ни одна броня не спасет! Таким и должен быть настоящий охотник за головами.
       - Что это было?! - с шумом выдохнул я, как только друидка отпустила мою голову и я сделал несколько шагов назад. - Ты влезла в мой мозг!
       - Пф! Нужен он мне, - фыркнула Долгуната. - Ты - судья, я - охотник за головами. Ты имеешь право судить, я имею право карать.
       - То, что ты делала, мало похоже на кару для провинившихся, - пробурчал я, смотря на девушку совершенно другими глазами. Адекватная красавица, уверенно перебирающаяся из класса "знакомый" в "близкий знакомый" и даже "друг", внезапно показала свое истинное лицо, нацепив на себя табличку "смертельно опасна!". Судя по тому, что со мной произошло, Долгуната использовала какую-то хитрую способность охотников за головами. Ученик Девира таким же образом смог продавить волю Нарталима, сейчас вот друидка показала мне, что ментальные атаки в игре так же реальны, как и физические. Мне срочно нужна защита от такого воздействия.
       - Так бывает, - невозмутимо пожала плечами Долгуната, не желая развивать тему.
       - Раз ты охотник, у тебя должен быть наставник, - внимательный взгляд на друидку активировал Книгу знаний, выводя в отдельную табличку все, что я знаю о девушке. Знаний оказалось катастрофически мало, поэтому я решил уточнить самое главное: - Твой наставник Девир?
       - Тебе-то какая разница? - нахмурилась Долгуната. - Пусть бы даже и он, что это меняет?
       - Многое. Девир желает меня уничтожить. По его приказу маги устраивают беспредел в Академии. Если он твой наставник - предлагаю сразу разойтись. Я не хочу тебя убивать.
       - Убивалка не выросла, - Долгуната мгновение подумала и добавила: - К Девиру я не имею никакого отношения. Остальное неважно, ты и так знаешь обо мне непозволительно много. Закончили с вопросами - у нас мало времени, - Ната повернулась к обучающимся паладинам и прокричала: - Эй, палы, вы закончили?
       Заранее договорившись, что паладины будут обучаться у скрытого наставника чему угодно, только не активации артефактов и пользованию интерфейсом, мы двинулись к точке нашего появления в Академии. Паладинам из моей группы так и не позволили обучиться у первого учителя, нужно было эту оплошность восстановить. Дополнительно хотелось протестировать боеспособность группы - сможем ли мы сражаться против магов.
       - На поляне семеро, - прошептал отправленный в разведку Теарт, паладин-лепрекон из мира Карваль. Теарт был едва ли не единственным паладином Карваля, ему даже наставника пришлось искать в другом мире. Паладины были крайне непопулярны среди мелких рыжебородых пронырливых человечков, известных в нашем мире по ирландским сказкам. Стоило представить Теарта в зеленом колпаке, как тут же возникло желание схватить его за грудки и требовать свой горшочек с золотом. Однако выбивание из лепрекона клада пришлось отложить, так как Теарт обладал уникальнейшей по меркам Академии способностью - он, как и я, мог различать путеводную нить. К сожалению, разговор о том, почему он может различать балки ни к чему не привел - лепрекон просто не понимал, что я от него хочу. Балка зеленая и все тут, а то, что остальные не могут ее рассмотреть - их личные проблемы. Глаза протереть нужно.
       - Еще по трое у каждого прохода, - добавил я, стараясь систематизировать полученную информацию, однако у меня это получалось слабо. Я не боец. Стоило мне это осознать, как сразу же постарался переложить ответственность за принятие решения с одной головы на весь коллектив. Если кто-то и будет неправ, пусть этим кем-то будем мы все. - Что делать будем?
       - Че тут думать? - Монстричелло был в своем репертуаре. - Валим всех!
       - Не так быстро, мой танкоголовый друг, - Логир остановила порыв великана, отчего тот потупился, мгновенно замолчав. Моя челюсть не упала вниз только благодаря шлему - Монстричелло подчинялся орчанке! Положив руку на предплечье громадины, Логир неожиданно обратилась к друидке: - Долгуната, что посоветуешь?
       - Сразу на поляну нельзя, слишком рискованно, - без тени смущения начала рассказывать друидка, словно ожидала, когда ее начнут спрашивать. - Оптимальным шагом было бы проверить силы на небольшом отряде, имея возможность сразу же сбежать в лес. Как вариант - зачистим один из проходов.
       - Так и поступим! Ярый, веди к правому проходу, - незаметно для окружающих орчанка захватила лидерство в нашей группе. Еще бы - дочь известного паладина! Не сказать, что кто-то был против, даже наоборот - никому не хотелось брать ответственность на себя, но сам факт меня позабавил - пока паладины топали от точки возрождения к учителю, ни у кого не возникало сомнений в том, кто главный. Кто всех спас, тот и главный. Однако стоило только показать народу видимый свет в конце туннеля, как тут же возникают альфы, омеги и прочие буквы греческого алфавита, старающиеся прогнуть всех под себя.
       Бороться за главенство в группе я не стал - мне этого не нужно. Из меня нельзя сделать лидера на белом коне, ведущего своих бравых воинов вперед на амбразуры. Мне нравится спокойная и размеренная жизнь где-нибудь в загородном домике, в окружении красивых женщин. Понимая, что между домиком из мечты и мной стоят маги, я решил подчиниться Логир и выполнять ее приказы, до тех пор, пока они не будут противоречить моим моральным принципам. Согласно кивнув, я повел группу к проходу с поляны. Троим магам, что стоят на страже, не повезло - они будут нашими подопытными кроликами.
       - Монстр, ты первый, - мы зависли в нескольких метрах над проходом и Логир принялась выстраивать тактику предстоящего боя. - Действуем по отработанной схеме, вместо Нарталима будет пантера... Ты же с нами? - запнулась орчанка, так как до текущего момента у нее не возникала мысль о том, с какого перепуга друидка нам помогает.
       - С вами, - ухмыльнулась Ната, смотря, отчего-то, на меня. - Что Ярый делать будет?
       - У него нет оружия, поэтому ничего.
       - То есть опыт за убийство ему идти не будет?
       - А, ты об этом... Нет, пусть пока постоит в стороне. Он исследователь, не боец. Вот пусть и исследует все вокруг. Нечего ему мешаться внизу. Выступаем!
       Паладины начали спускаться, однако Долгуната по прежнему смотрела на меня, не предпринимая никаких действий, поэтому мне пришлось ей кивнуть, показывая свое согласие с решением Логир. Не говоря ни слова, Ната последовала за остальными. Охота на магов началась.
       - Эй, что за черт?! - снизу послышался дикий крик, треск электричества, несколько глухих ударов и сдавленных хрипов. Я старался рассмотреть, что происходит, но обзору препятствовала мешанина из блоков и балок, поэтому оставалось в нетерпении переминаться с ноги на ногу, ожидая результата первой вылазки. Паладинов не было.
       - За ВДВ! Маги - суки! - когда ожидание стало тягостным и я начал планировать спуск, со стороны поляны раздался зычный рык Монстричелло. Совершенно не понимая, что происходит, я рванул по путеводным балкам к краю поляны, чтобы оценить обстановку и понять, стоит паниковать, или все идет по плану. Я успел к самой развязке - группа из двадцати магов поливала огнем и молниями идущего на них Монстричелло, не замечающего царящего вокруг него хаоса. Остальная группа паладинов ютилась у самого входа на поляну, не делая попыток приблизиться к битве. Монстричелло практически дошел до магов, как те вдруг поочередно начали падать на землю, мерцать и исчезать, словно отправляясь на перерождение. Я нахмурился, пытаясь понять, что происходит, как внезапное озарение расставило все по своим местам - каждая применяемая способность сжирает Энергию! Об этом еще Шарда говорил! Логика действий паладинов сразу же стала понятной - в Академии Энергия отвечает за перерождение, на Монстричелло магия не действует, маги привыкли к тому, что с помощью одной единственной молнии могут решить все вопросы, поэтому нужно лишить магов Энергии. И неважно, сколько всего магов будет против Монстричелло - один, два или сотня! Привыкнув к мощи магии, игроки стали слабы. Молодцы паладины... Но могли бы и меня предупредить, я же волнуюсь!
       - Перегруппировка! - скомандовала Логир, как только исчез последний маг. Паладины под руководством орчанки вступили на поляну, встали за Монстричеллой в атакующее построение и начали наступать на толпу испуганных игроков, переместившихся на край поляны от греха подальше.
       - Дайте нам пройти учителя! - послышался возглас одного из игроков. - Ваши разборки с магами нас не касаются!
       - Считайте, что это не ваш день! - Логир была непреклонна. - Бой!
       Сегодня был поистине день неприятных открытый! Паладины без объявления войны и видимых причин напали на игроков, желающих только одного - пройти этого чертова учителя. Щит Монстричелло, оружие паладинов и когти Долгунаты сеяли смерть направо и налево, пачками отправляя игроков на перерождение. У меня отвисла челюсть - что паладины творят?! Такого беспредела даже маги себе не позволяли! Началась паника, игроки начали давить друг друга, стараясь убраться подальше от смертоносных и, видимо, сошедших с ума паладинов.
       - Всем стоять! - дико заорал я, спускаясь на поляну по блокам. Головой я понимал, что отпустил путеводную нить и через десять секунд за мной начнется охота, но душой мне было на это наплевать. Паладинов нужно остановить! Рухнув на поляну, не удержав в конце равновесия, я, тем не менее, сразу же вскочил и повторил свой крик: - Прекратите!
       - Ярый? - паладины замешкались, явно не ожидая моего появления.
       - Вы что творите?! - не сбавляя темпа, я с криками набросился на группу. Видимо, во мне взыграло полученное вместе со специализацией чувство непереносимости несправедливости. Дурацкое, конечно, но ничего с собой поделать не мог. Мне не нравилось, что творили мои партнеры. Я просто обязан был все это остановить. - Забыли, как маги заперли вас на точке возрождения? Забыли чувство ожидания перерождения? Чем вы сейчас лучше магов? Эти игроки не виноваты в том, что хотят жить!
       - Ярый, успокойся, - попробовала меня урезонить Логир. - Нам не нужны лишние проблемы...
       - Какие проблемы? - пуще прежнего разошелся я. - О чем ты вообще говоришь? Что могут сделать напуганные до состояния обморока игроки? Помешать обучению? Так оно занимает мгновение!
       - За каждого убитого игрока не первого уровня начисляется опыт, - Долгуната вышла из-за спины Монстричелло. Пауза позволила большей части игроков ретироваться с поляны, некоторые же застыли у прохода, ожидая, чем разрешиться текущая ситуация. - Опыт - это уровни. Уровни - это заполненная Энергия и отсутствие перерождения. Ты готов пожертвовать собой или нами ради незнакомых тебе игроков?
       - Да вы с ума все сошли! - ошеломленно прошептал я, осознав, что паладины вырезали игроков целенаправленно.
       - У нас нет времени и желания их сортировать, - отрезала Долгуната. - Инициированным игрокам первого уровня ничего не грозит, неинициированным... Это Академия, здесь иногда умирают. Тебе пора свыкнуться с этим.
       - Я добавлю тебя в группу, - предложила Логир. - Будешь получать опыт, как и все мы.
      

    Получен запрос на добавление в группу

      
       - Нет! - ледяным голосом ответил я, нажимая кнопку "Отказать". - Убивая игроков в Академии, вы не нарушаете никаких игровых законов и правил. Но вы нарушаете другой, не менее важный закон - закон человечности. Быть игроком - не значит быть уродом. В ваших действиях нет правды...
      

    Желаете инициировать дело "Неправедное поведение паладинов"?

      
       Да! Чтобы это не означало! Убивая других игроков, паладины ведут себя недостойно своего класса!
       - Нет, так нет, - Логир невозмутимо пожала плечами. - Моя задача выйти из Академии с максимальным уровнем. Ты помог нам поверить в себя и показал, как правильно убивать магов. За это тебе спасибо. Но я не позволю стоять у меня на пути. Если ты не с нами, значит ты против нас. Прощай, Ярый! Жаль, что нам не удалось выйти вместе.
       Прежде чем я успел хоть что-то сделать или ответить, тяжелый молот Логир опустился мне на голову, разметая сознание сотней маленьких осколков. Наступила тьма.
      
      
       - И долго ты валяться собираешься? - насмешливый голос Долгунаты продрался сквозь тьму, возвращая меня к реальности. Стоило открыть глаза, как передо мной предстала удивительная картина: на фоне голубого неба Академии торчала склонившаяся темная голова синеглазой пантеры с вывалившимся языком, при этом ее морда излучала такое ехидство, что я не сдержался и пробурчал:
       - Сгинь, нечисть!
       - Че, реально живой? - откуда-то сбоку послышался вопрос Монстричелло.
       - Конечно живой, что с ним сделается, - пантера посмотрела куда-то вправо. - Иногда полезно носить на голове железное ведро. Спасает от озабоченных орчанок.
       - Ему все равно не жить! Не я, так кто-нибудь другой его уничтожит! - в голосе Логир было столько нескрываемой ненависти, что меня задело за живое. Наплевав на громогласное звучание колокольного звона, появившееся в голове сразу же, стоило мне только приподняться, я уселся и исподлобья осмотрелся. Мы находились на той же поляне с учителем, на которой орчанка на меня напала. Кроме привычной мне группы из семи игроков и учителя больше на поляне никого не было - либо паладины всех добили, либо все успели убежать. Почему-то мне хотелось думать о втором варианте. В паре шагов от меня стоял Монстричелло, держа в своих огромных лапах Логир, позади них стояли виновато потупившиеся паладины и только довольная пантера едва ли не прыгала с места на место от нетерпения. Стоило мне непонимающе нахмуриться, ибо действия пантеры выходили за рамки логики текущей ситуации, как возникшие сообщения расставили все по своим местам:
      

    Инициировано дело N1: Неправедное поведение паладинов (Доступны слоты еще для 9 дел)

    Описание: Вы считаете, что игроки Логир, Сартал, Монстричелло, Теарт, Рефор и Дирион ведут себя недостойно звания "паладин", устроив геноцид игроков других классов. Кроме того, при попустительстве группы, Логир предприняла попытку отправить на перерождение своего боевого собрата

    Задача: Разберите данное дело и вынесите по нему вердикт

    Ознакомление с делом: неприменимо, дело инициировано самим судьей

    Срок исковой давности: отсутствует

      
       Пантера жаждала получить очередной гранис.
       - Почему? - с хрипом спросил я, борясь с головной болью. Орчанка приложила меня молотом знатно. Погасив импульсивное желание приговорить всех и вся к пожизненному заключению в застенках какой-нибудь тюрьмы с постоянной отправкой на перерождение особо жестоким способом, я решил разобраться в происходящем. Мне нужно знать, почему представители моего класса оказались теми еще негодяями. Пригодится для жизни после Академии.
       - Пошел ты! - едва ли не выплюнула Логир. - Отчитываться перед всякой тварью не собираюсь! Хочешь судить - суди!
       От недоумения мои брови поползли вверх. Логир, прошедший инициацию и предварительную подготовку паладин, дочь наставника, существо, которое смело можно было считать опытными и разумным игроком, ведет себя как... даже подходящего эпитета подобрать не могу... Убитый на всю голову отморозок!
       - Что здесь произошло? - понимая, что от орчанки ничего не дождешься, я обратился к Долгунате. Кто-то же должен был остаться в здравом уме.
       - Ничего особенного, - друидка превратилась в человека, поправила волосы и пожала плечами. - Великий командующий показал свою истинную сущность, как только появилась первая возможность. Не стоило приговаривать Нарталима к смерти.
       - Не понял..., - опешил я.
       - Наша краснокожая красавица втюрилась в ушастого. Как я поняла из разговоров, у них только-только начало что-то зарождаться, как появился ты и приговорил эльфа к смерти.
       - Заткнись! - Логир попыталась вырваться из хватки Монстричелло, но тщетно - громила держал ее крепко.
       - Тебе разве не показалось странным, что охотник за головами отказался от граниса, когда появилось задание? - продолжила Ната, игнорируя выкрики орчанки. - Адекватная, разумная, рассудительная охотница потеряла голову, когда объект ее обожания был уничтожен. Отсюда нежелание включать тебя в группу для получения опыта, отсюда злость и желание уничтожить весь мир, отсюда попытка тебя уничтожить. Я сразу поняла, что она замыслила, поэтому успела тебя оттолкнуть и молот прошел по касательной, отправив тебя всего лишь отдыхать, а не на перерождение. Да и шлем тоже что-то компенсировал. В общем, классическая ситуация, когда эмоции победили разум. Думаешь, она размышляла о том, что будет делать после Академии с таким прошлым? Ха! Есть шикарное обоснование ее поступку: "ну я же девочка!"... Так что давай, судья, суди! На тебя было совершено покушение, оставлять такое безнаказанным нельзя.
       - Почему ты убивала невиновных игроков вместе с паладинами? - речь Долгунаты настолько вывела меня из равновесия, что я цеплялся за любую возможность отложить вынесение вердикта.
       - Я похожа на благотворителя? - фыркнула друидка. - Логир приказала убивать всех и каждого, паладины покорились, почему я должна была отставать? Терять опыт? Не на ту напали! Повторяю - суди!
       - Не дави на меня, - осадил я друидку. - До тех пор, пока я не пойму мотивы Логир, никакого суда не будет. Неправильный вердикт будет стоить мне слишком дорого.
       - Разве тебе еще что-то не понятно? - удивилась Долгуната. - Она хотела тебя убить, я ей помешала и спасла твою задницу. Причина проста - ты засудил эльфа. Какие мотивы тебе еще нужны?
       Я проигнорировал реплику Наты, вплотную подойдя к орчанке. Эмоции кричали о том, что Долгуната права и нужно поскорее заканчивать с текущим делом, осудив Логир на смерть, а всех паладинов на перерождение или, по крайней мере, на штраф, однако логика сопротивлялась, взывая к разуму и указывая на явные противоречия. И главным противоречием для меня стали последние слова Логир перед атакой - она желала отправить меня на перерождение не из-за того, что я уничтожил эльфа, но из-за того, что я мешаю ей завершить Академию!
       Так не бывает! Что-то здесь не сходится. Но что?
       Произошедшие события я нашел в Книге знаний на странице "Нападение Логир на Ярополка в Академии". К слову сказать, за последнее время Артефакт успел прокачаться до 488 единиц, практически наполовину заполнив шкалу своего опыта. Такими темпами возможность получить новое свойство или увеличить "Контекстный поиск" появится буквально через пару часов. Информация на меня падает непрерывным потоком, даже хорошо, что я не проходил полноценного обучения до Академии.
       - Ты скоро? - нетерпеливо переспросила Долгуната, постоянно отвлекая меня от изучения событий. Как же ей не терпится получить гранисы! Стараясь не поддаваться на провокацию со стороны друидки, я решил пересмотреть видео нападения. Должен же я понять, почему Логир сошла с ума!
       ... - За каждого убитого игрока не первого уровня начисляется опыт...
       Игра решила, что события нужно было показать мне не с момента атаки Логир, а с выступления Долгунаты, пытающейся объяснить поведение паладинов. Кстати, что странно - никогда бы не подумал, что тот же Сартал будет настолько кровожадным. Пока друидка объясняла мне причину геноцида игроков, рептилоид на пару с каторианцем руками разрывали какого-то невысокого бедолагу в тканевом обмундировании. Немного покопавшись в настройках видео и приблизив паладинов, я нахмурился - моих небольших знаний в физиологии других рас было достаточно, чтобы понять, что и рептилоид, и каторианец были не в себе. Они были безумны. Я перевел фокус на лицо Монстричелло и нахмурился еще больше - глаза громилы были стеклянными. Он стоял рядом с нами, но совершенно ничего не видел. Пересмотрев лица всех участников группы, я обнаружил, что адекватное восприятие действительности сохранили только двое - лепрекон и Долгуната.
       Это озадачило меня еще больше. Только двое из семи участников группы сохранили разум, пятеро же превратились в монстров, вырезающих с особой жестокостью ни в чем не повинных игроков. Внезапное озарение заставило поковыряться в Книге знаний в поиске видео о появлении паладинов на поляне учителя. Видео было заснято с неудобного для анализа ракурса, так как я старался держаться за путеводную нить, однако увиденного было достаточно для того, чтобы понять - лепрекон в битве не принимал участия. Теарт нехотя плелся позади паладинов, печально покачивая головой, остальная же группа была безумна. Особенно старалась Долгуната. Если паладины держались Монстричелло, то пантера врезалась в скопище игроков и сеяла в нем хаос, смерть и панику. Острые когти Наты уничтожали игроков пачками, не оставляя ни единого шанса на спасение. При этом первое видео показало, что друидка вполне отдавала отчет своим действиям, в отличие от остальных...
       "... аккуратно просовываешь кинжал в глазницу и проворачиваешь его три раза. Один раз чтобы убить, два - ради удовольствия..."
       Слова Наты молнией пронеслись в голове, заставив по другому посмотреть на ситуацию.
       - Монстр, почему вы начали убивать игроков? - обратился я к удерживающему Логир громиле.
       - Дык... Маги закончились, тут наши появились и че-то как-то понеслась..., - пробурчал Монстричелло.
       - Сартал, почему ты стал убивать? - поняв, что от танка бесполезно ждать грамотного ответа, я обратился к рептилоиду. Он всегда казался мне разумным игроком.
       - Уровни, опыт..., - начал было Сартал, однако запнулся, помолчал и выдавил: - Они вс-се с-смотрели, как нас-с рез-зали и никто не помог! Ес-сли бы мы объединилис-сь, то маги никому ничего бы не с-сделали! Но они поз-сволили нас-с убить!
       - Теарт? - я повернулся к лепрекону, так как рептилоид внезапно замер с остеклевшими глазами, словно вспоминая всю нанесенную ему другими игроками обиду. - Ты не участвовал в битве. Почему?
       - Потому что это глупо и непродуктивно. Ненавижу битвы. Я пытался образумить остальных, но... Сам видишь, что получилось.
       - Ты закончил? - Долгуната встала рядом, невзначай положив руку мне на плечо. - Ярый, у нас не так много времени. Энергия в Академии не восстанавливается... Выноси вердикт и дальше пойдем вдвоем.
       - Хорошо, - согласился я, удивляясь тому, почему мне вообще пришла в голову мысль о том, что нужно разбираться? Все же кристально ясно - паладины виноваты, их нужно судить и наказать! Ибо так хочет...
       Кто? Я? Или кто-то другой?
       Желание судить здесь и сейчас исчезло. Я взглянул на Долгунату, вопросительно поднявшую бровь, в очередной раз отметил красоту девушки, зажмурился, набираясь сил, после чего произнес, обращаясь к небесам:
       - Мне нужна дополнительная информация для вынесения вердикта! Мне необходимо описание и примеры использования способности охотников за головами по подавлению воли других существ!
       Глаза Долгунаты расширились от удивления, она собралась что-то говорить, как перед глазами появилась долгожданная надпись:
      

    Требование удовлетворено, доступ в Храм знаний предоставлен

      
       - Приветствую в Храме знаний, юный судья, - произнес старик, приветливо разводя руки в стороны. - Прежде чем ты изучишь информацию, требование о предоставлении которой признано обоснованными, поясни логику своего запроса. Нам интересна последовательность твоих размышлений.
       - Нам?
       - Первое предупреждение, юный судья, - с улыбкой отрезал старик. - Еще два и тебе будет закрыт доступ в Храм знаний на год. Почему ты решил изучить специализацию охотников? Разве предательство Логир недостаточно веская причина для вынесения вердикта?
       - У меня складывается впечатление, что никакого предательства не было, - гробовым голосом ответил я, еще сильнее убеждаясь в своей версии. Все же быть судьей - дело нелегкое, особенно когда дело касается близких, или ставших близкими тебе людей. - Действия паладинов не поддавались логике. Они не соответствовали сложившемуся у меня психологическому портрету команды, поэтому я начал копать. Просмотр видео только подтвердил мои мысли - на паладинов словно что-то нашло, что-то, что заставило выйти наружу все низменные чувства. Я вспомнил момент, когда друидка выключила мой мозг, оставив животную похоть и страсть, поэтому и затребовал дополнительную информацию. Мне нужно знать, на что способны охотники, подавляющие волю других существ.
       - Мы тебя поняли... Случайность... Что же, она тоже имеет место в нашей жизни. Описание специализации тебя ждет, - старик указал рукой на журнальный столик, потеряв ко мне интерес.
      
       Подавитель - специализация, доступная игрокам, выбравшим в качестве направления развития "Охотник за головами". Одна из самых популярных специализаций Охотников за головами. Игроки с данной специализацией вытаскивают наружу самые низменные желания и чувства жертвы, гиперболизируют их, снимают моральные и физиологические ограничения и забирают под свой контроль, заставляя выполнять необходимые им действия. Ограничение - на начальных уровнях необходим физический контакт с жертвой, при развитии специализации возможно удаленное применение. Нельзя заставить жертву делать что-то, что не является ее тайным или внутренним желанием. Количество одновременно контролируемых существ не ограничено и зависит от уровня развития специализации. Активное подавление воли жертвы снижает уровень Энергии на 20 единиц, поддержание контроля над жертвой снимает по 5 единиц Энергии в течение минуты за каждую жертву.
       Пример: жертва охотника за головами находится в безопасном укрытии. Известно, что жертва обожает цветы. Охотник за головами со специализацией "подавитель" размещает вокруг безопасного укрытия цветы, воздействует на жертву и заставляет ее проявить свою любовь к цветам. Не имеющая высокой моральной устойчивости жертва будет вынуждена заняться поиском цветов, выходя из безопасного укрытия.
       Подавления можно избежать использованием амулетов (вероятность подавления зависит от уровня амулета и уровня подавителя), отсутствием тайных и внутренних желаний или высокой моральной стойкостью. Не является магической способностью.
      
       - Зачем?! - послышался удивленный возглас Долгунаты, после чего она замерла, встретившись со мной взглядом. Игра вернула меня обратно в Академию в тот же самый момент времени, в который я озвучил свои требования по предоставлению информации, поэтому для окружающих мое отсутствие было незаметно. Но только не для Долгунаты. Одного взгляда хватило друидке для того, чтобы понять - мне все известно.
       - Что будешь делать, судья? - усмехнулась друидка, сделав несколько шагов назад и быстренько сжевав восстанавливающую Энергию лепешку.
       - Первое - я закрываю инициированное мной дело "Неправедное поведение паладинов" в связи с отсутствием состава преступления, - сам не знаю, откуда в моем голосе взялось столько холода, но сейчас пингвины Антарктиды были бы моими ярыми поклонниками. Улыбка начала сползать с лица друидки и она сделала еще два быстрых шага назад, словно опасаясь меня, или моего вердикта.
       - Второе. Монстричелло, отпусти Логир, она невиновна.
       - Пошел ты знаешь куда со своими приказами? Ты труп! - вспылила орчанка, едва оказалась на свободе, однако меня это не остановило. Не обращая внимания на появившийся в руках Логир молот, я подошел к ней вплотную, положил руку на плечо и продолжил все тем же арктическим голосом: - Логир, мне понятно твое отношение ко мне. Так же, как и тебе, мне знакома боль от потери близкого сердцу существа. Но ты охотник за головами! Ты не имеешь права позволить эмоциям взять над собой вверх. Иначе Игра тебя закроет. Нарталима никто не принуждал быть предателем, он сделал этот выбор самостоятельно. Тебя принуждали. Чтобы сопротивляться воздействию, ты должна смириться с утратой и отпустить его. Хочешь поквитаться со мной за Нарталима - я в твоем распоряжении, но после Академии. Сейчас ты нужна даже не мне, ты нужна всей группе. Ты стараешься сбежать из Загранша, неужели ты хочешь прожить там вечно? Импульсивных паладинов не бывает...
       - Я..., - стоило мне упомянуть родину Логир, как глаза орчанки прояснились. В них больше не играли ярость и ненависть, наоборот, появились недоумение и озабоченность. Логир сумела справиться с влиянием друидки - тайное влечение к Нарталиму перестало быть тайным, а сильные негативные эмоции к предыдущему месту жительства завершили освобождение, вытесняя друидку из головы. Подтверждая мою мысль, орчанка прошептала: - Ярый... Я не...
       - Сартал, Монстричелло, Рефор и Дирион, - прервав Логир, я приступил к освобождению разума оставшихся паладинов. Благодаря Сарталу мне стала известна тайная боль группы - бездействие игроков. С этим мне и предстоит работать. - Мне знакомо испытанное вами чувство беспомощности. Когда кажется, что весь мир против тебя и вместо того, чтобы помочь, другие игроки проходят мимо, старательно делая вид, что не замечают вашей боли. Это нужно пережить, стать сильнее и двигаться дальше. Игра жестока. Никто и никогда не придет к вам на помощь, если за нее не будет достойной награды, свыкнитесь с этим. Единственные существа в игре, от которых можно получить безвозмездную помощь - браться по классу. Но вы должны быть достойны того, чтобы называться паладинами! Сейчас я вижу скопище баранов, поддавшихся на сладкие речи друидки и выполняющие ее приказы. Очнитесь! Хотите быть игроками - не будьте баранами!
       - С-сам баран! - пробурчал вернувшийся в нормальное состояние Сартал. Вновь пришлось много говорить, прежде чем удалось найти правильный крючок, но результат был достигнут. Влияние друидки сошло на нет. - Мы дос-стойные паладины!
       - Хера себе! - пробасил Монстричелло, изумленно осматриваясь. - Мы че, в натуре всех мочили? Какого хрена?
       - Долгуната, - наконец, я обернулся к виновнику всего представления. Пришедшая в себя друидка ехидно смотрела на меня, ожидая дальнейших действий, не опасаясь, при этом, за свою жизнь. Ни мне, ни кому либо из нашей группы не удастся в одиночку отправить ее на перерождение, а до объединения нам еще ой как долго. Это понимал я, это понимала она, поэтому просто ждала, что же будет дальше. Ее забавляла текущая ситуация. - Уходи. Просто уходи. Нам дальше не по пути.
       - Так просто? - ехидно переспросила друидка, внезапно оказавшись рядом со мной. - Без всяких "я приговариваю тебя к пожизненной дисквалификации" или пожеланием страшных кар? Неужели ты меня отпустишь, дорогой?
       Мир в очередной раз замер. Рядом со мной находилась самая желанная, чудесная и милая девушка на свете. Ее нужно любить, целовать, носить на руках и восторгаться, а не прогонять! Как только мой язык повернулся сказать "уходи"? Неужели я не понимаю, что если мы сейчас разойдемся, то я навсегда ее потеряю? Так же, как мать и сестру?
       Неожиданно перед глазами пронесся ухмыляющийся Арчибальд и все очарование Долгунаты сошло на нет. Друидка по-прежнему была желанна и притягательна, однако ко мне вернулось мышление!
       - Пожалуй, мне тоже необходимо вытащить наружу все потаенные желания, - слова давались с трудом, язык заплетался, желая только одного - восхвалять друидку, однако я был непреклонен. Мне нужно это пройти! - Долгуната, я признаю, что ты притягательна, красива, желанна. Я признаю, что я безумно хочу заняться с тобой сексом. Заключить в объятья и не отпускать до конца жизни. Ты мой идеал... Но я не животное! Я не позволю взывать к моей похоти, затмевая разум. Ты опасна. Ты беспощадна. Ты урод. Не физический - моральный. У тебя нет принципов, нет границ, ради гранисов ты готова была подставить всю мою группу... Нам дальше не по пути. Удачи в Академии.
       - Надо же, детишки пришли в себя, - протянула Долгуната, переводя взгляд с одного паладина на другого. Мне даже не нужно было оборачиваться, чтобы гарантированно утверждать - прямо за мной встал Монстричелло, готовый прикрыть щитом в любую секунду, а по бокам Логир и Рефор с обнаженным оружием. Паладины объединились. Каждый из нас относительно друидки слаб и беспомощен, но вместе мы были силой, с которой должна была считаться даже она.
      

    Закрытие дела "Неправедное поведение паладинов" подтверждено

      
       - Я признаю, что слегка перегнула палку с контролем, но никто не хотел нападать на игроков, - улыбнулась Долгуната, миролюбиво разведя руки в стороны. - Зачем терять опыт? Мы не для того явилась в Академию, чтобы думать о каких-то моральных принципах. Игра жестока, не мне вам об этом рассказывать. Согласна с тем, что хотела избавиться от орчанки. Тут стоит и меня понять - не каждый день под рукой находится судья, раздающий направо-налево гранисы. Легкое богатство затмило разум, вот я и... Виновата, что тут говорить, но ничего же не случилось! Все живы и здоровы. Более того...
       Долгуната говорила красиво и завораживающе. Послушать друидку, так это она оказалась жертвой обстоятельств, при этом мы же сами и вынудили ее совершить все злодеяния, в которых ее обвиняем. Но на самом деле она белая и пушистая, бедная, несчастная и беззащитная, однако мы, по какой-то непонятной причине, этого не видим! Я печально усмехнулся - мне стало даже интересно, какой у Долгунаты уровень подавления прямо сейчас? Неужели ей теперь не нужно касаться игроков? И сколько, на самом деле, у нее с собой восстанавливающих энергию лепешек?
       - Группа, слушай мою команду! - прокричал я, отвлекая паладинов от чарующих речей Долгунаты. Достаточно с нас подавителей. Мне еще с Логир нужно будет разобраться, что она себе взяла в качестве специализации. Я не могу позволять гулять в группе потенциальному гипнотизеру. - Долгуната наш враг! Убить её!
       Молот и сабля опустились на голову друидки одновременно, словно Логир и Рефор несколько лет репетировали синхронность удара. Долгуната успела только широко раскрыть глаза от изумления, прежде чем ее тело замерцало и растворилось в окружающем пространстве, оставив после себя слегка примятую траву. Я обернулся и посмотрел на паладинов.
       - Через час возродится Долгуната и сделает все, чтобы отомстить за перерождение. Она коварный и опасный противник, по сравнению с которым все местные маги - ясельные дети. Так что руки в ноги и бегом! Отдыхать будем потом! Логир, кидай мне группу...
       Функционально попадание в группу не принесло мне никаких дивидендов - в правом верхнем углу появилась небольшая табличка с портретами паладинов и все. Нажатие на портрет открывало информацию об игроке, однако не было ничего такого, чего бы я не знал. Возможно, только что уровни - уничтожение игроков подняло Монстричелло на 5-й, а остальных на 4-й уровень. Со своим 2-м я смотрелся на их фоне ребенком. Никакой другой информации доступно не было - ни уровень Энергии, ни возраст, ни специализация. Игра тщательнейшим образом скрывала личную информацию и только сами игроки были вправе ее разглашать.
       Обучение пользованию артефактами заняло буквально несколько мгновений, поэтому когда последний паладин отошел от учителя, я скомандовал, вспомнив сержанта из учебки:
       - Готовы? Нам нужно к следующему учителю! Монстр впереди, Логир и Рефор за ним, я замыкающий. Вперед бегом марш! - у нашего сержанта была коронная фраза, как нельзя кстати подходящая под текущую ситуацию: "хочешь сделать хорошо, делай либо сам, либо найми таджиков. Таджиков здесь нет, так что бегом марш!". Мне во что бы то ни стало нужно закончить Академию. Я хочу жить. Поэтому идти под управление Логир глупо и бесперспективно - я помнил, до чего довело группу ее командование. Навыков управления у меня самого не было, но лучше косячить и отвечать за свои косяки я буду сам, чем затем кусать локти из-за неправильных действий напарников. Все нужно делать самому. Оспаривать мое право на командование никто не стал, даже Логир. Паладины сорвались с места и побежали к следующему учителю, обучающему пользованию игровым интерфейсом. Буквально через минуту раздался радостный крик Монстричелло:
       - Мочи уродов! За ВДВ!
       Мы наткнулись на магов.
       Отработанная на предыдущем учителе схема уничтожения не дала сбой и на этот раз. Из двадцати игроков в темных робах, сбежавшихся на поляну со всех окрестных проходов, догадались контролировать расход Энергии только трое - их пришлось добивать руками. Остальные же отправились на перерождение сами и без лишних напоминаний с нашей стороны. К слову сказать, по результатам битвы я начал понимать Долгунату. Как только первый маг отправил сам себя на перерождение, система с радостью и превеликим удовольствием отсыпала мне 200 единиц опыта. И так за каждое туловище. 17 недоразвитых леммингов-переростков, другого эпитета маги не заслуживали, подняли меня на невиданные ранее высоты - 3-й уровень и 103 единицы Энергии. Когда я понял, что до 4-го уровня осталось получить менее сотни опыта, чуть лично не побежал душить троих магов, ошарашенно переводящих взгляд со своих ладоней на нас и на ближайший проход. Стоило нам сделать один шаг им навстречу, как двое игроков с диким ревом унеслись прочь, решив, что собственная шкура дороже вероятной награды. Однако убежали не все...
       С неотвратимостью самой смерти Монстричелло двинулся к оставшемуся магу. Нерасторопность -личная проблема данного игрока и мы сейчас поможем ее решить. Но стоило Монстру занести щит для решающего удара, как маг рухнул на землю и истерично с надрывом начал орать, закрывая руками голову:
       - Не-е-ет! Не надо! Пожалуйста, не надо! У меня последняя жизнь и я не инициирован! Не убивайте! Я не хотел быть игроком! Не надо!
       Пареньку, выбранному Игрой в качестве мага, было от силы семнадцать лет. Сухощавый, как наш Дирион, с юношескими прыщами, не сошедшими с лица даже во время превращения в игрока, с длинными светлыми волосами, спутанными между собой в колтуны, с ярко-зелеными глазами, наполненными сейчас первобытного ужаса, пытающийся закрыться руками от щита Монстричелло маг представлял собой жалкое зрелище. Вместо так необходимых злости и ненависти он вызывал только брезгливость и страх заляпаться в чем-то неприятном. Громила застыл, нависнув над подвывающим игроком и недоуменно перевел взгляд на меня. Даже несмотря на недалекий ум, Монстричелло было противно марать щит об это существо.
       - Ты паладинов убивал? - спросил я, когда упоение битвой сошло на нет.
       - Не убивайте! Пожалуйста, не надо! - все, на что сейчас был способен юный маг - умолять и размазывать по лицу сопли и слюни. Ни о каком конструктивном диалоге, тем более допросе, речи идти не могло
       - Заткнись! - Монстричелло правильно понял, что убивать паренька мы не намерены, поэтому старым проверенным способом заставил того замолчать. Вернее завыть от боли - не каждый игрок выдержит удар под дых закованной в сталь ногой. От удара маг отлетел в сторону, заскулил, но перестал умолять о пощаде. Возможно, он тоже понял, что сразу убивать его не будут. А может просто ошалел от страха.
       - Народ, проходите обучение, - я указал на отрешенно смотрящего в бесконечность старика, после чего обернулся к начавшему затихать пареньку: - Говорить можешь?
       - Д-да! - прохныкало существо, распластавшись на земле в некоем подобии поклона и заставив меня внутренне выругаться. До текущего момента казалось, что ниже упасть уже некуда, но маг превзошел самого себя. Теперь противно было даже смотреть в его сторону. Я понимаю, что страх смерти иногда превращает некоторых людей в подобие животных, но должна же быть какая-то граница, опуститься ниже которой не позволяет гордость, образование, самоощущение... Должна быть! Однако, судя по всему, у этого мага она отсутствовала напрочь, или была так низко, что мне даже подумать о таком было противно!
       - Покажи личную информацию, - приказал я, превозмогая брезгливость, однако маг отрицательно замотал головой, затараторив, словно из пулемета:
       - Я не знаю, как это делается! Старшие приказали стоять здесь и ждать, когда паладины появятся, при этом строго-настрого запретили подходить к учителю! Сказали, что только через двенадцать часов после попадания в Академию можно будет к нему подходить.
       - Стоп! Кто такие старшие?
       - Инициированные и их приспешники. Не все маги охотятся за вами, кого-то просто поставили перед фактом того, что паладины - зло. Тех, кого Игра выбрала сама, маги за своих не считают. Не убивайте, пожалуйста! Я не хочу умирать!
       У мага вновь началась истерика, поэтому я кивнул Монстричелло и освежающий разум пинок вновь отправил игрока в полет. Несколько раз глубоко вдохнув, прогоняя по крови кислород и освежая мозги, я посмотрел на хныкающего мага и окончательно осознал - я не могу его убить. Это не враг, это ... Это грязь, в которую противно ступать. Пусть его убивают другие или сама Игра. С таким подходом, даже пройдя обучение у текущего наставника, парнишке не выжить. Но это уже его проблемы.
       - Сколько тебе осталось до перерождения? - я подошел к валяющемуся магу.- Если мы позволим тебе обучиться, то ты получишь уровень и обновишь Энергию. У тебя появится еще двенадцать часов жизни. Но я хочу быть уверен в том, что ты не предашь нас и не нападешь в нужный тебе момент.
       - Никогда! Я никогда вас не предам и не нападу! Я не хочу убивать! Я просто хочу остаться живым! Я не помню, сколько времени прошло, у меня осталось всего двенадцать Энергии. Этого на сколько хватит? Не убивайте меня, умоляю! Я ничего не имею против паладинов, магов, да вообще против любых живых существ! Я просто хочу жить!
       - Когда вас собирали, сказали, почему маги будут охотиться на паладинов? - как только решение о том, что буду делать с валяющимся пареньком сформировалось у меня в голове, стало проще дышать. Словно груз с плеч свалился. Пока оставшиеся паладины заканчивали прохождение учителя, я начал собирать дополнительную информацию. Ее никогда не бывает мало.
       - Н-нет! - глаза мага вновь наполнились влагой. - Нам просто приказали убивать паладинов при первой возможности и во всем подчиняться Дангарду и Ахеану. Это личные ученики одного из наставников.
       - Ярый, мы все, - ко мне подошел Теарт. - Ты здесь тоже уже учился?
       - Нет, - я в последний раз посмотрел на мага и навсегда вычеркнул его из памяти. - Не трогайте его, он не жилец.
       - Не оставляйте меня здесь! - заорал парнишка, когда до него дошло, что мы не сбираемся брать его с собой. - Пожалуйста, не прогоняйте меня! Умоляю! Я не хочу умирать! Не бросайте меня!
       - Да заткнись ты! - прорычал Монстричелло, отправляя мага в очередной полет. Рухнув сломанной куклой на землю и замерев, одетый в черную робу игрок, тем не менее, не исчез. Монстричелло отправил его всего лишь в нокаут.
       - Добро пожаловать, рекрут, сейчас я научу тебя пользоваться игровым интерфейсом. Встань и внемли моей мудрости!
      

    Прогресс обучения: Вы достигли 3 из 10 учителей

      
       - Мне нечему тебя обучать, юный рекрут, - "обрадовал" меня наставник, стоило только поляне обучения заполонить собой окружающий мир. - Ты прекрасно и без моей помощи разобрался в управлении игровым интерфейсом, научившись не только открывать-закрывать окна, но и вызывать свойства. Визит ко мне для тебя явился всего лишь формальностью. Мне жаль.
       - Да ладно! - опешил я, явно не ожидая такого развития событий. - Быть такого не может, чтобы в игровом интерфейсе не было чему поучиться еще. Скрытые кнопки, появляющиеся только в определенные моменты времени и под действием определенных условий, свойства, недоступные при стандартном подходе, возможность перенастраивать интерфейс под собственные нужды... Что-то же должно быть!
       - Существует все, что ты перечислил, и даже больше, - улыбнулся старик. - Только это не входит с курс обучения Академии. Развивай Артефакт, добавляй ему свойство "Настройка интерфейса" и ты получишь дополнительные возможности управления. В том числе и информацию по ним. Других способов узнать об этом нет.
       - Понятно..., - расстроенно протянул я. - Вопрос не по теме можно?
       - Попробуй, - помедлил старик с ответом. - Если он не будет касаться будущих обучений, возможно ты получишь ответ.
       - Я думаю, что не касается. Один из учителей, у которых я проходил обучение, рассказал мне о том, что при вынесении правильного вердикта я получу бонус. Я вынес вердикт, он был признан обоснованным, пускай и жестоким, однако никакого бонуса мне не перепало. Вопрос - меня обманули, или я не вижу очевидного?
       - Второе, - улыбка старика стала еще шире. - Тебе был выдан бонус за правильный вердикт, только ты еще не смог им воспользоваться. Редко бывает, когда в Академии происходит судебный процесс. Обычно даже если дела здесь и возникают, их откладывают до возвращения. Ты же не только вынес вердикт, но и обеспечил выполнение приговора, произнеся его рядом с охотником за головами. Такое в Академии редкость, поэтому тебе был дан бонус, который ты подтвердил.
       - Статус? - догадался я о чем идет речь.
       - Да, статус. Отныне ты - судья, желаешь ты того, или нет.
       - И...? - заинтересованно посмотрел я на старика. - Что мне это дает?
       - Как ты думаешь, что такое инициация?
       - Подтверждение класса или расы, - нахмурился я, так как пошла очень больная для меня тема.
       - Не совсем. Инициация - это прежде всего подтверждение. Не имеет значение, чего. Класса. Расы. Выбранного направления развития...
       - Значит, подтвердив свой статус..., - я даже замер, боясь озвучить вслух свою мысль.
       - Ты стал инициированным игроком, - подтвердил мою догадку учитель. - Говоря языком игроков - твои шансы на завершение Академии значительно увеличились. Именно такой бонус тебе был предоставлен за вынесение объективного вердикта.
       - Увеличились? - удивился я. - Разве инициированный игрок не гарантированно возвращается обратно?
       - В теории да. Один из паладинов, Нарталим, кажется, тоже так полагал. Где он сейчас?
       - Он заслуживал этого, - от одного воспоминания об эльфе у меня в груди от гнева все сжалось.
       - Разве? - старик демонстративно поднял бровь. - Ты вынес вердикт, что Нарталим предал класс. Но ответь мне, судья, разве ты глава класса? Разве ты определяешь, что позволительно, а что нет для паладинов?
       - Нет, - я вначале опешил, но тут же вернулся к мнению о правильности своего решения: - Мой вердикт был корректен. Это подтвердил Император.
       - Никто не спорит с тем, что ты был прав, - покачал головой старик, словно не смог достучаться до меня. - Но ты приговорил к смерти игрока, который мог бы в будущем принести пользу классу. У паладинов есть несколько игровых миров, имеющих в твоем мире только одно название: "Ад". Несмотря на все ужасы, это очень популярные миры - на них добываются крайне редкие минералы. Ты мог приговорить Нарталима к пожизненному пребыванию в этом мире в качестве ослушавшегося паладина. Он мог бы приносить пользу, даже будучи наказанным. Однако ты решил прекратить его жизненный путь... Никто не спорит, что вердикт верен. Вопрос возникают в строгости наказания. Заслуживал ли Нарталим такого? Хороший вопрос, на который тебе самому предстоит дать ответ.
       - Нет! - слова старика не смогли пробить брешь в моем отношении к эльфу. - Нарталим был наказан по заслугам. Смерть - единственное достойное наказание. Из Ада можно выбраться.
       - Именно поэтому ты стал Темным, - печально произнес старик, тяжело вздохнув. - С таким подходом тебе будет тяжело вернуться к Свету.
       - Если Свет - это подставить правую щеку, когда тебя ударили по левой, то я выбираю Тьму. Зло должно быть наказано, любая поблажка его лишь усилит. Этого нельзя допустить!
       - Тебе будет тяжело в твоем мире с таким подходом к судейству. Мне больше нечему тебя учить. Прощай, паладин...
       - Выдвигаемся! - севшим голосом приказал я, как только окружающее пространство воплотилось в поляну посреди железобетонных джунглей. Несмотря на 4-й уровень, встреча с учителем не прошла даром - настроение было испорчено в хлам, хотя я по-прежнему был уверен в собственной правоте - другого вердикта Нарталим не заслуживал.
       - Что с магом делать будем? - уточнила Логир.
       - Оттащите его к учителю и разбудите. Дадим парнишке шанс, пусть учится. Если встретим в битве - убьем, но сейчас добивать не будем. Мы не маги.
       До следующего учителя мы добрались без боя. Никто на нас не нападал, не устраивал ловушек или прочих неприятностей. Словно в одночасье маги Академии решили, что задача по уничтожению паладинов провалилась и нас лучше не трогать. Хотя у меня была более рабочая версия - те два мага, что успели сбежать, предупредили остальных о нашей тактике и маги решили отдать нам одного учителя, чтобы выработать свою, более изощренную. Мне не верилось, что нас просто так отпустят.
       Поляна с учителем была переполнена игроками различных классов, но ни магов, ни паладинов среди них на первый взгляд не было. Еще на подходе слышался гул переполненного людьми улья, однако стоило нам вступить на поляну, как все затихло. Игроки напряглись, не зная, чего ожидать от появившегося отряда. Незаметно и как-то мгновенно между нами и учителем образовалось свободное пространство. Нас пропускали, предпочитая не связываться, но мы не спешили бежать к учителю сломя голову. Маги научили осторожности. С дальней стороны поляны послышался едва различимый голос наставника:
       - Добро пожаловать, рекрут, я научу тебя пользоваться атакующими способностями класса...
       - Здесь около сотни игроков, - прошептала Логир. - Учитель обучает атакующим способностям. Если на нас нападут, то сметут и не спросят, как звали.
       - Согласен, - я полностью поддерживал мнение орчанки. - Напрямую идти опасно. Отходим обратно. Доберемся до наставника через лес. Выйдем сзади него, там и обучимся. Иметь за спиной безопасное пространство как-то надежней.
       - Потеряем время..., - начал было Рефор, но я осадил каторианца:
       - Лучше потерять полчаса, чем нарваться на перерождение. Кто-нибудь разбирается в классовой экипировке? Кто здесь?
       - Охотники, друиды, разбойники, чернокнижники, некроманты, воины, - начала перечислять Логир. - Наверняка еще кто-то есть, но отсюда не видно.
       - Отходим! Будем двигаться через лес. Как-то не доверяю я больше никому, кроме нашего класса. Кстати, это одна из причин, почему нужно идти в обход - кто-нибудь видит паладинов? То-то и оно. Теарт, ищи путеводную балку...
       Через полчаса я в сердцах выругался, казалось, в сотый раз, мысленно поминая недобрым словом себя, свое решение и игроков, заполонивших поляну с наставником. Путеводная нить петляла так сильно и порой располагалась на такой высоте, что время от нас утекало, как вода в песок. Несколько раз мне хотелось все бросить и вернуться на поляну. В такие моменты предосторожность казалась избыточной, однако я сразу же гасил в себе пораженческие мысли и указывал группе на очередную правильную балку. Долгуната показала, что не только маги в Академии заслуживают особенного отношения, а это означает, что среди сотни игроков наверняка найдется один зачинщик, из-за которого начнется массовая заварушка.
       - Ярый, иди сюда! - раздался изумленный голос Теарта откуда-то сбоку. Обладая способностью видеть правильный путь также, как и я, лепрекон двигался вне группы, изучая дополнительное пространство. После обучения пользованию интерфейсом, я обязал всех включить запись видео, чтобы после возвращении в основной мир информация об Академии была еще более полной. Возможно, Храм знаний и может предоставить игроку любую доступную информацию об Игре, но готовить приспешников гораздо эффективней, имея наглядное пособие под рукой, а не где-то в виртуальном пространстве. И именно это пособие я собираюсь сделать. Жить на что-то же нужно.
       - Что у тебя? - мне потребовалось несколько минут, чтобы сообразить по карте, в какой точке находится Теарт и добраться до него по балкам.
       - Хрень у меня тут какая-то, - ошарашенно пробормотал лепрекон, указав рукой на небольшую кучу, похожую на строительный мусор. - Эта фигня повторяется.
       - Что повторяется? - не понял я Теарта. - Мусор?
       - Не смотри на мусор, - раздраженно бросил лепрекон. - Смотри, что под ним!
       Под пристальным взглядом Теарта я пошевелил ногой кучу с мусором, но так ничего и не обнаружил. Недоуменно перевел взгляд на паладина, но тот только нетерпеливыми жестами потребовал, чтобы я продолжил ворошить мусор. Выругавшись в сто первый раз, я оставил на путеводной балке ногу, чтобы не возникло проблем со стражами, и целиком сгреб кучу в сторону. Если Теарт уверен, что под ней... Это что еще такое?
       Под мусором скрывался небольшой прямоугольник текста, написанного на неизвестном мне языке. У текста был заголовок, во всяком случае, логично было бы предположить, что несколько слов, располагающихся сверху всего текста, были заголовком того, что скрывалось за непонятными символами. Часть текста была написана более жирными чернилами, чем остальной, словно кто-то хотел акцентировать внимание именно на этом участке, имеющем наибольшую ценность.
       - Как думаешь, что это?
       - Хрень какая-то, - согласился я с первоначальной оценкой лепрекона. - Ты как ее нашел?
       - Ну..., - замялся Теарт, поэтому пришлось нажать:
       - Если у тебя есть какая-либо информация об Академии - она нужна всем, чтобы выжить!
       - Нету у меня ничего, - решился лепрекон. - Просто я собираюсь становиться искателем, вот и шныряю везде.
       - Искатель? - нахмурился я. - Ты хотел сказать, исследователь мира?
       - Нет. Как мне пояснил учитель, исследователь - это тот, кто открывает новые миры, новые знания и все такое. Искатель - это мне больше по душе. Поиск сокровищ, кладов, тайников и прочих тайных убежищ. Я же лепрекон, нам на роду написано клады искать.
       - Так горшочек с золотом - это не миф? - усмехнулся я, но по напрягшемуся лицу Теарта понял, что затронул неприятную для него тему. - Ладно, проехали. Получается, ты обнаружил кучу мусора, она показалась тебе странной, ты ее разворошил и нашел эту надпись?
       - Не эту, - облегченно выдохнул лепрекон, поняв, что разговор ушел от его горшочка с золотишком. Наивный! Нужно будет его разговорить и понять, что из сказок правда, а что вымысел. Но это потом. - Это уже третья куча и под каждой из них были свои надписи. Сразу скажу, надписи разные. Принцип один и тот же - заголовок, текст, часть из которого выделена, но символы разные.
       - Ты сфотографировал предыдущие надписи?
       - Снял на видео, как ты и говорил. Постой, передам тебе изображение, - глаза лепрекона остекленели, когда он начал ковыряться во внутренних настройках.
       - В Академии нельзя этого ..., - начал было я, но возникшее перед глазами системное сообщение показало, что я совершенно не разбираюсь во всех тонкостях игры:
      

    Игрок Теарт предлагает вам игровой обмен. Принять?

      
       - Работает! - обрадовался лепрекон. Обмен информацией в моем нынешнем мире был выполнен в классическом для любых компьютерных игр виде: разделенная на две части панель с несколькими кнопками. Как только на половине Теарта появилась пиктограмма видеофайла, одна из кнопок на моей стороне стала активной: "Принять". Стоило мне ее нажать, как Книга знаний пропищала о получении новой порции информации. Получается, что обмен материальными предметами, которые можно держать в руках, осуществляется обычным для реального мира способом - из рук в руки, а обмен невещественными объектами, такими, как видео - через отдельный функционал? Удобно! Но сразу возникают вопросы - почему выгрузка информации из Книги знаний для других игроков доступна только на 15 уровне свойства "Контекстный поиск"? Разве я не могу просто выгрузить ее по аналогии с тем, что сделал Теарт? Кстати, а что он сделал?
       - Учитель показал, как видео выгружать, - пояснил лепрекон, стоило мне только наброситься на него с вопросами. - Я же знал, что ты Исследователь, хотел сделать приятное. Правда, есть проблема - чужие видео не загружаются, а выгружать свои можно только на события, произошедшие за последние 24 часа. Потом Игра переводит их куда-то на дальние резервы и выгрузка сторонним игрокам уже невозможна. Ты все получил?
       - Вроде да, - я отыскал в Книге соответствующие записи и сравнил три картинки. Действительно, они были разными, словно по одному принципу кто-то описывал разные предметы, явления или правила... РЕЦЕПТЫ! Меня словно молнией ударило - это же рецепты для специальностей!
       - Так это же великолепно! - обрадовался лепрекон, как только я поделился своей догадкой. Он даже стал потирать руки от предвкушения добычи. - Если мы выберемся из Академии, вдруг окажется, что среди этих рецептов есть что-то достойное? Сейчас, в начале, они наверняка общедоступные, но чем глубже мы будем продвигаться...
       - Партнерство? - тут же предложил я. - Ты будешь путешествовать по лесу, прокачивая выбранное направление развития, мы будем снизу организовывать доступ к учителям. Как выйдем из Академии, вся прибыть от рецептов пополам.
       - Неравноценное, какое-то, партнерство выходит, - усмехнулся Теарт. - Я работаю, ищу, рискую нарваться на стражей, ты же гуляешь внизу по удобным проходам и при этом вся прибыль пополам? 10 на 90, на мой взгляд, самое подходящее соотношение.
       - Почему же неравноценное? - я был согласен с лепреконом, что на данном этапе переговоров моя позиция выглядит крайне слабой. Но у меня было что ему предложить! - Взамен могу поделиться информацией. Например, как получить инициацию внутри Академии. Интересует?
       Судя по округлившимся глазам лепрекона, ему это было ой как интересно.
       - Сразу оговорюсь, - продолжил я, чтобы не возникло никаких лишних вопросов, - я собирался рассказать об этом тебе, Рефору и Дириону в любом случае. Вы же не инициированы. Сам об этом узнал у предыдущего учителя, все никак возможности поговорить не было. Разберемся с текущим учителем, найдем нормальную площадку, там и расскажу, что да как.
       - Эм... Тогда я не понимаю сути твоего предложения.
       - Я говорю, информацией с тобой поделюсь. Разной, не только об инициации. К тому же тебе необходимо записывающее устройство для найденных рецептов. Сам же сказал, что через 24 часа видео уходит в некое долгосрочное хранилище и непонятно, можно его оттуда достать, или нет. Я же тут как тут. У меня одно из свойств артефакта - выгрузка информации, так что проблем с этим не возникнет.
       - 20 на 80, - не сдавался упертый лепрекон. - Что я буду делать с информацией об Академии в большом мире?
       Умен, рыжебородый!
       - Не только об Академии. Ты, например, знаешь, как попасть в Храм знаний? Раз ты искатель, то тебе будет полезна такая информация.
       - Рекруты до выхода из Академии не могут попасть в..., - начал было Теарт, но запнулся, увидев мою улыбку.
       - Три раза! - предвосхищая его вопрос, произнес я. - При этом один раз уже в Академии, перед тем, как прогнать Долгунату. Я понял принцип, по которому туда пускают. Могу поделиться. К классу это не относится, это лично мое изыскание. Интересует?
       - Черт с тобой! 30 на 70! Ярый, ты же ничего не делаешь для того, чтобы получить рецепты! Всем занимаюсь я, ты только выступаешь как хранилище! Имей совесть!
       - Хорошо, 30 на 70, - согласился я на условия лепрекона. - Тогда договариваемся о том, что они действуют на все, что ты найдешь в Академии и будешь выставлять на продажу. Рецепты, символы, картинки и прочую гадость. Согласен?
       - Ты точно судья? - заинтересованно посмотрел на меня Теарт, как только Игра подтвердила наше соглашение. Нам даже не пришлось ничего лишнего произносить - двойное "согласен" с обеих сторон породило небольшую строку в записной книжке с условиями сделки. Что-то мне подсказывало, что нарушать данное соглашение будет крайне нерентабельно. Игра не простит. Хотя ей, по сути, глубоко пофиг. Судья не простит, это более правильный ответ. Тем более такой заинтересованный судья, как я.
       - Уж больно ты на торгаша смахиваешь! Прям как мой дядя... О, блин, это еще что такое?
       - Ты сейчас о чем? - нахмурился я, так как глаза лепрекона внезапно остекленели.
       - Мне тут предлагают подтвердить какой-то статус, я понятия не имею, что это такое и что я должен подтверждать, - ошарашенно произнес Теарт. - Ты знаешь, о чем идет речь?
       - Замри! - приказал я, с трудом сдерживая дыхание. - Никуда не нажимай и слушай меня внимательно!
       Мне потребовалось несколько минут, чтобы обстоятельно описать лепрекону принцип превращения в инициированного игрока. Оказалось, что Теарт в качестве специализации выбрал торговлю. В его родном мире все только ею и занимались, поэтому глупо было бы от искателя сокровищ ждать другой специализации. Наши торги запустили процесс инициации и стоило Игре определить, что Теарт выторговал у меня выгодные для себя условия, предложила подтвердить свой статус торговца. Что лепрекон с радостью и сделал.
       - Что ты так долго? Где лепрекон? - набросилась на меня Логир, как только я вернулся обратно к группе. Теарт пошел искать новые кучи с мусором.
       - С ним все хорошо. Народ, у нас тут намечается незапланированный привал. Пришло время поговорить и узнать друг друга лучше.
       - После обучения этого нельзя сделать? - нетерпеливо прорычала Логир. - Сам же говорил, что маги привыкнут к нашей тактике и тогда будет сложнее выжить. Мне, Монстру и Сарталу все равно, как-нибудь пробьемся. Но вам четверым точно крышка.
       - Уже двоим, - парировал я и не смог сдержать улыбки, увидев вытянутые лица. - Я и Теарт стали инициированными игроками. Именно поэтому нам и нужна пауза здесь и сейчас. Пора себя обезопасить.
       Худощавый тихоня Дирион, старающийся быть тише воды, ниже травы, в качестве артефакта взял нагрудник, первым свойством добавив дополнительную защиту от магии. Родом Дирион был из мира Вельс, в котором люди были крайне непопулярной расой. В Вельсе заправляли эльфы. Об Игре Дирион узнал только тогда, когда к нему явился эльф-паладин и поволок, в буквальном смысле, на обучение, мимоходом убив всю семью. Обучали его по всем правилам, поэтому еще в Твердыне Дирион решил стать хранителем, работником библиотеки. Как таковые знания были Дириону неинтересны, его прельщала тихая и размеренная жизнь в стенах Твердыни. В качестве специализации учитель предложил взять "библиотекарь", на что Дирион с радостью согласился. Редкое совпадение специализации и выбранного направления развития.
       Сартал, рептилоид, уроженец мира под названием Версал. Отец Сартала был одним из приспешников паладинов, но так и не смог добраться до полноценной инициации в игроки. Сарталу повезло больше - паладины уничтожили одного из ассасинов, что дало возможность превратить приспешника в игрока. Везунчиком оказался отец Сартала, но он передал право своему сыну. Сартал прошел полноценное обучение приспешника, выбрав в качестве направления развития стезю бойца. Между классами постоянно случаются стычки и первыми на передовую отправляются именно бойцы. Сарталу казалось это интересным, увлекательным, будоражащим кровь, он даже специализацию выбрал под стать: боец ближнего боя. Сейчас, когда смерть и ужас предстали перед ним не на картинках, а прямо перед глазами, былой уверенности в правильности выбора уже не было.
       Родиной Рефора, каторианца, был пустынный и малопригодный для жизни мир под названием Бубастис. Произнеся название мира, Рефор вопросительно посмотрел на меня и Монстричелло, словно нам что-то должно было говорить это название, однако недоумение, написанное на наших лицах опечалило каторианца. Оказывается, Бубастис - город в Древнем Египте, названный в честь мира кошачьих. Каторианцы наладили довольно неплохие деловые отношения с древними египтянами, некоторое время даже правили ими. Баст, богиня радости, веселья и любви, женской красоты, плодородия и домашнего очага, которая изображалась в виде кошки или женщины с головой кошки, была ни кем иным, как обычным игроком-каторианцем. После очередной войны с игроками, каторианцы оборвали все отношения с Землей, оставшись в памяти местных только в качестве богов. Что касается самого Рефора, по меркам своего племени он был уже почтенным стариком. Пережив всех своих жен и детей, каторианец уже собирался уходить на покой, как был выбран Игрой в качестве паладина. Занимаясь всю жизнь виноделием, Рефор планировал не отказываться от любимого занятия и в Игре, выбрав в качестве направление развития ремесленничество. Специализацию он еще не получил, обучившись у скрытого учителя защитным способностям, но планирует взять что-нибудь связанное с производством. Артефактом каторианца была сабля, так как по его мнению рубящее оружие как ничто другое из арсенала паладинов подходит для прореживания виноградников. Заодно и в Академии пригодилось.
       С Логир оказалось не все так просто, как я полагал вначале. Орчанка была отправлена в Академию как охотник за головами, однако чем больше она знакомилась со своим будущим занятием, тем меньше ей хотелось этим заниматься. Убивать игроков по желанию Игры оказалось для Логир непосильной ношей, что подтвердил инцидент с Нарталимом. Охотники не должны иметь привязанностей. Игра всегда заставляет сделать выбор между чувствами и долгом, орчанка же этот тест не прошла. Несмотря на расу, Логир с самого детства была без ума от эльфов, по сути, кровных врагов ее народа. На Загранше, родине орчанки, живых эльфов уже не водилось, даже среди НПС, поэтому встреча с Нарталимом была для девушки сродни празднику. Когда же эльф начал позволять восторгаться собой, проявляя к Логир больше внимания, чем к другим, девушка совсем потеряла голову. Потом пришел я и все разрушил... Умом Логир понимала, что у них с Нарталимом ничего бы не получилось, но в глубине души была по-прежнему на меня зла. Такие эмоции охотник за головами испытывать не должен, поэтому Логир была в смятении и не понимала своего места в Игре. Она даже не стала получать специализацию, обучившись общим принципам Игры. Видимо, придется с ней поговорить еще раз, теперь уже один на один. Без лишних ушей.
       Что касается Монстричелло, то мне о нем было известно гораздо больше его самого, за исключением, пожалуй, специализации и свойств артефакта. Здесь Монстр смог меня удивить продуманностью своего выбора. Имея иммунитет к любой магии, Монстричелло добавил своему щиту дополнительную защиту от нефизического урона - яда, холода и инерции. Что касается специализации, то Монстричелло стал крестоносцем, паладином без страха и упрека, спешащим на помощь обездоленным и лишенным крова. По словам довольного громилы, эта специализация как ничто другое подходит под его желание быть танком.
       Далее настала моя пора рассказывать группе о себе, Теарте и способе пройти инициацию. Дирион и Рефор слушали, в буквальном смысле замерев на месте - эфемерный шанс выйти из Академии с группой на глазах превращался в реальную возможность остаться целым и невредимым. Сразу возник вопрос в том, каким образом заставить игру уточнить статус этой парочки, но и на это у меня был ответ. Дирион хотел стать библиотекарем, Рефор - промышленником. Что же подходит и тем, и другим как нельзя лучше? Игроки нахмурились, не понимая, куда я клоню, поэтому пришлось рассказывать о рецептах и нашей договоренности с Теартом. Один игрок может рецепты хранить, второй - изучить.
       Пришлось брать еще одну паузу и вести группу к найденному Теартом рецепту.
       - О! Вы-то чего здесь делаете? - удивился лепрекон, свалившись на нас буквально сверху, однако запнулся, увидев забавные излучающие радость лица паладинов и с воодушевлением спросил: - С ними тоже сработало? Мы все вернемся домой?!
       В ответ послышались радостные выкрики, объятья, благодарности, заверения в вечной дружбе и прочие телячьи нежности, уничтожающие время похлеще компьютерных игр. Инициацию прошел только Дирион, так как Рефор еще не выбрал специализацию, но нам стал понятен алгоритм, как сделать из каторианца настоящего игрока. Нужно просто найти учителя, обучающего специализации. В итоге, к тому моменту как мы добрались до учителя атакующих способностей, все уничтоженные нами ранее игроки, как маги, так и Долгуната, уже должны были возродиться. Не нужно быть провидцем, чтобы гарантированно утверждать: они жаждали одного - праведной мести. Поэтому нам нужно было быть осторожными.
       - Хера себе! - прошептал Монстричелло, осматривая поляну с высоты четырех метров. - Так они че, реально нас завалить хотели? Вот же суки!
       Поляна была по-прежнему заполнена игроками. Книга знаний услужливо подсказала, что игроки были теми же самыми, что и час назад. Только сейчас среди них находились маги и учиняли допрос. До нас доносились не все слова, однако суть была понятна: маги с использованием универсального и понятного всем матерного языка интересовались, почему игроки не напали на нас сразу, как только мы появились в проходе. Ибо договоренности были ровно такими!
       - Красивая картина, не правда ли? - позади нас раздался голос, услышать который я одновременно и мечтал, и боялся. Я знал, что Долгуната рано или поздно нас найдет, но не думал, что это произойдет так быстро. Неужели мы настолько предсказуемые? - Стоит мне только столкнуть тебя на поляну, как игрока по имени Ярополк можно навсегда вычеркивать из Игры. Ты должен мне, паладин! И я пришла за своим долгом!
       - У тебя проблемы с мировосприятием? - парировал я, сделав несколько шагов в сторону Монстричелло. В случае начала заварушки он сможет прикрыть. - Если кто-то кому-то что-то и должен, то это ты мне.
       - Как думаешь, что произойдет, если половина из вас отправится на точку возрождения? - Долгуната явно была настроена слышать только саму себя. Хвост пантеры яростно хлестал по бокам, когти были выпущены, а внешний вид темной кошки говорил о том, что она готова броситься на нас в любой момент. Опасная, страшная, безумная - я не был уверен, что мы сможем ее сдержать. В прошлый раз на нашей стороне была внезапность, сейчас же мы полностью находились во власти друидки. - Половина выживет, вы слишком живучи, но с собой я точно смогу забрать нескольких. Я не боюсь перерождения. Пока вы едины, вы сильны, стоит вас разлучить, как сказка под названием "паладины" закончится. Потанцуем?
       - Монстр, ловишь ее на щит! - понимая, что разговаривать дальше бесполезно, я принялся организовывать народ. Вместо того, чтобы вырезать нас одного за другим, друидке захотелось поговорить и показать всю свою крутизну. Ей же хуже! Мы тоже не пальцем деланы! - Логир справа, Рефор слева, остальные за танка. Хочешь потанцевать? - последний вопрос я адресовал друидке. - Не вопрос. Белый танец, дамы приглашают кавалеров!
       Черную молнию, метнувшуюся в нашу сторону, не смог бы остановить ни один молниеотвод. Прыжок Долгунаты был настолько мощным и стремительным, что Монстричелло, Логир и Рефор разлетелись в стороны, словно кегли в боулинге. "Живо на балку!", хотел было крикнуть я разлетевшимся игрокам, но Долгуната продолжила полет и всей своей немалой массой сбила меня с ног, выбивая дух и навалилась сверху. Пантера весила килограмм двести, отчего я не мог ни пошевелиться, ни даже вдохнуть!
       - Только дернитесь - ему крышка! - прорычала Долгуната.
       - Он инициирован, дура! - парировала Логир, отчего я немного успокоился. Игроки смогли подняться и вернуться на спасительную балку в течение десяти секунд. Стражи не придут.
       - Внутри Академии нельзя пройти инициацию! - фыркнула Долгуната. - То, что он принял за инициацию - не более чем подтверждение специализации и направления развития. Как только Ярого опустят до первого уровня, Игра предложит ему выбрать - либо потерять подтверждение и переродиться еще раз, либо окончательно умереть с гордо поднятой головой и выбранным направлением развития. Результат будет один и тот же - маги дождутся его возрождения и уничтожат. Думаете, никто прежде не знал о том, что внутри Академии можно получить инициацию? Считаете себя уникальными? Если бы все так было просто, из тридцати тысяч игроков обратно в большой мир вернулось бы не меньше половины. Так что стоим и не возникаем, говорить буду я.
       - Ты и так говоришь, - прохрипел я, чудом набрав воздуха. Особого дискомфорта от того, что я не дышал, не было, тут стоит сказать спасибо Игре, однако физиология произнесения звуков осталась прежней - для этого был необходим воздух. Которого не было.
       - Ты не представляешь, Ярый, с каким удовольствием я выдавила бы тебе глаза, - кровожадно прорычала пантера, проскрежетав когтем по броне. - Но ты мне должен, поэтому вначале я получу свой долг!
       - Я тебе ничего не должен! - на остатках воздух прохрипел я, но тут же был окончательно прижат к балке.
       - Слушаем меня внимательно, - Долгуната обратилась к паладинам. - Маги поставили практически всем игрокам ультиматум - либо они, либо паладины. Нетрудно догадаться, что все выбрали - вы видели это на поляне. Сейчас возле каждого учителя и каждой точки перерождения дежурят не только маги, но и обычные игроки. Всем хочется опыта и гранисов. Да, маги за ваши головы обещали полновесные гранисы! Поэтому я здесь. Не стоит этого делать, Логир. Я успею его убить.
       - Что же ты хочешь? - спросила орчанка.
       - Получить то, что мне причитается.
       - Я тебя не понимаю...
       - Ярый обещал мне гранис, если я помогу вам всем закончить Академию. Я хочу его получить.
       - Ты не охренела? - я полагал, что воздуха уже не было, однако заявление друидки заставило найти внутренние резервы и возмутиться.
       - Не рыпайся! - друидка поерзала на мне, занимая более удобное положение. - Я еще не закончила... Что за...! Мяу!
       Находиться под тушей пантеры было некомфортно. Прекрасно понимая, что у меня нет оружия, Долгуната не стала блокировать мои руки, считая, что ни урона, ни вреда я нанести не смогу. С одной стороны она была права, но с другой - у пантеры был такой милый, пушистый и мягкий животик, на котором, вопреки всей физиологии кошачьих, было всего два соска, что я не удержался и погладил его. Руки погрузились в теплую, мягкую шерстку брюшка, и в ладонях очутились нежные соски, по одному в каждой. Наверно, я извращенец, но мне понравилось гладить пузо друидки, чего нельзя сказать о Долгунате. Она взмыла в воздух, оттолкнувшись, наверное, всеми четырьмя лапами и хвостом одновременно. По всей окрестности раздался дикий и возмущенный вопль, после чего огромная туша пантеры рухнула обратно. Только в этот раз на ее лапах были выпущены длинные когти, которыми она приземлилась прямо мне на грудь. Короткая вспышка боли сменилась убаюкивающей тьмой, выдергивая меня из под лап разъяренной кошки. Последнее, что я запомнил - попытки друидки разорвать меня на мелкие кусочки. Видимо, девушке не понравились ласки. Неужели она фригидная?
      

    Вы были уничтожены и отправлены на точку возрождения

    Вы потеряли уровень

    Ваш текущий уровень: 3

      
       - Дирион, хватай его и оттаскивай! Ярый, приходи в себя! Хватит тормозить! - голос Логир разорвал покров тьмы, выдергивая меня из состояния полного покоя. Ощутив, что меня повалили на землю и куда-то потащили, я попробовал возмутиться. Неужели не видно, что мне хорошо? Зачем кантовать? Однако стоило открыть глаза, как сознание рывком вернулось обратно, сопровождаемое очередным системным сообщением:
      

    Вы получаете +100 Опыта

      
       - Монстр, отходим! - донеслась очередная команда Логир. Дирион, бурча под нос что-то нелитературное, тащил меня в сторону леса, откуда ему махал рукой Теарт. С противоположной стороны поляны возрождения доносились изощренные маты, лязг железа и ор игроков, поэтому я уперся руками в землю, рывком вскочил на ноги и окончательно оценил обстановку. Возле единственного прохода на поляну возрождения царил хаос. Научившись пользоваться атакующими способностями, игроки всех классов лезли вперед, стараясь попасть на поляну и уничтожить зарвавшихся паладинов. Однако им мешала непроходимая гора в виде двухметрового гиганта со щитом. Находясь в центре огромного шара из огня, молний, льда и еще чего-то непонятного, Монстричелло активно орудовал артефактом, словно дубинкой, опрокидывая наступающих на него игроков на землю. С боков нашего танка уже привычно было наблюдать Логир и Рефора, забирающих у упавших игроков один уровень, а за ними... Долгуната стояла позади Монстричелло, выжидала удобного момента, после чего прыгала через щит танка прямо в гущу игроков и превращалась в вихрь. Проходило несколько секунд, друидка возвращалась обратно, сопровождаемая информацией о получении нового опыта, чтобы через несколько мгновений повторить свой прыжок. Опыт лился рекой, однако поток желающих уничтожить нас игроков не иссякал. Чертовы гранисы хотели получить все.
       - Я дальше сам! Беги к Теарту! - бросил я все еще старающемуся дотащить меня до железобетонного леса Дириону, после чего обернулся к орчанке и прокричал: - Логир, я в норме! Выбирайтесь!
       Первой мимо меня пронеслась Долгуната, одарив красноречивым взглядом. Не желая попадать на передовую, я побежал за пантерой, чтобы уже с окраины леса смотреть на то, как грамотно и аккуратно отступают паладины, постоянно держа за своей спиной лес.
       - Уходим! Нужно наших забрать! - скомандовал Теарт, указывая Долгунате и Дириону на путеводную балку. На поляну ринулись игроки, часть из которых продолжала наседать на паладинов, а часть понеслась к нам, желая поскорее с нами разделаться. Я нахмурился - неужели маги запугали всех настолько, что они превратились в такое стадо? Стоило взобраться на высоту нескольких метров, как окружающее пространство огласил дикий крик ужаса и боли. Игроки забежали в лес более чем на десять секунд, чем сразу же воспользовались стражи. С этой стороны погони можно не опасаться.
       - Ярый, пос-старайся не нападать на нее с-сразу, - осадил меня Сартал, стоило мне подняться наверх. Долгуната в форме пантеры с независимым видом сидела и рассматривала свои лапы, словно не она час назад отправила меня на перерождение. - Вначале нам нужно вытащить Логир. Она тебе все объяснит.
       - Объяснит что? - опешил я. - Неужели Логир знает, с какого хрена эта ополоумевшая кошка хотела нас всех подставить? Она меня убила!
       - Солнце мое, - Долгуната снизошла до разговора, показав оскал из огромных острых клыков. - У тебя, как у порядочного паладина, было всего два пути после того, что ты сделал. Либо брать меня в жены, либо умереть. Будем считать, что я сделала выбор за тебя. Сразу скажу - еще раз такое совершишь, тебя не спасет ничего. Живьем в землю закопаю!
       - Я не твое солнце, - злость на друидку требовала выхода, поэтому я набросился на нее с претензиями. - Назовешь меня так еще раз, я сам тебя закопаю! Дальше...
       - Давайте вы будете устраивать разборки после того, как мы вытащим остальных, - вмешался Теарт. - Я не уверен, что Монстричелло бессмертный. С друидкой разберешься потом...
       Операция по безопасному извлечению Монстричелло, Логир и Рефора заняла у нас практически час. Большую часть этого времени мы искали область, в которой путеводная балка подходила максимально близко к поляне, будучи при этом не единственной балкой в округе. Все прекрасно понимали - игроки ринутся за нами в лес и увидят, что паладины хватаются за балку. Надеяться на то, что массовое безумие затмит разум абсолютно всем игрокам не приходилось - кто-то наверняка сопоставит одно с другим и тоже схватится за балку. Нужно, чтобы их балка оказалась неправильной.
       Нам удалось совершить задуманное, хотя в процессе мы чуть не потеряли Сартала, неосторожно высунувшегося из-за укрытия и получившего удар молнией прямо в грудь. Однако либо заряд был слабый, либо артефакт рептилоида настолько прокачался, что целиком поглотил удар, Сартал отделался лишь небольшой подпалиной на доспехе и гневным окриком Логир, приказавшей не соваться рептилоиду куда не следует. Когда же на нашу сторону стали стражи, принявшиеся уничтожать игроков один за другим, стало понятно - нам удалось сбежать.
       - Раз мы теперь в относительной безопасности, может, расскажете, что происходит? - развернулся я к группе, как только мы отдалились от точки возрождения на значительное расстояние. Кивнув в сторону Долгунаты, я добавил: - Почему она жива и с нами?
       - Мне, кстати, тоже это интересно, - рядом со мной встал Теарт. - Из-за чего мы должны были рисковать? Признаю, очень приятно получить пятый уровень, но стоило ради этого убивать Ярого?
       - Ты тоже не в теме, что происходит? - удивился я.
       - Какой там! Прихожу к месту встречи и вижу, что все обсуждают глобальный план по твоему спасению. Но почему тебя нужно было спасать - непонятно. Ты показал себя разумным существом и вряд ли стал бы лезть туда, откуда невозможно выбраться, следовательно, умер ты как-то хитро. Но никто не стал говорить, как. По обрывкам разговора понял, что тебя порешила друидка. Но за что, как и почему - все молчат. Мне же интересно!
       - У нас заключено соглашение, - спустя довольно длительную паузу, Логир взяла на себя удар. - Мы помогаем друг другу пройти Академию.
       - Поздравляю, - ехидно ответил я. - Только это не отвечает ни на одни из заданных вопросов.
       - Мы... Это условие соглашения..., - замялась Логир, но тут ей на помощь пришла Долгуната:
       - По условию соглашения они не имеют права ничего тебе рассказать, иначе Игра их сотрет. Либо мы идем дальше вместе, либо не идет никто. Ничего другого я не позволю.
       - Даже так? Что же ты сделаешь? Убьешь нас?
       - Если будет нужно, да, - Долгуната не проявляла абсолютно никаких эмоций, словно не сомневалась в своем превосходстве. - Я буду отправлять вас на точку возрождения раз за разом, пока мы не договоримся. Мы идем дальше вместе.
       - Логир? - я ошарашенно посмотрел на орчанку. Даже сквозь красную кожу был виден румянец смущения, словно ей были неприятны слова друидки, но ничего поделать с ней орчанка не могла. Я перевел взгляд на остальных: - Народ, вы что?
       - На меня не смотри, я не в теме, - не менее ошарашенным голосом ответил лепрекон.
       - У вас нет выбора, - продолжила свою линию Долгуната. - Без меня вам не выжить. Вы совершенно ничего не знаете об Академии. Думаете, лес является главным препятствием?
       - Можно подумать, у тебя информации больше, - бросил я, стараясь придумать, что же делать. Друидка на правах сильного качает права и шестеро паладинов вынуждены с этим мириться. Лично меня такой подход не устраивает.
       - Территория Академии представляет собой правильный прямоугольник с четырьмя точками появления игроков, строго по углам. Периметр Академии представляет собой двухкилометровый железобетонный лес с проходами и пятью наставниками в каждом из углов. Далее идет пустошь, за пустошью - пустыня, в центре которой находится озеро с островом, где сидит глава Академии. Между лесом и пустошью находится лабиринт с ловушками, пройти который можно только в группе. Я знаю, как избежать часть ловушек, остальные будем изучать на месте. Это малая часть того, что я знаю об Академии. Если мы договариваемся о временном перемирии - я расскажу тебе все, что знаю.
       - Временном перемирии? - нахмурился я.
       - На период нахождения в Академии. Как только мы выйдем в большой мир - я тебя уничтожу. Порву на куски за то, что ты сделал! Но сейчас мы нужны друг другу. Даже не так, ты нужен мне, а если я тебе не нужна - это твои личные проблемы. Второй раз вытаскивать тебя из точки перерождения будем после двух-трех смертей. Чтобы ты был более сговорчивым. У тебя нет выбора, Ярополк. Как и у тебя, Теарт, нечего прятаться за спиной Ярого и думать о побеге. Я все равно быстрее.
       - Значит, хочешь поделиться информацией об Академии? - я рассмеялся в лицо друидке. - Ты хочешь нас купить никому не нужными в большом мире данными? Мне казалось, что ты адекватный игрок.
       Я старался держаться независимо и спокойно, анализируя текущую ситуацию в режиме суперкомпьютера. Что происходит? Почему Долгуната ведет себя так, словно она полностью контролирует ситуацию? Почему Долгуната, которую я встретил в самом начале и Долгуната, которая сейчас стоит передо мной - два разных человека по своему поведению? Почему она так разительно изменилась? Но больше всего меня поразило спокойное отношение паладинов к угрозам друидки в мой адрес. Вроде бы паладины пришли к осознанию того факта, что все мы братья и нужно стоять друг за друга горой, однако получается, что они в очередной раз согласны меня слить, лишь бы остаться в живых. Что же им такого наобещала Долгуната, что они безоговорочно начали ее поддерживать? Гранис? Бред какой-то.
       - Что же ты еще хочешь? - удивилась друидка. - Денег? Так напоминаю, если ты забыл, что это с тебя гранис за помощь. Нужна она тебе, или нет, меня этот факт особо не волнует. Я хочу его забрать и я его заберу. С тебя, или с твоего трупа. Вот, кстати, тебе еще одна информация для развития - при окончательной гибели игрока все его гранисы остаются на земле. Так что он будет моим в любом случае. И забудь про свою инициацию - она тебя не спасет. Мы закончили? Мне можно превращаться обратно в хорошую девочку?
       - Ты, наверно, тоже забыла - без меня и Теарта вам не пройти по путевым нитям. Убивай. Мы возродимся и как-нибудь выкрутимся. Вам же придется отсюда тащиться сквозь весь лес к ближайшей тропе и не факт, что даже с твоей скоростью ты успеешь избежать стражей. Вы же все просто сдохнете, - я посмотрел на паладинов. - Народ, неужели вы не понимаете, что она нас использует?
       - Ярый, просто соглашайся. Поверь, Долгуната не желает нам зла, - выдавила из себя Логир. - Она также, как и мы, хочет закончить Академию. Никто никого не использует.
       - Неужели? - я посмотрел в насмешливые глаза друидки, окончательно принимая решение. - Тебе нужна моя помощь? Не вопрос, помогу. Пройдем Академию вместе. С тебя три граниса. Это мое условие.
       - Почему не десять? - рассмеялась друидка. - Или сразу сотню...
       - Теарт, ты новые рисунки нашел? - я повернулся к лепрекону, игнорируя друидку.
       - Да, есть парочка, - Теарт принял правила игры и кинул мне обмен. Помедлив, лепрекон добавил: - Ярый, я с ними. Че-то мне жить охота больше, чем показывать свой гонор. Если Долгуната поможет пройти лабиринт и выдаст информацию об Академии, то пусть командует! Может, у девочки пунктик есть насчет лидерства. Тяжелое детство, деревянные игрушки, прибитые к полу, все такое, вот она и старается прогнуть под себя всех и каждого. Не вижу ничего страшного в том, чтобы она командовала.
       - Пусть командует, я же не против, - пожал я плечами, поражаясь сам себе. Откуда только во мне столько смелости и уверенности в собственной непогрешимости? - Только за все нужно платить. Кроме информации я хочу три граниса и либо я их получу, либо пошла она в ...
       - Я тебя предупреждала, - Долгуната в мгновение ока превратилась в пантеру и очутилась рядом со мной. - Посмотрим, что ты запоешь, когда жизней не останется...
       Короткая вспышка боли и очередное системное оповещение:
      

    Вы были уничтожены и отправлены на точку возрождения

    Вы потеряли уровень

    Ваш текущий уровень: 4

      
       Пробуждение от второго перерождения было сродни включению яркой лампочки в темной комнате - внезапно из ничего появилось все, включая осознания себя в этом всем. Я очутился возле камня возрождения и буквально через несколько мгновений рядом появился еще один игрок. Затем еще. Еще. Поляна была наводнена игроками разных мастей, высматривающих в сонме появляющихся существ паладинов, поэтому решение о том, что делать дальше, родилось одновременно с криком: "Паладин! Вали его, ребята!". Воспользовавшись примером Долгунаты, я взял с места в карьер, врезавшись в только что появившегося рядом со мной рептилоида. Не ожидавший такого маневра игрок рухнул на землю и мы вместе с ним покатились по земле, прямо под ноги бегущей к нам толпе. Я действовал на чистых инстинктах - хочешь выжить, шуруй в толпу. Рядом со мной начали летать странные черные молнии, стрелы, один раз пролетел топор, однако окружающим все это наносило куда больший урон, чем мне.
       - Ты че творишь? - прохрипел подмятый под меня рептилоид и я не нашел ничего лучшего, как приложить его головой о стальной сапог одного из игроков. Рептилоид обмяк и я совершил еще один кульбит, использовав свою добычу как щит.
       - Где он?! - я постоянно катился по земле, образовывая все большую и большую куча-малу. В желании убить меня первым игроки мешали друг другу, падали на землю, роняя соседей, некоторые даже начали убивать конкурентов, о чем свидетельствовали изумленные и недовольные крики. В какой-то момент времени я осознал, что используемый в качестве щита рептилоид исчез - либо я его упустил в образовавшейся давке, либо он выполнил возложенную миссию и защитил меня от смертельного удара. Плевать! Я продолжал катиться по земле, краем глаза отмечая конечную точку своего дикого маневра - опушку леса.
       - Да замрите вы все! Он же уйдет! - раздавшийся голос был мне знаком. Книга знаний тут же подсказала, что кричал Дангард, ученик Девира, поэтому я удвоил усилия. - Вон он! Бейте!
       Каменный блок, неожиданно оказавшийся прямо надо мной, разлетелся в дребезги, острой крошкой пробарабанив по броне. Я достиг опушки! Не теряя скорости, я вскочил на четвереньки и прыжками, словно обезьяна, понесся вглубь леса, делая кульбит в случайную сторону после каждого прыжка. Мне нужно было сбить прицел у преследователей и пролетающие рядом молнии и ледяные сосульки говорили о том, что я выбрал правильную тактику.
       - Не дайте ему уйти! - крик Дангарда раздался настолько близко, что я едва не сбился с ритма. После очередного прыжка я совершил кульбит за какой-то блок и впервые поднял голову, чтобы осмотреться и найти путевую нить - у меня осталось всего несколько секунд до активации стражей.
       - Я не пойду в лес! - сзади раздался "мотивирующий" возглас, подаривший мне несколько секунд и тут я увидел зеленоватое свечение. Путеводная балка находилась буквально в паре метров впереди. - Монстры!
       Я бежал вперед, не разбирая дороги, периодически касаясь спасительной балки. Чутье мне подсказывало - залезать наверх нельзя, на это элементарно нет времени. Не забывая на всякий случай петлять и постоянно прыгая за появляющиеся на пути блоки, я проклинал себя за глупость и наивность. Неужели мне недостаточно было первого раза, чтобы понять - в этой игре можно доверять только самому себе. Никому более! Долгуната вновь нашла какие-то внутренние страхи паладинов, заставив их покориться. Еще и соглашение какое-то заключила, кошка драная! Зачем она вообще к нам привязалась? В лабиринте что, необходимо принести жертву, чтобы пройти дальше? Другого обоснования ее действий не было.
       - Ты все равно сдохнешь! Тебе не пройти лабиринт! - раздался крик Дангарда буквально у меня за спиной, после чего он захрипел и умолк. Маг нарвался на стража. Только сейчас я остановился, успокаивая бешено колотящееся сердце и желание бежать дальше. Уровень адреналина просто зашкаливал, поэтому я дал выход эмоциям, заорав в небо: "Су-уки! Всех урою на хрен!". Меня трясло так, что я едва не отпустил балку. Только появившийся в метре красный глаз стража напомнил, что я нахожусь в небезопасном месте.
       Чтобы успокоиться, мне потребовалось порядка пяти минут. В попытке найти хоть что-то, за что мог бы зацепиться и переключиться мозг, перейдя из режима "паника" в режим "осмысленное действие" я начал озираться, стараясь увидеть хоть какую-то необычную вещь. Хоть что-то, что выбивается из общей картины и что можно изучить. Мне это удалось. Даже два раза.
       Первая вещь, которая бросилась в глаза - фрейм группы, показывающий, что паладины и Долгуната живы и здоровы, успев получить за прошедший час еще по одному уровню. Отныне со своим 4-м я был самым низкоуровневым. Теарт заполучил 6-й, Дирион и Сартал 7-й, Логир и Рефор 8-й, Монстричелло 9-й и Долгуната, я даже не поверил глазам, 12-й уровень. Друидка уже перешагнула за первый десяток! Как только адреналина в крови снизился до приемлемых значений, я сделал важную штуку - покинул группу. Хватит, навоевались вместе! Благодаря дару главы Академии, я прекрасно видел текущее местоположение паладинов - они как раз огибали поляну возрождения, двигаясь в мою сторону, в то время как не хотел позволять им определять мое положение на карте. Я оскалился - друидка никак не угомонится! Не нужно быть Нострадамусом, чтобы предсказать будущее - Теарт проведет паладинов безопасными тропами ко мне, Долгуната вновь выставит ультиматум, я с ним не соглашусь и перерождение повторится. Прогибаться под друидку я не намерен. Оно мне нужно? Вряд ли!
       Второе, что бросилось в глаза и не позволило сию же секунду вскарабкаться по путеводной балке вверх, явилось странное желтоватое свечение, исходившее от валяющейся прямо на земле кучи мусора. Я даже опешил вначале, пытаясь понять логику свечения, однако тут мне на помощь пришла Книга знаний. Над кучей появился маркер "97% совпадения", при мысленном нажатии на который открылась статья про найденный Теартом рецепт. Выходит, стоит один раз увидеть какой-либо предмет, в данном случае - кучу мусора, под которой скрывается рецепт или какой-нибудь другой искомый предмет, как Книга знаний начинает анализировать все, что я вижу и подсвечивать найденные соответствия? Желая проверить свою догадку я подбежал к куче, смахнул ее в сторону и улыбнулся, увидев рецепт. Теперь поиск объекта своей будущей прибыли будет гораздо проще, дело за малым - нужно выжить и закончить эту долбаную Академию. Первый шаг для этого прост и понятен - необходимо избегать свою бывшую группу.
       Постоянно контролируя по карте передвижение приближающихся ко мне паладинов, решивших проверить место, на котором я находился до выхода из группы, я двинулся по направлению к учителю атакующих способностей. Побег с точки возрождения натолкнул меня на одну интересную тактику, которую я хотел сразу же проверить - молниеносный наскок и такое же молниеносное отступление. Само обучение проходит мгновенно, учитель стоит на опушке поляны, рядом с лесом, даже если его будут постоянно контролировать, концентрация игроков не совершенна. Это же не бойцы элитных подразделений, прошедших многолетнюю выучку! В большинстве случаев это уставшие, запуганные магами игроки, жаждущие выжить. Откуда у них молниеносная реакция? Наверняка замешкаются, подарив мне несколько секунд, чем сразу же стоит воспользоваться. Ибо пора заниматься собственным развитием.
       Поляна с учителем по-прежнему была полна народа. Разбившись на кучки, игроки перешептывались, валялись на песке, дрались, то ли в шутку, то ли всерьез, то ли просто проверяя, чему они обучились. Игроки занимались чем угодно, только не охраной наставника. Единственными, кто сохранил хоть какую-то видимость концентрации, были знакомые мне по появлению в Академии маги - Ользар со своей группой. Они меня поймали, обучили и они же меня упустили. Стараясь не шуметь, я переместился непосредственно за спину наставника и прислушался к диалогу магов.
       - ... осталось всего 2 уровня. Это сутки жизни. Что потом, дохнуть?
       - Дангард приказал нам держать этого учителя, значит будем держать, - Ользар был непреклонен. - Лучше сдохнуть здесь, чем возвращаться к Девиру. Ты же сам видел, что он сделает со всеми, если паладины вернутся. Так что будем стоять.
       Вот тебе на! Девир провел наглядную демонстрацию экзекуции перед всеми магами Академии? Кого-то убили только для того, чтобы показать, что ждет вернувшихся? Девир явно законченный псих!
       - Ользар, мы же не инициированы. Впереди лабиринт, мы там сдохнем к чертовой матери и поминай как звали. Я не понимаю, для чего мы здесь торчим! Вот хоть убей, не понимаю!
       - Да я сам не понимаю... Дангард сказал, что для тех, кто знает правила, лабиринт не будет представлять опасности. А правила знает только он, да Ахеан. Фиг его знает, в каком из углов он появился в Академии. Так что ждем Дангарда.
       - Правила он знает... Ха! Если бы он знал Академию так же хорошо, как говорит, никогда бы не подставился под монстра. Сейчас же получается, что паладины более подготовлены. Они знают правила движения по лесу. И это несмотря на то, что им выпал жребий жертвы!
       Жребий? Жертва? Книга знаний впитывала информацию словно пылесос, а я на некоторое время даже забыл, для чего сюда явился. Не часто удается подслушать настолько откровенный разговор о первоисточнике всех своих проблем.
       - Да, знают, - подтвердил Ользар, но тут же ехидно заметил, - только что им это даст? Умеют они бродить по лесу, и что? Все учителя перекрыты, все точки возрождения нами контролируются. Дангард возродится, расскажет, что там у него с паладином стряслось и почему того не грохнули. Опять, наверно, магию использовали, а этот огромный хрен ее всю поглотил. Рано или поздно у них закончится Энергия и они спустятся на землю. Так что это не самое страшное. Меня куда больше пустоши пугают. Реально пугают. Из того, что я слышал, это какой-то трешак! Говорят, что... Твою мать! Вы охренели там, уроды косоглазые?!
       Рядом с ногой Ользара в землю воткнулись одна за другой три стрелы, вылетевшие со стороны сражающихся друг с другом игроков. Стрелы практически мгновенно испарилась, показывая, что они были порождением одной из игровых способностей, а группа собакоголовых охотников застыла, словно статуи. Видимо, обучиться атакующим способностям это одно, а вот практика их использования - другое, и у некоторых игроков с этим была явная проблема.
       - Вы понимаете, что могли в нас попасть, дебилы? - продолжил орать Ользар, медленно двигаясь к охотникам. - Это же Игра! Тут даже если просто зацепит, то...
       Вся группа магов двинулась за Ользаром, желая покарать нерадивых охотников и я понял, что лучшего момента для обучения мне не найти. Если не сейчас, то уже никогда. Я сидел на высоте трех метров, поэтому глубоко вдохнул, прогоняя страх и прыгнул в сторону учителя. На комфортный спуск у меня не было времени.
       Удар о землю едва не вышиб из меня весь дух, но на остатках сохранившегося сознания я прыжком преодолел разделяющее меня и учителя расстояние и выпалил скороговоркой:
       - Я хочу прикоснуться к мудрости и обучиться использованию атакующих способностей класса!
      

    Прогресс обучения: Вы достигли 4 из 10 учителей

      
       - Ты нетерпелив и резок, рекрут, - ухмыльнулся старик, стоило окружающему пространству измениться. - Возникает чувство дискомфорта, когда мне не дают произнести приветственную речь...
       - Вы же прекрасно знаете, почему мне пришлось так сделать, - ответил я, рухнув на траву. Нога болела и опираться на нее не было никаких сил. Видимо, паркурщик из меня получится не очень.
       - Знаю, оттого и позволил затеряться вне времени. Нам не очень нравится, что делают маги.
       - Жребий выбрал паладинов в качестве жертвы, - наугад бросил я. - Вот они и рады стараться.
       - Жребий всегда выбирает кого-то в жертву, но это не значит, что все должны ему слепо следовать! - парировал старик. - У каждого должна быть своя голова на плечах! К тому же, кто назначал магов экзекуторами? Наместник? Что-то я в этом глубоко сомневаюсь.
       - Зачем вообще выбирать кого-то в жертву? - пробурчал я, стаскивая стальной сапог. Нога опухла, словно я ее подвернул. Этого еще не хватало!
       - Я не уполномочен обсуждать решения основателей, - отрезал старик. - Воспользуйся исцелением, с таким повреждением обучение затруднительно.
       - У меня нет лечения, - пробурчал я, вспомнив же слова Дитриха, взявшего себе в качестве артефакта штандарт, дополнил: - Разве паладины могут лечить?
       - Почему нет? - удивился старик. - Лечить могут все, даже охотники или убийцы. Лечение вообще не связано со способностями. Разве ты этого не знаешь?
       Я отрицательно замотал головой и тут же облегченно выдохнул - мне удалось найти позицию, при которой нога не болела. Пускай со стороны я выглядел забавно, мне важнее было отсутствие пекущей боли. Старик помолчал с минуту, что-то соображая, после чего решил, что краткий экскурс в физиологию игроков не превышает его полномочия.
       - С точки зрения физиологии игроки мало чем отличаются от НПС. Никаких полос жизни, уровня здоровья и прочей мишуры. Мы целы и неделимы. Именно поэтому лечить может любой игрок, имеющий в своем арсенале таблетки или микстуры. Да, эти препараты действуют на игроков также, как и на НПС - лечить обычную простуду магией высшего порядка глупо и непродуктивно. Единственный класс, обладающий магическим лечением начального уровня - жрецы. Но даже и они не могут вылечить других игроков - только себя. Повторюсь, пожалуй - магически лечить другого игрока можно только магией высшего порядка, доступной очень узкоспециализированным игрокам с соответствующим артефактом. Всех остальных лечат также, как и НПС - лекарствами. Главное отличие игроков от НПС заключается сугубо в личной или классовой прочности. Нетренированные люди, такие как ты, при падении с трех метров подворачивают себе ноги, ломают ребра и вообще, чувствуют себя крайне неуютно. При этом такие же нетренированные вампиры не заметят этого незначительного прыжка, даже рухнув головой вниз.
       - Получается, что если игроку оторвет ногу, ее назад уже не пришить? - нахмурился я. - Вряд ли она вырастет от употребления таблеток.
       - Ты забываешь о перерождении, во время которого игрок полностью обновляется. Но, если кому-то жаль уровней, то да - придется хромать всю оставшуюся жизнь. Вспомни того же Гефеста. Однако ты говоришь о граничном случае, где действительно необходимо перерождение. В обычной же практике все заболевания игроков прекрасно лечатся эльфийской мазью. В лечении эльфы продвинулись так далеко, что буквально вытаскивают с того света как НПС, так и игроков. Некоторые даже называют это магией, хотя по мне - грамотный маркетинг и использование живой воды. Я полагал, у тебя есть с собой флакон.
       - Откуда?
       - Еда же у тебя откуда-то взялась. Ты готов к обучению?
       Я пошевелил ногой и вроде затихшая боль вернулась с новой силой. Пришлось отрицательно мотать головой, тяжело вздыхая. Видимо, сидеть здесь мне долго...
       - Жаль... Что же, подождем. Время у нас не ограничено.
       - Предлагаю скоротать время разговором на нейтральные темы, - забросил я удочку. - Вот, к примеру, интересно, вы постоянно живете в Академии, или являетесь сюда сугубо для обучения?
       - Откуда бы мы знали о том, что происходит в основном мире? - ухмыльнулся старик, приняв предложение пообщаться. - Наставничество - это вмененная Игрой обязанность, которую мы отбываем раз в месяц. В остальное же время мы занимаемся своими делами. Единственное ограничение - внешний вид. Соглашаясь стать наставниками, мы изменяемся, навсегда теряя оболочку. То, что ты видишь - твое представление о том, как должен выглядеть наставник, или обладающее знаниями существо, или можешь сам придумать подходящий эпитет. Для каждой расы мы выглядим по разному. Что забавно, если бы хоть кто-то считал, что самые мудрые существа - младенцы, для него мы бы выглядели как дети. С соской, в подгузниках, и измазанным пюре из брокколи лицом. Но на уровне подсознания все почему-то считают именно стариков владельцами знаний. Мудрость, вернее, узкоспециализированная ее часть - житейская мудрость, это да, у стариков не отнять. Но знания... Неужели ни у кого не возникает мысли о том, что физиологически все существа устроены таким образом, что со старением мозг атрофируется, теряет часть своих функций? Старики не становятся умнее или мудрее, они становятся старше. Именно поэтому все игроки долгожители стараются удерживать свой возраст на границе физиологического старения, ведь не у всех есть Книга знаний. Кстати, очень достойный выбор для судьи, при правильном выборе способностей она позволит принимать более продуманные и взвешенные решения.
       - К вопросу о судьях, - зацепился я за больную тему. - В Игре существует некий свод правил, нарушив который игрок считается преступником? Каким образом понять, что, к примеру, игрок, убивший другого игрока, не преступник, а яростный представитель своего класса? Как Игра определяет, в какой момент стоит открывать дело, а в какой - нет?
       - Никак, - улыбнулся старик. - Именно поэтому быть судьей непросто. Вы выступаете и прокурором, и адвокатом, и судьей одновременно. Как только судья знакомится с неким явлением, которое нарушает его личное представление о правильности, Игра либо сама генерирует задание, если существовал прецедент, либо предлагает инициировать собственное дело. Во втором случае шансов на правильное вынесение вердикта на порядок меньше, но бонусов при успешном вердикте гораздо больше. На основании собственного представления о правильности и справедливости судья выносит вердикт, который утверждается или не утверждается Императором. Никто не говорил, что быть судьей просто, но получаемые бонусы нивелируют все отрицательное.
       - Бонусы за успешный вердикт зависят от того, что необходимо судье в данный конкретный момент? - блеснул я догадкой. - Я боялся умереть окончательно, поэтому в качестве бонуса мне дали инициацию?
       - Совершенно верно. Твои шансы на успешное завершение Академии повысились, - подтвердил "старик".
       - Но при этом у меня появилась информация, что данная инициация фиктивна. И что это всего лишь дополнительный уровень, который также может исчезнуть.
       - Не совсем так. Долгуната - речь же идет о друидке? - и права, и не права одновременно. Действительно, как только у тебя останется первый уровень, система предложит тебе выбрать: либо окончательно умереть инициированным, что глупо, либо уйти на перерождение, потеряв инициацию. Во втором случае время перерождения увеличится с одного часа до трех, вводя противников в заблуждение о твоей окончательной гибели. Те, кто караулит на точке возрождения, покинут ее, решив, что ты умер последней смертью. Сразу определимся - это действует только в Академии. В основном мире такого выбора уже не будет. Смерть будет окончательной.
       - Вернемся к вердиктам и делам. Сейчас маги творят полное беззаконие - уничтожают других игроков, мешая тем обучаться. Я всеми фибрами души считаю это неправильным, однако никакого предложения об открытии дела не получал. В то время как стоило паладинам отправить меня в нокаут, тут как тут возникло дело. В чем подвох?
       - В том, что ты внутренне уверен в правоте магов, - парировал старик. - В то время как действие паладинов выбивалось из твоего представлении о сути данного класса. Хочешь открыть дело против магов - уверуй в их вину, собери неопровержимые доказательства и вынеси вердикт. Но ты этого не можешь, ибо понимаешь - маги не делают ничего, что выбивается из игровых рамок. Это неприятно, это нехорошо, но это нормально и обычно.
       - Ректору это не нравится.
       - Ему многое не нравится, так что это не показатель. Например, он хотел бы, чтобы мы всегда оставались в Академии, как он, но это же не значит, что мы должны слепо выполнять его желания. Необходимо всегда иметь на плечах свою голову. Или головах, применительно к дерантианцам.
       - Тогда получается, что вы обычные игроки? - удивился я. - Не приспешники, не НПС...
       - Достаточно вопросов, ты и так хорошенько прокачал свою Книгу знаний, - оборвал меня учитель. - Когда будешь готов обучаться, сообщи.
       Мне потребовалось порядка десяти часов для того, чтобы более-менее безболезненно ступать на ногу. Никогда не думал, что досужее выражение "Время тянется как резина" имеет право на жизнь. Мне, как истинному ребенку современных технологий, времени всегда не хватало. Бывало, сядешь играть в компьютерную игрушку минут на десять, так куда-то девается полдня. Или решаешь часов в восемь вечера посмотреть одну серию нового интересного сериала, а в шесть утра с красными глазами внезапно понимаешь, что вставать буквально через час. Так тебе реально хватало этого часа! При этом еще и успеваешь обдумать действия всех героев и свое к ним отношение! Жаль, что данный подход не работает, когда у тебя что-то болит.
       - Я готов! - радостно прокричал я, как только нога влезла обратно в стальной сапог. При этом пробежка к опушке поляны и обратно не вызвала боли, только незначительный дискомфорт, с которым можно было спокойно мириться. На время моего восстановления наставник отключился, совершенно не реагируя на вопросы, поэтому я был предоставлен самому себе. На десять часов. Кстати, выяснил еще одну интересную вещь - в Академии спать совершенно не хотелось. Я часа три валялся с закрытыми глазами, считая баранов, однако так ничего и не добился. - Что там с атакующими способностями?
      

    Получена способность: Удар храмовника. Описание: вы наносите сокрушительный удар оружием, усиленным вашим словом. Использование: перед ударом необходимо произнести или внутренне проговорить фразу-ключ: "Я есть удар храмовника". Шанс критического удара: 15%. Критический удар считается попаданием в жизненно важную часть тела. Стоимость: 25 Энергии

    При нанесении урона в жизненно важную часть организма: игроки отправляются на перерождение, НПС погибают, боссы подземелий и участники сценариев получают урон, высчитываемый Игрой в каждом конкретном случае

    При нанесении урона во второстепенную часть организма: игроки и НПС имеют возможность продолжить битву, НПС дополнительно попадают в состояние шока на 10 секунд, боссы подземелий и участники сценариев получают урон, высчитываемый Игрой в каждом конкретном случае

      
       - В книге доступных тебе заклинаний появилась новая запись, - продолжил старик, стоило мне ознакомиться с содержимым возникших сообщений. - Открой ее.
       Небольшое замешательство, связанное с поиском нужной пиктограммы и вот перед моими глазами появилась некогда девственная книга, чистоту и наивность которой испортила черная клякса-таблица с более детальным описанием полученной способности: откат, радиус и дальность действия, количество целей и прочая статистическая информация, не представляющая для меня сейчас никакого интереса. Данный удар можно было использовать только с оружием, в то время как у меня его не было. Так что толку от того, что я обучился данной способности, не было совершенно никакого.
       - С каждым использованием шанс критического удара и игнорирования брони будет расти, - продолжил наставник, - вплоть до 50%. Чем чаще ты будешь использовать эту способность, тем более эффективной она будет. Да! Энергия тоже уменьшается от количества использований, вплоть до 3 единиц. Неплохая цифра для профессионального бойца.
       - Только я не боец, - пробурчал я, закрывая описание. - Что еще есть в атакующем арсенале?
       - Ничего, - улыбнулся учитель, но по моему нахмурившемуся лицу понял, что необходимо пояснить: - В рамках Академии ничего. Паладинам доступно порядка сотни различных атакующих способностей, однако обучаться им ты будешь уже в основном мире. Для Академии достаточно обычного удара. Жаль, что у тебя нет с собой оружия. Ты смог бы сейчас потренироваться. Несколько лет тренировок по использованию способности и доведения ее до границ, доступных в Академии, помогли бы тебе выжить.
       - Несколько лет? - нахмурился я, по новому смотря на уже обучившихся игроков. Что если маги, охотящиеся за нами, решили потратить часть бесконечности на прокачку? Когда я был вместе с Монстричелло, он поглощал всю доступную магию. Все тридцать молний от одного игрока. Сейчас Монстра со мной нет и надеяться на то, что каждый встречаемый мной игрок имеет в запасе всего три-четыре удара способностью глупо и непрофессионально. Нужно быть готовым к тому, что мне будут встречаться опасные соперники.
       - В качестве манекена, на котором можно отработать способность, выступают эти деревья, - старик обвел окружающее пространство. - Время здесь не властно, Энергия не заканчивается. Тренируйся, развивайся. Тебе открыт весь мир и помни, Игра - очень разносторонняя штука. Никогда не знаешь, где найдешь, где потеряешь. Скажешь, как будешь готов вернуться обратно в Академию. Сейчас же прощай, судья. С тобой было весело.
       Наставник уселся в позу лотоса и затих. Он даже дышать перестал, полностью уйдя вглубь своего сознания. У меня все еще болела нога, поэтому я подавил желание вернуться обратно, решив воспользоваться гостеприимством учителя и окончательно восстановиться. По возвращению мне придется показывать чудеса акробатики и скорости, поэтому лучше всего это делать полностью здоровым.
       Время вновь превратилось в резину. Когда мне надоело сидеть на одном месте и бесцельно листать Книгу знаний, восстанавливая забытые моменты своей недолгой бытности игроком, я принялся изучать поляну. Ее ширину, типы деревьев и кустарников, глубину лесопосадки до непроницаемой черной пелены, твердой и холодной на ощупь, разнотравье и полное отсутствие животного мира. Меня интересовало все, что позволило бы увеличить прогресс развития Книги знаний еще на единицу. К текущему моменту шкала ее опыта остановилась на значении 923 из 1000, что позволит в скором времени получить второй уровень Книги и даст возможность увеличить свойство "Контекстный поиск" на единицу. Появится поиск и пользоваться артефактом станет на порядок проще.
       Маясь от безделья, я даже попробовал использовать только что полученную атакующую способность, нанеся удар по дереву рукой. Разве руки нельзя назвать оружием? Господа Чак Норис и Брюс Ли это не просто бы подтвердили, они бы навечно голыми руками вбили в глупые и наивные головы обывателей эту аксиому. Однако действительность показала, что до Брюса Ли мне еще далековато. Я наносил удар по дереву, однако фраза-ключ не срабатывала. Мои руки не были оружием, как у знаменитого гонконгца. Кстати, интересная мысль - не был ли Брюс Ли игроком? Быстр, как молния, совершал вещи, недоступные даже подготовленным бойцам, при этом ушел из жизни, в нашем случае - в другой игровой мир, довольно молодым. Словно прокачался на Земле и пошел покорять другие вершины. Нужно будет выяснить этот момент, как только вернусь в большой мир.
       Уже практически решившись вернуться обратно, я решил провернуть еще один эксперимент. В соответствии с игровыми правилами, у каждого игрока есть личный артефакт, усиливающий его в зависимости от выбранного направления развития. Артефакт может быть оружием, броней, одеждой, аксессуаром, знаменем или книгой. Паладины не умеют бросаться молниями или льдинками, поэтому те из нас, кто взял в качестве артефакта оружие, являются крайне ценными союзниками. До того, как друидка затмила мозги Логир и Рефору, с ними было поистине безопасно.
       Но есть три момента, которые лишали меня спокойствия. Первое - Монстричелло своим щитом опрокидывал игроков на землю, оглушал их, выводил из строя и вообще, всячески старался использовать артефакт не только по прямому предназначению - защиты, но также и для атаки. Второе - Долгуната. Понятия не имею, какой она выбрала артефакт, но в форме пантеры она прекрасно действовала зубами и клыками, пачками отправляя игроков на перерождение. Третье - у меня под рукой находится массивный тупой предмет, один удар которым может отправить в нокаут.
       Соответственно, вопрос дня - можно ли использовать Книгу знаний в качестве любимого оружия школьников, лупящих друг друга по голове? Пацифизм, конечно, хорошо, непротивление злу насилием и все такое, но добро должно быть с кулаками, как говорят умные люди. Вот мне и предстоит понять, смогу ли я в будущем огрызаться.
       Прежде всего я проверил Книгу знаний на прочность. Слабый, средний и, наконец, сильный размашистый удар по дереву не вызвал в функционале артефакта никаких нарушений. Знания по-прежнему впитывались в Книгу, как в губку, а артефакт все так же сохранял свой первозданный вид - ни вмятин, ни царапин на нем не появилось. Настал решающий момент. Удобней перехватив Книгу двумя руками, я прицелился, мысленно произнес: "Я есть удар храмовника" и со всей дури врезал в самое тонкое дерево, какое только нашел в округе - Книгу было жалко. Вдруг с ней что-то случится?
       БУМ!
      

    Открыта новое свойство артефакта "Оружие". Желаете ее активировать?

      
       Соприкосновение усиленной атакующей способностью Книги знаний и дерева вызвало настолько ошеломительное свето-шумовое представление, что на несколько мгновений я потерял способность воспринимать окружающую действительность, поскольку перед глазами плясали звездочки. Если бы не системное сообщение, игнорирующее любые проявления временного замешательства, то я запросто мог бы потерять ориентацию в пространстве, настолько неожиданным, громким и ярким был взрыв. Помотав головой, я не задумываясь нажал кнопку "Активировать".
      

    Свойство артефакта "Оружие" активировано, текущий уровень: 0

    Для использования свойства "Оружие" вне тестового полигона Академии необходимо увеличить его уровень до 1 (текущий опыт развития артефакта: 924 из 1000)

    Артефакт модифицирован

      
       Стоило звездочкам убраться из моих глаз, как я еще раз помотал головой, прогоняя наваждение. Моя Книга знаний формата А4, так удобно размещавшаяся на правом бедре, исчезла! Отныне вместо нее на правой перчатке располагалось странного рода приспособление с шипами, которое только под большой дозой психотропных веществ можно назвать книгой. Уменьшившись в несколько раз относительно предыдущей версии артефакта, предмет представлял собой странного рода кистевое оружие, одной из своих половинок прикрепляясь к тыльной стороне перчатки, а второй к предплечью. Причем на той части, что крепилась к перчатке, располагались дополнительные шипы, которых не было ранее. Видимо, для придания моим словам более весомого аргумента.
       Я сжал и разжал кулак, проверяя свободу действия кисти, но вновь никакого дискомфорта не было - обновленная Книга сидела как влитая, ничем о себе не напоминая. Потребовалось несколько минут, чтобы понять принцип крепления и переноса книги из боевого режима в походный - крепление на бедре тоже изменилось. Отныне, чтобы нацепить артефакт на руку и использовать его как мощный кастет, достаточно было приложить руку к Книге знаний и совершить крутящее движение. Вернув Книгу обратно на руку, я убедился, что в книге заклинаний счетчик использования способности увеличился на единицу, и ухмыльнулся. Стоит мне вернуться в Академию, как Книга перестанет быть оружием, во всяком случае, до получения оставшихся семидесяти шести единиц опыта артефакта. Однако есть нюанс! Я могу активно использовать оружие здесь, на тестовом полигоне, увеличивая счетчик использования "Удара храмовника" и как только повышу свойство "Оружие" хотя бы до единицы, начну огрызаться. Учитель говорил что-то о нескольких годах тренировок? Не вопрос, посмотрим, на какой период времени хватит мне терпения. Или деревьев...
      
      
       "Я есть удар храмовника". БУМ!
       "Я есть удар храмовника". БУМ!
       "Я есть..."
       Меня больше нет!
       В тысячный, а может быть и в десятитысячный раз я рухнул на землю в изнеможении. Сказывались те самые неприятные для расы "человек" 20% нормы физического состояния. Если в Академии у меня не возникало с этим проблем, так как не было серьезных физических нагрузок, то стоило только приложить усилия, как организм начинал захлебываться в молочной кислоте. Я старался стоять до последнего, неистово колотя деревья, однако результат всегда был один и тот же - падение на землю. Радовало одно - если первое время я изнемогал буквально через пять минут, то сейчас, спустя полгода тренировок, мне удается продержаться до получаса.
       - Сегодня хороший день, не правда ли? - валяясь на земле, у меня сил хватало только на то, чтобы обратиться к учителю. За все время, что я занимался самосовершенствованием, он не сделал ни единого движения и не сказал ни единого слова, однако я с достойной иного применения упорностью пытался с ним поговорить. Еще в бытность НПС я смотрел фильм "Изгой", рассказывающий о попавшем на необитаемый остров человеке. Современный Робинзон Крузо, чтоб ему легко жилось. Чтобы не слететь с катушек, герой этого фильма сделал из подручных материалов друга и постоянно с ним разговаривал. Он знал, что важная часть нашей жизни - общение. Именно поэтому одно из самых страшных наказаний - одиночная камера с полной изоляцией. Даже смерть не так страшна, как отсутствие возможности общаться, или хотя бы видеть другое живое существо. Многие сходят с ума. Применимо ли это к игрокам, или нет, я не знал, но для пущей безопасности постоянно разговаривал со стариком. Я рассказывал ему о своем отношении к магам, паладинам, другим игрокам, погоде, деревьях, моем нежелании бить эти долбанные деревья, пересказывал сказки, истории, анекдоты, записи из Книги знаний... Говорил обо всем, лишь бы только не молчать. Однако старик никогда не отвечал -ему было глубоко наплевать на мои попытки остаться человеком.
       К слову сказать, за полгода гнев и злоба на паладинов прошли, оставив вместо себя лишь нотки печали и сожаления. Попав под влияние Долгунаты, мои бывшие товарищи перестали числиться самостоятельной боевой единицей. Отныне они являются придатками друидки и все полгода тренировок меня мучил один и тот же вопрос - стоит ли мне в очередной раз избавлять их от нее? Рисковать собой ради других? Или лучше оставить все как есть, двигаясь дальше в одиночку? Оба варианта имели как плюсы, так и минусы, поэтому я не спешил возвращаться в Академию, неистово колошматя деревья, отжимаясь, приседая и рассказывая учителю истории. Прежде чем спасать или не спасать других, нужно разобраться в самом себе. Что нужно лично мне?
       - На самом деле обычный день, - последовал скрипучий ответ, заставивший меня замереть, уставившись в голубое небо. Не так страшно разговаривать с собой в пустом доме, страшно услышать ответ не от себя! Медленно повернув голову, я увидел ухмыляющееся лицо учителя.
       - Сегодня прошло ровно полгода с момента твоего посещения тренировочного полигона, поэтому я должен ознакомить тебя с условиями дальнейшего пребывания здесь, - пояснил старик, пока я перекатывался на бок. Сил на то, чтобы хотя бы сесть, совершенно не было.
       - Разве есть какие-то условия? - смог выдавить я, вновь рухнув на спину. Перевернуться не получилось.
       - Конечно! Игроки слишком хитрые существа, чтобы спускать все на тормозах. Найдут возможность жить вечно и пользуются ею, пока не явится за ними сам Император. Нам здесь его присутствие не нужно, поэтому слушай внимательно, повторять не буду. Отныне каждый день здесь будет стоить тебе одной единицы Энергии, которая, как ты понимаешь, не восстанавливается. Если у тебя есть еда или эликсиры, то на тебе этот факт никак не скажется, ешь-пей и тренируйся дальше. Твоя знакомая таким образом провела здесь два года, прежде чем решила, что ей достаточно царапать деревья.
       - Так удар когтями - это способность, а не физиологическая особенность друидов? - удивился я.
       - Особенность, позволяющая наносить урон через стальную кирасу? Одиночество не пошло тебе на пользу, - съязвил старик. - Ты стал хуже соображать. Так, я тебя проинформировал, больше мне здесь делать нечего. Сообщишь, когда будешь готов вернуться назад.
       - Стойте! - успел прокричать я. - Есть вопрос по атакующей способности, с которым я сам не разобрался. Поможете?
       - Слушаю, - практически превратившийся в статую старик вновь ожил.
       - За полгода я развил показатели "Шанс критического удара" с 15 до 28 процентов и "Игнорирование брони" с 15 до 16 процентов. Получается, что, условно, каждый мой третий удар будет убивать противника при попадании даже в ногу? Это же просто мега-убийственная пушка получается, которая полностью игнорирует уровни противника. Для чего тогда "Игнорирование брони"? Что она игнорирует с таким показателем критического удара? Или она действует для обычных, некритических ударов? В общем, я запутался, мне необходимо пояснение механики.
       - Лучше позже, чем никогда, верно? - улыбнулся учитель. - Я еще удивился в прошлый раз - неужели тебя так расстроило отсутствие привычного оружия, что отключилось логическое мышление? Поясняю - кроме атакующих способностей каждый игрок обучается и защитным, вешающим на него один из нескольких типов защит. Классовая броня, даже латы, никогда не используется как защита, у нее другие функции. Какие - узнаешь у соответствующего учителя. Основную защиту игроки получают именно от защитных способностей, которые могут поглощать, отклонять, или блокировать удары. Поэтому даже если твой удар будет критическим, это не означает, что ты мгновенно убьешь другого игрока. Прежде всего тебе необходимо пробить его броню. Ты, надеюсь, заметил, что игнорирование прокачалось всего на 1% за полгода? Это один из самых важных показателей для игроков, решивших стать бойцами или охотниками. Если ты не смог пробить броню, то весь твой критический урон слегка снижает Энергию противника. Но, если звезды совпали и ты смог игнорировать броню соперника, нанеся при этом критический удар, то никто не сможет устоять, какой бы уровень у него не был. На перерождение отправится даже Император.
       - При этом защитные способности имеют обратное свойство, какое-нибудь "блокирование игнорирования брони", верно? - догадался я.
       - Приятно видеть, что логическое мышление к тебе возвращается. То, о чем ты говоришь, называется "Усиление брони" и да, этот параметр определяет, насколько можно игнорировать блокирование.
       - Выходит, два игрока одного уровня и развития не смогут нанести друг другу никакого урона? Разве это разумно? - нахмурился я.
       - Ты не совсем прав. Наносимый урон снижает уровень Энергии, причем чем сильнее удар, тем больше Энергии снимается. При битве равных соперников на первое место выходит ловкость, с которой игрок умудряется избегать удары, стратегия использования восстанавливающих Энергию эликсиров и их количество.
       - Под стратегией подразумевается использование эликсиров не на половине шкалы Энергии, а ближе к концу? - вновь догадался я. - Рискуя при этом пропустить критический удар, который полностью ее обнулит?
       - Стандартный эликсир восстанавливает 100% Энергии, - подтвердил мою догадку наставник. - Запасы игрока не бесконечны и чем чаще он использует эликсиры, тем меньше их остается в запасе. Все элементарно.
       - Элементарно..., - усмехнулся я. - Классика: кто богаче, тот и сильнее.
       - Разве это не аксиома? Бедным и убогим всегда тяжело. Я удовлетворил твое любопытство?
       - Не совсем, - я посмотрел на шкалу развития артефакта и едва сдержал желание вскочить и потрясти учителя за грудки, требуя рассказать мне еще что-нибудь. Мне осталось всего 14 единиц до следующего уровня, поэтому нужно срочно разговорить старика на темы, которых я ранее не касался. - Сколько восстанавливающих Энергию эликсиров я могу купить за гранис и возможна ли такая покупка здесь, на тренировочной площадке Академии? Или в самой Академии?
       - У тебя тоже есть гранис? - старик явно опешил.
       - Что значит "тоже"? Кто-то уже... Долгуната?!
       - Заслужить гранис до Академии практически нереально, Игра за этим очень тщательно следит. Можно купить за какие-либо услуги или драгоценности, но и то лишь для того, чтобы Игра сама передала гранис как плату за инициацию или превращение из НПС в приспешника. Не более. Другие способы получить гранис до Академии мне неизвестны, тем удивительней наличие сразу двух рекрутов с гранисами. Откуда?
       - Предлагаю обмен, - тут же нашелся я. - Я рассказываю, как у нас это получилось, вы рассказываете, как активировать защиту.
       - Ты хочешь, чтобы я обучил тебя защитной способности? - из доброго дедушки учитель превратился в нахмурившегося и сварливого старикана, однако меня было уже не остановить.
       - Не обучили, а рассказали, как ее активировать и что с ней делать. Вам же интересно, каким образом в Академии появилось два граниса?
       - Не может быть у тебя граниса! Это запрещено! - наставник даже на ноги вскочил.
       - Кидайте обмен, - усмехнулся я, мысленно поблагодарив научившего меня этому Теарта. - Я покажу, что у меня есть, а чего нет.
      

    <Закрыто> предлагает вам игровой обмен. Принять?

      
       Игра тщательно скрывала настоящее имя учителя, но не увидеть в появившемся окошке слово "дартирианец" было нельзя. Получается, учителя - это тоже игроки? Интересное наблюдение. По каким критерием, в таком случае, их выбирают? И, кстати, мне теперь известна, как минимум, раса учителя. Если задаться целью, то в основном мире можно будет отыскать это существо.
      

    Книга знаний получила новый уровень. Необходимо увеличить уровень свойства артефакта: "Контекстный поиск", "Оружие", <Выбрать значение из списка>

      
       Неимоверным усилием воли я убрал взгляд с надписи "Выбрать значение из списка" и нажал на "Оружие". Несмотря на громадное желание поковыряться в перечне доступных свойств артефакта, я понимал - без весомого аргумента в качестве оружия мне в Академии делать нечего. Если же сейчас начну копаться и изучать - наверняка найду что-то полезное, что не позволит мне потратить доступное очко характеристик на "Оружие". Отметил еще одну интересную и приятную для себя вещь - строка опыта артефакта обновилась и показывала текущее значение "2 из 1000". Получается, что с каждым новым уровнем артефакта, который, кстати, нигде не отображается в прямом виде, у меня появляется возможность увеличить уровень одного из свойств, при этом количество необходимого опыта до следующего уровня остается постоянным: 1000 единиц. С той интенсивностью, с которой Книга знаний впитывает в себя знания, прокачка на начальных уровнях не должна вызывать проблем.
       Что касается свойства "Оружие", то на первом уровне оно увеличивало на 1% параметр "Игнорирование брони" всех атакующих способностей. На втором параметр увеличивался уже на 2%, на 5-м уровне на 3%, на 10-м на 4% и на 15-м уровне свойства на 5%. Причем было непонятно, эти значения суммируются, или замещаются? Если суммируются, то получить дополнительные +15% к "Игнорированию брони" выглядит очень перспективным направлением развития.
       - Почему именно защита? - застывший в праведном шоке учитель пришел в себя. - Я могу рассказать тебе, как пользоваться второстепенными способностями, дать информацию об Игре, обучить настраивать броню. Почему тебя интересует именно защита?
       - С ней связаны какие-то ограничения? - удивился я, еще больше удостоверяясь в том, что мне нужен сейчас именно этот блок обучения. Если его не хотят мне давать, значит в нем есть что-то ценное.
       - Во всей Академии обучить защите могут лишь тринадцать учителей. По двое скрытых наставников в каждом из четырех секторов обучения Академии, четыре учителя в пустоши, тоже закрепленных за своим сектором и, наконец, сам ректор. Изучение этого блока на начальном этапе обучения дает рекруту слишком большое преимущество перед остальными. Особенно если у него есть восстанавливающие Энергию предметы. Рассказать тебе о том, как пользоваться защитой, я не могу.
       - Не можете, так не можете, - я не собирался сдаваться. - У одного скрытого учителя нашего сектора я уже был, настала пора побывать у второго. Меняю информацию о гранисах на координаты скрытых учителей нашего сектора. Эта информация не является же тайной?
       - Только ректор может...
       - Да при чем тут ректор? - оборвал я старика. - Вы же сами готовите рекрутов к отправке в Академию, когда не выполняете роль учителя, верно? - закинул я удочку и по расширившимся зрачкам понял, что попал в точку. - Неужели вы не хотите дать своим будущим рекрутам дополнительный способ выжить? Я не прошу обучить меня чему-то, я прошу всего лишь дать координаты скрытых учителей нашего сектора.
       - Всех?!
       - Зачем всех? Только двух. Я же знаю - скажу, что мне нужны координаты одного учителя, отправите к тому, у которого я уже был. Поэтому двух. Кстати, за гранис сколько эликсиров можно купить и где это можно сделать? У вас? В каком-нибудь специальном месте?
       - У меня нет эликсиров, - старик так долго медлил с ответом, что я уже начал беспокоиться, что перегнул палку. - Их можно приобрести у торговца. Теперь понятно, для чего он находится в Академии. То-то я голову ломал.
       - В Академии есть еще и торговец?! - удивленно воскликнул я. - Где он?!
       - Я дам тебе координаты скрытого учителя, у которого ты еще не был, и торговца. Как раз будет двое, о которых ты просишь, - улыбнулся старик. - Когда купишь эликсиры, возвращайся на тренировку - увеличишь "Игнорирование брони" еще на процент.
       - Эм... Разве можно возвращаться? - опешил я.
       - Почему нет? Никто не запрещает вернуться к наставнику и повторить обучение, если чего-то не понял в первый раз. Или второй. Степень понимания у всех разная. Бывают такие экземпляры, что диву даешься - как они дожили до текущего момента? Тебя устаивает такой обмен?
       Как только перед глазами появилось системное сообщение об обновлении карты, я открыл Книгу знаний и слово в слово пересказал записи о получении гранисов. Как того, что получила Долгуната, так и того, что получил я от Арчибальда. В процессе пересказа у меня родилась рабочая версия получения граниса и Книга знаний мгновенно отреагировала на нее, внеся соответствующую запись. Тройка копателей, которые вырыли меня из земли, не были включены Игрой в обязательный список зачистки. Когда эти НПС решили, что я зомби, Игра включила их в список на уничтожение, предложив всем ближайшим охотникам за головами награду. Одного из НПС убил я, поэтому Арчибальд передал мне полученный от системы гранис - наверняка у него высветилось сообщение о том, что нехорошо быть жадиной. До разговора с каторианцем эта версия кажется мне наиболее достоверной, что подтвердила Книга знаний.
       - Интересно..., - многозначительно протянул учитель, как только я закончил свой рассказ. - Судьей быть дано не каждому, их вообще мало в Игре, но вот обеспечить при рождении игрока несколько дополнительных НПС, которых потом сразу же слить... Интересная мысль, нужно ее проработать. Проинформируешь, когда будешь готов вернуться обратно в Академию.
       - Прямо сейчас и возвращай, - решил я, прицепив Книгу знаний на руку. Если сюда можно вернуться, то вначале нужно сходить в местный магазин. - Кстати, есть вопрос - в Академии кроме учителей, скрытых учителей, ректора и торговца еще кто-нибудь есть?
       - Конечно, - улыбнулся старик. - Академия мало чем отличается от основного мира, нужно только смотреть на нее под правильным углом. Здесь много чего можно найти, главное знать, где искать. Удачи тебе, паладин...
       - Что за...? - послышался удивленный возглас, как только окружающее пространство превратилось из тренировочной площадки в наполненную игроками поляну посреди железобетонных джунглей. - Стоять!
       Момент возвращения в Академию я прорабатывал целых полгода, валяясь на земле без сил. У меня была полная информация о том, что творилось вокруг учителя, что делают маги, другие игроки, на каком расстоянии от меня они все находятся, в какой ноздре ковыряются и куда при этом смотрят. К сожалению, смотрели все в мою сторону - падение с трех метров не прошло незаметным. Из плюсов было то, что никто не посылал в меня посторонние предметы или молнии. Игроки были слишком ошарашены неожиданным падением. Этим мне и предстоит воспользоваться.
       - Я есть удар храмовника! - проорал я, на полном ходу врезав в нос стоящему между мной и спасительным лесом магу. Конечно, я мог бы пробежать и без удара, но очень хотелось проверить на практике результаты полугодовой тренировки. Никто не заставлял мага стоять на месте - мог бы со всеми отправляться к нерадивым охотникам. Но, раз он решил проявить бдительность и продолжил охранять учителя - его проблемы.
      

    Вы получаете +200 Опыта

      
       Удар в голову оказался для мага фатальным. Удивительно, но кроме информации о получении опыта больше не возникло никаких сообщений. Например, это же мой первый убитый игрок, наверняка какое-нибудь достижение должно быть на этот счет. Если они вообще есть в этой игре! И, кстати, почему-то опыта за единоличное убийство дали столько же, сколько получал я в группе. Странно это...
       - Стой! - еще раз раздался окрик и только сейчас в камень, за который я нырнул, ударила молния. Мне повезло, что среди здешних охранников не оказалось ни одного охотника за головами - те быстрее реагируют на изменения. Взобравшись на безопасную высоту и оставив между поляной и собой несколько сотен метров, я уселся на путеводную балку и принялся изучать обновленную карту. Нужно понять, куда ближе идти - к учителю или торговцу, не забывая при этом избегать встречи с паладинами. Я уже придумал, что буду с ними делать, осталось только к этому подготовиться.
       Торговец оказался ближе.
       Наверно, я никогда не пойму принцип, по которому располагаются скрытые существа в Академии. Я добрался до нужной точки, однако никого не было. Спустился вниз. Никого. Поднялся до самого верха - никого. И только очередной спуск на землю и раздраженный от бессилия удар по железобетонному блоку показал, что все не так просто в этой Игре. Блок оказался порталом.
       - Приветствую тебя, рекрут! - раздался радостный голос, как только завихрения портала сошли на нет. Я очутился в небольшой пещере, освещаемой несколькими тусклыми факелами. Все стены пещеры были заставлены шкафами, однако попасть к ним было непросто - между мной и шкафами находился прилавок, за которым стоял улыбающийся лепрекон. - О! У тебя тоже есть гранисы! Решил что-нибудь себе купить?
       - Решил, - подтвердил я, осматривая содержимое шкафов. Книга знаний пыхтела, впитывая в себя новую информацию, я же старался понять, для чего нужны черепа, палки, склянки и прочие удивительные предметы, больше подходящие для лавки алхимика, чем для торговца в Академии. Хотя что я знаю о торговцах в Игре? Возможно, именно эти предметы являются главной целью половины игроков, а я, такой наивный, ничего в этом не понимаю. Вспомнив инцидент с падением, я решил убить двух зайцев одним ударом: - Мне нужны зелье по восстановлению Энергии и эльфийская мазь.
       - Есть такое, - лепрекон потер руки в предвкушении сделки. - Сразу скажу - в Академии на товары нет торговли. Покупаешь за ту цену, которую я называю, или не покупаешь вообще.
       - Сколько же я могу купить эликсиров за гранис? - напрягся я. При отсутствии действующей антимонопольной службы лепрекон может заломить такую цену, что я потом еще и должен ему буду остаток жизни.
       - Триста стекляшек, - ошарашил меня ответом торговец. - Цена что за Энергию, что за мазь одинакова. Только я смотрю, тебе их ставить некуда. В начальный инвентарь влезет всего тридцать эликсиров. Могу дать совет - возьми расширитель инвентаря, хотя бы в три раза и сто двадцать эликсиров. Сотня Энергии и двадцать на здоровье. Как раз влезут. Брать будешь?
       - И это за один гранис? - ошеломленно протянул я. Признаться, я думал купить десять, от силы пятнадцать эликсиров, но даже не надеялся, что мне могут сделать такое выгодное предложение. Однако лепрекон думал по-другому, расценив мой риторический вопрос как усмешку.
       - В инвентарь больше ничего не влезет, могу еще накинуть сверху... Даже не знаю, на все нужно место в инвентаре. Может тебе меньше эликсиров начислить?
       - Как насчет информации? - тут же нашелся я и обвел руками лавку. - Например, для чего нужны все эти предметы?
       - О! Информация! Понимаю! - лепрекон закатил глаза, демонстрируя, что всех гранисов Игры не хватит, чтобы узнать тайну черепушек, пустых колбочек и лягушачьих лапок.
       - Плюс нужны знания языка, на котором написаны все найденные в Академии рецепты, - закончил я, игнорируя театральную игру торговца. Своим поведением лепрекон дал понять, что информация не входит в список предметов с утвержденной ценой и сейчас размышлял, за сколько он готов мне ее продать. Наивный! Я же компьютерный геймер с безумным стажем! У меня за плечами не одна сотня жадных гоблинов и прижимистых гномов! Пускай я общался с ними в виртуальных мирах, практика показывает, что очень многие вещи там совпадают с текущей реальностью. Почему бы этим не воспользоваться?
       - Кхе-кхе, - закашлялся лепрекон, не ожидавший нового требования. - Рецепты?
       - Угу, - подтвердил я. - До учителя ремесел еще далеко, мне же нужно знать здесь и сейчас, что я нахожу. Вдруг это мусор какой-то.
       Торг начался знатный. Лепрекон заламывал руки и твердил, что я не просто его граблю, я выкачиваю из его мозга последние доступные знания и дальше ополоумевшее создание будет в одиночку растить двадцать маленьких голодных детишек, ибо жена его бросит, но я был непреклонен. Мне нужна информация, чтобы развиваться и если торговец мог ее дать, то нужно его разводить до последнего. В итоге сошлись на том, что он рассказывает о применимости всего своего ассортимента и расшифровывает уже полученные мной рецепты. Обучить меня языку, на котором написаны рецепты торговец отказался напрочь. Вернее не напрочь, а за целый гранис, что было в моем случае невозможно
       - Их что, нужно вручную расставлять? - удивился я, когда мы заключили соглашение и лепрекон передал мне 100 заполненных синей и 20 красной жидкостью бутылок, а также три мерцающие деревяшки. Стоило только прикоснуться к одной из деревяшек, как перед глазами появилась моя небольшая инвентарная полочка, сияющая с одной стороны. Я приложил к сияющей части новую доску, отчего она стала как литая, а перед глазами появилось информационное оповещение об увеличении инвентаря. Оставшиеся две доски последовали за первой, но вот бутылки с эликсиром отказались прыгать в инвентарь автоматически. Пришлось укладывать их все вручную:
       - Неужели нет более удобного инструмента?
       - Нет, - отрицательно помотал головой торговец. - Только руками. Что у тебя за рецепты?
       - Бред какой-то, - пробурчал я, заканчивая расставлять склянки. - Я могу открыть их только в Книге знаний. Ты сможешь их увидеть? И да! Если бы мы не договорились, ты мне должен же был бы дать сдачу, верно? Сколько бы я получил?
       Напрямую спрашивать о градации денег в Игре я не стал - торговец вновь мог подумать о том, что с него пытаются выкачать информацию. Поэтому нейтральный вопрос об остатках был вполне в тему.
       - Дай подумать..., - задумчиво протянул лепрекон, на мгновение уйдя в себя. - 120 эликсиров и три единицы инвентаря стоят 0,9 граниса, так что остаток я бы выдал тебе десятком золотых. И куда бы ты их девал - твои трудности. Запихнул бы в сапоги, наверное.
       - В Игре используется золото? - не сдержался я от вопроса, на что лицо лепрекона вытянулось:
       - Так ты не знал? Ууу..., - мордашка торговца настолько забавно скривилась, что я не смог сдержать улыбки.
       - Золото обычное, или какое-то специфическое?
       - Золотые игровые монеты, - на лепрекона было печально смотреть, настолько он расстроился. - На, держи свою информацию. Ничего интересного, обычные начальные рецепты, такие можно купить у любого учителя. Что касается золота, то мы расплачиваемся им с НПС. Одна игровая монета стоит два килограмма золота, а гранис, как нетрудно догадаться - две сотни килограмм. На что только не идут НПС, чтобы стать хотя бы приспешниками.
       - Мы? Значит, ты тоже игрок?
       - Эм... Так, соглашение я выполнил, склянки продал, информацию по рецептам и всему, что есть на прилавках ты получил. Спасибо, что посетил мою лавку, - как-то резко засуетился торговец. - Будут гранисы, приходи еще. Портал пропускает только игроков с гранисами. До скорого!
       Прежде чем я хоть что-то успел сказать в ответ, пещера поплыла и выплюнула меня обратно в Академию. В сердцах я ударил ногой по бывшему порталу, превратившемуся в обычный камень. Когда-нибудь мне все же придется научиться держать язык за зубами, если я хочу получать информацию. Может, нужно курсы какие пройти? Например "Специфика выуживания информации" или "Теория и практика допросов". Нужно хоть что-то, что позволит мне лучше понять происходящее.
       Кстати!
       Возникшая мысль была настолько необычна для меня прежнего, что я едва не забыл прикоснуться к путеводной нити. Только шевеление ближайшего камня напомнило о том, что вокруг находится опасный лес, наполненный монстрами. Один из учителей обозвал меня приверженцем Тьмы, огорченно сообщив, что некий Свет для меня закрыт. Раз так, почему я веду себя как "светлый"? Мне нужна информация и я знаю довольно неплохой способ ее получить, нужно только получить защитную способность. Чем нужно заняться незамедлительно!
       - Добро пожаловать, рекрут, я займусь твоим обучением. Внемли же моей мудрости!
      

    Прогресс обучения: Вы достигли 5 из 10 учителей

      
       С защитными способностями оказалось еще проще, чем с атакующими. В Академии обучали только одному виду защиты под чарующим названием "Энергетическая броня". Способность требовала 20 Энергии на активацию и по 1 единице Энергии в минуту на поддержку. Не совсем дешевое удовольствие для тех, у кого нет эликсиров или еды. Прокачивалась способность тоже элементарно - была необходима активация и поддержка брони в течение 5 минут, чтобы Игра засчитала +1 к использованию. За бесплатные полгода тренировок, что я потратил на полигоне, мне удалось снизить активацию до 18 Энергии и увеличить "Усиление брони" с 15 до 16 процентов. Большего добиться не удалось, как и разговорить учителя. Либо учителя общаются между собой, либо мне достался крайне замкнутый в себе представитель наставничества, но он кроме стандартных фраз не говорил ничего. Возможно, это такая специфика скрытых учителей? Меньше болтаешь, больше делаешь?
       Как бы то ни было, я решил воплотить в жизнь разработанный за полгода обучения план. Мне нужна была информация и я собирался ее получить.
       - Паладин! - заорал кто-то из игроков, стоило мне выйти на поляну с учителем. В моем секторе осталось еще двое общедоступных и один скрытый учитель, найти которого я уже не надеялся. Однако пренебрегать обучением я не собирался - к Лабиринту, чем бы он ни был, нужно подходить подготовленным. Среди находящихся на поляне игроков я нашел взглядом магов и медленно, словно сама неотвратимость, двинулся к ним в гости. Поджилки тряслись, в груди щемило от страха, руки дрожали, однако я, сжав зубы и нацепив на лицо маску безразличия, шел с высоко поднятой головой. Мне нужно протестировать все, чему я обучился, и единственным способом сделать это мне представлялась хорошая драка с игроками.
       - Стоять! - приказал маг, однако увидев, что его слова не возымели действия, истерически заорал: - Убейте его!
       - Я есть удар храмовника! - ответил я, нанеся разящий удар в челюсть подскочившему ко мне воину. Игрок оказался одним из тех избранных, кто взял себя в качестве артефакта оружие, поэтому я не стал уклоняться от удара, принимая его на энергетическую броню. Я прекрасно понимал все риски своего предприятия - какая бы у меня ни была защита, выдержать одновременный удар сотни игроков она бы не смогла. Именно поэтому я выбрал поляну, максимально удаленную от учителя атакующих способностей. Количество игроков, имеющих усиленную атаку, здесь должно быть минимальным.
       Поляна погрузилась в тишину, когда атаковавший меня воин растворился в воздухе, словно туман под порывом ветра. Усиленный удар в голову оказался для игрока фатальным, в то время как мне он смог снести только 1 единицу Энергии. Ровно столько ушло на блокирование удара меча. Что меня опечалило больше всего, так это количество полученного опыта - всего 10 единиц. Видимо, атаковавший меня игрок имел всего лишь первый уровень и, если при этом он не был инициирован, я только что окончательно уничтожил живое существо. Что я ощущаю? Сожаление? Печаль? Угрызение совести? Пф! Воин знал, на что шел, решив нашпиговать меня сталью, поэтому виноват сам. Я есть правда!
       Желающих повторить подвиг воина среди остальных игроков не оказалось и практически мгновенно между мной и магами образовалась широкая тропинка. В защиту прилетело еще несколько стрел, но и они вскоре закончились - игроки приняли коллективное решение отдать меня четверке магов. Если им нужен паладин, пусть забирают сами.
       - Сдохни, тварь! - заорал главарь местных магов с такой ненавистью, словно я уничтожил всю его родню, предварительно над ними надругавшись. С рук магов вырвались четыре молнии, бессильно облизав мой защитный купол. Час "Х" настал - этого момента я боялся больше всего, однако реальность оказалась не настолько устрашающей. По 10 Энергии за каждую из молний, при этом ни одна из них не смогла пробить мою "Усиленную защиту". Позволив магам ударить еще раз, я в очередной раз выпил эликсир Энергии и, наконец, подскочил к магам. Пришла моя очередь атаковать.
       - Я есть удар храмовника!
       Полгода тренировки и уничтожения деревьев не прошли даром - атакующую способность я использовал всего один раз. У магов не было активной защиты, поэтому привычными и отработанными ударами шипованного кастета я крошил их головы в мясной фарш - драться в рукопашном бою маги не умели. Физиология игрока и НПС одинакова, поэтому появление внутри мозга куска стали никого не делало радостным. Один за другим противники отправлялись на перерождение, однако мои планы распространялись чуть дальше, чем простое уничтожение. Долгуната научила, что в игре можно не только умереть, но и попасть в нокаут, поэтому я пробил шипами главарю местных магов обе ноги, чтобы не убежал, после чего убрал артефакт и ударом в челюсть отправил того в забытье.
       - Блю-э! - я резко обернулся, услышав незнакомый звук. Белые как смерть статуи, некогда бывшие игроками, замерли в праведном ужасе от увиденного. Несколько наиболее впечатлительных особей, не ожидавших такой кровавой расплаты, блевали прямо на месте. При этом никто не спешил на помощь валяющемуся посреди кровавой лужи магу. Крови с моих противников натекло довольно много, однако я отнесся к ней, как к должному. Меня хотели уничтожить, я уничтожил в ответ. Никогда бы не подумал, что смогу быть настолько кровожадно безразличным к чужой боли человеком. Видимо, окружающий мир все же убил наивного и человеколюбивого Ярополка, явившегося в Академию с желанием покорить мир и мне еще долго предстоит выяснять, кто же остался вместо него.
       - Есть еще желающие оградить меня от обучения? - прорычал я, обращаясь к статуям. Тишина. Рекруты, ставшие игроками буквально несколько дней назад, еще не привыкли к специфике Игры. Не у всех была возможность взвешенно обдумать все происходящее. У меня на это ушел год, поэтому сейчас я выглядел гораздо взрослее всех присутствующих. - Народ, займитесь собой! Хватит слушать магов! Если не будете проходить учителей, то сдохнете, так и не дойдя до следующего уровня!
       Статуи отмерли, начав что-то роптать в ответ, однако я их не слушал. Взяв мага, по прежнему пребывающего в беспамятстве, я потащил его к учителю. Прежде, чем я начну получать информацию, мне нужно обучиться.
       - Добро пожаловать, рекрут, сейчас я научу тебя использовать характеристики. Внемли моей мудрости!
      

    Прогресс обучения: Вы достигли 6 из 10 учителей

      
       - Для чего тебе маг, рекрут? - спросил наставник, едва окружающее пространство изменилось на тренировочный полигон.
       - Это мой источник знаний, - кровожадно оскалился я. - У меня не было достойного обучения до Академии, этот пробел нужно восполнить. Рекрут, которого я выбрал, вполне для этого подходит.
       - Мне не нравится то, что ты планируешь с ним делать, - вздохнул старик. - Принося кому-то боль, ты сознательно загоняешь себя во Тьму.
       - Тьма. Свет. Разве это не два названия одного и того же? - сдаваться я не собирался. - Что значит "быть светлым"? Что значит "быть темным"? Следовать каким-то правилам и устоям? Так их не существует!
       - Ошибаешься! - я зацепил старика своим рассуждением. - В Игре четко определено, что есть Свет, что есть Тьма! Что могут делать светлые, что могут делать темные! Да будет тебе известно: ни один темный никогда не сможет войти в ворота Варголага! Ни одного темного никогда не признает единорог! Ни один темный никогда не прикоснется к руке великой Иурм!
       - У вас какие-то проблемы с темными? - догадался я, когда прозвучало слишком много "никогда".
       - Темные вырезали весь мой род! - старик старался держать себя в руках, но было видно, как его всего трясет от гнева. - Они не должны быть!
       - Вы так и не сказали, в чем же разница между Тьмой и Светом! - сдаваться я не собирался. Если у старика возникли проблемы коммуникации с темными, это не значит, что это направление плохое. Оно просто другое.
       - Моя обязанность состоит в том, чтобы рассказать тебе о характеристиках, паладин, - наставник, вроде, вернул себе самообладание, превратившись в льдину. - Если хочешь выяснить разницу между светлой и темной стороной развития, обратись к ректору. Он с удовольствием тебя сотрет в порошок, темный!
       Повисла пауза. Старик стоял с высоко поднятой головой, всем своим видом показывая, что вытащить из него так необходимую мне дополнительную информацию не получится. Мне оставалось только тяжело вздохнуть и, наступив на горло собственной гордости, задать вопрос:
       - Рассказывайте, что за характеристики и с чем их едят...
       Очередная порция знаний об Игре была довольно забавной. Оказывается, Энергия - не единственный численный параметр игрока, как я успел подумать. Порой игроку удается заполучить себе дополнительные записи в личных свойствах, называемые "характеристики". Сейчас их у меня не было, поэтому отвечающая за них таблица была скрыта. Получить характеристики можно было за определенные заслуги, попадание в особые ситуации, либо в специальные места. Характеристики наделяли игрока особыми, невещественными свойствами, делающими игру приятней: харизма, удача, привлекательность, устойчивость и так далее. Прокачивались характеристики самостоятельно, в зависимости от действий игрока, причем могли прокачиваться в обе стороны, как положительную, так и отрицательную. Так, получив харизму, игрок мог ее запросто потерять, если действовал не в соответствии с накладываемыми характеристикой требованиями.
       Основное отличие характеристик от способностей и свойств артефакта заключалось в том, что другие игроки могли на них влиять. К примеру, если игрок получает "удачу", ее действие могут запросто нивелировать, наложив на счастливчика соответствующее проклятье. Или наоборот, испортить неудачнику карму, наслав на него какое-либо проклятье: неудачу, невезение, опьянение, шизофрению, немоту, глухоту, какой-либо физический недостаток, причем, некоторые из этих проклятий могли стать перманентными, что зависело от той силы, с которой персонаж наступил на любимую мозоль проклинающей. Поэтому в основном игровом мире были популярны защитные амулеты и, что неудивительно, ведьмы. Отчего-то именно женщины могли накладывать проклятья, мужской половине игроков данная особенность была недоступна. Наставник наотрез отказался пояснять причины, а при упоминании ведьм его лицо искажала злоба. Видимо, досталось ему в свое время знатно.
       Вернувшись обратно в Академию и убедившись, что игроки на поляне все еще не пришли в себя, я поволок нокаутированного мага вглубь леса. Мне предстояло отрабатывать титул "Темный"...
       - Не-е-е-т! - дикий крик мага был слышан, наверно, на весь сектор. Он старался отползти, однако перебитые руки и ноги не позволяли этого сделать. Забавно - меня не трогают его эмоции! Прямо передо мной лежит наполовину изуродованное живое существо, а меня волнует только один вопрос - когда же маг заговорит? Пытку я воспринимал не как что-то сверхъестественное, а как обычный игровой процесс. Когда я убью мага, а я его убью, в этом сомнений нет, он возродится целым и невредимым. Что мне удалось уже выяснить, так это его уровень - третий.
       - Ариус, пойми, у тебя нет выбора, - в очередной раз произнес я. - До тех пор, пока ты мне не расскажешь все, что я хочу знать, я тебя не отпущу.
       - Пошел ты! - выплюнул маг, справившись с болью и в очередной раз попробовав атаковать меня молнией. Не тут-то было! Прекрасно понимая, что игрок может несколько раз использовать фразу-ключ, лишая себя Энергии и отправляясь на перерождение, я переломал ему обе руки. И ноги, на всякий случай. Причем прошелся настолько аккуратно, что несмотря на отсутствие хоть одной целой косточки, Ариус не истек кровью - на артефакте можно было убирать шипы. К тому же, после небольшого количества тренировок я научился выпускать их по желанию, как мгновенно, так и постепенно, что не добавляло подопытному положительных эмоций - кому понравится, когда в его плоть медленно, с неотвратимостью приближающегося поезда, входят острые семисантиметровые металлические предметы, игнорирующие любые преграды?
       - Пошел, так пошел, - вздохнул я, выпуская шипы в плечо мага. Даже страшно представить, что сейчас испытывает этот игрок, лично я не смог бы так долго держаться. Для того, чтобы маг не соскочил, я периодически мазал место прокола эльфийской мазью, не позволяя крови покидать бренное тело. Дорого, конечно, но другого выхода я не видел - мне нужна была информация! По лесу пронесся очередной крик боли и маг лишился сознания. Повезло ему.
       - Развлекаешься? - появление Долгунаты было настолько неожиданным, что у меня даже екнуло в груди. Я постоянно отслеживал на карте позицию паладинов, однако координаты друидки были для меня закрыты. Полагая, что она находится с ними, я забыл, что пантера может убегать от стражей, пользуясь своей скоростью. Видимо, придется поплатиться за свою беспечность. - Решил выместить всю злость на бедолаге?
       - Этот бедолага хотел меня уничтожить, - парировал я, вскакивая на ноги и вешая на себя защиту. Зря друидка не убила меня стразу, второго шанса у нее может и не быть. - Пришла пора платить по счетам.
       - Так убил бы его. Зачем все это?
       - Мне нужна информация. Говорить он отказывается, приходится ее выбивать. Ты чего-то хотела?
       - Ты мне должен, - запела старую песню друидка.
       - Поздно, красавица. Я был у торговца. Потанцуем?
       - Откуда..., - напряглась Долгуната, однако через мгновение превратилась из пантеры в человека. - Слушай, меня уже достало играть во все эти игры. Поговорим?
       - О, в нас проснулось желание поговорить? - съязвил я, высовывая из артефакта шипы и доставая из инвентаря эликсир на Энергию. Долгуната не маги - с ней нужно быть настороже. - Не поздно ли?
       - Поговорить никогда поздно не бывает, - бросила друидка, вздохнула и выпалила, практически приковывая меня к месту: - Вот уже семь лет я являюсь личной ученицей Арчибальда. Он отправил меня именно с этим потоком рекрутов, чтобы я помогла тебе закончить Академию. Чем-то ты его зацепил, что он даже пошел на нарушение, применяя на тебя полное оцепенение. Я думаю, что именно из-за этого ты видишь путеводную нить. Теарт тоже попал под действие блокиратора сознания до того, как попал в Академию. В этом вы похожи и, как я думаю, именно поэтому оба видите путь. Другого объяснения нет. Арчибальд дал мне четкие указания - постоянно тебя провоцировать, заставляя таким образом развиваться. Он считает, что только так ты сможешь выжить. Согласись - он был прав, а у меня получилось тебя достать выше всяких похвал. Ты прошел практически всех учителей в секторе, дальше идет Лабиринт. В одиночку его не пройти. Предлагаю сотрудничество до конца Академии. Мне нужно выполнить задание учителя, тебе и паладинам нужно выжить. Я потеряла голову, когда ты меня... трогал, поэтому отправила на перерождение. Мне пришлось все рассказать группе, надеясь, что не придется ничего говорить тебе. Я полагала, что ты испугаешься смерти и станешь паинькой. Моя ошибка, готова понести наказание, но уже после того, как вернемся. Что скажешь?
       - Почему же ты не рассказала все с самого начала? - нахмурился я. Помощи от каторианца я никак не ожидал, тем удивительней был рассказ Долгунаты.
       - Условие Арчибальда. Если бы мне удалось вытащить тебя из Академии, ничего о себе не рассказывая, награда была бы гораздо выше той, на что я рассчитываю сейчас. Именно поэтому я не хотела заключать с тобой никаких соглашений до этого момента. Могла проколоться где-нибудь.
       - Так тебе еще и награда положена?
       - Естественно.
       - Почему сейчас решилась на откровение?
       - Потому что маги научились бороться с Монстричелло. Паладины едва унесли ноги от предыдущего учителя. Самостоятельно они не пробьются к Лабиринту.
       - С чего вдруг такая любовь к нашему классу?
       - Читал Экзюпери? Мне очень импонирует Лис в этом плане.
       - Мы в ответе..., - протянул я, но тут же снизошло озарение: - Сколько тебе за каждого паладина обещано?
       - По гранису за неинициированную голову, - с вызовом произнесла Долгуната. - Ты против того, чтобы твои братья выжили?
       - Отчего же, я только за. После следующего учителя я собрался избавить их от тебя, полагая, что ты их опять взяла в контроль. Это же неправда?
       - После того, как меня отправили на перерождение, я не применяла свои способности к паладинам, клянусь Игрой! - произнесла Долгуната и вокруг нее на несколько мгновений появился светлый ореол. Друидка была честна.
       - ...
       - Так проще, чем пытаться тебе что-то доказать, - ответила она на мой незаданный вопрос. - Ты так и не ответил - мы идем дальше вместе?
       - Нет! - после некоторого раздумья ответил я. - Нам дальше не по пути.
       - ЧТО?! - Долгуната настолько была удивлена, но не смогла скрыть эмоций.
       - Что слышала. Я теперь знаю, сколько стоит гранис, поэтому ты кровно заинтересована в том, чтобы Теарт, Рефор и Дитрих вышли из Академии. Нет смысла их от тебя отбивать. Возись сама. Логир, Сартал и Монстр уже инициированы, им ничего не грозит. Подумаешь, сдохнут пару раз.... Они мне никто. Говоришь, что маги нашли противоядие против танка? Я был внизу, видел, как работают маги. Они не способны дать вам отпор. Пройдись с паладинами по оставшимся учителям, обучи их, я дам вам координаты еще одного скрытого, заставь всех получить защиту, не мне тебе говорить о том, как она важна. Это поможет вам выжить. Но мы пойдем разными дорогами. Можешь сказать Арчибальду, что ты не просто выполнила, ты перевыполнила задачу - я теперь никому не верю. Неужели ты думаешь, что я доверюсь существу, которое хотело подставить мою группу и дважды меня убило? Доверюсь только из-за того, что оно связано с Арчибальдом, уродом, которому я обломаю хвост, как только выйду из Академии?
       Я передал Долгунате координаты скрытого учителя, после чего мы с минуту играли в гляделки. Ни я, ни Ната не желали первыми отводить взгляда, словно два школьника пубертатного возраста, выясняющих, кто из них круче. Наконец друидка сдалась, потупив взор, чтобы тут же посмотреть на меня взглядом не школьницы-переростка, а опытной и коварной женщиной. Перемена была настолько разительной, что я на мгновение опешил.
       - Мальчик повзрослел. Мальчик возмужал, - настолько томным голосом протянула Долгуната, что у меня внутри все перевернулось, а уровень либидо подскочил на небывалые высоты. Она вновь пытается меня контролировать! Вот же сволочь!
       - Не делай этого, - на последних крохах сознания прорычал я, стараясь выгнать Нату из головы. Вроде начало получаться, как друидка выложила козырную карту на стол, оказавшись буквально в шаге от меня:
       - Не делать чего?
       - Я есть ...., - мне не оставалось ничего другого, как уничтожить Долгунату. Друидка была опасна. Однако отчего-то мысли ворочались с таким трудом, что я успел произнести всего два слова, прежде чем Ната меня добила окончательно:
       - Не делать этого?
       Зеленое платье друидки распахнулось, обнажая совершенные формы девушки. Мир перевернулся, унося все мои печали прочь. Разве может быть столь совершенное существо плохим? Неужели я только что хотел ее ударить? Нет мне прощения! С горечью не мог не отметить наличие нижнего белья, так некстати скрывающего грудь красавицы. Второй размер, мой любимый. Не большие дойки, как у молочных коров и не прыщики, как у тех, кого принято называть досками. Такая грудь целиком помещается в ладошке, позволяя сполна насладиться ее нежностью, невообразимой мягкостью и ...
       - Ты слаб и беспомощен, паладин, - прошептала Долгуната, наклонившись прямо к моему лицу. Я дернулся вперед в попытке поцеловать сошедшую с небес богиню, однако она легко отстранилась, не позволив коснуться ее бархатных губ. - Куда тебе тягаться с моим учителем? Учись, рискни пройти Лабиринт сам и когда поймешь, что ты никто и звать тебя никак, я соглашусь помочь. Только сразу предупреждаю - если захочешь моей помощи, приползешь ко мне на коленях! Я открылась тебе, протянула руку помощи, но ты меня оттолкнул. Тебе же хуже. До встречи, паладин. Не понимаю, что увидел в тебе учитель...
      

    Вы были уничтожены и отправлены на точку возрождения

    Вы потеряли уровень

    Ваш текущий уровень: 4

      
       - Паладин! - уже ставшим привычный крик игроков информировал о том, что я вновь попал на точку возрождения. - Держи его!
       Я есть удар храмовника!
       Эликсиры восстановления Энергии уходили со скоростью экспресса. Игроки старались достать меня со всех сторон, но в отличие от прошлого раза я не пытался убежать. Наоборот, я с нескрываемой радостью принял тот факт, что нахожусь в центре огромной толпы игроков, желающих меня уничтожить. На прошлой поляне мне достаточно было убить воина, чтобы игроки расступились, здесь же, на точке возрождения, никто отступать не собирался, что мне в моем текущем состоянии было крайне необходимо, ибо я должен был хоть на кого-то выплеснуть все свои эмоции. Долгуната в очередной раз поставила меня на место, показав, что даже полгода прокачки защиты не гарантируют безопасность. Она заставила меня потерять концентрацию, отчего защита исчезла сама собой, словно ее никогда и не было. Поэтому здешним игрокам не повезло - я был зол.
       - Перегруппировка! - послышался приказ Дангарда и на несколько мгновений меня оставили в покое. Очередная пустая склянка отправилась на полку и я повернулся в сторону магов. Их осталось всего семеро. Мимоходом врезав в зубы подскочившему разбойнику, я с неотвратимостью лавины двинулся на руководителя движения "скажи паладинам нет". Вместо того, чтобы схватить меня за руки, за ноги, прижать к земле и добивать уже лежачим, игроки старались первыми нанести удар, мешая друг другу и позволяя мне собирать кровавый урожай. Всего пять минут боя не только восстановили мне 5-й, но также подарили 7-й уровень. Я посмотрел на сбившихся в кучу магов и в голову тут же пришел забавный план, гениальный по своей оригинальности. Мне ничего не оставалось, кроме как сразу же воплощать его в жизнь.
       - Привет! Поговорим? - произнес я, остановившись буквально в нескольких шагах от магов. Половина меня хотела рвать и крушить все подряд, но вторая часть, включая сознание, взяла вверх и желала извлечь максимальную выгоду из сложившейся ситуации. Информация! Мне нужна информация и Дангард был единственным игроком, который ею обладал. Книга знаний, работающая в качестве онлайн транслятора, показывала, что за моей спиной собралась толпа из пятнадцати игроков, не спешащих нападать. Игроки никак не могли взять в толк, каким образом обычный паладин, даже не вооруженный мечом, смог отправить на перерождение более полусотни туловищ, не получив, при этом, никаких видимых повреждений. Знали бы они, что битва стоила мне половины всего запаса эликсиров, вряд ли бы остановились...
       - Поговорим, - к моему удивлению, Дангард оказался вполне адекватным игроком, трезво оценивающим свои шансы на победу. Сейчас он их не видел, поэтому старался тянуть время - наверняка уже отправлены гонцы на все соседние поляны и вскоре здесь появится подкрепление. - Ты где-то нашел скрытого учителя и обучился защите?
       - Не только, - я не стал скрывать очевидный факт, как и то, что в моей руке по прежнему находился эликсир. Наставник был прав - на начальных этапах обучения защита делала из игрока неуязвимое существо. Этим фактом нужно сполна воспользоваться.
       - Я вижу. Рано или поздно эликсиры закончатся, ты же это понимаешь?
       - Понимаю.
       - И ты понимаешь, что у нас нет выбора - либо мы уничтожаем тебя, либо Девир уничтожает всех нас.
       - Это тоже мне известно.
       - В таком случае я не понимаю, о чем мы можем говорить?
       - Мне нужна информация об Академии. Что, где, как и почему. У тебя она есть. Суть моего предложения проста - ты делишься со мной информацией, я перестаю на вас охотиться и позволяю подойти к Лабиринту не с первым уровнем. В противном случае я вас здесь всех запру и буду держать, пока большинство не сдохнет. Ты же единственный инициированный маг нашего сектора, верно? Сделаю так, что дальше пойдешь в одиночку. Мне плевать, что сделает с вами Девир потом, важно то, что сделаю с вами я сейчас!
       Я есть удар храмовника!
       Дожидаться ответа было бесполезно. Маги сейчас не готовы к такому диалогу. Поза, мимика и жесты Дангарда говорили о том, что он не воспринимает мои угрозы всерьез, поэтому я сделал то, чему научила Друидка - атаковал первым. Маги ушли на перерождение, даже не успев кинуть в меня молнией, хотя возможно, у них уже не было на это Энергии. Семь ударов, семь медленно таящих трупов.
       - Все свободны! - я обернулся к оставшимся игрокам. Они так и не рискнули на меня напасть, решив дождаться результата разборок между мной и Дангардом. Сверившись с картой, я указал в сторону центра Академии: - Лабиринт там! Чем дольше вы здесь торчите, тем меньше у вас остается времени. Или у кого-то есть тайное желание со мной поквитаться? Считаю до десяти, после чего уничтожаю всех, кто останется на поляне. Один. Два...
       Дураков не нашлось и я на некоторое время остался один. Удивительно, но Долгунате удалось расшевелить во мне то, о существовании чего я сам не знал. Злобу. Жажду убийства. Желание крошить и душить. В течении часа на точку возрождения прибегало несколько групп магов, которые без лишних разговоров отправлялись отдыхать. Эликсиров осталось всего сорок два флакона, но я не собирался сдаваться и отступать от своего плана. Мне нужна информация!
       Заняв позицию возле места появления игроков, я выдвинул шипы на максимальную длину и принялся отрабатывать точность удара в голову. Игроки появлялись один за другим, однако первые три часа я решил их не сортировать, отправляя на перерождение всех. Мои действия ничем не отличались от устраиваемого магами геноцида и ректору они точно не понравятся, но мне уже было на это наплевать. Свет - не мое.
       - Согласен, черт тебя дери! - прокричал Дангард, появляясь в Академии после третьего подряд перерождения. За три часа непрерывной прокачки я умудрился подняться до десятого уровня и уже на полном серьезе рассматривал вариант полноценного уничтожения всех ста двадцати семи игроков, попавших в круговерть перерождения. Я не выпускал никого - ни магов, ни случайно попавших под раздачу игроков других классов. Досталось всем. - Ты получишь информацию! Прекращай!
       - Ты забыл добавить, что до окончания Лабиринта маги и ваши местные приспешники забудут о паладинах.
       - Хорошо. Игра свидетель - мы не будем трогать паладинов до пустошей! - Поразительно, но Дангард сломался слишком быстро. Либо у него был слишком маленький уровень и он понимал, что дальнейшее снижение чревато большими проблемами, либо совершенно не ожидал от неинициированного игрока такой жестокости. По всем правилам мне нужно было забиться в дальний уголок и сидеть, не отсвечивая, однако игра по шаблонам мне больше не нравилась. Я отошел в сторону, позволяя появиться очередному магу, не отводя при этом взгляда от Дангарда. Он должен дать сигнал о том, что атаковать меня не нужно, что у нас есть договоренности.
       Атаки не последовало.
       - Что ты хочешь знать? - Дангарду потребовалось порядка десяти минут, чтобы прийти в себя и собраться с мыслями. В это время появилась большая часть народа, решившая, что точка возрождения - не самое лучшее место для тусовки. На поляне оставались только маги, не понимающие, что происходит. Их предводитель внезапно начал общаться с главной жертвой.
       - Все, что тебе известно об Академии. Учителя, скрытые учителя, торговцы, хреновцы, прохождение Лабиринта. Мне нужна полная информация.
       - Я найду управу на твою защиту, - ненавидяще прорычал Дангард, глядя прямо мне в глаза. На какое-то мгновение я почувствовал слабые позывы сбросить защиту и заключить в объятья своего брата, случайно оказавшегося магом, однако усмехнулся и наваждение тут же исчезло. По сравнению с Долгунатой у Дангарда была кишка тонка качественно управлять другими игроками. Если бы друидка влияла на нас так же, как он, возможно я сейчас был бы среди паладинов. К слову сказать, они находились уже довольно далеко от открытых на моей карте территорий. Видимо, подходят к загадочному Лабиринту.
       - Академия поделена на 4 больших сектора, - начал свой рассказ Дангард, поняв, что попытка взять меня под контроль провалилась. - Каждый из секторов...
       Слушая Дангарда, я сжимал кулаки в бессильной злобе, понимая, что определенная часть обучения в Академии просто пролетела мимо меня. Почему в Академии существуют скрытые учителя? Они ведь не учат чему-то необычному, просто позволяют выбрать последовательность и никак, по сути, не влияют на возвращение в большой мир. Дангард объяснил, в чем я ошибся - если отказаться от обучения и предлагаемой мудрости, то учитель не будет засчитан. Взамен рекрут получает дополнительную информацию о текущем Лабиринте и ключ к одному из его испытаний. Лабиринт был единственным блоком, который всегда изменялся от потока к потоку обучения, поэтому к нему нельзя было подготовиться вне Академии. Только внутри. Причем все было сделано таким хитрым способом, что отказ от обучения сильно облегчал процесс прохождения Лабиринта - если найти всех скрытых учителей сектора и отказаться от обучения, то можно получить три ключа от четырех испытаний. И, в качестве финального гвоздя в гроб - применять ключи мог только один рекрут из группы, взяв с собой до десяти игроков. То есть если двое игроков одной группы откажутся от обучения, только один из них сможет выключить испытание, ключи всех остальных участников группы будут уничтожены. Теперь понятно, о чем говорила Долгуната, говоря, что она знает, как пройти часть Лабиринта. Она стала ключником! Мне не удалось сдержать ругательства - в порыве доброты и желания спасти "братьев" по классу я подарил Долгунате координаты второго скрытого учителя! Теперь половина Лабиринта является для нее, по сути, всего лишь звуком! Где же Дангард был пару часов назад?!
       По пустошам у мага было мало информации, но общую мысль он смог донести - обитатели пустошей делятся на светлых и темных, старательно уничтожающих противоположные фракции. Суть прохождения заключалась в том, чтобы в рамках Лабиринта выбрать свою сторону и пользоваться в пустошах помощью союзников. Дангард не стал отказываться от объяснений, что есть Тьма и Свет, у него самого было не так много информации на этот счет. Все оказалось одновременно и просто, и запутанно. Прежде всего - все игроки в Академии должны получить свой "цвет", нейтральных не должно существовать. Если игрок так и не определится, Игра его сотрет. Когда рекрут возвращается в большой мир, верхняя шкала исчезает и выбранное направление остается с игроком до самого конца. На что это влияет, Дангард не знал. Он знал только одно - важно быть "светлым", Девир не будет обучать "темных", но и не уничтожит их. Я посмотрел на свою шкалу и нахмурился - стрелка дошла практически до половины темной стороны. Если я продолжу творить безобразия, то она окончательно упадет и тогда я получу первый уровень Тьмы - как и любое явление Игры, приверженность игроков тоже прокачивалась. Что мне это даст, или от чего оградит - не знал никто.
      

    Книга знаний получила новый уровень. Необходимо увеличить уровень свойства артефакта: "Контекстный поиск", "Оружие", <Выбрать значение из списка>

      
       Оставшись в одиночестве, я не стал испытывать судьбу и вернулся в лес. Пока буду разбираться с доступными свойствами, стану уязвимым. Соглашение соглашением, но кто-то из игроков может решить, что соглашение было заключено не с ним и отправит меня гулять. Поэтому я вскарабкался наверх, убедился, что паладины все так же далеко и открыл список доступных свойств артефакта. Улучшать сейчас Книгу знаний или атаку я считал избыточным, битва с игроками показала, чего мне недостает. У меня проблемы с наличием свободной Энергии и, прежде чем куда-то вкладываться, нужно решить этот вопрос.
      

    Глава 7. Лабиринт


    Приглашаю всех на мой сайт! На нем каждый день есть обновления! На самиздате главы будут появляться только после того, как они будут полностью написаны.



    Понравилась книга? Расскажите друзьям!




    Оценка: 5.26*248  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.

    Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
    Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

    Как попасть в этoт список

    Сайт - "Художники"
    Доска об'явлений "Книги"