Ведовские Истории: другие произведения.

Хозяева Драконов

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 6.91*14  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Сначала судьба подарила Ксархину шанс стать Хозяином дракона, но затем отвернулась от амбициозного драконолетчика, создавая на его пути все большие и большие сложности. Изначального таланта оказалось мало, магия обернулась фикцией, а путь наверх вышел долгим и трудным. И когда, казалось бы, жизнь наконец наладилась, обычная случайность круто меняет все, заставляя выбирать между долгом и совестью.

    ПЕРВАЯ КНИГА ЦИКЛА.
    Произведение окончено

    Продолжение тут


    Дорогие читатели, просим не размещать книгу на других ресурсах
    Поделиться с друзьями:


  
   Положение
   Приставки
   Военные
   "ри" - патрульный
"риан"
- капитан патруля
"рианар"
- командир округа
   Судейские
   "ле" - консультанты
   "ленн" - инспектора
   "леннар" - судьи
   Маги
   шиан
   Политики
   "тайран" - высшие политиканы и управленцы
"тай"
- стражи и "полиция"
   тиа - для женщин учителей
  
   Имена и статусы:
   По статусам: ученики, взрослые, учителя.
   Имена: ученики - по учителю
   взрослые - по городу, а военные по пункту приписки - ри
   учителя - по городу, но перед именем стоит Мастер. Это касается только отдельного класса наставников, курирующих группы молодежи и выпускников (этакая маг-профессура).
  
   "Созвездие" - все драконолетчики из гарнизона одной из цитаделей. У каждой цитадели своя зона патрулирования. Созвездие подчиняется его командиру - риану. Название цитадели как пункта приписки упоминается в имени служащего в ней драконолетчика.
  
  

Хозяева драконов

Пролог

  
   Дракон резко сложил крылья, закладывая крутой вираж. В лицо привычно ударила тугая воздушная волна, заставляя сощуриться, внизу размытыми мазками зеленого и серого мелькнула земля. Созвездие выходило на заданные позиции, а внизу все еще было тихо. Не поймешь, то ли засада, то ли и впрямь их не ждали.
   Для атаки было выбрано раннее утро - время, когда сон самый крепкий, а предрассветные сумерки своими неверными тенями обманывают зрение уставших часовых, если таковые вообще имелись. На первый взгляд небольшая деревушка в предгорьях выглядела до отвратительного мирной. И мертвой.
   В том, что кто-то в деревеньке все же был, они убедились довольно скоро. Стоило снизиться, как над деревней разнесся рев чьего-то дракона, а в летящего чуть впереди командира созвездия ударило заклинание. Слишком слабое, явно сплетенное впопыхах, так как до мужчины оно даже не долетело.
   Сохранять секретность теперь было поздно, и драконы как по команде нырнули вниз, рассекая гудящий воздух крыльями. А снизу уже поднимались такие же ящеры, вознося на своих спинах всадников.
   Светловолосый молодой человек на стальном драконе несколько замешкался, и теперь наблюдал за разворачивающейся внизу битвой. Самые прыткие из его созвездия успели подмять под себя зазевавшихся ящеров, которым не повезло подняться, и теперь, яростно шипя, прижимали их к земле, вцепившись в основание крыльев противников и грозя переломать кости при попытке сопротивления. Но все же большинство было вовлечено в битву, развернувшуюся в едва начавших краснеть небесах. От этого рассвет казался холодным и кровавым.
   Тряхнув головой, словно отгоняя наваждение, драконолетчик направил своего дракона в самую гущу боя, но тут его внимание привлекло движение, замеченное боковым зрением. Светловолосый резко рванул повод, серебристый ящер извернулся в воздухе, меняя направление полета и уходя вправо. Один из противников пытался скрыться, его летун стремительно взмахивал крыльями, унося дважды предателя прочь от поля битвы. Стальной, повинуясь воле Хозяина, поднапрягся, стремясь нагнать беглеца - упускать кого-либо из этой шайки не хотелось.
   Если еще недавно блондина и мучили сомнения, то теперь таковые были забыты. Всадника не смущали ни габариты рыжего монстра, который вдвое превосходил его собственного ящера, ни тот факт, что уровень магический сил тоже может быть разный, и, увы, отнюдь не в пользу преследователя. Парень, будто наказывая себя за колебания, рвался вперед. Его дракон, чувствуя настроение всадника, тоже выкладывался изо всех сил.
   Внизу проносились дикие северные горы. Едва-едва вскарабкавшееся из-за горизонта солнце не грело, и воздух срывался с губ облачками пара, но вряд ли это заботило двух драконолетчиков. Стальной, чуть ли не надрываясь, но все же смог дотянуться до кончика хвоста улепетывающего сородича. Тот обиженно взвыл, его всадник, крутанувшись в седле, что-то проорал, но парню море уже было по колено. С его ладони сорвалось заклинание, призванное оглушить противника, но тот лишь небрежно отмахнулся. Ответный магический "привет" был направлен не в молодого человека, а в его дракона, что было вопиющим нарушением всех возможных законов Хозяев. Серебристо-стального ящера отшвырнуло назад, переворачивая в воздухе, и его всадник едва не вылетел из седла. Воспользовавшийся моментом рыжий дракон успешно поднырнул под противника и полоснул его по бедру. Раненый гигант издал болезненный полустон-полурык и дернулся в сторону, позволив врагу завершить маневр и вцепиться зубами в бок у самого крыла, едва не задев при этом всадника.
   Светловолосый парень отпрянул, насколько позволяли крепления у седла. Его противник торжествующе улыбнулся, победа была уже у него в кармане, а мальчишка зарвался. Фактически, он уже потерял дракона - с такими ранами тот бы не дотянул до открытой местности, а падение на камни с огромной высоты стоило бы жизни даже здоровому зверю.
   Но у молодого человека тоже оказался козырь в рукаве. Зло сощурившись, он внезапно дотянулся до морды рыжего дракона, крепко хватаясь за небольшой костяной рог на его носу. Рыжий тут же испуганно и болезненно взвизгнул и дернулся, но чудом извернувшийся стальной дракон острыми когтями вцепился в крыло, разрывая на лоскутки чувствительные перепонки и удерживая его на месте, пока всадник не разжал ладонь. Беспомощно дернувшийся подранок начал заваливаться на спину, безуспешно пытаясь удержаться в воздухе - поврежденное крыло лишь бесполезно хлопало. В последний момент, прежде чем рухнуть на скалы, он все же успел извернулся, стремясь защитить всадника.
   Оставшийся победителем парень осторожно опустил своего летуна на ближайшую более-менее ровную площадку. Тряхнуло его все же преизрядно - раненный дракон с трудом маневрировал, норовя завалиться на бок. Громадный ящер хрипло, тяжело дышал, по металлически взблескивающей чешуе текла густая, остро пахнущая кровь.
   Легко и привычно соскользнув со спины своего летуна, молодой человек направился к поверженному противнику, которого ударом выбросило из седла. Его дракон все же сумел защитить хозяина, и тот сейчас был жив, хотя и без сознания. Пульс отчетливо прощупывался на шее, так что можно было не опасаться за его жизнь. А вот с рыжим ящером все было значительно хуже. Довольная агрессивная по отношению к чужаку тварь, похоже, не в силах была даже двинуться, а лишь конвульсивно вздрагивала то ли в предсмертной агонии, то ли в бесполезных попытках подняться. Похоже, чудовищный удар об острые грани скал превратил большую часть костей в осколки, пробившие внутренние органы, и теперь камень окрашивался в темно-красный.
   Блондин осторожно подобрался к конвульсивно дернувшемуся и зашипевшему ящеру. Хватило касания ладони, чтобы зверь вздрогнул в последний раз и затих. Прекратившего его мучения молодого человека и самого затрясло, будто в ознобе, он даже с трудом удержался на ногах.
   На теперь уже мертвого дракона он сейчас смотрел почти с ужасом. Впрочем, ему довольно скоро удалось себя в руки. Еще предстояло возвращаться назад и стоило позаботиться о своем летуне, сейчас болезненно поджимавшем заднюю лапу. Взлетать с крохотной площадки было весьма проблематично, и это удалось бы только благодаря мощному прыжку, который в таком состоянии стальной совершить был не в силах. Остановившись рядом с ящером, его хозяин принялся бережно поглаживать его по чешуе, щедро делясь собственными силами. Никогда раньше он подобного не совершал, точно так же, как никогда ранее не позволял себе вот так запросто "выпить" жизненную силу какого-либо существа. Тем более дракона.
   Его неумелые эксперименты все же принесли свои плоды. Следы от когтей рыжего почти полностью затянулись, оставив лишь багровые рубцы. Дракон довольно фыркнул, совсем как огромная кошка. Ему импровизированное лечение явно пошло на пользу, а вот всадника снова зашатало. Пришлось отдышаться, прежде чем грузить в седло все еще бесчувственного противника.
   Холодный воздух ударил в лицо, заставляя блондина улыбнуться. Молодому человеку почти мгновенно полегчало, как бывало всегда, стоило лишь подняться воздух. Была в полете своя, особенная магия, заставлявшая оставить все заботы на короткое время скольжения в воздухе вверх, к небесам, в которых еще виднелись существенно поблекшие звезды. Вся погоня и схватка заняла не более получаса, хотя ему показалось, что в разы больше. Впрочем, времени расслабляться не было, предстояло еще сдать пленника командованию, отчитаться, получить по шее за самоуправство, показать дракона лекарю... Лишь бы на все про все хватило короткого северного утра.
  
   Ксархин
  
   Домики в квартале магов были низкими, всего этажа на два-три. Они, как грибы к стволу дерева, лепились к едва ли не единственному холму в округе, улицы по спирали огибали его подошву, поднимаясь к вершине. Там архитектура была другой - массивной, из темного камня, но в то же время словно тянущейся вверх. Больше всего здания напоминали пальцы какого-то древнего гиганта, замершие в безмолвной угрозе далеким и равнодушным небесам.
   Уставшие от длительного перелета драконы даже активнее замахали крыльями, почуяв скорый отдых и сытную кормежку. Для их же всадников все обстояло с точностью до наоборот. Адреналин уже не гулял в крови, и схлынула горячка боя, оставляя после себя лишь опустошенность от пережитого - все же не часто Хозяевам драконов приходилось сражаться друг против друга, если не сказать "почти никогда" - а еще предстояло отчитываться перед начальством о проведении операции. Пленники были со знанием дела обездвижены и привязаны к шипам гребней на спинах ящеров победителей. Их же собственные драконы плелись в хвосте созвездия. Контролировать их не было надобности - ни один бы не подумал своевольничать, ведь для них важнее всего была сохранность жизней их хозяев.
   Бронированные звери один за другим садились на специальные площадки, специально оборудованные в каменных "пальцах". Вблизи странные здания больше напоминали пчелиные соты, так как за каждой площадкой начинался огромный, способный вместить самого крупного из ящеров альков. Там специальная обслуга снимала с них сбрую, после чего пострадавших летунов осматривали лекари, а остальные же отправлялись в свои "стойла" - есть и спать. Совсем как двуногие, с той лишь разницей, что никакой бумажной волокиты.
   Ксархин лихо спрыгнул с седла, заодно отвязав и пленного, и осторожно съехал по бронированному боку дракона. Захваченный им мужчина был без сознания - иначе предателей перевозить бы не удалось, даже связанные, они оставались смертельно опасны. Стальной Ацейр покосился на Хозяина и, убедившись, что тот отошел достаточно далеко, бодро заковылял в сторону ангара. Дракон все еще припадал на заднюю лапу, но воспаление уже сошло, только пробитая чешуя стояло дыбом. А вот бок выглядел похуже, но тут уж стоило надеяться на лекарей.
   Не дожидаясь, пока спешатся остальные, блондин коротко кивнул поклонившимся магам и передал им своего пленника. Ксархин был значительно выше по положению подошедших к нему колдунов, так что мог и не здороваться вовсе. Впрочем, в отличие от большинства Хозяев, которые правили этим миром, он не считал зазорным быть вежливым с обладающими силой. Когда-то давно, еще в пору ученичества, он получил от Мастера хороший урок за излишний снобизм, навсегда запомнив, что лишь наличие дракона отличает его от всех остальных магов, населяющих материк. Произошло это в пору, когда сам драконолетчик еще таковым не являлся, а ритуал избрания драконами своих Хозяев был желанным событием. В то время успешный и одаренный магически Ксархин ни минуты не сомневался в собственной исключительности и полагал, что избрание он пройдет без проблем. И не без причины, стоило признать. Впрочем, это не помешало учителю на всякий случай устроить порой зарывавшемуся юнцу основательный разнос и слегка сбить с него спесь, весьма доступно объяснив, насколько его мнение ошибочно. Только намного позже парень понял, что эта выволочка была продиктована желанием Мастера защитить его само от разочарования, если бы ни один из ящеров не обратил на парня внимания. Подобная неудача могла запросто сломать его, существенно подкосив веру в себя. Чем выше взлетаешь, тем больнее падать.
   Молодой Хозяин огляделся в поисках командира созвездия. Начальство оказалось легким на помине, Ксархин невольно поморщился, вспомнив, какую нахлобучку получил за несанкционированное преследование заведомо более сильного противника. Хотя победителей и не судили, но вот наказать его командиру созвездия никто не мешал. Парень с тоской вспомнил пухлый отчет, который трижды переписывал, пока не удовлетворил взыскательное начальство. Бумагомарательство заняло весь день, пока остальные занимались пленными и их делишками, что Ксархина необычайно бесило.
   Впрочем, как оказалось позже, это было меньшее из бед, что его ожидало.
   Несмотря на все усилия, которые были приложены ради сохранения операции в тайне, слухи поползли со скоростью лесного пожара. Произошедшее в северных горах побоище не обсуждал разве что глухой да ленивый, и мнения разделились. Впрочем, волнений никаких не предвиделось - все ждали суда над пленниками, гадали о причинах применения столь радикальных мер и предвкушали, какие еще неведомые пока еще детали всплывут на слушанье.
   Созвездие, в котором состоял Ксархин, сейчас находилось в столице в отпуске. Причем это было отнюдь не наградой, а вынужденной мерой. Начальство отнюдь не жаждало, чтобы молодые драконолетчики, участвовавшие в битве, трепали языками, обсуждая произошедшее с постоянными любовницами, а потому пока и не отпускали их по домам. Правда, для амбициозного молодого человека это означало, прежде всего, невозможность вернуться к любимой работе. Отношения, тем более постоянные, с девушками занимали почетное последнее место в списке его личных ценностей, так что как раз от отсутствия возможности поделиться с ними чем-либо он не страдал.
   Как всегда то, в чем в данный момент меньше всего нуждаешься, привалило первым. Сначала Ксархина битый час песочил начальник округа, к которому было приписано его созвездие, затем объявился колдун-лекарь, заявивший, что Ацейра предстоит довольно долго лечить. Расстроенный парень вышел из здания, где располагалось военное ведомство, и прямиком угодил в объятия двух смутно знакомых барышень. Ругаться с ними не было ни сил, ни желания, а отшить без скандала предприимчивых девиц вряд ли вышло бы, так что пришлось отдаться на милость цепких женских ручек. Вот так и началось его знакомство со Стиаэт - политической столицей Хозяев.
   К концу седьмого дня все происходило с точностью до наоборот. Стоило распрощаться с очередной любовницей, которую он успешно очаровывал весь предыдущий вечер, на пороге его временного жилища возник врачеватель, сообщивший, что стальной дракон здоров, полон сил и желания подняться в небо. А так же порекомендовал Ксархину не медлить и все же выгулять Ацейра. И без того ежедневно навещавший ящера молодой человек отблагодарил мага звонкой монетой и собирался уже последовать дельному совету, как на пороге возник отнюдь не желанный гость.
   - Ксархин ри Дарад? - молодой, вряд ли старше самого Хозяина герольд держался подчеркнуто нейтрально.
   - Он самый, - как мог вежливо отозвался драконолетчик.
   - Вам адресована повестка явиться на слушание верховного суда, - поспешно произнес явно торопящийся парень и подсунул едва ли не под нос собеседнику бумагу, где значились данные адресата: - Распишитесь.
   Когда герольда и след простыл, драконолетчик задумчиво посмотрел на конверт. К слову, полным именем он пользовался довольно редко, ограничиваясь лишь данным при рождении. Да и не мог привыкнуть к недавно появившейся части "Дарад", которая означала место его приписки. На то, что он является действующим патрульным и закреплен за военным ведовством, указывала приставка "ри", вот ее-то он носил с гордостью.
   Ксархин задумчиво взъерошил волосы и решительно вскрыл конверт. Каллиграф в судейском ведомстве был преотличнейший, но все равно на дорогой бумаге со всеми необходимыми печатями был написан какой-то маловразумительный бред. От него требовали явиться на слушание по делу предателя, но так же значилось, что против него выдвинуты некие обвинения. Окончательно перестав что-либо понимать, парень решил не загадывать наперед.
   Подхватив со стола сумку и засунув туда странное послание, Ксархин выскочил из небольшой квартирки, которую временно занимал. Прежде всего стоило поставить в известность командира его созвездия. Сандар риан Дарад славился крутым нравом, хотя и был справедливым начальником. Но о допущенных промахах его следовало уведомлять лично и как можно скорее. Узнавать о шалостях подчиненных из других источников он не любил. Настолько, что это вполне могло стоить нерадивому дурню карьеры.
   Отчитавшись перед командиром и заверив, что понятия не имеет, в чем дело, Ксархин наконец-то направился к Ацейру. Теперь предстоящий полет имел четко обозначенную цель - до бывшего учителя молодого человека. Если кто и смог бы объяснить происходящее, то именно Мастер.
   Ксархин знал его с пяти лет. Уже тогда Мастер Кейхем был совершенно седым, с блеклыми, словно выцветшими зелеными глазами и удивительно доброй улыбкой. Пожалуй, именно она и подкупила зашуганного, озлобленного, будто волчонок, мальчишку, заставив пойти за стариком. Одна из старших учениц Кейхема, Лаис, воспитала его, заменив никогда не виденную мать. Сам же Мастер стал для него не только учителем, но и другом, и отцом, и чем-то куда большим, таким, для чего в лексиконе молодого военного даже и слов не находилось. Кейхем создал его, он дал парню семью, состоящую из таких же, как и сам Ксархин, учеников и воспитанников Мастера.
   Стальной дракон, почуявший приближение хозяина, нервно мел хвостом каменный пол ячейки, в которой провел все семь дней. Стоило Ксархину подойти, как ящер опустил голову, приветствуя своего всадника низким вибрирующим рыком, в котором слились радость от встречи и предвкушение полета. А в том, что его сейчас отпустят в небо, Ацейр не сомневался - не зря же на его спину сейчас прилаживали седло. В целом, Ксархин мог обходиться и без него, но зачем же было без надобности усложнять задачу?
   Уставший от сидения в узком загоне ящер жизнерадостно курлыкнул и попытался заложить крутой вираж, как только оторвался от взлетной площадки. Ксархин со смехом натянул повод, заставляя дракона успокоиться - в городе подобные кульбиты были опасны. Зато стоило покинуть его пределы, как он перестал сдерживать своего летуна, и тот с удовольствием сделал несколько петель и даже резко спикировал к земле, напугав какую-то мелкую живность. Человека неподготовленного давно бы укачало, но молодой драконолетчик только радовался - его подобные выкрутасы не страшили уже давно.
   На душе скребли кошки, а полет помогал отвлечься. А еще Ксархину пришлось частично соврать командиру. Он знал, что единственной странностью, которая случилась в тот злополучный день, был способ, которым он убил дракона противника. Вот только всадник погибшего ящера был без сознания и не мог донести на него. Или все же мог? Именно потому молодой драконолетчик и решил сначала пообщаться с Мастером, а уж только потом сообщать о своих догадках начальству.
   Лететь до Илмара, громадного города, частично располагающегося в толще горного хребта, было довольно долго - закат уже почти догорел, когда уставший Ацейр наконец достиг цели. Но если бы не пространственная магия, которой драконы пользовались на уровне инстинктов, понадобилось бы три дневных перелета, а не двенадцать часов, так что жаловаться было глупо.
   Именно Илмар был сердцем культуры Хозяев, колыбелью как в прямом, так и переносном смысле. Именно здесь жили и обучались молодые люди, которым потом предстояло стать всадниками, магами, учителями и политиками. Горный хребет образовывал почти полное кольцо, и лишь на западе скалы не смыкались, а высились по двум сторонам подобно каменным стражам. В образованном гребнями пространстве располагался город, где жили люди и маги. Сами же горы были испещрены огромным количеством переходов и пещер самой разной величины. Их стены покрывала затейливая резьба, встречались и горельефы, и скульптуры, посвященные одной тематике - драконам. Они были везде, от крошечных, с ноготь изображений, до гигантских, в натуральную величину, картин. Кое-где древние зодчие сумели сохранить естественный рельеф подгорных просторов, и там спины изображенных в камне ящеров расцветали розетками разноцветных кристаллов.
   С внешней стороны хребет выглядел куда более прозаично. У подножия раскинулись плодородные земли, которые обрабатывали крестьяне из окрестных деревень, леса предгорий изобиловали пушным зверьем, а на горных склонах местами виднелись шахты и небольшие домишки горняков, посменно проводивших выработку. Здесь добывали серебро и свинец, ближе к сердцу хребта попадались медные жилы.
   Только одна гора оставалась практически нетронутой. Громадный вулкан, называемый Колыбелью, возвышался над остальными пиками, как взрослый над детьми. Это было место Выбора, место, где Хозяева обретали своих драконов. Величественный храм, не поймешь, кому посвященный - ящерам или их всадникам, - был истоком и последним пристанищем для многих поколений драконолетчиков.
   Но сейчас мысли всадника были заняты отнюдь не красотами простирающегося под ним мира. Ацейру не требовались указания - он лег на крыло и легко спикировал на одну из площадок, ближайшую к дому Мастера. К дракону тут же подскочил молодой человек, и перехватил поводья у всадника. Ксархин похлопал зверя по чешуе и направился вглубь горы. Далеко идти не пришлось. Что и говорить, Кейхем был уже не молод, а потому специально выбрал апартаменты поближе к поверхности. Молодой человек был тут лишь во второй раз с момента переезда учителя, а потому в очередной раз подивился красоте пещеры. Дальнюю стену украшали друзы сиреневых кристаллов, которые красиво подсвечивали пара фонариков, которые были нужны здесь исключительно ради декора. Мягкий свет заставлял сиять также и мелкие вкрапления того же минерала в камне, от чего потолок казался ночным небом, в котором перемигиваются яркие звезды.
   Взгляд Ксархина упал на спящего в углу дракона. В неверном освещении сложно было разглядеть его окрас, но парень знал, что чешуя Исхака черная и только под брюхом видны рыжие "подпалины". Ноздри ящера пошевелились, стоило лишь ему учуять пришельца, но старая зверюга поленилась открыть глаза - значит, узнал.
   Сам Мастер обнаружился здесь же, в обжитой части пещеры. Старик что-то читал в свете ярко сияющего магического шарика, но поднял голову, стоило Ксархину приблизиться. Мужчина открыто улыбнулся бывшему ученику и поднялся, но лишь чтобы обнять парня.
   - Давно не виделись, - пожурил Мастер, но светлые глаза его смеялись. - Совсем зазнался, мелкий негодник?
   - Меня перевели в Дарад, - объяснился молодой человек, занимая предложенное ему кресло.
   - С чем пожаловал? - мгновенно поинтересовался Кейхем, прекрасно понимая, что данный визит - это явно не приступ ностальгии по годам ученичества. Слишком недавно они были, и слишком деятельным был сидящий перед стариком драконолетчик.
   - Мое созвездие недавно отправили на... нестандартный боевой вылет, - парень немного помялся, решая, сколько секретной информации стоит раскрывать.
   - Хочешь сказать, вас отправили ловить предателей? - осведомленность Мастера, как и всегда, ставила в тупик. Но зато хотя бы говорить теперь можно было без обиняков.
   - И теперь меня вызвали на слушание, - Ксархин вынул порядком помявшийся конверт и вручил его собеседнику.
   - Трибунал? - Мастер приподнял кустистую седую бровь, когда вновь взглянул на воспитанника. - Знаешь за что?
   - У меня есть одно предположение, - несколько неуверенно произнес молодой мужчина.
   - Так, постой, - хозяин комнаты поднял ладонь, давая знак помолчать, - ты что, не сходил в судейскую канцелярию и не выяснил этот вопрос?
   - Вряд ли они сказали бы что-то такое, чего не был в уведомлении, - Ксархин протянул наставнику злополучную повестку. Кейхем дважды пробежал глазами документ, прежде чем поинтересоваться:
   - А хоть кто обвинитель?
   Драконолетчик лишь развел руками в ответ.
   - Ладно, тогда какова твоя версия? В чем таком тебя можно обвинить, что это дело взял верховный гражданский суд, а не военный трибунал?
   Ксархин некоторое время молчал, собираясь с мыслями и духом, чтобы начать столь сложный для него разговор. Кейхем не подгонял, прекрасно понимая, что если уж парень пришел к нему, значит, дело на самом деле сложное и требует определенной тактичности. Мужчины вообще неохотно признают свои ошибки и слабости, а такие как этот его ученик - и подавно.
   - Я погнался за пытавшимся скрыться предателем, - наконец заговорил парень. Как всегда, когда нервничал, он взъерошил волосы, от чего и без того пребывающие в беспорядке пшеничные пряди стали напоминать воронье гнездо. - Он, вместо того, чтобы вступить в схватку, ударил по Ацейру, а его дракон вцепился в бок моему, почти у самого седла. Я потом проверил - он почти перекусил подпругу, как я не свалился, сам не знаю... А я его убил, - скомкал рассказ парень.
   - Всадника?
   - Дракона! Я убил его дракона. У меня та же болезнь, Мастер, - Ксархин отвернулся, принявшись разглядывать мерно спящего в углу Исхака. В детстве это успокаивало, теперь не помогало.
   - Давно? - только и спросил мужчина. В его голосе не прозвучало и намека на сочувствие или, тем более, жалость, за что Ксархин был ему очень признателен.
   Он никогда не думал, что именно с ним произойдет столь ужасающая вещь. Порой владеющие магией в какой-то момент обнаруживали, что их способности к колдовству начинали их подводить. Резервы едва заметно таяли, даже когда маг не колдовал вовсе. И это происходило тем быстрее, чем больше прогрессировал недуг, постепенно превращая всесильного волшебника в простого смертного.
   Но природа, словно в насмешку, этим не ограничилась. Было и лекарство, способное пусть и не вылечить, но временно поддержать заболевшего: энергия. Сила других живых существ, которую пораженные болезнью начинали отбирать, чтобы восполнить свои резервы.
   У Ксархина она проявилась совсем недавно, и он тщательно скрывал этот недуг. Изначально он собирался просто игнорировать знание о возможности восполнить утекающую магию. И это даже удавалось. До того самого момента, пока он не понял, что только таким способом, ослабив рыжего дракона противника, он сможет спасти Ацейра во время боя в поднебесье. Сила пьянила, она текла по жилам, как игристое вино, от нее хотелось смеяться, но в то же время было настолько тошно и плохо, что колотило в ознобе. Но это стоило спасения жизни стального дракона, так что при необходимости Ксархин даже смог бы это повторить.
   Перелить силу в ящера парень догадался не сразу. Отдавать накопленное оказалось тяжко - она таяла слишком быстро. Поток не давался в руки, норовя ускользнуть, но в тот момент это был единственный способ помочь Ацейру.
   - Месяца три, как я понял, что со мной происходит, - наконец произнес молодой человек.
   - И твой противник это видел? Ты же понимаешь, что такой, как он, наверняка бы понял, что ты сделал, - деловито поинтересовался Кейхем.
   - Во время боя он бы не заметил, с таким же успехом я мог огреть его магическим пульсаром, - покачал головой Ксархин, затем подхватился и зашагал по комнате. - А потом он был без сознания.
   - Но поручиться ты за это не сможешь, так? - Мастер задумчиво потер подбородок. - Вот что, доложи обо всем своему командиру. Это ведь Сандар, так?
   - Он, - только и кивнул Ксархин, про себя решив больше не удивляться осведомленности старика. А ведь вроде и не политик, и живет едва ли не затворником, занимаясь лишь учениками и своим драконом, а знает все про всех.
   - Очень толковый молодой человек, - покивал Кейхем, напрочь забыв, что "молодому человеку" по самым скромным прикидкам уже лет сорок пять. - Вот что, победителей не судят. А если и попытаются, то никто тебя так не защитит, как командир. Более того, мой статус Мастера позволяет свидетельствовать в суде. Меня в любом случае попросят дать оценку как твоего учителя.
   - Спасибо, - выдохнул Ксархин, чувствуя облегчение.
   - Если с делами все, то тогда расскажи мне, как тебе служба и что вообще происходит в твоей жизни, - сварливо заявил старик, пряча улыбку. - С выпуска тебя не видел.
   И беседа плавно превратилась из военного совета в почти семейные посиделки.
   Послушавшись совета Кейхема, Ксархин первым делом направился в муниципалитет, чтобы выяснить причины, по которым он получил повестку. Как оказалось, он зря предположил, что здесь ему не помогут. Общительный молодой человек охотно сообщил драконолетчику, что на него подана жалоба за убийство дракона и будут выяснять, по какой причине патрульному магу пришлось пойти на такой шаг. Если Хозяева что и боготворили, так это драконов, так что ничего необычного в том, что смерть одного из ящеров спровоцировала слушание, не было. Зато тот факт, что заседать будет не военный суд, а проводиться комплексное слушание в присутствии представителей всех ведомств - это заставляло задуматься.
   Поэтому второй остановкой на его пути стал дом командира созвездия. Сандар риан Дарад выслушал его, разнообразия ради, молча, хотя Ксархин не удивился бы даже, снизойди начальник до рукоприкладства. Но тот, что странно, даже посочувствовал в меру своих возможностей. Ветеран ничего не обещал, но молодому человеку стало легче от понимания, что его поддержат. Оставалось только выяснить, кто его так подставил. Ну не сам же предатель выступил с обвинением?
   Слушание должно было состояться через три дня. И хотя Ксархин порядком волновался, но утешал себя мыслью, что его все же не арестовали, как сделали бы это, узнай про его болезнь. Лет двадцать назад случаи были единичными, но ее жертвам лишь сочувствовали и разводили руками, а вот в последнее время ее диагностировали все чаще. Но после боя в северных горах, в котором принимало его созвездие, расквартированное поблизости в цитадели Дарад, что значилось во второй части их имен, ситуация кардинально изменилась. Тем не менее, умолчать о своем состоянии он тоже права не имел - рано или поздно симптомы станут заметны, вранье на суде всплывет, что повлечет весьма неприятные последствия. Оставалось не врать, но и не говорить лишнего. На его стороне были законы войны и тот факт, что противник и его дракон были сильнее, хотя и странно было списывать на самозащиту то, что он погнался за преступником.
  
   Вступая в зал заседания, Ксархин чувствовал себя неожиданно спокойным. Он не сделал ничего, чего стыдился бы. Просто не дал себя убить, а это нельзя ставить в вину, учитывая, что сотворил человек, чьего дракона он вынужден был "выпить".
   Огромное помещение, способное вместить больше тысячи человек и пару-тройку драконов до кучи, встретило его тихим шелестом голосов. Присутствующих было много, значительно больше, чем он ожидал увидеть. Судейское возвышение в дальнем конце зала еще пустовало - представители верховной власти являлись последними. Падающие через витражи световые лучи выкрашивали помост в сиреневые тона, создавая впечатление чего-то нереального. Белоснежные кресла из драконьей кости в этих отблесках напоминали северные льды. Длинные лампы на стенах и округлые фонари горели ровным голубым светом, лишь усиливая впечатление холода. Все равно что ледяной дворец - даже изысканные завитки на гобеленах казались морозными узорами на стекле.
   Ксархин, не стесняясь, осматривал зал и людей, так неуместно здесь смотревшихся. В большой ложе у подножия помоста собирались ленн - инспектора и судейские эксперты. Эти уж точно были уместны в царстве придуманного холода, у них даже форма была серебристой с темно-фиолетовой отделкой. У ведущих на возвышение ступеней застыли стражи в полной броне - элитные войска, с которыми сходиться в схватке, пусть учебной, не рисковали даже драконолетчики. Они следили за исполнением законов и, в случае надобности, сами могли стать и обвинителями, и палачами. Хорошо, хоть не судьями - те стояли особняком от остальных.
   Но вот одна женская фигурка приковала к себе его взгляд. На верхних ступенях места обвиняемого и обвинителя были отмечены двумя золотистыми фонариками, на которые полагалось возлагать руки, когда давались показания. Была ли в них какая-то магия, или они являлись лишь удачным психологическим трюком, драконолетчик не знал. Да и не в этом дело. Возле одного из них стояла молодая девушка с копной светлых, почти белоснежных волос, и падающий на нее свет играл на них золотыми и серебряными искрами. Если бы не понимание, что именно эта красавица, похоже, и стала причиной его проблем, Ксархин не преминул бы познакомиться с нею в куда более романтичной обстановке.
   Кроме уже названных, в зале присутствовало почти все созвездие Ксархина, кроме двух ребят, получивших травмы во время боя, и еще целая разношерстная толпа каких-то незнакомых парню людей. Возможно, родичи пострадавших или же наоборот, предателей. Заметил драконолетчик и наставников, среди которых были и его старый Мастер. Кейхем улыбался, выслушивая кого-то из коллег, но мысли пожилого мужчины явно витали где-то далеко - Ксархин знал это выражение лица.
   Появление коллегии судей заставило стихнуть все шепотки в зале. Их было трое - по одному представителю от каждого ведомства: военного и законодательного, а также Мастер.
   Молодой человек, который консультировал Ксархина во время его визита в министерство, вышел вперед и хорошо поставленным голосом сообщил:
   - Слушается дело, начатое по запросу уважаемой Еверы против Ксархина ри Дарад, - драконолетчик мысленно поморщился. Ну надо же, его притащила на суд девчонка, только-только отметившая совершеннолетие - ведь в ее имени еще не появилось приставки, по которой можно было бы определить статус, который она занимала в сообществе. Скорее всего, она только недавно прошла избрание и не успела определиться. Более того, он был уверен, что никогда ране не встречал эту девицу. Тогда при чем тут убитый им дракон? - Уважаемая, вам слово.
   - Благодарю вас, леннар, - девушка отточенным жестом танцовщицы положила ладони на светящийся ровным светом золотистый шар. Тени и блики упали на лицо, на мгновение четче обозначив скулы. - Как вы знаете, я - сестра одного из тех, кого сейчас называют предателями, - в зале не ахнули и не зашептались, из чего Ксархин сделал вывод, что все знали. Кроме него. - И я не прошу о снисхождении, потому что брат виноват, хотя и сделал это не по своей воле. Более того, он уже не нуждается в прощении - мертвые не просят, - девушка на мгновение опустила глаза, на дальних рядах могли решить, что она плачет, но драконолетчик успел заметить - Евера прятала ярость. Кем бы ни была эта крошка, но стебелек у цветка был стальным. - Но я обвиняю! Почему одним закон позволяет разгуливать на свободе, в то время как другие ждут приговора, если их вина соразмерна? Я обвиняю Ксархина ри Дарад в том, что он убийца, такой же, каким был мой брат!
   - Ксархин ри Дарад, вам слово, - произнес леннар, когда стало ясно, что истец высказалась. - Признаете ли вы, что ваши действия привели к гибели дракона?
   - Я исполнял приказ, - коротко отозвался молодой человек, решив быть максимально кратким, чтобы не дать этой девице лишнюю информацию, которую она бы смогла использовать против него же.
   - Был приказ убить дракона и моего брата? - холодно поинтересовалась Евера, обжигая его яростным взором. Ксархин знал, что обязан ответить. Судебные слушания проходили именно так, в диалоге сторон, леннар лишь отслеживал процедуру. Сами судьи не вмешивались, они могли разве что задавать вопросы, если желали что-то уточнить.
   - Был приказ пленить предателей, - постарался сохранять спокойствие драконолетчик. - Вашего брата я не убивал. Он был жив, когда я передал его магам в ведомстве. Его дракон погиб во время схватки. Мне пришлось преследовать противника, желающего скрыться.
   - Более сильного противника? - уточнил леннар. Ксархин заметил, что тот переглянулся с начальником военного округа.
   - Да, леннар.
   - Продолжайте, - кивнул судья, возвращаясь к своей игре в гляделки с командующим войсками.
   - Брат не смог пережить потери дракона и наложил на себя руки, - скорбь в звонком голосе Еверы была отмерена с аптекарской точностью, в другое время парень бы даже умилился. Но сейчас он начинал злиться. Ксархин бы понял, добивайся она справедливости ради соблюдения закона или же из мести. Но здесь были какие-то иные мотивы.
   - Это имеет отношения ко мне? - несколько раздраженно поинтересовался Ксархин. - А может все дело в том, что он с соратниками перебил целую деревню ради того, чтобы удовлетворить свою потребность в магии?
   Молодому человеку сейчас было гадко от того, что эта девица сравнила его с этими упырями, ведь так теперь звали заболевших проклятой болезнью Хозяев в народе. Шепотом, за спинами. Вот только теперь это словно прочно прилипло к энтропам, как звали их сами наделенные силой. Горстка таких отщепенцев объединилась и решила поэкспериментировать, а может преследовали какую иную цель - Ксархин не знал, и знать не хотел. Выбрав отдаленную деревеньку у самого подножия северных гор, эти твари устроили там настоящую резню. Они пировали, поочередно высасываю жизнь из каждого, кто попадался под руку - выжить не должен был ни один свидетель. Вот только ошибку они все же допустили.
   Выжившую девушку звали Ива, и ей было от силы лет семнадцать. Ксархин запомнил имя, хотя в отношении женщин за ним подобное водилось далеко не всегда. У нее были застывшие, как у мертвой, огромные глаза цвета грозового неба, а в густых каштановых прядях за одну ночь прибавилось седины. Она не ночевала в деревне - ее избил подвыпивший отец, и бедняжка убежала в лес, чтобы поплакать в одиночестве. Это ее и спасло, когда с небес обрушилась смерть. Те, кто должен был защищать, стали убийцами.
   Она направилась в ближайший форт, даже не подумав, что появившиеся всадники могли оттуда и явиться. Знание, что Хозяева драконов - это их защита, вдалбливалась в умы людей поколение за поколением. Но девушка не ошиблась. С одним из драконолетчиков ее отправили в ближайший центр, где командование приняло решение атаковать озверевших, пьяных от собственной мощи захватчиков. Верховное военное ведомство одобрило эти меры, пусть и уже по факту. Да и Иву уже доставили в столицу, где она повторила свои показания. Сейчас ею занимались лекари - девушка впала в шоковое состояние.
   - Дело не в этом, - Евера говорила спокойно. Слишком спокойно для такой молоденькой девушки, только что потерявшей брата. Но недостаточно - для женщины, получающей удовольствие от происходящего. - Вы убили дракона. Вы выпили его жизнь, как предатели-энтропы - жизни тех крестьян. Так чем вы лучше?
   Теперь стало ясно, что противник понял, что именно сделал Ксархин во время боя, и почему дракон так резко ослабел.
   - Это правда? У вас проявились симптомы? - произнес один из судей.
   - Да, леннар, - Ксархин смотрел прямо в глаза собеседнику, - они проявились недавно. Когда я нагнал беглеца, он не вступил в магический поединок, а ударил заклинанием по Ацейру. Это позволило его дракону вцепиться в моего прямо под крылом. Я действовал по наитию и несколько ослабил напавшего ящера. И, очевидно, испугал. Так как энтроп не справился с управлением своим зверем, и они упали. Мои слова о нанесенных Ацейру травмах могут подтвердить местные шиан.
   Ксархин не зря ссылался на лекарей - сколько бы силы он не влил в дракона, это не исцелило его полностью. Хотя о том, что он поделился с ним энергией, парень тоже решил умолчать. На всякий случай.
   - То есть вы настаиваете на том, что защищали себя и жизнь дракона? - уточнил леннар.
   Ксархин подтвердил. Встал кто-то из инспекторов и сообщил, что Ацейр действительно был серьезно ранен, и не обошлось без магического воздействия. Судья задумчиво покивал и поинтересовался: - Уважаемая, вам есть, что добавить к обвинениям?
   Когда Евера отрицательно покачала головой, леннар объявил что теперь суд выслушает свидетелей, и Ксархин с Еверой более допрашиваться не будут. Им обоим предстояло удалиться, чтобы не вмешиваться в процесс, а затем уже лишь выслушать решение.
   Ксархин не без удовольствия отметил, как девица стиснула кулачки, понимая, что фактически проиграла.
  

***

   Евера
  
   Евера нервничала. От нее слишком мало зависело еще до начала слушания, а уж теперь... Понимание, что она провалила дело, одновременно и злило, и расстраивало едва ли не до слез. Ведь она должна была отомстить за смерть Ксая, обязана! И закон был бы на ее стороне, не будь этот проклятый Ксархин военным, и не перегни братец палку в своей погоне за исцелением.
   Когда она увидела того, кого обвиняла, то даже обрадовалась поначалу. Красавец с пшеничными волосами и зелеными, порочными глазами выглядел, как петух - горделивым и глупым. Такие легко впадали в ярость, теряя лицо, и у нее были все шансы вывернуть ситуацию в свою пользу. Но у этой гадины, к сожалению, оказались мозги. Глядя, как противник скрипит зубами, но продолжает говорить вежливо и по делу, Евера злилась все больше. У него оказались все шансы выйти сухим из воды, а она же останется выглядеть просто дурочкой, посмевшей задирать хвост на военных!
   Как только за их спинами закрылась дверь, Евера зло прошипела:
   - Я это так не оставлю.
   - Не наигралась еще? - крутанулся на каблуках мужчина. - К чему было это представление? Пыталась обелить своего ублюдочного братца, который перерезал кучу народу?
   - Можно подумать, что ты - невинная овечка, - фыркнула девушка. - Красавчик, ты выпил жизнь огромного дракона и не подавился. Говоришь, мой брат чудовище? Ты куда как хуже, тварь!
   - Я убиваю врагов, - раздельно произнес Ксархин, и Евера похолодела. От драконолетчика веяло такой стылой жутью, что показалось, будто сердце на миг дало перебой, а потом забилось где-то в горле, не давая вздохнуть. Показавшиеся глупыми зеленые глаза стали холодными, как снега на вершинах северных гор - не отогреться. - И еще раз ты перейдешь мне дорогу - станешь одной из них. Понятно?
   Девушка только судорожно кивнула. Ксархин резко отодвинулся, а Хозяйка поняла, что все это время опасалась вздохнуть. Более того, он оттеснил ее к стене, к которой Евера теперь прижималась лопатками.
   Она ненавидела этого блондина за то, что он заставил ее бояться. Попытка обелить имя брата, единственного близкого ей человека, провалилась. А вместо скорби она могла сейчас испытывать только страх и ненависть. А ведь еще не так давно она была абсолютно счастлива, пройдя ритуал, получив дракона и ожидая возвращения брата, которому хотела рассказать о своем успехе. Вот только Ксай не вернулся. Сначала развлекался с друзьями, затем... Евера надеялась, что среди таких же, как он, энтропов, брату будет легче, но они лишь сделали его убийцей. Поплатились все, только Ксархин, такой же, как и они, оказался весь в белом. Если подумать, это он был предателем!
   Страх свернулся тяжелым холодным клубком и поселился в сердце. Евера понимала, что стоящий перед ней мужчина с холодными глазами может отнять самое дорогое, что у нее осталось - ее дракона. А потому решила молчать. Сейчас явно было не время и не место для того, чтобы выяснять отношения.
   Когда их позвали в зал, последняя надежда, еще едва теплящаяся в душе, разбилась на мельчайшие осколки - не собрать, не восстановить. Она проиграла. Более того, все эти надменные военные, теперь с улыбками хлопающие по спине ее личного врага в лице красивого блондина, считали ее истеричкой. У нее не осталось ничего... кроме дракона. Она еще не привыкла к мысли, что у нее есть существо, с которым она теперь неразрывно связана. Теперь придется, как и на время отложить месть. В этот раз она поторопилась, но больше этой ошибки не повторит.
  

***

   Ксархин
  
   Победа не была полной. Как бы ни был прав Ксархин, но все же убийство дракона для Хозяев было тяжким, непростительным поступком. А потому наказание все же было назначено. Его отстранили от службы на неопределенный срок, хоть и с правом сохранить звание.
   Драконолетчик был в бешенстве. Он бы понял, если бы его наказали за действие, но в данном случае во внимание был принят лишь способ. Он попал "под горячую руку" только потому, что "выпил" дракона. Ведь, по сути, выполнение приказа: не дать уйти убийцам, было безукоризненным. Все же он убил дракона, хоть и не умышленно, за что на самом деле стоило бы взыскать по всей строгости. В военное время вообще не действовали подобные законы, но ему поблажки не сделали. И гаже всего Ксархину было из-за того, что винить в этом стоило лишь себя - знай риан про его недуг, может и не допустил бы до участия в операции. Вот только все равно очень хотело найти и свернуть шею красивой белокурой дряни по имени Евера. К счастью для нее, девица как сквозь землю провалилась сразу после заседания, а то встреться она ему на пути в узком переулке, парень мог бы и не сдержаться.
   Слушания по делу энтропов продолжались, но уже без его участия. А сам Ксархин, забрав из ведомственной квартирки свои вещи, переехал в квартал магов - сейчас делать в военном городке ему было нечего, только нервы себе трепать. Хорошо еще, что Ацейра разрешили оставить в загонах для драконов патрульных, не пришлось пристраивать гигантского ящера где-нибудь на крыше.
   Чтобы не наделать глупостей и хоть немного притупить обиду на весь белый свет, Ксархин прибегнул к обычному средству: много спиртного и красивых женщин. И хорошо, что в городе не было недостатка ни в одном, ни в другом. К утру третьего дня жизнь казалась проще, а мир - куда как меньше, поскольку сузился до головной боли и мечтаний о холодной воде. С тоской покосившись на сладко спящую рыжую, имени которой не запомнил, парень все же встал с кровати и отправился поправлять здоровье. Все же была некая особая прелесть в подобных "утречках" - они не способствовали депрессиям.
   Как оказалось, этот день все же стал переломным в его жизни. Хотя последнее время подобные "знаменательные" даты что-то слишком зачастили. Впрочем, Ксархин был рад переменам, так как это позволило бы обрести хоть какую-ту цель в жизни. Стук в дверь заставил парня поморщиться, быстро одеться и направиться открывать. На пороге обнаружился молодой человек, поинтересовавшийся:
   - Ри Ксархин?
   Вышеупомянутый драконолетчик лишь раздраженно кивнул, принимая конверт из его рук - еще одно напоминание о том, чего его лишили - цитадель Дарад, ранее значившуюся в его имени, за четыре года со дня зачисления в созвездие он стал считать домом.
   Как оказалось, в конверте на это раз была не повестка в суд, а записка от Кейхема с просьбой явиться пред светлые очи Мастера в ближайшее время. С парня мгновенно слетели остатки похмелья. Он даже не стал будить случайную любовницу, только оделся и стрелой вылетел за дверь, направившись за драконом. Мастер не стал бы вызывать его просто так.
   Дорога показалась в разы длиннее, чем в прошлый раз, хотя Ацейр рвался вперед изо всех сил. Ящер совсем вымотался к концу перелета, так что Ксархин поручил его заботам служек, а сам помчался к Кейхему, будто влюбленный на первое свидание.
   Он вихрем влетел в покои учителя и застыл на пороге, разглядывая мирную картину. Мастер сидел в любимом кресле, греясь у камина и потягивая чай из большой кружки, над которой курился пар.
   - Ты на пожар спешил? - ехидно полюбопытствовал старик, заметив посетителя.
   - Прибыл по вашему приказанию... Мастер, - по-военному отрапортовал блондин, понимая, что выглядит глупо.
   - Отдышись и попей чаю, - доброжелательно пригласил Кейхем, пряча усмешку.
   Чтобы отдышаться и перестать напоминать хотя бы самому себе почуявшую кровавый след нечисть, Ксархину понадобилось минут двадцать и чашка чая. (опрокинутая на штаны. К тому моменту, как он перестал болезненно шипеть и переоделся в сухое, парень был совершенно спокоен)
   - Вам стало скучно? - наконец ехидно полюбопытствовал блондин.
   - Ты что, уже забыл, как в свое время развлекал меня своими выходками? - хохотнул мужчина. - И дня не проходило... Ладно, пока ты не извелся от нетерпения, перейду к сути: ты уже успел решить, чем будешь заниматься? - парень только хмуро, исподлобья, глянул на Мастера. Ну не признаваться же, как именно он потратил это время. Впрочем, учителю и не требовалось этого: - Ясно. Как на счет того, чтобы твои навыки летчика не пропадали даром?
   - Я только за, - подхватился Ксархин, но тут же сбавил обороты, решив сохранить хоть видимость самостоятельности: - Что надо делать, грабить караваны?
   - Мне нравится твой энтузиазм, - тонко улыбнулся Кейхем. - Но в данном случае все прозаичнее. Как на счет того, чтобы искать магически одаренных детей?
   Ксархин всерьез задумался. С одной стороны, это было очень важно, он это прочувствовал на собственной шкуре, но с другой, он совершенно не представлял, как вести себя с детьми. Тот, кто нашел его самого, парню запомнился плохо, но тот человек хотя бы улыбался. А вот сможет ли он сам носиться с воющим от ужаса малышом лет пяти, парень уверен не был.
   - Боишься детей? - мгновенно понял его колебания Мастер. Причем произнесено это было таким тоном, что Ксархин поморщился. Им банально пытались сейчас манипулировать, подталкивая к нужному решению. И он сейчас не знал, есть ли смысл противиться этим попыткам.
   - Вы правы, Мастер, сейчас это единственный выход, - покладисто согласился драконолетчик.
   - К тому же, ты получаешь полную свободу перемещений, а не будешь привязан к одному военному округу, - сделал невинное лицо старый хитрец. - Посмотришь мир, может, найдешь нечто интересное, что другие проглядели. В поиске ты лишь помощник дракона, он сам поведет тебя туда, где находятся нужные тебе дети. Так что у тебя есть шанс научиться лучше понимать Ацейра. Подумай об этом.
   Ксархин почувствовал себя недалеким, но только мило улыбнулся и еще раз поблагодарил бывшего наставника... да что уж, и нынешнего тоже, за беспокойство и содействие.
   - Да и еще, мальчик мой, добавь в имя название этого рода, - произнес Кейхем, а блондин лишь скрипнул зубами. Он хоть что-нибудь упускает из виду?
  
   И потянулись дни, непохожие на все то, что он знал раньше. Ксархин не брался сказать, нравятся ли они ему. Каждый день был совершенно не таким, как предыдущий, под крыльями его дракона мелькали земли, в которых он ранее никогда не бывал. Он видел, как бились о скалы колючие и холодные волны северного моря. Как южное солнце оставляло свои поцелуи на ставшей смуглой коже, а легкий бриз доносил запах йода из сонных ласковых лагун. Как зеленели виноградники в укромных долинах вблизи Стиаэт и как шумели под ветром золотые хлеба у восточных отрогов Срединного хребта. Он впервые в жизни не принадлежал никому, кроме себя. Ну и Ацейра, конечно. И ему не нужно было никуда спешить.
   Обида в душе улеглась, оставив лишь недовольство и твердую уверенность, что он не упустит свой шанс, когда судьба соизволит его предоставить. А у ж в том, что это рано или поздно произойдет, Ксархин не сомневался.
   Тем не менее, проблема, связанная с болезнью энтропов, никуда не делась. Едва заметно, но отток магических сил усилился. А значит, стоило в первую очередь научиться компенсировать эту слабость. Или же сделать ее привилегией и козырем. Раз уж его осудили за то, в чем он был виноват лишь по незнанию, не стоило и в дальнейшем упускать из виду этот момент.
   На догадку его натолкнули все те же предатели, с которыми так жестко расправилось его бывшее созвездие. Эти твари, потерявшие все человеческое, жрали крестьян, будто скот, для того, чтобы восполнять свои силы. Считалось, что только живая энергия, полученная от других разумных существ, может на время заткнуть брешь в тающих внутренних резервах энтропов. Ксархин и на себе прочувствовал это, с той лишь разницей, что впитал энергию дракона, совершенно отличного от него существа. Чувство это он запомнил - эйфория напополам с тошнотой. Драконов было жаль, себя тоже. Но вот в прямом смысле тренироваться "на кошках" никто не мешал. Мелкие животинки в виде крыс, белок и прочей дичи восстанавливали потраченную на их поимку энергию, а большего ему пока и не требовалось. Оленей и прочих жертв Ацейра он тоже приспособил под свои нужды энергетического вампиризма. Дракон терпеливо ждал, пока Хозяин насытиться, и только потом сам принимался обедать. Наверное, со стороны это смотрелось дико, но теперь вынужденное одиночество играло на руку. По крайней мере, энтропу. Не нужно было ждать, пока сила медленно утечет, ведь ее источник всегда был рядом.
   Впрочем, при всех своих путешествиях и экспериментах он не забывал и о том, что собственно поручил ему Мастер Кейхем. Поиск одаренных детей был приятным дополнением к его необременительному летному графику. От Ксархина совершенно не требовалось осматривать каждого ребенка в каждом селе. Драконы каким-то непостижимым образом чуяли тех, кто мог бы стать всадником, хотя возможно, что их просто привлекал неразвитый магический дар.
   Первого малыша он нашел едва ли не в самом центре страны, в деревне всего в нескольких километрах от подножия Колыбели. Как его проглядели, оставалось загадкой. А некоторые рождались буквально на краю мира. Словно в насмешку, одну рыжеволосую девчонку лет десяти он нашел у самого подножия северных гор, в том же районе, где началась эта безумная история.
   Обычно драконы выбирали детей помладше. Будущих Хозяев обучали с самого детства, а детей самих драконолетчиков - так и вовсе с рождения. Но бывало и такое, что одаренных находили позже. У них было мало шансов обрести своего дракона, но они становились блестящими магами, лекарями, воспитателями, а потому также были важны для народа.
   Ксархина туда занесло совершенно случайно. Остановившись на ночевку в очередной цитадели и весело проведя время с радушными собратьями из местного патруля, блондин пообещал завезти подарочек сестре одного из парней. Тем более, что ему даже хотелось заглянуть в те края. Это было безумной идеей, которая не принесла бы никаких позитивных впечатлений, но раз уж подвернулась возможность, Ксархин решил пойти на поводу у своих желаний. К слову, Хозяйка, к которой она заглянул по поручению, оказалась весьма радушной особой, отпустившей гостя лишь утром, дня этак через три после его прибытия.
   Драконолетчик, довольный собой, жизнью и окружающим его миром, позволил Ацейру лететь, куда ему вздумается, даже не корректируя полет, и очень удивился, когда его ящер принялся кружить над очередной невзрачной деревушкой дворов на двадцать. Обычно дракон так себя не вел. Сейчас же он словно добычу высматривал. Решив проверить, Ксархин заставил его приземлиться. Ацейр, бодро переваливаясь на задних лапах, потрусил вперед, едва ли не по-собачьи обнюхивая каждый метр земли. Встреченные крестьяне шарахались от огромного "песика", хотя и смотрели во все глаза.
   Притормозив возле одного из домов, дракон распрямил крыло, позволяя мужчине легко соскользнуть с его спины. Распахнув калитку, Ксархин громко поинтересовался, есть ли кто живой, хотя прекрасно понимал, что жители скорее попросту удивлены и испуганы визитом и жмутся к окнам. В их памяти еще свежо было воспоминание о бесчинствах Хозяев в соседней деревушке.
   Навстречу все же вышли. Высокая статная женщина немного за тридцать нерешительно выглянула из сеней, словно и не верила, что это в их дом заявились подобные гости.
   - Утро доброе, уважаемая, - постарался быть вежливым и располагающим Ксархин. Если на юге ему бы ребенка отдали сами, да еще и довесок предложили в виде парочки его сестричек или братиков - уж очень много детей рождалось в богатом солнцем и хлебами краю близ Стиаэт, - то северяне неохотно расставались со своими отпрысками. А потому нужно было быть максимально любезным, чтобы убедить их, что будущему магу, а то и драконолетчику ничего не грозит.
   - Хозяин, добрый день... - кивнула она. Фраза осталась незаконченной, словно она хотела спросить, какую недобрую весть он принес, но так и не решилась.
   Собственно, и сам Ксархин затруднялся это сказать. Положение опять спас Ацейр. Он потянул носом воздух и качнул головой, словно попытался заглянуть за дом и утробно рыкнул, заставив женщину вздрогнуть.
   - Простите за бестактность, а у вас дети есть? - плюнув на предыдущие умозаключения, поинтересовался парень.
   Женщина медленно открыла рот. Потом закрыла, но схватилась за горло, будто ее душили
   От необходимости отвечать ее избавило появление симпатичной рыжеволосой девочки. На вид ей можно было дать лет десять, хотя уже сейчас малышка была довольно высокой, почти до плеча отнюдь не низкому Ксархину. Забавная, сейчас она напоминала длинноногого жеребенка.
   - Здравствуйте, уважаемый, - бесхитростно произнесло дите. Ацейр за спиной бодро рыкнул и просунул громадную рогатую башку на подворье, чуть ли не впритык обнюхивая девчушку. Та, на удивление, не испугалась, глаза загорелись восторгом.
   - Ты ему нравишься, - заговорил с девочкой мужчина. - Он чует в тебе магический дар.
   - Ой, - только и произнесла девочка, во все глаза рассматривая дракона, а за его спиной всхлипнула женщина.
   - Полетишь со мной, чтобы поучиться его развивать? - мягко спросил Ксархин. Он знал, что так или иначе все равно заберет этого рыжика с собой, но лучше было проделать это без скандала, слез и противодействия со стороны родителей. Он терпеть не мог женских слез.
   - А можно? - карие глазищи распахнулись еще шире. - Если отец разрешит, конечно, - немного скисла девочка. Мелочь попалась ответственная.
   - Думаю, разрешит, - улыбнулся драконолетчик. Пока что все складывалось гладко.
   - Мама? - обернулась девочка.
   А женщина не могла отвести глаз от Ксархина. Затягивать процедуру не хотелось. Сжав челюсти, мужчина холодно посмотрел на хозяйку дома, во дворе которого разворачивались события. Она все поняла. Надежда во взгляде погасла, сменившись обреченностью.
   - Лети, дочка, - стоило отдать должное, она даже сумела улыбнуться своему ребенку.
   - А отец...
   - Он разрешает, малышка, - женщина все же заплакала, но хотя бы не ударилась в истерику. - Мы с отцом очень любим тебя, но сейчас тебе нужно пойти с этим человеком.
   Затягивать сцену семейного прощания не хотелось, а потому Ксархин весело произнес:
   - Эй, как думаешь, заберешься с первого раза? - и кивнул на притопывающего от нетерпения Ацейра. Девчушка и думать забыла о матери, кинулась к дракону, как к родному. Забраться у нее, конечно же, не вышло, но умница стальной подставил крыло, так что со второй попытки она вскарабкалась. Ксархин поднялся следом, привычно застегнул крепления, чтобы не вылететь из седла при неожиданном маневре. На женщину, теперь уже откровенно ревущую, он не смотрел.
   - Как тебя зовут? - поинтересовался он, одной рукой обхватывая тоненькое тельце, чтобы не выпала во время полета, а второй подбирая повод повыше, чтобы Ацейр не вздумал выделывать кульбиты в небе.
   - Литта, - отозвалась рыжуля, слегка поерзав, чтобы устроится поудобнее, а затем тихо взвизгнув, когда дракон сделал первый шаг. Под стальной чешуей задвигались мышцы, а затем ящер мощным прыжком послал тело вверх, распахивая крылья и ловя ими потоки холодного северного ветра.
  

***

  
   Литта
  
   Поначалу привыкнуть к немного суматошной, необычной и пестрой, как крылья бабочек, жизни Хозяев оказалось очень сложно. Мир вокруг был куда больше, чем виделось ей даже в самых отчаянных детских грезах. Еще когда ее только забрали из дома родителей, и красивый всадник вез ее на своем драконе в новую жизнь, Литта глаз не могла отвести от проносящегося далеко внизу, под крыльями гиганта, великолепия. Этот ветер в лицо, эти блики, пляшущие на стальной чешуе, снились ей теперь каждую ночь. Они навсегда изменили жизнь рыжей девочки из крошечной деревушки у подножия северных гор, сделав ее яркой и необыкновенной.
   Магия полета ее очаровала раз и навсегда, а вот страх пришел позже. Огромный горный комплекс подавлял, вокруг находилось слишком много незнакомых людей, и девочка запоздало осознала, что красивый блондин, так заботившийся о ней во время путешествия, абсолютно чужой и незнакомый ей человек. Она знала, что Хозяева их защищают, и потому жалась ближе к мужчине. Но он оставался рядом совсем недолго - привел к какому-то старику, седому и морщинистому, как староста ее родной деревни, погладил по волосам и, сказав, что все будет хорошо, ушел. С тех пор она его видела всего несколько раз, и то мельком.
   Старик не стал с ней возиться, передал одной из своих бывших учениц. Келла не смогла заменить девочке мать, но хотя бы стала другом, ее первым другом в этом странном и страшном мире, где драконы были проще и понятнее, чем люди.
   Ей дали несколько дней, чтобы обжиться в выделенной комнате, а затем вызвали к Мастеру. Он входила с комнату, чувствуя настоящее благоговение. В первый раз, она даже не поняла, что этот старик с добрым лицом носит такой высокий титул. Они были самыми почитаемыми из Хозяев, самыми мудрыми из всех живущих.
   Мастер улыбался. Как она поняла позже, он почти всегда улыбался младшим детям. Он сидел в кресле у камина, на круглом каменном столике исходила паром большая чашка с чем-то ароматным, а у дальней стены большого зала спал дракон. Большой и черный, как ей показалось, крупнее того, на котором ее привезли сюда. Гигант приподнял увенчанную рогами голову, покосился на нее золотым глазом и снова заснул, не сочтя ее интересной.
   - Проходи, Литта, - Мастер говорил спокойно и негромко, но девочка вдруг оробела. Она не знала как вести себя с этим человеком. Ко всему прочему в комнате так же присутствовали два молодых человека лет на пять постарше нее самой. Парни разглядывали ее с интересом и легким раздражением, что заставило девочку внутренне сжаться. Она прекрасно помнила, как в деревне взрослые мальчишки очень неохотно принимали ее саму и подруг в свои игры, а эти красивые и одетые в темные, с иголочки одежды маги вряд ли стали бы вести себя иначе. Но ослушаться она не смогла и направилась к Мастеру, надеясь, что не кажется сейчас неловкой и неопрятной.
   - Литта, эти уважаемые молодые люди, - старик кивнул на мальчишек, которые как по команде вытянулись в струнку, - будут за тобой... присматривать и помогать тебе. Я бы хотел, чтобы вы стали друзьями.
   Парни переглянулись. Литта с интересом рассматривала их, правда, не забывая коситься на Мастера. Оба были выше нее, черноволосы и смуглы, только у одного глаза были светлые, зеленые или синие, ей было не видно, а у второго черные. Светлоглазый к тому же был лохмат, будто его причесали все ветра в этих горах, а темноглазый завязывал хвостик. Судя по тому, как приятели переглянулись и синхронно поморщились, они были не в восторге от приказания мастера. Девочка насупилась.
   - Я не маленькая, - буркнула она, поднимая на старика взгляд.
   - Этого и не было сказано, - мягко улыбнулся мужчина. - Но ты новенькая, и ребята помогут освоиться и объяснят правила. Обычно дети попадают к нам раньше и учатся все вместе. Тебе придется многому учиться и быстро. Ты же не хочешь отставать?
   Отставать ей не хотелось. Она знала, что только лучшие становятся драконолетчиками. А получить своего красивого летуна очень хотелось. Она уже представляла, как однажды будет лететь на белоснежном ящере и как обязательно повстречает того Хозяина, который нашел ее. И какое восхищение появится в его глазах...
   - Ну, вы знакомьтесь, - быстро завершил общение Мастер. - Надеюсь, они помогут тебе освоиться, Литта. И что обойдется без эксцессов, - при этом он выразительно покосился на парнишек.
   Литта выбралась из дома старика, не зная, плакать ей или радоваться. С одной стороны, хотелось верить, что эти двое негаданных учителей действительно станут тем мостиком, что позволит ее новой, но такой желанной мечте стать былью. С другой, Литта всегда была бойкой девочкой, и опыт драк с деревенскими мальчишками показывал, что не все так просто.
   - Эй, ты куда собралась? - раздалось ей в спину. Оба надсмотрщика стояли в коридоре, явно и сами слегка растерянные от свалившегося на них "счастья".
   - К себе в комнату, - отозвалась девочка и снова зашагала, надеясь, что ребята отстанут.
   - Меня зовут Кархан, - пристроился справа светлоглазый брюнет, приноравливаясь к ее ходьбе.
   - Нарак, - куда менее жизнерадостно произнес темноглазый "хвостатик", когда малышка покосилась на него.
   - А я Литта, - буркнула рыженькая и нахохлилась. Общаться с ними не тянуло.
   - Мы в курсе, - все так же невесело отозвался Нарак.
   - Так, а ну перестаньте, - неожиданно повысил голос Кархан, да так, что девочка споткнулась. - Вы вообще приказ Мастера слышали?
   - Дружить я с вами не буду, - проворчала Литта.
   - Но учиться будешь? - подначил светлоглазый, локтем подталкивая приятеля. Тот вздохнул, как старый больной ослик, на котором старушка-соседка возила воду, и предложил:
   - Давай хоть погуляешь с нами.
   Литта пожала плечами, но отказываться не стала. Не ей нарушать приказ Мастера.
   - А почему я буду с вами учиться? - поинтересовалась она, пиная попавший под ноги камушек.
   Парни на этот вопрос ответить так и не смогли, зато чуть позже соображениями поделилась Келла. Случилось это лишь через два года, когда уже освоившаяся и повзрослевшая Литта помогала ей с одной из привезенных малышек пяти лет отроду. По ее словам, маленьким деткам было проще - они находились в компании сверстников, и росли все вместе. Ей же, как попавшей на обучение позже, нельзя было учиться с малышами - она бы с ними заскучала и так ничего бы и не постигла. Не место ей было и среди сверстников, которые к этому возрасту уже знали и умели много такого, что ей было в диковинку. Они бы не дали ей учиться, лишь насмехаясь над неумехой. А вот старшие уже были достаточно ответственны, чтобы ей не навредить, но при этом все еще оставались детьми. К ним она тянулась, и это заставляло расти над собой. Литта вынуждена была признать, что это так, хотя задавакам Кархану и Нараку она бы в этом никогда не призналась. За эти два года она постигла все то, чему учили будущих Хозяев с раннего детства, и в этом была заслуга ребят. Ну и самой Литты, конечно, ведь она была прилежной и старательной.
   С ребятами она все же основательно сдружились, и теперь троица была неразлучна. Наверное, именно из-за этого она так и не сошлась характерами со сверстницами. С парнями всегда было веселее, а обсуждать платья и мальчиков ей казалось попросту странным. Зато вот поддержать забавы и аферы, которые придумывала неугомонная парочка ее друзей, Литта всегда была рада. Мальчишки быстро смекнули, что третий маг явно будет полезен, и поднатаскали ее в этом деле, чтобы малявка-неумеха не попалась и не выдала напарников. Теперь у Литты получались такие фокусы, о которых она и мечтать не могла, сидя в родной деревне. Ведь у нее почти не было проявлений дара, а редкие самовозгорания в доме или сенях всегда можно было списать на искры из кузницы, где работал отец.
   Тогда же начались и уроки с Мастером. Раз в несколько дней она приходила к Кейхему на индивидуальные занятия. Каждый раз она уходила с головной болью от напряжения и довольной улыбкой на лице, потому как старик никогда не ставил перед учениками заданий, которое те не смогли бы выполнить. Правда, прежде чем наступал желанный миг, со студиозуса успевало семь потом сойти, но Мастер всегда четко знал ту грань, за которой находил полное истощение моральных и магических сил и никогда не заставлял пересекать оную. По большому секрету Нарак сообщил подруге, что подобные уроки давались лишь тем из магов, у которых были шансы успешно пройти ритуал избрания драконом. И после этих слов мечта Литты лишь окрепла, и на каждый урок она приходила с твердым намерением не подвести Кейхема и саму себя.
   Во время одного такого урока и произошла долгожданная для Литты встреча. Дверь распахнулась, и под своды комнаты-пещеры решительно вступил человек, произвести впечатление на которого она так мечтала. Стремительной походкой он пересек помещение, вежливо поздоровался и опустился в кресло напротив Мастера. Даже не взглянув на девочку, но ее это сейчас мало заботило. Она во все глаза смотрела на того, кто позволил ей приобщиться к миру, где была магия и драконы. Он почти не изменился за прошедшие два года, разве что стал чуть шире в плечах.
   Литта смотрела на него во все глаза, все ожидая момента, когда Ксархин обратит на нее внимание, и на его лице появится улыбка, которую она так хорошо запомнила. Но он даже не глянул на нее - так, скользнул равнодушным взглядом холодных зеленых глаз.
   - Литта, оставь нас, пожалуйста, - Кейхем ласково и чуть извиняющееся улыбнулся ученице. - Продолжим завтра.
   Девочка надеялась, что звучание ее собственного имени пробудит в памяти идеала какие-то воспоминания - но напрасно. Он только нетерпеливо нахмурился, словно она ему мешала. Рыжуля вылетела за дверь, как ошпаренная, и бросилась к себе. Ее душили слезы от незаслуженной обиды и злости. Подумать только, она так надеялась, что Ксархин станет ей другом, что придет на ее избрание, а вместо этого человек, изменивший навсегда ее жизнь, даже не узнал девочку!
   Впрочем, порыдать над осколками мечты и пожалеть саму себя за наивность не дали. Заявившиеся друзья довольно быстро заставили ее отвлечься и на время забыть про холодного красавца. Наверное, в тот день она еще немного повзрослела, потеряв часть из своих надежд.
   Позже она узнала от Мастера, что Ксархин приходил поблагодарить и попрощаться. Он возвращался в патруль, причем его посылали в самую опасную зону, и не знал, когда в следующий раз сможет повидаться со старым учителем. Девочка в сердцах пожелала ему сломать свою дурную башку, но потом устыдилась.
   А потом снова побежали обычные дни, заполненные рутиной, учебой, веселым смехом и улыбками. Если первоначально, когда ее только пристроили на обучение к Кархану и Нараку, над нею подтрунивали, то теперь дело обстояло несколько иначе. Девочка хорошо запомнила, что сверстники парней смеялись, говоря, что тем навязали мелкую спиногрызку. Литта обиделась, но Кархан как-то сумел спустить все на тормозах, и постепенно к ней привыкли, начав считать кем-то вроде младшей сестренки ребят. Так что теперь у нее было довольно много взрослых приятелей, которые были совершенно не прочь поболтать со славной рыженькой малявкой.
   Была, правда, и ложка дегтя в этой симпатичненькой бочке меда. Неожиданно для себя Литта попала в неудобное положение, когда оказалось, что ее друзья пользуются невероятной популярностью среди магичек. Теперь Литту, как лучшую и ближайшую подругу красавчика Нарака и Кархана, либо откровенно ненавидели, либо набивались к ней в друзья. И это порядком раздражало довольно прямолинейную и не терпящую фальши девушку. Устав от нападок, Литта решила, что лучше всего будет спрятаться от надоевших ей старших девушек, и лучшего места, чем комната парней, для этого было не придумать.
   Обычно вечера девушка проводила за учебниками или в компании друзей, если ее приглашали, но на этот раз парни были пусть и косвенными, но виновниками ее проблем. Так что как только Мастер отпустил ее после занятий, Литта направилась к ним.
   Комната, в которой жили ребята, была расположена довольно далеко от дома Келлы, в котором все еще жила рыженькая, но зато считалась самой лучшей из доступных ученикам. Большая естественная пещера разделялась на три комнаты искусно созданными перегородками из живого камня. Они постоянно изменялись, поскольку каждый их жильцов считал необходимым внести свою лепту в их развитие. В ход шла всевозможная магия, за счет которой внешний облик пещеры постоянно изменялся. Как парням удалось оторвать такую редкость, Литта не знала, но втайне мечтала переехать туда, когда приятели пройдут церемонию избрания.
   Без стука толкнув не запертую дверь, как привыкла это делать, девушка застыла на пороге, созерцая картину несколько растерянных ее визитом Кархана и Нарака в компании двух магичек. Самым логичным в этом случае было бы пробормотать извинения и быстренько уйти. Вот только эти две красавицы порядком достали Литту расспросами о ее старших товарищах, что в ученице Кейхема взыграло упрямство и природная женская вредность.
   - А меня Мастер к вам заниматься отправил, - немного капризно заявила она, закрывая за собою дверь и стараясь не смотреть, как одна из девушек судорожно поправляет сбившуюся с плеча рубаху. То, что она смогла кого-то пристыдить, грело неимоверно.
   Направляясь к диванчику, она успела заметить, как переглянулись парни, а потом с невозмутимым видом села прямехонько между девицами. На Карахана с Нараком она была сейчас зла, раз уж они предпочли ее общество этим двум недалеким девушкам, у которых в голове были только мысли о парнях, то она им этого не подарит. Наклонившись, она цапнула со стола булочку и принялась ее жевать, чтобы не пришлось придумывать новые бессмысленные фразы.
   - Так что там Мастер сказал отработать? - тон Нарака ничего хорошего не предвещал, что Литту расстроило и одновременно с тем разозлило еще больше.
   - Преобразование стихийной энергии, - елейным голосом отозвалась она. - Сам знаешь, с огнем у меня проблем нет, а вот с землей... К тому же где этим заниматься, как не в вашей уникальной пещере?
   - Приказ есть приказ, - нарочито грустно поддакнул Кархан. - Простите, девушки, у нас внеплановый урок.
   Литта с энтузиазмом давилась булочкой всухомятку, пока парни выпроваживали девиц. В их сторону девушка старалась даже не глядеть, чтобы случайно не выдать себя злорадной ухмылкой, которая кривила губы. Нарак вернулся первым, упал в кресло напротив и молча принялся буравить ее взглядом, но вопросов пока не задавал.
   - И зачем тебе понадобилось это представление, маленькая вредина? - Кархан, стремительно пересекший комнату, устроился на подлокотнике дивана и тоже принялся с интересом разглядывать рыжую. Но в его глазах ей почудились смешинки.
   - А ты считаешь, что я мечтала о дополнительных часах отработок? - упрямо гнула свою линию девочка.
   - Ты могла бы и сама отрабатывать заклинания, - произнес Нарак, слегка поджав красивые губы. Он явно был недоволен ее присутствием и не особо это скрывал.
   - И разнести все жилое крыло? Сам знаешь, что у меня не всегда получается то, что нужно, - Литта совершенно не кривила душой, поскольку лучше всего ей удавались огненные заклинания, довольно сильные и разрушительные. А вот с другими стихиями дела обстояли значительно хуже.
   - Ладно, убедила, - хмыкнул Кархан, - но с землей у нас лучше управляется Нарак, сама знаешь. Вы тут разбирайтесь, а я пойду нам чайку подогрею.
   Нарак скрипнул зубами, Литта же улыбнулась, состроив невинную мордашку. Его раздражение из-за изгнания красоток согрело душу, как и то, что теперь им весь вечер предстоит провести вместе, пусть и отрабатывая скучнейшие приемы. Польза от этого была двойная - и заклинание станет понятней, потому что приятели умели объяснить буквально на пальцах, и просто приятно будет посидеть в их компании.
   Когда на следующий день она продемонстрировала Мастеру, чего добилась всего за один день, то очень надеялась, что он спросит о причине подобной успешности. Мастер ее не разочаровал, и девочка с восторгом рассказала, каким замечательными помощниками стали парни. Логично, что после этого она получила совет и дальше практиковать такие занятия, если она хочет все же как можно быстрее и лучше развить свой дар. Литта ликовала: по сути, она только что аннулировала сказанную накануне ложь и получила возможность и далее безнаказанно бывать у парней вечерами, не придумывая пространных отговорок.
   А значит, и противные девицы, что околачивались по вечерам в комнате парней, получат от ворот поворот. Ведь в конце-то концов, что значат эти дурочки? А вот Литта этим парням друг и ученица, а значит, и внимание должны уделять ей. С этой мыслью девочка отправилась разыскивать Нарака и его неразлучного приятеля. Авось еще какое заклинание покажут?
  
   Кархан
  
   Когда Литта зачастила по вечерам, его подозрения начали только крепнуть. В целом, целеустремленность этой малышки Кархана забавляла и восхищала. У девочки помимо явного магического таланта был еще и характер - те качества, которыми обладал каждый, кто успешно проходил ритуал избрания и обзаводился драконом. Впрочем, несмотря на позитивные моменты от этих вечерних посиделок, негативные тоже были в наличии. И основным стало полное отсутствие личной жизни. Рыжая напасть с торчащими во все стороны лохматыми прядками словно чуяла, когда к комнате парней приближалась хоть одна особа женского пола, и тут же оказывалась рядом с новым заданием от Мастера, корзинкой булочек или ссадиной на локте. Приходилось заниматься ею и только ею, потому как ценную малявку нельзя было ни выгнать, ни даже отчитать, ведь формально она была абсолютно права.
   Быстро разгадавший ее уловку Кархан от души посмеялся над "ревнивой шмакодявкой", но поспешил принять меры - девицы все еще злобно на нее косились, но лезть в душу или шептаться за спиной перестали. В очередной раз, когда малышка прискакала "заниматься", а Нарак готов был взвыть из-за очевидного провала предстоящего свидания, Кархан решил нейтрализовать Литту.
   - Слушай, мелочь, хватит уже грызть граниты наук. Или ты решила, не дожидаясь избрания, стать умнее Мастера? - подначил он, сгребая в небольшую сумку несколько оставшихся с завтрака ватрушек и баклажку с водой. - Пошли погуляем.
   - Надо еще заклинание повторить, - закосила под дурочку Литта, но он прекрасно видел, что глазенки загорелись любопытством.
   - Вот на ходу и повторишь, - заверил ее Кархан, едва ли не подпихивая девочку к выходу.
   - А Нарак с нами не пойдет? - почти жалобно пискнула девчушка.
   - Да у него голова болит с утра, пусть отдыхает, - вечно растрепанный брюнет на ходу подмигнул приятелю, заодно давая понять, что у того есть время до их возвращения. Не очень скорого, так как Кархан планировал показать мелкой одну довольно дальнюю пещеру с уникальными кристаллами.
   Литта была в восторге от того, что ее выгуливают и сейчас очень напоминала щенка, готового гоняться за собственным хвостом. Похоже, она и сама засиделась за учебниками, и была рада возможности избежать очередных отработок. Это даже на некоторое время заставило его усомниться в своих выводах относительно мотивов ее поступков. Впрочем, ненадолго.
   - Кархан, а скажи, пожалуйста, - рыжая стремительно превращалась из скачущего на одной ножке мелкого бесенка в застенчивую девушку-подростка, - а вы с Нараком давно знакомы?
   - Мы попали к Мастеру в один год, так что уже давненько, - кивнул молодой человек, уже смекнувший, о чем пойдет речь. Впрочем, он не преминул провокационно поинтересоваться: - А чего вдруг такой интерес?
   - Просто вспомнила, как ты говорил, что тебя, как и меня, привезли сюда из дому, а у Нарака оба родителя летают, - бесхитростно отозвалась Литта.
   - Да, он из семьи драконолетчиков, причем они оба ри, - кивнул Кархан, не без ехидцы наблюдая за несколько восторженным вниманием девчушки. - У его родителей пункты приписки на разных концах континента, так что видятся они редко.
   - Это грустно, - после некоторого молчания отозвалась она.
   - Литта, - Кархан понял, что сейчас должен будет состояться разговор, который лучше было бы проводить не ему, по сути мальчишке восемнадцати лет отроду, которому такие вопросы как брак вообще были далеки, - Хозяева вообще не признают такого понятия, как брак. У нас... у них есть драконы.
   - Не поняла, - и она действительно не понимала. Кажется, прелестная рыжая головка все еще была забита той сентиментальной чушью, что так нравится крестьянским дочкам. Истории любви на всю жизнь, сладенькие до оскомины, были хороши для дурех, которых просватывали еще в колыбели, но никак не для Хозяев драконов. А Литта все же слишком поздно попала на обучение и некоторые вещи ей были совершенно чужды и странны.
   - Точно не скажу, но говорят, что после избрания Хозяин и его дракон становится единым целым, - Кархан лишь повторял слышанное ранее, к чему сам относился с долей прагматичного сомнения. Вот только не позволил прозвучать в голосе легкой иронии, чтобы не испортить эффект. - Говорят, что дракон становится единственной и абсолютной любовью. Тебе же неоднократно уже говорили, что Хозяева отличаются от обычных людей.
   - Ну, я думала, что это из-за магии, - замялась девочка.
   - Ты видела штатных магов и целителей. Хоть у одного из них есть дракон? - передразнил брюнет. Видя, как мелкая сникла, он уже мягче добавил: - Вот в этом и вся разница. Свою жизнь Хозяин делит только со своим летуном. Случается, конечно, и любовь, и привязанности, но все равно самой важной и самой стойкой остается связь с драконом. Родителям Нарака еще повезло, они в прекрасных отношениях друг с другом и своим сыном.
   - Но они его отдали, - опять Литта пыталась подогнать ситуацию под привычные ей стереотипы.
   - Спроси у него сама, в обиде он на них за это или нет, - посоветовал Кархан, прекрасно зная, как обстоят дела. Впрочем, он так же понимал, что снова залившаяся краской малышка подобного вопроса его другу не задаст. - Слушай, лучше забудь обо всем том, что тебе наговорили в родной деревне, - попробовал зайти с другой стороны парень. - Ты перестала принадлежать к обычным людям в ту самую секунду, когда поднялась в воздух с нашедшим тебя Хозяином. И человеческие законы и понятия на тебя теперь не распространяются.
   Похоже, настроение Литты мгновенно скатилось к нулю, так как теперь она шла, опустив взгляд к каменному полу и пиная попадающие под ноги мелкие камушки.
   - Эй, маленькая, не вздумай унывать, - Кархан спохватился, что мог перегнуть палку, - пойдем быстрее, я сейчас покажу тебе удивительное место. А если будет так плестись, то вернемся лишь к завтрашнему вечеру.
   Не сказать, что рыжуля сильно повеселела, но ногами стала перебирать быстрее. Так что довольно быстро они выбрались на хрупкий каменный мостик, соединяющий переходы внутри горы с нужной им пещеркой. Днем там, конечно, было бы красивей, поскольку внутрь через специально прорубленную шахту попадали солнечные лучи, но и в свете магического шарика здесь было очень неплохо. Розетки странных, розовато-сиреневых кристаллов в беспорядке росли на стенах, полу, даже на потолке. С виду они напоминали бледные аметисты, но внутри прозрачных камней словно клубилась молочная дымка.
   - И это все? - разочарованно протянула Литта.
   - Не совсем, - Кархан усмехнулся и щелкнул ногтем по ближайшей друзе. Раздался мелодичный звон, похожий на пение падающих льдинок.
   Это была музыка, сочетание нот и разноцветных бликов производили восхитительное впечатление. Литта застыла, наблюдая за этим волшебством с широко распахнутыми глазами и даже слегка приоткрыв рот.
   - Ну что, не жалеешь, что пришли? - поинтересовался парень, когда вызванная им мелодия постепенно затихла.
   - Нисколечко, - завороженно прошептала малявка. - А можно еще?
   - Лучше часто их не тревожить, кристаллы погибают, если слишком часто заставлять их петь, - предупредил парень, тем не менее, еще раз щелкая по друзе. Малявка заслужила еще немножечко волшебства.
   Проводив девочку до ее комнаты, Кархан направился к себе. Нарак еще не спал, но и гостьи не наблюдалось, чему морально уставший от этой прогулки и растрепанный больше обычного парень был только рад. Им сейчас необходимо было переговорить так сказать "по горячим следам", и присутствие свидетелей стало бы явно лишним.
   - Кажется, наш спиногрызик подрос, - задумчиво заявил он, не снимая сапог заваливаясь на диван и запуская руки в и без того торчащие в разные стороны волосы.
   - Что, теперь она мечтает не о шалостях, а о тряпках? - Нарак был ленив, благостен и доволен, как кот, безнаказанно умыкнувший миску сливок.
   - О тебе она мечтает, дурень, - проворчал Кархан, запуская в приятеля подушкой. - Почти все время я вынужден был отвечать на вопросы о тебе.
   Нарак некоторое время молчал, но с его лица сошло выражение абсолютного довольства жизнью.
   - Мне только сцен ревности от малолетки не хватает, - раздраженно произнес он. - И хуже всего, что из-за приказа Мастера мы должны с ней продолжать видеться едва ли не ежедневно.
   - Она попыталась нами манипулировать, - хмыкнул Кархан, но затем куда серьезней глянул на друга: - Даже и не думай показывать, что тебя раздражает ее детская влюбленность.
   - А что, мне ей конфеты носить? Слушай, она же еще ребенок совсем, - рыкнул Нарак.
   - Вот про это себе и напоминай: она еще ребенок. А значит, никаких поползновений в ее сторону. Прикинься слепым и глухим идиотом, не понимающим любых намеков, и продолжай ее учить, больше ничего не остается, - развел руками лохматый парень.
   - Да почему я? - Нарак был еще и растерян. - Ты же всегда с ней больше общался да и понимал лучше.
   - Может, именно поэтому она и видит во мне только друга, - хохотнул Кархан, порадовавшись, что его миновала участь быть объектом воздыхания рыжика.
   - Значит, попробую стать самым скучным в мире учителем, чтобы она от меня устала и переключилась на тебя, - постановил приятель. - Но, кроме шуток, ведь надо что-то делать с этими ее ежедневными визитами. А то ведь девушки в обиде. Тебе, кстати, привет просили передать.
   - Будем гулять с ней по очереди, водить во всяческие интересные места и следить, чтобы она не заскучала, - вздохнул Кархан, с тоской предвидя будущие "прогулки". Правда, он тут же подсластил самому себе пилюлю: - Кстати, завтра эта почетная миссия поручается тебе, я сегодня ей уже показал поющие кристаллы.
   - Ты гад, - постановил приятель. - А мне теперь напрягаться, чтобы придумать занятие.
   - Это было весьма романтичное место, уверен, что стоило бы вести ее туда именно тебе? - провокационно поинтересовался молодой человек. Крыть было явно нечем.
   - Ладно-ладно, я тебе это еще вспомню, - проворчал Нарак.
   - И не забудь, что собирался быть скучным, - елейным голосом пропел лохматый и поспешил скрыться в своей комнатке, пока разъяренный соученик не придумал какую-то гадость.
   Предложенный вариант с "дежурством" оказался весьма удачным. Литта была счастлива, что ей уделяют внимание, а у парней хватало времени и на иных представительниц противоположного пола. Так продолжалось чуть больше недели. И когда в один из вечеров их малолетняя мучительница не пришла, молодые маги вздохнули с облегчением. Похоже, Мастер сменил гнев на милость и нашел малявке иное занятие. Пойти проверить свои выводы никто не додумался, чтобы не накликать на головы новых "приключений".
   Так что парни преспокойно отгуляли два вечера в компании прекрасных дам и легкого вина, которое позволено было пить воспитанникам старших годов обучения. Наутро их отправили на дальний полигон, обучаться управлять драконами, и там они застряли еще на четверо суток. В том, что с малявкой все будет в порядке, никто не сомневался - у них частенько случались такие вот учебные выезды, и это время Литта проводила либо с Мастером, либо помогая Келле.
   Эту практику каждый ученик ждал с нетерпением и предвкушением, ведь у каждого из них был шанс стать драконолетчиком. Хозяином. Это позволяло им приобрести необходимые для каждого ри навыки обращения с ящерами, а самим драконам познакомиться с претендентами. Конечно, даже такие занятия не гарантировали, что все ученики успешно пройдут церемонию избрания, а потому изначально их готовили, как универсалов, обучая боевой и целительской магии, экономике, праву и еще куче всего, что могло бы пригодиться в дальнейшем. Те, кто все же обретал дракона и становился полноправным Хозяином, направлялись на ближайшие пять лет на обязательную военную службу, у остальных же был выбор, какую стезю избрать в дальнейшем. Это же касалось и девушек-Хозяек - они вполне могли не вступать в армию, а стать тиа - воспитательницами.
   Довольные, хотя и уставшие, так как поблажек молодым людям никто не делал, парни вернулись домой. Жизнь пошла как обычно, наполненная повседневными заботами и занятиями. Когда в конце второго дня на пороге спальни Кархана возник задумчивый Нарак, взъерошенный маг с удовольствием отложил учебник и приготовился слушать.
   - У меня возник один вопрос, - гость слегка хмурился, - а куда делась Литта?
   - Учится... наверно, - растерялся парень. - Я ее не видел сегодня. Да и вчера тоже.
   - А до этого мы были на полигоне, а до этого она два дня не приходила, - перебил Нарак. - Кархан, у нас воспитанница пропала!
   - Мы уроды, - пробормотал молодой человек, спешно натягивая куртку.
   - А если узнает Мастер, то еще и покойники, - согласился его друг.
   Путь до комнаты воспитанницы они проделали раза в три быстрее обычного. Вот тольку толку эта спешка принесла ноль - дверь была заперта и опечатана охранным заклинанием, не среагировавшим на молодых людей и не впустившим их во внутрь.
   - Она может быть у Мастера? - очень неуверенно произнес Кархан, заранее зная ответ. Друг ответил ему скептическим взглядом и легким поджатием губ. - Может, к Келле направилась? - продолжил гадать парень.
   - Или в пещеру с кристаллами, или на смотровую площадку, или гулять по дальним коридорам... Она может быть где угодно, - раздраженно перебил Нарак.
   - Тогда перестань ныть и иди ее искать! - не выдержал растрепанный маг. - Если не найдем через два часа, встречаемся здесь.
   Вечер перестал быть томным. За столь короткий промежуток времени для молодых мага успели оббегать едва ли не весь Илмар, но поиски не увенчались успехом. Когда Кархан вернулся к комнате Литты, Нарак уже сидел там, подперев стену. Достаточно было одного взгляда, чтобы понять: ему так же не повезло.
   - Она хоть вернется сюда ночевать? - раздраженно бросил парень, запуская руки в волосы, словно этот жест помог думать.
   - А может не прийти? - покосился на собеседника Нарак, сейчас выглядевший отнюдь не так утонченно как обычно.
   - Глупости, она еще малолетка для ночевок в чужих постелях, - хмыкнул Кархан, осознав, что сморозил глупость.
   - Ну, может она у подруги осталась? - предположил приятель, но вышло у него почти что беспомощно.
   - У какой? Девчонки ее раздражают. Так что мы ей вместо подруг. А у нас ее точно нету, - проворчал молодой человек, продолжая превращать свою шевелюру в подобие вороньего гнезда.
   - Значит, ждем здесь до утра, и если не придет, придется с повинной идти к Кейхему, - после довольно продолжительного молчания подвел итог Нарак. - Меня утешает мысль, что Мастер вызвал бы нас, случись что с малявкой.
   Кархан поморщился.
   - Если это всплывет, то придется объяснять, как мы допустили подобное, - озвучил он мысль, которая наверняка мучила и его товарища по несчастью.
   - Потому что мы радовались, когда избавились от раздражающего присутствия влюбчивой малолетки, - раздраженно огрызнулся Нарак.
   - Меня она не раздражает, - Кархан не знал, то ли друг на самом деле озвучил то, что чувствует, или просто в нем говорил страх за Литту и раздражение за собственную оплошность. В любом случае с этим тоже надо было что-то делать. Но позже.
   Сидение "в засаде" все же принесло свои плоды. Искомая рыжая заявилась почти в полночь, весело насвистывая, и очень удивилась, увидев, кто поджидает ее под дверью. Судя по злой и немного испуганной мордашке, сюрприз ей не понравился.
   - Так-так, наша девочка явилась, - Кархан, успевший за эти часы передумать три десятка разных вариантов того, что могло произойти с несносной малявкой в их отсутствие, был на взводе. Просто варианты были один другого гаже. - Нагулялась?
   - А что вы тут делаете? - девочка нахмурилась.
   - Тебя пол ночи искали, - Нарак, очевидно, тоже был отнюдь не благостен и спокоен.
   - С какой бы радости? Раньше не утруждались особо, - неожиданно для парней огрызнулась Литта, сделав шаг им навстречу.
   - Сбавь тон, - нахмурился приятель Кархана.
   - Не дождешься, - фыркнула девчонка. - Где вы шлялись? Устроили безостановочный марш-бросок по девицам, раз про меня столько времени не вспоминали? Ну так не вспоминайте и дальше, у меня и без вас друзей хватает.
   Пока ошарашенные таким напором парни пытались найти достойный ответ, Литта быстро прошла ко входу в свою комнату и толкнула дверь, но лишь для того, чтобы через секунду захлопнуть ее прямо перед носом у неудачливых воспитателей.
   - И что это было? - оторопело поинтересовался Нарак у захлопнувшейся створки.
   - Пошли отсюда, - вздохнул Кархан. Вот он как раз прекрасно понял, что к чему, но говорить под комнатой девчонки не хотелось - некоторые вещи для ее ушей не предназначались.
   - И кто мы ей, если не друзья? - взорвался Нарак, стоило лишь вернуться в свои комнаты.
   - Ты еще недавно говорил, что она тебя раздражает. Не находишь несоответствий? - мрачно пошутил Кархан, просто чтобы не продемонстрировать, насколько резанула его фраза друга.
   - Ты меня будешь лечить или поговорим про нее? - уже куда спокойнее спросил собеседник. - Что теперь делать?
   - Мириться с ней, и чем быстрее, тем лучше, - пожал плечами Кархан, для которого это было очевидно: - Надо поговорить с нею по душам.
   - Я только все испорчу, - заметил Нарак и его друг вынужден был с ним согласиться.
   - Да, скорее всего, так и будет, - спокойно согласился взъерошенный парень. - Она не воспримет тебя адекватно, а ей сейчас очень нужна поддержка. Если я хоть что-то понимаю в девушках, она сейчас плачет. Твое присутствие еще больше запутает дело, так что пойду я.
   - И ты мне все это говоришь для того, чтобы... - сделал нетерпеливую мину Нарак.
   - Чтобы ты, во-первых, сидел здесь и не совался, а, во-вторых, меня дождался. Попробую выяснить, что с ней происходит, - вздохнул Кархан.
   Друг только кивнул, было очевидно, что ему сейчас очень не по себе. Несмотря на ситуацию, это даже слегка насмешило Кархана, привыкшего к несколько иной линии поведения уверенного в себе и несколько надменного молодого мага.
   В который раз за вечер он направился к комнате Литты, и аккуратно постучал, надеясь, что его все же впустят с первого раза и не придется еще пару часов провести, сидя на холодном каменном полу коридора. Девочка не ответила, но и дверь оказалась не заперта, так что парень беспрепятственно вошел и осмотрелся. Комнатка у младшей воспитанницы была значительно меньше той, которую делили они с Нараком. Даже в доме вырастившей ее летчицы, который малявка покинула совсем недавно, у Литты был закуток побольше этого чулана. Но хозяйственная девочка даже сюда умудрилась впихнуть какие-то шкафчики, тумбочки и даже красивую, хоть и видавшую виды ширму, которая разделяла комнатку на две части. И за этой ширмой сейчас кто-то жалобно хлюпал носом.
  
   В который раз за вечер он направился к комнате Литты, и аккуратно постучал, надеясь, что его все же впустят с первого раза и не придется еще пару часов провести, сидя на холодном каменном полу коридора. Девочка не ответила, но и дверь оказалась не заперта, так что парень беспрепятственно вошел и осмотрелся. Комнатка у младшей воспитанницы была значительно меньше той, которую делили они с Нараком. Даже в доме вырастившей ее летчицы, который малявка покинула совсем недавно, у Литты был закуток побольше этого чулана. Но хозяйственная девочка даже сюда умудрилась впихнуть какие-то шкафчики, тумбочки и даже красивую, хоть и видавшую виды ширму, которая разделяла комнатку на две части. И за этой ширмой сейчас кто-то жалобно хлюпал носом.
   - Литта, - позвал он, но дожидаться приглашения все же не стал, направившись к девочке. - Мы повели себя по-скотски, но уже осознали и просим прощения.
   - Уходи, - послышался закономерный ответ. Звучал ее голос приглушенно, из чего Кархан сделал вывод, что сейчас маленькая магичка уткнулась лицом в подушку, чтобы не демонстрировать заплаканное лицо.
   - Ну нет, так не пойдет, - решительно заявил он, отодвигая ширму и усаживаясь на постель рядом с малявкой. Судя по тому, во что превратились одеяла и подушки, прежде чем начать реветь, Литта вымещала злость на них. Кархан сгреб девчонку в охапку, и держал до тех пор, пока она не перестала брыкаться и вырываться. - Литта, хочешь злиться - твое право, но мы и так оставили тебя одну слишком на долго. Так что я никуда не уйду.
   - Вы про меня забыли, я вам не нужна! - взвизгнула девочка и тут же затихла, словно у нее разом закончились силы, чтобы продолжать психовать.
   - Литта, сначала мы подумали, что ты перестала приходить из-за заданий Мастера, - Кархан решил воспользоваться паузой и быстро объяснить ей ситуацию. - А потом нас отправили на практику. Мы пришли, как только вернулись, - вот тут-то он покривил душой против правды, но лучше было подсластить пилюлю.
   - А сообщить, что вы улетаете, вам было недосуг? - глухо поинтересовалась малявка. Она еще хлюпала носом, но уже не так безнадежно.
   - Извини, думали, Мастер сообщит, - окончательно спихнул все на начальство молодой маг.
   - Но все равно вы меня посчитали дурой, - угрюмо произнесла Литта. - Не задумались, почему я перестала приходить? Не поняла, что вы меня друг другу спихиваете?
   - Так, - Кархан развернул ее к себе лицом. - Давай начистоту? Ты сидела у нас каждый вечер. А у нас должно быть личное пространство. У нас есть друзья, которые тебя старше и с которыми тебе будет не интересно, потому что ты не поймешь наших разговоров. Мы можем обсуждать задания Мастеров, до которых тебе еще надо дорасти.
   - Все дело в том, что я маленькая? - опять вспылила девочка.
   - Да нет же! Дело в разных уровнях подготовки. Ты, скорее всего, могла бы это понять, но ты не знаешь всей картины, а это может сказаться на твоем образовании. Тебе не стать Хозяйкой, если ты не будешь учиться постепенно, - постарался достучаться до нее Кархан. Давить на больное было подло, но действенно - малявка стала прислушиваться. - И потом, Литта, мы же можем просто собираться с парнями из нашей группы, чтобы посидеть, выпить вина и поговорить о девушках. Вот скажи, тебе это будет интересно?
   - Нет, - буркнула она.
   - У тебя тоже есть компания сверстников, как ты дала нам понять, - маг сделал себе пометку на память выяснить с кем это вдруг так резко начала дружить Литта. - Если мы будем присутствовать на ваших посиделках, им это понравится?
   - Не знаю, но...
   - Нас назовут надсмотрщиками, - уверенно припечатал Кархан.
   - Точно так, - несмело улыбнулась девочка. - Или няньками. Или моими мамочками.
   - Скорее уж папочками. Так что, мир? - он погладил малявку по растрепанным рыжим волосам. Литта фыркнула и вывернулась, как кошка.
   - Мир. Но все равно ведь мне надо заниматься, да и от обязанностей за мной присматривать вас никто не освобождал, - с вызовом заявила она.
   - Про это я помню, не беспокойся, - заверил ее Кархан. Он еще немного посидел с нею и, дождавшись, когда девочка уснет, вернулся к себе.
   И если для рыженькой девчонки эта история благополучно на сегодня закончилась, то для ее старших друзей лишь начиналась.
   - Ну что? - "поприветствовал" вернувшегося товарища Нарак, который с книгой сидел в гостиной.
   - Мир восстановлен, она больше не дуется, но нам есть, что обсудить, - порядком уставший парень с удовольствием сел на диван, вытянув длинные ноги.
   - Нам предъявили ультиматум? - вопросительно приподнял бровь приятель.
   - Считай, что нас предупредили. Придется впредь учитывать ее пожелания, поскольку малявка неожиданно для нас с тобою выросла и поумнела, - пояснил Кархан. - Но при этом как любой подросток она мается глупостями.
   - Значит, надо подумать, чем ее занять, чтобы она не села нам на голову, - мгновенно уловил суть Нарак.
   - А вот тут-то и начинаются проблемы, - вздохнул Кархан и поднялся, чтобы найти что-то съедобное в кладовке. Сейчас у него было впечатление, что он не за разговорами с девочкой два часа провел, а на практике с драконами.
   - Что бы такое ей вменить в обязанность, чтобы и не заскучала, и по мне не вздыхала, и мозги не выносила? - принялся размышлять в слух Нарак, устроившись поудобнее и принявшись изучать потолок. Так приятель искал вдохновение, в отличие от Кархана, который для улучшения мыслительного процесса превращал свою прическу в гнездо безумной вороны. Правда, у методики Нарака был один побочный эффект - приятель иногда неожиданно засыпал, если уж слишком "сосредотачивался".
   - Учти еще, что она думает не так, как мы. Она не принадлежит к нашей культуре, хотя и владеет навыками, необходимыми ученику ее возраста, - поделился своей тревогой Кархан.
   - Из-за того, что попала к нам довольно взрослой, - понятливо кивнул Нарак. - Она усваивает информацию, знания, но не прониклась духом культуры.
   - Именно. Она руководится тем, что помнит из жизни в своей деревеньке, - парень сделал паузу, чтобы дожевать сделанный бутерброд. - Отсюда и ее влюбленность, и ревность. Добавь к этому гормоны, и получится настоящий спящий вулкан проблем.
   - И если он рванет, будет покруче чем извержение Колыбели, я понял, - согласился его друг. - Слушай, а ведь это отличная мысль!
   - Какая? - не понял оголодавший маг, с трудом заставляя себя оторваться от вкусностей.
   - Давай отведем ее в Колыбель. Где еще проникаться величием Хозяев и драконов, как не там?
   - Тем более что девочке всегда нравилось участвовать в наших вылазках, - заулыбался Кархан. - Пусть поймет, что ничего не изменилось, и мы рады ее компании. Надо только придумать хорошее объяснение для двухдневного отсутствия, а то влетит по первое число.
   - У меня скоро родители прилетят в Илмар, я с ними встречусь на пару часов, - тон Нарака стал довольным и почти мурлыкающим. - Но ведь ни у кого не возникнет вопросов, реши я провести с ними пару деньков.
   - И друзей позовешь, - отсалютовал ему бутербродом друг.
   - Думаю, завтрашнего дня хватит на подготовку, после чего можем выдвигаться.
   - Я утром предупрежу Литту, чтобы собирала вещи, - покивал лохматый.
   - Только не говори, куда именно пойдем, а то мало ли, - добавил очевидное Нарак. Приятель заверил его, что все будет сделано в лучшем виде, и на этой оптимистичной ноте они наконец-то пошли спать.
   Литта была заинтригована предложением выбраться на длительную прогулку и мгновенно дала обещание молчать о затеваемом походе. Впрочем, в подобной просьбе держать язык за зубами не было ничего необычного. Поэтому, когда Нарак умчался создавать им алиби, Кархан направился к девочке, чтобы проверить, как она подготовилась к вылазке.
   Малявка не подкачала, собрав небольшую сумку с самым необходимым и даже проверив, надежно ли держаться швы одежды и обуви. К тому же, девочка была довольно выносливой путешественницей, так что Кархан не опасался, что она начнет буквально через час ныть от усталости.
   Заглянув в шкаф, Кархан извлек из него плащ и вручил Литте - в пещерах было более чем свежо, так как там магией не поддерживалась комфортная для людей температура.
   С Нараком они встретились в условленном месте возле одного из ходов, ведущих в сторону Колыбели. Огромный вулкан венчал горный хребет на юге от Илмара. В недрах горы располагался храм, а также могильник, где нашли последнее пристанище сильнейшие из Хозяев и их крылатых ящеров. А глубоко под ним, где даже камень дышал жаром из-за спящего, но не побежденного подземного огня, в специальных инкубаторах ждали своего часа яйца с еще не вылупившимися маленькими драконятами.
   Именно Колыбель была святилищем их народа, и именно там, в барельефах и статуях, были запечатлены история и величие Хозяев этого мира.
   Путь был не близкий, и они коротали время, рассказывая смешные истории. Литта же разоткровенничалась, довольная возобновлением их дружбы, рассказав, что специально не явилась к ним в один из вечеров, когда поняла, что парни передают ее с рук на руки. Пару дней просидев едва ли не взаперти, живая и общительная девочка решила жить под эгидой "заведи себе друзей". Найти компанию труда не составила. Постоянно общаясь со старшими, рыженькая магичка знала и умела значительно больше многих своих сверстников, которые тут же к ней потянулись, стоило лишь самой проявить инициативу и начать налаживать отношения.
   Кархан поймал задумчивый взгляд Нарака и кивнул, видимо, они оба пришли к выводу, что нужно обязательно проверить, с кем теперь общается их подопечная. Не то, чтобы это внушало опасения, но, став лидером банды малолетних безбашей, Литта рисковала вообще ничего не добиться. Так что лучше уж пусть тянется к старшим, чем скатывается вниз с заглядывающими ей в рот птенчиками.
   Сами парни бывали в Колыбели лишь единожды - отец Нарака как-то раз водил туда сына и его друга. Так что теперь они оба хотели еще раз увидеть усыпальницы и сравнить реальность с восторженными воспоминаниями детства. Тогда все казалось огромным, величественным и немного жутковатым. Теряющиеся во мраке своды гигантских пещер храма словно давили на плечи, но царящая под ними тишина не угнетала, она была торжественной и звонкой, словно в ней вот-вот должен был запеть невидимый хор.
   Впрочем, демонстрировать предвкушение им не требовалось - за обоих с лихвой справлялась Литта, едва ли не вприпрыжку шагающую рядом. Нарак периодически сверялся с картой, после чего указывал верный поворот, стоило компании оказаться на раздорожье. Маги только один раз остановились, чтобы наскоро перекусить, а затем опять зашагали по ходам внутри горы. Спустя еще два часа, коридоры наконец вывели их в ущелье, соединяющее горный массив и Колыбель. Вулкан оказался справа, ко входу в подземный комплекс храма вел узенький каменный мостик. Слева же, где-то за скалами, начиналась легендарная драконья лестница, по которой когда-то давным-давно поднимались сюда те, кому было суждено стать Хозяевами. По легенде, раньше Колыбель была храмом древнего бога, изображение которого до сих пор украшало вход. Драконы были его даром, они были мудры и прекрасны, и люди искали их защиты. Но бог ушел, и громадные ящеры стали постепенно утрачивать разум. Тогда они и выбрали себе всадников из рода людей, которые могли стать если и не хранителями мудрости, то достойными приемниками силы крылатых.
   - И такому страшилищу мы когда-то молились? - с сомнением и легкой пренебрежительностью в голосе поинтересовалась Литта, разглядывая вытесанную из камня голову мертвого божества. Кожа запечатленного в скальном монолите создания так плотно обтягивала череп, что создавалось впечатление древнего старца. Раскрытый рот служил входом в пещеру, наросшие над ним каменные сосульки казались острыми игольчатыми зубами. В общем, впечатление он производил жуткое.
   - По крайней мере, так говориться в легендах, - откликнулся Нарак. Кархан же первым шагнул к мостику, проверяя его на надежность. Дна ущелья не было видно, настолько далеко внизу оно было, и стоило проследить, чтобы Литта не смотрела вниз, когда будет идти по узкому каменному лезвию. За себя и приятеля парень не переживал, они уже достаточно привыкли к полетам на драконах, чтобы не бояться любой высоты.
   - Держись крепче, - Кархан подал девочке руку. - Нам надо пройти по мостику, и окажемся на верхних ярусах усыпальницы.
   - А что там? - рыжуля обернулась ипоказала на виднеющийся с другой стороны карниз.
   - Проход к Лестнице, - отозвался Нарак, который держался в арьергарде их маленького отряда. - Дам несколько тысяч ступеней, малышка. И хотя там множество очень красивых скульптур драконов, этот путь пока нам не под силу. Вот когда ты обзаведешься своим драконом, слетаешь и посмотришь.
   - Ты веришь, что я успешно пройду ритуал, даже несмотря на то, как странно и поздно попала сюда? - этот вопрос был задан таким тоном, что Нарак изменился в лице. Литта говорила так, словно его слова должны были стать пророческими. Стоящий позади девушки Кархан только вздохнул и бросил предупреждающий взгляд на друга.
   - Если будешь прилежно учиться, то у тебя есть все шансы, - уверенно кивнул Нарак. Говорить про то, что нужно для начала хотя бы почувствовать себя частью их народа он предусмотрительно не стал, это могло бы испортить все их старания.
   Внутри температура была значительно выше, только это уже было не влияние силы Хозяев, а тепло, исходящее из сердца Колыбели, где стараниями магов заперли магму. Первый же зал поражал своей утонченной красотой: высокий потолок поддерживали колонны, по которым кое-где спускались каменные дракончики, а сталактиты оказались аккуратно подпилены и превращены в держатели для магических огней. Стены покрывала тончайшая резьба, изображающая сюжеты воздушных сражений драконов с жуткого вида тварями. Основной погребальный комплекс начинался чуть дальше, это же место было залом памяти и славы, где древние художники запечатлели сцены вошедших в историю сражений.
   - Что это? - Литта направилась к одной из стен и даже подняла руку, чтобы дотронуться до оскаленной пасти искусно вырезанного рукой древнего мастера дракона, но так и не решилась этого сделать.
   - Наша история, - Кархан остановился у нее за спиной. - Здесь изображена первая битва с тварями, пришедшими из прорыва.
   - В смысле первая? - не поняла девочка. - А что, до того с ними не боролись?
   - А до того не было прорывов, - усмехнулся Нарак, показывая на рисунок чуть в стороне от остальных. Там резкими штрихами было изображено нечто, напоминающее грозовое облако, которое расширялось во все четыре стороны одновременно. - Довольно долго Хозяева просто управляли людьми, но это были лишь вопросы политики и торговли, а потом начали открываться эти дыры в никуда, откуда ползла всякая жуть. Не сразу стало понятно, что к чему, не сразу разобрались, что именно драконье пламя заставляет прорывы закрываться, - продолжал рассказывать Нарак, а Литта не отрывала от парня влюбленного взгляда. Да что там, Кархан поймал себя на том, что и сам с удовольствием слушает друга, словно не знал эту историю наизусть. Что и говорить, у Нарака был прирожденный дар рассказчика.
   - Но твари причиняли огромные разрушения, и наши предки нашли способ их останавливать. Так появились патрули, которые находят прорывы и закрывают их в кратчайшие сроки, а заодно и уничтожают прорвавшихся оттуда тварей, пока те не добрались до мирных поселений.
   - В следующем зале находится гробница первого из драконолетчиков, - решил вмешаться Кархан. - А еще в одном - того, кто придумал, как бороться с этой напастью. Пойдем смотреть?
   Рыжее чудо закивало и поскакало вперед, желая побыстрее увидеть обещанное.
   - Думаешь, нам удалось? - коротко спросил Нарак, воспользовавшись моментом.
   - Позже поймем, - откликнулся растрепанный маг, решив побыстрее нагнать воспитанницу. Пока что план друга быть скучным и занудливым трещал по всем швам.
   Девочка уже была в другом зале, с интересом осматривая огромный каменный саркофаг, в котором покоился Тарисх, первый из Хозяев, кто поднялся в небо на своем драконе. Кстати, кости ящера тоже были здесь, его захоронили рядом со всадником спустя сотню лет. На крышке саркофага скульптор изобразил спящего дракона, который свесил до пола длинный хвост, а его крылья расслабленно свисали по бокам, закрывая от любопытных взглядов могилу древнего героя.
   - А площадка избрания ведь тоже здесь? - спустя еще час блужданий по залам, спросила девочка.
   - Мы туда спускаться не станем, - остудил ее порыв Нарак. - Там могут быть маги, а ты же не хочешь завершить эту прогулку в компании стражей, которые отконвоируют нас к Мастеру?
   Похоже, обрисованная парнем перспектива рыжуле не понравилась, так как она состроила забавную мордочку и отрицательно покачала головой.
   - В таком случае, предлагаю заночевать в какой-нибудь из пещер, где потеплее, а утром двинуться в обратный путь, - предложил Кархан.
   - Ты хочешь остаться на ночь в усыпальнице? - ужаснулась малявка.
   - Думаешь, предки обидятся? Мне кажется, лучше ночевать в тепле и относительном комфорте, чем идти в потемках по мосту и всю ночь мерзнуть на ветру в ущелье. А древние нас бы поняли, - заверил ее взъерошенный брюнет.
   Нарак отыскал небольшую пещеру с еще пустым саркофагом. Между ним и стеной оставалось места как раз на них троих.
   - Я буду спать с вами? - Кархану показалось, что он разглядел румянец смущения на ее щеках даже в неверном свете маленького светляка.
   - Вон есть комфортабельный гроб, - сухо проинформировал малявку Нарак, которого такая перспектива совместной ночевки тоже отнюдь не радовалась. Литта слегка обиделась, но смущаться или задавать глупые вопросы перестала. А когда они все же улеглись, соорудив подстилку из двух прихваченных одеял, то подползла поближе к Кархану в поисках тепла, словно чувствуя неприязнь второго из парней.
   Уже через пару минут малявка начала смешно посапывать - устала за день, так что заснула сразу же. Даже на всяческие девичьи глупости не отвлекалась.
   Обратно в Илмар они добрались ближе к вечеру следующего дня. Как оказалось, их отсутствие не оказалось незамеченным и обман раскрыт. По неудачному стечению обстоятельств, отец Нарака зачем-то еще возжелал пообщаться с сыном, и был чрезвычайно удивлен сообщением, что отпрыск вроде как и так гостит у него.
   Скандал опытный драконолетчик устраивать не стал, но Мастер все равно оказался в курсе самоволки учеников. По возвращении их ждала основательная нахлобучка. Хорошо хоть испугавшуюся Литту никто не стал долго отчитывать, да и вообще девочку побыстрее отправили в ее комнату. А вот парням досталось и за себя, и за обман, и за подстрекательство мелкой воспитанницы. Отец Нарака, присутствовавший при разносе, который устроил ученикам Мастер Кейхем, молчал, но в черных глазах мужчины то и дело мелькали задорные искры. Кархан был уверен, что вот он-то как раз не осуждает сына за выходку, и будь предупрежден заранее, даже прикрыл бы его.
   Впрочем, Кейхем не был бы Мастером, если бы не умел задавать верных вопросов и слышать ответы. Внимательно выслушав соображения провинившихся парней относительно недочетов в воспитании Литты, Хозяин сменил гнев на милость.
   - То бишь вы, самоуверенные малолетние бестолочи, таким образом пытались научить чему-то девочку? - старик уже почти успокоился, о чем свидетельствовала расслабленная поза и тот факт, что его дракон совершенно перестал интересоваться происходящим и принялся топтаться в дальнем углу пещеры, явно намереваясь прилечь и вздремнуть.
   - И мне кажется, ей это пошло на пользу, - решительно влез Нарак, не дав Кархану и рта раскрыть. Понятно было, что он хорохорится перед отцом, но такой напор внушал уважение. Его же приятель предпочел немного выждать, у него уже сложился план дальнейших действий. - Она не думает как будущий драконолетчик, даже не пытается, - тем временем продолжал Нарак. - Литта считает, что провалится на ритуале избрания, потому что ее нашли слишком поздно.
   - И что ты предлагаешь? - Мастер явно был заинтересован.
   - Чем раньше она начнет практиковаться с драконами, тем лучше, - брюнет сейчас совершенно не испытывал дискомфорта в общении со старшими. Кархан же внимательно слушал, отметив, что сам он на счет практики как раз не додумался, а вот его друг, похоже, зря прибеднялся и рассказывал, как его раздражает маленькая спиногрызка - вон ведь побеспокоился и придумал выход из сложившейся ситуации.
   - Она еще маловата для полетов, - задумчиво изрек Мастер, что-то прикидывая. - Но приставить ее, скажем, помогать за ними ухаживать можно хоть сейчас. Другое дело, что среди обслуги она не научится быть Хозяйкой.
   - За ними ухаживает не только обслуга, но и шиан, которые лечат драконов, и сами всадники, у которых дар понимать не только своего ящера, но и бесхозных, - вмешался в разговор молчавший до того отец Нарака. - Почему бы не приставить девочку к кому-то из них? Как у нее дела обстоят с магией?
   - Очень толковая малышка, - Кейхем заулыбался. - А эти два оболтуса уже хорошо успели ее натаскать, так что умеет она на порядок больше своих сверстников.
   - Я поговорю с одним из бывших сослуживцев, - пообещал мужчина. - Он сейчас ленн в местном суде, но с драконами всегда находил общий язык и, я уверен, навыка этого не утратил. Думаю, он не откажется позаниматься с вашей девочкой.
   - Так, ребятки, вы свободны, - Мастер махнул рукой, позволяя удалиться, - на следующую практику вы берете Литту с собой, и если эксперимент пройдет успешно, то сделаем так, как договорились. Можете пока сообщить эту новость вашей подопечной.
   Учеников как ветром сдуло. Им явно не хотелось напоминать о проступке, чтобы не заработать вполне заслуженное наказание, о котором по стечению обстоятельств Мастер забыл.
   - Будет лучше, если это ты скажешь Литте про практику с драконами, - заметил Нарак, когда они шагали по коридору.
   - И я даже знаю, как, - немного мечтательно отозвался Кархан. - Ей ведь совсем не обязательно знать, что Мастер дал добро.
   - То есть ты хочешь, чтобы малышка считала это очередной авантюрой? - приятель не осуждал, наоборот, загорелся энтузиазмом. - Ты прав, это пойдет на пользу.
   Как и ожидалось, взволнованная Литта была как на иголках, ожидая возвращения друзей. Заверив, что наказание незначительное, они мгновенно порадовали ее новостью, про предстоящую "вылазку". Девочка сначала несколько настороженно поинтересовалась, а не рановато ли планировать нечто подобное сразу после прокола, но затем отбросила все сомнения и с радостным писком повисла у Кархана на шее. Судя по энтузиазму, малышка была готова к новым свершениям. А уж в какое русло направить бурлящую в ней энергию, Кархан уже знал.
  
   Ксархин
  
   Общение с Мастером оставило у Ксархина двоякое ощущение. Кейхем спокойно выслушал новость о том, что его бывший воспитанник решил снова вернуться на военную службу и даже подал ходатайство в военное ведомство. Сам драконолетчик не был уверен, что после скандальной истории и судом его прошение удовлетворят, но власти сумели его приятно удивить. Он знал Мастера слишком давно, чтобы по едва заметным деталям понять: старика не порадовало его решение и тот факт, что все это было проделано за спиной Кейхема. Вот только Ксархин уже давно был взрослым и самостоятельным, чтобы не советоваться с учителем по поводу каждого шага и решения.
   От всей души поблагодарив собеседника за своевременную помощь, мужчина направился собирать свои немногочисленные вещи. В Илмар он возвращался не слишком часто, лишь когда находил очередного одаренного магическими способностями ребенка, так что надолго сборы не затянулись. Замедлив шаг, словно раздумывал над чем-то, Ксархин все же свернул в коридор, ведущий в противоположную от его апартаментов сторону. Здесь жил еще один человек, к которому он питал нежные чувства и кого хотел бы повидать.
   Лаис встретила Ксархина на пороге. Женщина выглядела его ровесницей, словно ей все так же было лет тридцать, а не вдвое больше. Энтроп с улыбкой обнял воспитавшую его драконолетчицу и прошел в дом. На пушистом ковре у камина играли двое детей лет восьми, третий, совсем еще малыш, насуплено наблюдал за ними. Картинка была настолько уютной и домашней, что мужчина умилился, припомнив собственное детство в этом доме. Впрочем, он порядком устал от возни с непоседливым "будущим их народа", так что не только не жалел об оставленной должности, но и жаждал побыстрее отправиться на службу в новое созвездие.
   За разговорами и воспоминаниями он задержался у Лаис почти до ночи. Лететь в темноте в горах было опасно, но Ксархин готов был положиться на магию и сноровку Ацейра - полное огромных мерцающих звезд небо того стоило. А когда над горизонтом поднималась бледно-лиловая луна, пейзаж и вовсе превращался в творение безумного, но гениального художника. Призрачное сияние заливало весь мир от края до края, играя аметистовыми бликами на броне дракона, и этот миг оправдывал любой риск.
   Лететь было не опасно, ведь путь к городу Асгаер пролегал над равнинами, которые в свете луны напоминали сверкающую искрами водную гладь, когда ветер гнал волны по высоким душистым травам. На этот раз пункт назначения Ксархина был расположен на юго-западе материка на границе седых гор и раскинувшихся до самого моря солончаков, превращающихся во время дождей в зеркала. Именно здесь добывали драгоценные белые кристаллы соли, пользовавшиеся спросом по всему континенту.
   Место его будущей приписки славилось и по иному поводу. Там всегда было неспокойно - в старых горах и раскинувшихся у их северных подножий дремучих чащобах было немало нечисти, но там же добывались редкие лекарственные растения. В недрах изъеденных временем и ветром скал прятались до поры до времени настоящие сокровища - драгоценные камни. Все это притягивало людей, заставляя селиться среди откровенно враждебной к ним природы. Ко всему прочему именно там чаще всего случались прорывы, и служба была полна неожиданностей и опасностей. А уж по этому чувству предвкушения сражения Ксархин успел соскучиться до дрожи.
   Бледный рассвет застал его в пути и залил небо нежно-розовой, почти перламутровой краской, затем щедро плеснул багрянцем, и мир заполыхал сполохами алого и золотого. Внизу уже проплывали желтоватые, как старые кости, изъеденные трещинами горы, к которым примыкала мерно дышащая ковылями степь. Воздух на высоте пах солью, совсем как у моря. До Асгаера оставалось не больше часа полета, в небольшой дорожной сумке лежали все нужные документы, открывающие для него заветную дверцу в мир военный, и все это делало жизнь прекрасной.
   Сам город раскинулся у подножия гор в небольшой долине. Извилистая стремительная речушка скатывалась по порожистому руслу, обвивала город и обеспечивала жителей неисчерпаемым запасом воды, что была так необходима в этих негостеприимных краях. И хотя Ксархин знал, что сама цитадель расположена несколькими километрами выше в горах, первой его остановкой был именно город, а точнее, судебная администрация. Стоило показать документы с назначением, встать на учет и наконец обрести желанную приставку к имени.
   Само поселение не впечатляло, по крайней мере, после Стиаэт и Илмара, хотя архитектура тут была несколько странной. Город не прижимался к скалам, а словно втиснулся в ложбину между горами, но там ему вскоре стало тесно и он начал карабкаться вверх во склонам. Дома на верхних ярусах напомнили драконолетчику древесные грибы - они словно были вытесаны прямо из камня.
   Отыскав взглядом площадку, предназначенную для посадки драконов, Ксархин направил Ацейра туда. Впрочем, умный ящер в особых понуканиях не нуждался. Передав поводья парню из обслуги, новоприбывший справился о местонахождения муниципального суда и зашагал по улочке в указанном направлении. С формальностями хотелось покончить побыстрее.
   Улочки, сплошь состоящие из лесенок, пандусов и узких мостиков вывели его к нужному зданию довольно быстро. Внутри было немного сумрачно и почти пусто, только несколько человек о чем-то общались с ле - младшими судебными служащими, выполняющими роль консультантов и регистраторов. Ксархин нашел первого попавшегося свободного ле, и уселся в кресло для посетителей.
   Симпатичная темноволосая девушка оторвала взгляд от бумаг, которые как раз просматривала, и мило ему улыбнулась:
   - Могу вам чем-то помочь, уважаемый? - поинтересовалась она.
   - Ри Ксархин, - представился мужчина, протягивая ей документы.
   - О, пополнение созвездия, - улыбка стала более радушной, утратив черты профессионального оскала. - Рада, что вы будете одним из наших защитников. Здесь это особенно актуально, ри Ксархин.
   - А вас как зовут? - ненавязчиво поинтересовался драконолетчик. Не то чтобы у него в ближайшие месяцы предвиделось много свободного времени, но не приударить за такой хорошенькой девушкой было бы просто глупостью.
   - Аяна, - охотно отозвалась брюнетка. При этом она явно и не думала флиртовать, так как тут же поднялась и проинформировала: - Подождите пару минут, я сейчас внесу ваши данные в книге регистрации. Это не займет много времени.
   Ксархин разочарованно вздохнул и проводил девушку взглядом. Она оказалась довольно высокой, с неплохой фигурой, хотя плечи могли бы быть и поуже. Хотя на этом фронте ему явно ничего не светило, по крайней мере, быстро и легко, а пометочку на память мужчина все же сделал. Все же первая знакомая в новом городе.
   Когда ладная брюнеточка вернулась и передала ему подписанные бумаги, мужчина поднялся и направился к выходу, решив, что возможность продолжить знакомство еще представится. А вот представиться начальству стоило как можно быстрее. Еще предстояло встретиться и с новыми сослуживцами. Ксархин за прошедшие годы привык быть одиночкой и вливаться в новую компанию не особо жаждал. Но точно так же он не мог и провести всю жизнь в поиске - это было совершенно бездарной тратой как его собственных талантов, которые мужчина за собою числил, так и сил такого замечательного друга, как Ацейр. Ксархина тянуло обратно в патрули, ему снова нужно было почувствовать частью системы, защищающей все их общество от угрозы, что несли с собою прорывы. Потому он и рвался обратно, хотя была и еще одна причина, которую он решил не афишировать - его способности энтропа. Хорошенько подумав, заболевший маг пришел к выводу, что его недостаток можно обратить в преимущество. Оставалось наработать практику.
   Уставший за время длительного перелета Ацейр тяжело взмахивал крыльями, вознося своего всадника все выше в горы, туда, где виднелись сторожевые башни цитадели. Температура воздуха постепенно снижалась, и Ксархин решил, что в ближайшее время стоит обзавестись парой комплектов теплых вещей. Над пиками зависли тяжелые темные тучи, принесшие то ли дождь, то ли снег. Горный хребет расположился почти на самом краю континента, местами утопая подножием в холодном пенном океане. Набравшиеся влаги облака раздувшимися брюшками цеплялись за вершины скал и проливали живительную влагу над Асгаером. И почти не верилось, что чуть южнее раскинулись солончаки, а севернее - сухие степи с жесткими и колкими травами. Климат здесь словно сходил с ума, меняясь так резко, что с непривычки сложно было сориентироваться.
   Наконец совсем близко оказалась выносная сторожевая башенка. Круглая, с узкими окошками, в одном из которых мелькали магические огоньки, она служила маяком, оповещающим о нападении. Ксархин слышал о таких, но еще не видел - Дарад, где он раньше служил, располагался среди густого леса, где подобная сигнальная система была лишена всякого смысла. Возле башенки виднелись еще какие-то постройки. Скорее всего там жил обслуживающий персонал. А сама цитадель полукольцом обвивала гору. Широкие площадки двух ярусов предназначались для посадки драконов, и туда тут же устремился стальной летун Ксархина. Когда обрадованный отдыхом Ацейр резко приземлился, всадника ощутимо тряхнуло. Для порядка шикнув на дракона, Хозяин привычно съехал по бронированному боку. Подбежавший служка поинтересовался, может ли быть полезен. Как только Ксархин сообщил о намерении вступить в созвездие, его тут же проинформировали, что дракона могут поселить либо в "гостевые" пещеры, либо же в те, что отведены для летунов Хозяев, служащих в цитадели. Но последнее возможно лишь после официального зачисления в состав, что мог сделать лишь риан. И вот как раз последнего отыскать было проблематично - капитана совсем недавно видели направлявшимся к маяку, так что лучше всего было ждать его прямо здесь - новичка он не пропустит уж точно. Так что Ксархин устроился на краю площадки рядом с драконом, решив подождать капитана здесь, как того требовал здравый рассудок - мало кому понравится, что по его крепости расхаживает любопытный чужак. Ацейр устроился рядом, положив громадную голову на лапы и лишь изредка приподнимаясь, чтобы с любопытством оглядеться. Зная любознательный характер дракона, Ксархин не сомневался, что как только отдохнет, Ацейр примется едва ли не обнюхивать каждый камешек в новом обиталище. Мужчина сам был таким же, так что порывы дракона полностью разделял.
   Часть горного уступа у подножия строений явно магически превратили в идеально ровную площадку. Сейчас там находились некоторые из Хозяев. Обычная практика: часть созвездия, которая не находилась в патрулировании, утреннее время обычно посвящало тренировкам, чтобы поддерживать себя в форме. Полеты в эти занятия не входили - на таких сложных участках не было новичков, но служили только те, кто уже успел стать со своим драконом единым целым. Так что бравые драконолетчики отрабатывали приемы рукопашного боя и свои навыки фехтовальщиков и магов. Учитывая, что оружие каждый выбирал по себе, иногда получались презанятнейшие комбинации.
   Пара человек, кто в это время не участвовали в учебных боях, бросили в его сторону заинтересованные взгляды, но никто и не подумал подойти знакомиться. И это было закономерно - мало ли, по какой причине он сюда прилетел. А вот когда его официально зачислят в созвездие, тогда уже каждый будет определяться с линией поведения. Обычно к новеньким отношение было довольно благожелательное. А в таких местах, как цитадель Асгаера, где каждый человек был на счету, и подавно. Никто в здравом уме не станет специально портить отношения с тем, кто прикрывает спину ему и его товарищам. Хотя исключения все же случались, как без них. Но сохранить нейтралитет в случае, если отношения не очень-то налаживаются, можно было практически всегда.
   Ксархин успел даже немного продрогнуть на горном ветру, когда наконец-то на площадке объявился риан. Спутать его с кем-либо иным не вышло бы при всем желании, хотя всадник до этого момента понятия не имел, как выглядит командир цитадели Асгаер. Командир созвездия оказался высоким широкоплечим коротко стриженым шатеном с легкой проседью в волосах. Такие же серебристые нити виднелись в аккуратной ухоженной бородке капитана. Ксархин прикинул, что его будущий начальник где-то лет на двадцать старше его самого.
   - Доброго дня, ри, - кивнул поднимающемуся на ноги гостю мужчина. - Мое имя Лайхан. Что вас привело?
   - Меня назначили под ваше командование, риан, - Ксархин передал документы и терпеливо ждал, пока собеседник ознакомиться с ними. Но Лайхан лишь коротко глянул на печать местного судебного ведомства, которую поставила девчонка-регистратор, и кивнул.
   - Ты зачислен, с чем и поздравляю. Детали обсудим в моем кабинете, - распорядился он, одновременно подавая знак обслуге. Парень, с которым Ксархин успел уже пообщаться, подскочил к Ацейру, но теперь у него вряд ли возникали вопросы, где именно размещать дракона. Сам же драконолетчик последовал за стремительно шагающим рианом вглубь крепости.
   - С расположением помещений, пещер и жилых комнат тебя ознакомит интендант цитадели, к нему зайдешь после нашего разговора, - на ходу принялся вводить в курс дел Лайхан. - Здесь я живу, здесь мой рабочий кабинет, но найти меня тут весьма проблематично, - с улыбкой проинформировал риан, заходя в последнюю на этаже комнату. Ксархин отметил, что дверь заперта не была, но не удивился этому факту - в боевом братстве не держали секретов. - Садись, - тем временем хозяин кабинета указал гостю на простенькое кресло у массивного стола. - У меня есть пара вопросов.
   Судя по паузе в конце предложения, сейчас новенькому предлагали представиться. Блондин этого и ждал.
   - Ксархин ри Асгаер, - он и сам впервые произносил свое обновленное имя, и про себя отметил, что его звучание пришлось по вкусу.
   - Быстро сориентировался, - довольно усмехнулся риан. - Думаю, в документах подробно описаны причины твоего перевода и весь послужной список, но я предпочитаю слышать такие вещи непосредственно от подчиненных. Раньше ты где служил?
   - Цитадель Дарад, - скрывать что-либо смысла не имело. - Последние три года занимался поиском, временная приписка - Илмар.
   - А причина увольнения из Дарада? - приподнял все еще каштановую бровь Лайхан.
   Ксархин решил не утаивать деталей, хотя знал, что в его личном деле как раз нет того, что он собирался сказать:
   - Мое созвездие подавляло бунт энтропов, но у меня обнаружилась та же болезнь. Конфликт интересов, - про гибель дракона Ксархин решил не рассказывать - это был общеизвестный факт, а сам он себя в этом виноватым не считал.
   - Вечно эти чистоплюю из Стиаэт блюдут моральный облик в ущерб интересам безопасности, - риан поморщился, как от зубной боли. - Вот что, мне все равно, какие у тебя... личные особенности, лишь бы не мешали работать. И как максимально эффективно их использовать, я подумаю.
   - Благодарю, - Ксархину все больше здесь нравилось. Похоже, ему повезло с начальством, которое не обращало внимания на предрассудки и сплетни.
   - Тогда свободен, - поднялся из-за стола мужчина и протянул новичку руку. - Завтра присоединяйся к тренировкам. А пока что пообщайся с интендантом. Спустишься по лестнице до нижнего уровня, а там уже не заблудишься - коридор только один, и тот прямой.
   Похоже, местный риан еще и подшутить любил, но получалось пока что беззлобно, так что Ксархин с готовностью заулыбался в ответ. Покинув кабинет начальства, он отправился в указанном направлении - все равно без интенданта решить на незнакомом месте кучу бытовых вопросов не вышло бы.
   Цитадель была именно крепостью: толстые стены, узкие бойницы окон. Впрочем, это все было закономерно, учитывая климат, а еще близость и частоту прорывов.
   Нижний уровень находился в теле горы, куда уже не проникал дневной свет. Спускаясь по лестнице, мужчина отметил наличие магических светильников под потолком и одобрительно хмыкнул - здешние маги явно не экономили силы и работали на совесть.
   Искомый интендант был на месте - сидел в своем кабинетике в самом конце длинного коридора, вырубленного в дикой скале под крепостью. Подобной странной планировке Ксархин удивлялся лишь пару мгновений. За спиной пожилого уже мужчины была еще одна дверь, да такая, что ее и дракон бы не сразу выбил, даже если бы протиснулся в эту крысиную нору. Похоже, это и был склад, которым ведал местный распорядитель.
   - Новенький? - обитатель этих катакомб скорее утверждал, нежели спрашивал, но Ксархин все же кивнул и представился. - Хорошо хоть прислали нормального мужика, а не очередного птенца из Колыбели, - несколько ворчливо заявил интендант, поднимаясь, но блондин решил принять это в качестве похвалы. Сейчас же он с интересом разглядывал весьма колоритного собеседника, который хотя и не был дряхлым стариком, но наверняка был не младше Кейхема, разменявшего третье столетие. Общий вид пока безымянного служащего был несколько всклокоченный, а кустистые седые брови придавали сходство со старым облезлым филином. Зато выправка была военная, и ко всему прочему интендант предпочитал носить кожаный доспех драконолетчиков. Возможно, когда-то он был одним из них, но сейчас полеты для него явно были недосягаемы - Ксархин заметил, что у интенданта сильно изувечена левая рука. На ней недоставало двух пальцев, да и кисть словно ссохлась, что явно свидетельствовало о сильном магическом поражении тканей. При такой травме мужчине было просто не справиться с управлением, особенно в бою, когда нужно было еще и колдовать, и оружие держать.
   - Видел на втором ярусе огромный арочный вход? - сипло произнес мужчина. - Это спуск к пещерам драконов. Ходами изъедена вся гора. Есть и дополнительные выходы для ящеров. Но сам пока не лазь - еще вывалишься откуда-то, потом соскребать придется. Кстати, меня зовут Вийгем.
   Ксархин усмехнулся, такая ворчливая манера общаться ему была в новинку, но интендант не производил впечатления злобного старика, так что просто не стоило обращать внимания на ворчание, а просто слушать информацию.
   - Жить будешь на третьем ярусе внешнего комплекса, у нас там комнаты личного состава. Начнешь дебоширить - переедешь в карцер, - меж тем ворчал Вийгем, уже отпирая монстрообразную дверь хранилища. - Снаряжение я тебе выдам любое, какое попросишь, но в пределах разумного. И обращайся с ним бережно, а то будешь отрабатывать у меня до седых волос.
   Ксархин заставил себя не улыбнуться, а попросту кивнуть, когда понял, что от него ожидают реакции на эту речь, после чего забрал стопку одежды из рук хранителя.
   - Доспех есть свой или подбирать? - тем временем поинтересовался склочный интендант и, когда получил утвердительный ответ, проворчал: - Я ж говорю, не птенец. Ну иди уже, чего застыл. Третий ярус, вторя дверь от лестницы.
   Покинув обиталище владыки всея хозяйственной части, Ксархин побрел обживаться. Одежды ему даже на глаз выдали не один комплект, за что стоило особо поблагодарить Вийгема, о чем драконолетчик сделал себе заметочку на память. Интенданты всегда любили редкие вещи, причем любого назначения, и если во время патрулирования или визита в город попадется нечто интересное, стоило привезти это на базу.
   Доставшаяся ему комната была побольше той, в которой он когда-то обитал в Дараде. Тем более, что здесь она у него была личной, и не приходилось делить жизненное пространство с соседом. Конечно, света в нее проникало немного из-за узости окон, но зато хоть на пространстве не сэкономили. Да и вид открывался занимательный - бездна уже начавшего обретать вечерние краски неба.
   Решив, что попросту сидеть в четырех стенах глупо, Ксархин отправился осматривать крепость и знакомиться с новыми сослуживцами. Понятное дело, что за ручку его никто водить и представлять Хозяевам не станет. Ксархин вовсе не собирался подыскивать себе компанию и заводить закадычных друзей - за прошедшие годы он привык быть один, обзавелся целом ворохом тайн и секретов, да и попросту не любил впускать кого-либо в личное пространство. Зато понять, с какими людьми придется работать, стоило.
   Выход на тренировочную площадку нашелся неожиданно легко - со стрелковой галереи второго яруса вела небольшая лесенка, упрятанная в теле скалы. Возможно, были и другие выходы, вернее, обязаны были быть, но пока что он их не нашел. Кто-то из его теперь уже сослуживцев отдыхал, некоторые продолжали тренировку, но уже без особого энтузиазма - дело близилось к ужину, так что все уже попросту устали махать руками и железом.
   - Новенький? - улыбнулся высокий совершенно седой мужчина, завидев приближающегося блондина. Несмотря на расцветку, лицо его было молодым, лишь на лбу и в уголках глаз притаились морщинки, выдающие характер. Этот человек явно частенько улыбался.
   - Ксархин, - представился драконолетчик, специально сократив имя. Сейчас было не до официоза.
   - Белем, - собеседник пожал протянутую руку и одобрительно кивнул. - У нас толковым парням всегда рады. Присоединишься к тренировке или пока понаблюдаешь?
   - Понаблюдаю, - обозначил вежливую улыбку Ксархин, одновременно давая понять, что в няньке пока не нуждается. Белем уловил намек, поскольку по-доброму усмехнулся и тут же переключил свое внимание на двух поединщиков, что плясали сейчас в небольшом очерченном кругу. Несмотря на пронизывающий ветер, мужчины разделись до пояса и по смуглым спинам градом тек пот - выкладывались они основательно. Драконолетчику такой подход понравился - чем лучше тренировка, тем больше от нее толку. Один из бойцов, высокий шатен приблизительно одного возраста с Ксархином, был явно физически сильнее противника, но тот, гибкий, как лоза, брюнет, умудрялся уворачиваться от ударов, пусть и в последний момент.
   - Перевелся? - тем временем решил поддержать разговор Белем.
   - У меня был перерыв с патрулированием, - обтекаемо отозвался Ксархин, краем глаза заметив, что к их разговору все же прислушиваются окружающие, хотя пока и не вмешиваются. Если риану и стоило знать всю подноготную, то сейчас подобного вовсе не требовалось. Именно поэтому блондин лишь обозначил положение вещей, оставив остальное на откуп воображению собеседника. Он мог быть ранен, мог потерять дракона во время предыдущей службы и ждать переизбрания. Вариантов могло быть много, да и случалось такое сплошь и рядом. Белем лишь пожал плечами на это замечание - удивляться здесь было нечему.
   - Кроме тебя, еще четверых парней перебросили, так что тебе не одному придется притираться к новому созвездию, - подбодрил седой. - Вон, кстати, один из них, - он кивнул на держащегося чуть в стороне светло-русого парня с отстраненным, спокойным лицом. Сводить с кем-либо знакомство тот явно не спешил, просто наблюдая за поединком, но вряд ли его видя.
   - А остальные? - ради приличия поинтересовался Ксархин, которому это, собственно, было все равно.
   - Считай что только после избрания, - чуть поморщился собеседник. - Хорошо если года два перед переводом отслужили.
   Судя по ноткам в голосе Белема, ему было еще что добавить, но он попросту не желал откровенничать с новоприбывшим. Но Ксархин хорошо уловил недосказанность и понял, что имелось ввиду: все равно выбора не было - людей не хватало, так что из мальчишек в срочном порядке должны были сделать воинов. Если конечно они выживут на таком "замечательном" участке, как зона патрулирования цитадели Асгаер.
   Как раз в этот момент баланс в кругу поединков был нарушен - брюнет все же пропустил удар, но, падая, умудрился подставить подножку своему противнику, так что упали оба. Шатен, правда, тут же вскочил, готовый продолжать, но вмешался Белем:
   - Все, Аск, хватит с него.
   - Все равно он мне жалование продул, так что мои синяки его горю не помогут, - весело, хоть и немного глухо, отозвался попавший под молодецкий замах парень.
   - Никогда не играй с ним в карты, - названный Аском шатен, похоже, обращался непосредственно к Ксархину. Наклонившись, он подал руку недавнему противнику, помогая подняться.
   - Ну да, если не умеешь играть, как вот он, то не стоит и пробовать, - брюнет хохотнул и перетянул волосы в хвост. - Меня зовут Арифан, а он - Аскшан, но можно сокращать.
   - Ксархин, - представился драконолетчик. Арифан заулыбался, словно как минимум у одного с ним Мастера учился или же знал его всю жизнь. Не мешал ему в этом даже стремительно наливающийся синяк и легкая асимметричность лица, приобретенная в результате встречи с кулаком Аска. Сам же упомянутый, хоть и не так жизнерадостно сиял улыбкой, но тоже был искренне рад познакомиться, по крайней мере, на лице было написано соответствующее выражение.
   - Так, ребята, уже на ужин пора, - заметил Белем, который уже собрался уходить. - Ксархин, тебе показать, куда идти надо?
   Блондин уже готов был согласиться, когда вмешался Арифан:
   - Белем, ты молодняк и так взялся опекать, а Ксархина мы сами проводим.
   - Вот только не вздумайте парня испортить, друганы-собутыльники, - проворчал для порядка седой, но смешливые морщинки выдавали, что он не в претензии.
   - Как можно? - почти искренне возмутился Арифан.
   - Да я уже и сам подпортился, - решил поддержать шутку Ксархин, поскольку ребята ему понравились неожиданно для него самого.
   - Сейчас переоденемся и отправимся ужинать, - пообещал Аскшан, поднимая с земли вещи.
   Как оказалось, жили новые знакомые с ним на одном ярусе. Пока парни принимали душ после тренировки и приводили себя в порядок, Ксархин сидел на парапете, разглядывая цитадель. Ему даже пришлось набросить плащ, так как начало основательно холодать. Закат уже отгорел, и на горы опускались мягкие сиреневые сумерки. Немного разреженный горный воздух был кристально чист и прозрачен, дышалось легко, словно он сейчас летел на своем драконе, а не сидел на холодном камне горной цитадели. И уже этим его новый дом ему нравился.
   Первым освободился растрепанный Аскшан. Он присел на парапет рядом, но с разговорами не приставал - задумчиво смотрел вниз. Где-то там, внизу, сейчас загорались огоньки в домах Асгаера, но отсюда их видно не было.
   - Сам сюда попросился или перевели? - наконец поинтересовался он.
   - Второе, - Ксархин пожал плечами. - Мне было без разницы, куда пошлют, просто хотел вернуться в патрулирование.
   Аск кивнул, но расспрашивать больше не стал. Впрочем, довольно скоро появился деятельный Арифан и скомандовал:
   - Подъем, я есть хочу. И по какому поводу поминки?
   - По твоей совести скорбим, - совершенно серьезно отозвался Аск. - Но я все же надеюсь, что она спит, а не отошла в мир иной.
   - Да ты у нас вообще извечный оптимист, - в тон ему заметил Арифан, сворачивая к лестнице. - Можем в следующей увольнительной выпить за ее упокой, отмучалась, бедняжка.
   Ксархин позволил себе легкую усмешку, но в шутливую перепалку вступать был не намерен. Похоже, Арифана столь сдержанная реакция не смутила, так как он весело рассмеялся над собственной остротой.
   В общей столовой было почти пусто - Ксархин насчитал два десятка человек, хотя вместиться тут могло несколько сотен. Крепость вообще была построена с размахом, на пространстве не экономили, как и на высоте потолков - в трапезной преспокойно смог бы поднять голову самый крупный из драконов. Стоило разжиться подносами с едой, как Арифана, что закономерно, понесло поближе к сослуживцам.
   - Сейчас здесь только половина созвездия, - вещал он Ксархину.
   - Он в курсе, так как уже был патрульным, - вмешался Аск, явно не желая сейчас слушать подробную лекцию на тему разделения обязанностей.
   - Вот и хорошо, значит, его не сожрут в первый же вылет, как это частенько бывает с молодняком, - по-доброму так отозвался брюнет. - Что-то ты молчаливый очень, - это уже он явно провоцировал новенького.
   - Так тебя же не заткнуть, - хмыкнул Аск.
   - Тишину тоже не забудьте помянуть, - спокойно заметил Ксархин.
   - Я ее каждый раз поминаю, - неискренне вздохнул собеседник. - Увы, воскресать она не намерена.
   - Это очень скучная девушка, не стоит приглашать ее на наши посиделки, - заговорщицки подмигнул неугомонный брюнет и плюхнулся на скамью рядом с еще незнакомым Ксархину сослуживцем и начиная ему что-то рассказывать.
   - Он славный парень и отличный друг, но все же иногда его не пережить без кляпа под рукой, - тихонько прокомментировал Аскшан. Растрепанные темно-каштановые волосы он собрал в хвост, чтобы не лезли в лицо, и стало заметно, что у него неровный, уже побелевший шрам на шее.
   Комментировать это Ксархин никак не стал, а попросту опустился за стол. Арифан был прав в одном так точно: есть хотелось, тем более, что последние пару дней он провел в дороге и питаться приходилось в сухомятку. Некоторое время раздавался лишь стук ложек и короткие шутливые реплики Арифана, который даже сейчас умудрялся болтать.
   Утолив первый голод и даже сбегав за добавкой, Ксархин принялся разглядывать тех, с кем еще не довелось познакомиться. Новенький, которого ему показал Белем, сидел за другим концом длинного стола с таким лицом, словно говорил с богами. Неподалеку от него сбились в плотную кучку трое совсем молодых парней, как понял Ксархин, те самые едва выучившиеся летать выпускники. Из местных старожилов в глаза бросились лишь двое: один морковно-рыжий драконолетчик, что-то обсуждавший с соседом и не обращавший внимания на окружающих, и коротко стриженый русый мужчина, ровесник Ксархина. Вот его как раз интересовала особа новичка, да и смотрел он не с обычным вежливым любопытством. Слегка прищуренные светлые глаза изучали его с таким выражением, будто незнакомец прицеливался.
   - Перевели, ри? - наконец поинтересовался он.
   Ксархин заметил, как Аскшан прекратил жевать и бросил на говорившего настороженный взгляд, но вмешиваться не спешил. И вправду, не в няньки же он новоприбывшему нанялся.
   - Ксархин, - в очередной раз представился блондин, подумав, что уже устал отвечать на этот вопрос. - Нет, восстановили на службе.
   - Нехватка острых ощущений? - хмыкнул собеседник, даже и не думавший назвать свое имя.
   - Можно и так сказать, - чуть пожал плечами Ксархин, понимая, что, похоже, столкнулся с первым человеком в цитадели, к которому почти мгновенно стал испытывать антипатию.
   - У нас этого в избытке, рискуете быстро пресытиться, - русоволосый растянул губы в улыбке, но глаза остались все такими же цепкими и холодными.
   - Меня довольно сложно утомить, но за предупреждение спасибо, - совершенно спокойно поблагодарил мужчина.
   На этом разговор сам собой сошел на нет, и Ксархин задумался, он что, только что прошел какую-то проверку? Или же она только началась?
   Как-то почти мгновенно навалилась усталость. Он только сейчас понял, насколько вымотался. Вежливо попрощавшись с присутствующими, мужчина направился в свою комнату. И лишь растянувшись на постели, Ксархин ощутил, что чувствует себя почти что счастливым. У него был шанс обрести дом. И если для этого придется вежливо улыбаться одному придурку, или же совсем не вежливо бить оного, то это не станет препятствием. Хотя второй вариант был все же приятней и душеполезней.
   Уже на следующий день стало понятно, что всех новеньких взяли в оборот очень быстро. За завтраком Белем объявил, чтобы все новоприбывшие в обязательном порядке седлали драконов, так как предстоит пробный вылет. "Птенцы", которых Ксархин так начал называть про себя следом за остальными Хозяевами, заулыбались, явно предчувствуя легкое и приятное времяпрепровождение. А вот он сам не был так уж в этом уверен. В горах, изобиловавших узкими ущельями, воздушные потоки порой вели себя странно, и непривыкший и излишне самоуверенный всадник рисковал попасть в неприятности. Иногда доходило до серьезных травм у драконов, которые не смогли справиться с преодолением того или иного препятствия из-за придурка-Хозяина, иногда и сами летчики не доживали до конца "увеселения". Так что поводов для радости он не видел. А вот зато для азартного предвкушения - сколько угодно. Каменно спокоен остался только тот парень, которого Ксархин заметил вчера на тренировке и который все время держался особняком. Его, кажется, звали Кристанс.
   На этот раз обслуга вывела драконов на площадку перед цитаделью, но в ближайшем будущем стоило ознакомиться с расположением пещерных ходов. Если где-то откроется прорыв, то времени на подобный "выгул" ящеров не будет. Решив разобраться с этим, а заодно и с планировкой комплекса в целом как только выдастся свободное от тренировок время, Ксархин забрался в седло и потрепал забросившего голову назад Ацейра по покрытому длинными шипами загривку. Ящер довольно рыкнул и принялся тяжело переступать с лапы на лапу - просился взлететь. Но пока что все ждали Белема, так что пришлось с сожалением придержать стального красавца.
   Другие участники "прогулки" тоже уже были в седлах. Один из "птенцов" откровенно красовался на ярко-алом драконе. Этот пока что был мелковат, хотя ящеры такой расцветки вырастали огромными, уступая по габаритам только черным гигантам. Два других парнишки смотрели на знакомца с легкой завистью, от чего Ксархину стало смешно. Размеры дракона фактически ничего не значили, куда важнее было обучение и взаимодействие с всадником, но до этого еще надо было дорасти.
   Кристанс поднялся в седло по крылу серого дракона, грани чешуи которого в солнечных лучах слегка поблескивала серебром. В целом ящер был не слишком крупным, но Ксархин редко встречал крылатых подобной расцветки, а потому не брался судить, он попросту еще молод, или же так и останется довольно мелким среди сородичей.
   А вот дракон Белема оказался коричневым. Точнее песочного цвета с рыжими подпалинами на брюхе, темным гребнем и крыльями. Заметив своего беловолосого всадника, ящер потянулся к Хозяину, совсем по-кошачьи подставив голову под его руку в поисках ласки. Эти двое летали вместе далеко не первое десятилетие и уже были фактически единым целым.
   Белем, оглядев присутствующих, коротко кивнул и поднялся в седло. Разводить длительный инструктаж седой явно не собирался, что могло означать только одно - подсказок не будет. Он брался показать, как надо, а вот учиться предстояло самим, что Ксархину импонировало.
   - Полетим к ущелью у самого моря, покажу наглядно, чтобы бывает с особо самоуверенными, - словно вторя мыслям Ксархина, произнес местный старожил.
   Драконы поочередно подходили к краю и ныряли в ущелье, распахивая гигантские крылья.
   Ацейр спрыгнул с уступа сразу за летуном Кристанса и по собственному почину нагнал его, едва ли не задевая крылом. На лице всадника серебристого дракона блондин впервые заметил хоть какое-то выражение - похоже, парень просто был нелюдим, что Ксархин пороком отнюдь не считал.
   Воздух был упругим и влажным, напоенный запахом хвои и нагревшейся на солнце смолы. С севера приближался фронт темных низких туч, но отряд должен был успеть закончить полет до того, как они прольются на землю ливнем. Хотя, может быть, Белем решил сразу же продемонстрировать новичкам, насколько несладко им может прийтись во время службы.
   Довольно скоро Ксархин понял, что бывалый драконолетчик ведет их в то самое место, где полноводная горная река, минуя скалы, наконец соединяется с морем, сбегая по скалам пенным водопадом. Каскады воды падали вниз с огромной высоты, разбиваясь о уступы, напоминающие гигантские ступени. В воздух поднимались мириады брызг, из-за чего над водопадом стояла радуга. От гула заложило бы уши, не привыкни Ксархин к перепадам давления и драконьему реву. А вот "птенцам", похоже, стало не по себе.
   Первая подлянка обнаружилась еще на подлете к водопаду. Ацейр вдруг словно провалился, крылья дракона судорожно загребли воздух, не находя опоры. Классическая "яма" была ящеру и его всаднику не в новинку, потому они почти мгновенно выровнялись. Вода стала ближе, капельки осели на коже, заставив недовольно фыркнуть. Отбрасывая прилипшие ко лбу волосы, мужчина заметил мелькнувшее внизу что-то белое.
   На скалах виднелся костяк огромного ящера, наполовину скрытый пенными шапками разбивающихся о камни волн. Разглядеть можно было лишь шипастый череп, хребет и переломанные кости ребер, а также одно крыло, неловко вытянутое вверх, словно в тщетной попытке уцепиться за что-то. Неудачного рухнувшего в каменную западню дракона насадило на острые пики как бабочку на булавку, и даже спустя долгое время, морю как и не удалось утащить его на глубину. Оно лишь до блеска отполировало костяк, оставив вечным напоминанием о коварстве стихий.
   Повторять последнее пике павшего гиганта не хотелось, а потому Ксархин осторожно направил Ацейра в сторону. Остальные находились выше, но мужчина заметил, что Белем ведет их едва ли не вплотную к скалам. Теоретически, там должны были быть восходящие потоки воздуха, а вот на открытом месте был велик риск рухнуть в "яму". Без магии ветра определить это было сложно, разве что полагаясь на опыт, которого пока что не имелось ни у кого, кроме Белема.
   На обратном пути произошел довольно странный случай. Когда серебристый дракон державшегося позади Кристанса решил обогнать красного ящера, тот раздраженно рыкнул более мелкого сородича и попытался ударить его крылом. Подобное своеволие свидетельствовало не в пользу молодого всадника, позволившего своему питомцу подобное, впрочем, это как раз было закономерностью. Зато для Ксархина стало неожиданностью, когда Ацейр извернулся и клацнул зубами на алого, словно решив защищать серого. Алый рефлекторно отпрянул, стараясь сберечь хрупкое крыло от повреждения, всадник по-глупому дернул повод, и тут местная коварная природа решила отыграться. Похоже, дракон "птенца" угодил в воронку - закручивающийся воздушный поток, который резко развернул его, а затем с силой отшвырнул. Ни ящер, ни его Хозяин не успели сориентироваться, и их со всего маху приложило о ближайшую скалу.
   Ксархин мгновенно понял, чем чревата подобная ситуация и заставил Ацейра развернуться. Лезть в воронку было опасно, а поддержать парня магией он сейчас не мог - резерв утекал на поддержание элементарной защиты, которую Хозяева создавали рефлекторно, стоило подняться в седло. Но и дожидаться поддержки от остальных времени не было, так что Ксархин заставил Ацейра резко нырнуть вниз, где вихрь должен был быть послабее. Им повезло - беснующийся ветер лишь растрепал волосы всадника, но дракону не навредил. Вскоре стальной ящер оказался прямо под скользящим по камням красным и подтолкнул его вверх. Хорошо, что алый еще не достиг своих максимальных размеров, иначе даже отнюдь не маленькому Ацейру пришлось бы сложно.
   Когда драконы приземлились на площадке цитадели, Белем направился сначала к всаднику задиристого красного ящера и коротко бросил:
   - Ежедневные тренировки с драконом для тебя и твоих дружков. Паршиво в седлах держитесь, - Кристанс удостоился лишь короткого одобрительного кивка, а затем настала очередь Ксархина: - Пойдем-ка со мной, парень, - заговорил беловолосый, когда они оба начали подниматься по лестнице: - Маневр был хорош, но мог бы просто подтолкнуть его магией воздуха.
   - Не мог, - коротко отозвался всадник Ацейра. Придумывать какую-то отговорку смысла не было, рано или поздно это станет известно: - Я энтроп.
   - Так, хорошо, что предупредил до начала патрулирования, - Белем задумчиво поскреб подбородок. - Риан в курсе?
   Молодой человек просто кивнул в ответ.
   - Я с ним этот момент обсужу, но, наверно, летать будешь в моей тройке, - постановил седой. Хотя, в теории, они имели одинаковое звание, но на самом деле опыт и авторитет старшего были неоспоримы, так что Ксархин и не подумал возмущаться. Зато стоило прояснить кое-какой иной момент.
   - Прикрывать меня не нужно, если ты об этом. У меня свои способы борьбы, хотя колдовать мне и сложно, - обтекаемо сообщил блондин. Раскрывать карты пока что не хотелось. Да, в Асгаере лояльно относились к любым методам борьбы, лишь бы они были действенны, да и бунт энтропов сюда не докатился, но все же афишировать некоторые свои эксперименты Ксархин не стремился.
   - Да я понял, - хмыкнул Белем. - Но хочу глянуть на тебя в деле.
   Ксархин лишь пожал плечами.
   - Воздушные воронки только в прибрежных скалах встречаются, или еще где-то? -
   поинтересовался он, когда Хозяева поднялись на жилой ярус.
   - Таких, как я показал вам, поблизости не встретишь, - Белем явно был доволен. - Но ты с этим определишься довольно скоро. Опыта у тебя достаточно, - с этими словами он хлопнул Ксархина по плечу и направился вверх.
   Проверку на профпригодность можно было считать пройденной, и притом на высший балл. Все же одиночные полеты не прошли даром - именно за последние годы драконолетчик выучился не только управлять своим ящером, но и подстраиваться под него, не мешая плавному полету.
   До обеда он был совершенно свободен, так что предпочел немного прогуляться по крепости. Пока что его не интересовали местные потайные закутки, зато захотелось пройти по тем коридорам жилого крыла, где он еще не успел побывать. Один из таких вывел его на внешнюю узкую галерею, полукольцом огибающую гору. С нее открывался великолепный вид на всю цитадель, которым Ксархин не преминул полюбоваться. Была у него таковая слабость.
   Время приближалось к полудню, когда тяжелые тучи, что висели над горизонтом еще с утра, доползли, наконец, до цитадели. Воздух стал густым и вязким, поскольку облака проходили совсем близко, едва не задевая толстыми брюшками шпили башенок. Басовитый раскат грома прокатился над головой, первые тяжелые капли упали на камень, заставив спрятаться под крышу тех немногих, кто был на плацу. Тренироваться с риском получить удар молнией было глупостью, достойной мальчишек из Колыбели, но не опытных бойцов. Некоторое время Хозяин наблюдал, как мир застилает белесая пелена падающего дождя, а потом направился обедать. Посетила мысль справиться о наличие здесь библиотеки, чтобы можно было с пользой коротать такие вот вечера.
   За последующие пару-тройку дней Ксархин приспособился к жизни в цитадели Асгаера. Распорядок дня был не мудрен, а народ отзывчив и доброжелателен. Сдержанность и некоторая нелюдимость блондина была принята и никто не лез в душу, зато охотно принимали в компанию, когда у новичка появлялось желание пообщаться. Закономерностью был и тот факт, что именно с Арифаном и Аскшаном он предпочитал проводить досуг. Если первый был балагуром и шкодником, то второй на его фоне выглядел едва ли не каменно спокойным, с философским видом воспринимая очередную выходку приятеля. Хотя на самом деле эти двое друг друга стоили. Ксархину было с ними легко - его воспринимали таким, каков он есть, и не пытались перевоспитать или расшевелить.
   Значительно хуже складывались отношения с несколькими другими сослуживцами. И если "птенец", Хозяин алого дракона, попросту дулся, как мышь на крупу, то давешний неприятный тип, с которым Ксархин схлестнулся в первый же день пребывания в Асгаере, был куда более непредсказуем. Колкие замечания светловолосый Хозяин воспринимал с ледяным спокойствием, решив не обращать внимания на его манеру общения. К остальным новичкам Дошар, как звали драконолетчика, относился точно так же, как и к Ксархину, и это примеряло. В определенных пределах, конечно.
   После памятного полета над водопадом, Ксархина и Кристанса больше не приглашали на тренировки с драконами. Зато младшеньких посменно гоняли Белем и лично риан Лайхан, так что птенцы слезали с седел в едва живом состоянии. Ну да такая практика еще ни одному Хозяину не повредила. Сам же энтроп освободившееся время проводил на тренировочной площадке. Оказалось, что здесь ему еще есть, чему поучиться - Аскшан был совсем не дурак подраться, а в силе и сноровке совершенно Ксархину не уступал. Так что мужчины получали искреннее удовольствие, протирая друг другом отнюдь не мягкие камни в кругу поединков. А вот с магическими тренировками дела обстояли сложнее, и без Дошара здесь не обошлось.
   Когда Ксархин в очередной раз спустился на площадку, радостный Арифан мгновенно проинформировал его, что сегодня они решили проводить тренировку с использованием магии. И тут же предложил принять участие первым.
   - Ловкость и силу мы уже оценили, - хохотнул он, демонстративно потирая спину. - Если ты и сегодня меня обставишь, мне придется тренироваться с птенцами.
   - В таком случае сегодня я буду просто наблюдателем, - спокойно отозвался Ксархин, прекрасно понимая, что пришло время рассказывать о своем недуге. А в том, что вопрос о причине отказа все же прозвучит, сомневаться не приходилось. Как и в том, кто именно из присутствующих его задаст.
   Но Дошар его даже немного удивил. Вместо предсказуемого и ожидаемого презрительного хмыканья он только ухмыльнулся и сделал вид, что его здесь нет. То ли не считал нужным вмешаться, то ли, что вероятнее, ожидал более удобного для себя момента.
   - Моя совесть благодарна тебе даже с того света, а вот самолюбие негодует, - проникновенно сообщил Арифан, снова привлекая внимание Ксархина. - Не надо его жалеть, особенно так возвышенно.
   - На этот раз я жалею себя, - Ксархину было неприятно сознаваться в собственной слабости, но утаивать информацию резона не было - рано или поздно все равно узнают. - Я не стану колдовать ради развлечения на тренировке, потому как я энтроп.
   Эту фразу он произносил последнее время слишком часто. Драконолетчик уже давно стал воспринимать свою болезнь как неизбежное зло и не считал себя из-за этого калекой, но и внимания старался не акцентировать. И вот последнее как раз получалось из вон рук плохо.
   - Ой, - совершенно по-детски сказал Арифан. Возникшую некрасивую заминку разрядил Аск, отвесивший приятелю подзатыльник.
   - Тогда будешь мировым судьей, - как ни в чем ни бывало заявил он, оттесняя Арифана в сторону, чтобы глаза не мозолил. Ксархин ему за это был благодарен - видеть растерянность на лице брюнета оказалось неприятно.
   - Интересно все же, для кого подобная практика была бы опасней? - как бы ни к кому не обращаясь, произнес Дошар, а Ксархин лишь скрипнул зубами. Это не было прямым оскорблением, но намек, что блондин мог позволить себе "пить" кого-то из сослуживцев все же прозвучал.
   - Ты такая лапочка, когда молчишь, - оклемавшийся Арифан снова был весел, болтлив и самую малость нагл. - Пожалуйста, дай мне обмануться касательно тебя еще разочек.
   Дошар с невозмутимым видом поднял ладони, изображая капитуляцию. На слегка небритой физиономии удовлетворения или злорадства Ксархин не заметил, скорее, ему почудился азарт, но желания выяснять, чем он вызван, не было.
   В целом, тренировка прошла весело и познавательно. Многие приемы, которые использовали сослуживцы, сам Ксархин за прошедшие года успел подзабыть. Увы, ему вряд ли в ближайшее время представилась бы возможность попрактиковаться, ведь иначе пришлось бы искать постоянный источник подпитки.
   Когда солнце поднялось в зенит и начало припекать, уставшие мужчины решили, что с упражнениями пора заканчивать. Двигаться было лениво и слишком утомительно, тем более, что каждый получил свою долю удовольствия, участвуя ли в поединке, или наблюдая. Пора было идти приводить себя в порядок перед трапезой, о чем напомнил неунывающий Арифан. Он же первым подал пример, бодро ускакав куда-то в сторону жилых комнат. За ним двинулись и остальные, только Ксархин притормозил, заодно найдя глазами Дошара. Этот никуда не спешил, пока что даже не соизволил подняться с насиженного места в тенечке у стены.
   - У тебя очень интересно получается намекать, - без малейшей угрозы в голосе произнес Ксархин, подойдя поближе и присев на корточки, чтобы оказаться с Дошаром на одном уровне.
   - О чем это ты? - лениво поинтересовался русоволосый.
   - О том, что не нужно делать больным людям такие заманчивые предложения, - усмехнулся энтроп. - Я ведь могу расценить это, как приглашение.
   - Это угроза? - невозмутимо поинтересовался Дошар.
   - Лишь предположение, - пожал плечами Ксархин. - Зато есть совет: не стоит практиковаться в остроумии на этот счет, - он не стал дожидаться ответа или какой-либо иной реакции собеседника. Теперь оставалось надеяться на благоразумие сослуживца. Или на его чувство самосохранения.
   До окончания их не то отпуска, не то дежурства по столовой оставалось всего лишь два дня. На следующее утро был запланирован совет у риана, что Ксархину было несколько в диковинку. Прежний его командир лишь ставил задачи, которые все должны были решать по мере сил, Лайхан же намеревался выслушать предложения своих людей. По крайней мере, на это намекнул Белем, который и сообщил о предстоящем мероприятии. Собрание проводили в трапезной - там было вдоволь места, а одна из стен представляла собою точную, вплоть до мельчайших деталей прорисованную карту окрестностей Асгаера. Кое-где на ней виднелись затертые следы от грифелей - по карте явно частенько рисовали. Что на ней появиться в качестве демонстрации к словам риана на этот раз, пока оставалось загадкой для светловолосого Хозяина, и потому он чувствовал интерес и даже предвкушение от предстоящего разговора.
   Лайхан риан Асгаер размашистым шагом вошел в трапезную ровно в назначенное время. Размениваться на долгий церемониал он не стал, коротким кивком поприветствовав присутствующих и начав говорить еще на ходу:
   - Завтра вы приступаете к патрулированию. За главного, как всегда, Белем, мне докладывать только в экстренных ситуациях.
   В этом как раз не было новшеств - риан был координатором и покидал крепость лишь в случае прорывов, но в патрулированиях участия не принимал. Обычно этими вопросами занимались его заместители, если таковые имелись, или же непосредственно старшие каждой из троек. Хотя на севере, где количество вторжений было на порядок меньше, всадники разбивались попарно и тогда ри являлись равноправными.
   - Серьезных прорывов за последний месяц не было, но, сами понимаете, что это ничего не значит. Мелкие разрывы, согласно предварительному отчету, случались здесь и здесь, - стена обзавелась парочкой новых "галочек". - Так как у нас есть новенькие, повторюсь, что здесь встречается самые разнообразные твари, которых вы, скорее всего, не увидите больше нигде. Во всяком случае, летучие гадины для нас являются повседневностью.
   - Можем создать зверинец и зарабатывать деньги, показывая монстров птенцам из Колыбели, - хмыкнул предприимчивый Арифан.
   - А всю выручку пустим на твое перевоспитание? - приподнял бровь риан, на мгновение отвлекаясь от карты.
   - Не, командир, не нужно. Я лучше помолчу, о душе подумаю, - отыграл назад хохмач и действительно на время притих.
   - Итак, затрудняюсь сказать, по какой причине у нас тут им медом помазано, но помимо мощных, привычных вам прорывов порой бывают мелкие дыры, которые наши драконы почуять не в состоянии. Они закрываются сами, но всякая дрянь просочиться все же успевает. Так что патрулирование - это отнюдь не прогулки.
   Сказанным Лайханом Ксархин заинтересовался. Если по окрестным лесам порой бродит всякая шушель, это могло решить часть его проблем с магией, позволив продолжить начатые эксперименты на этом поприще. Впрочем, на додумывание этой мысли Хозяин отвлекаться не стал, поскольку стоило дослушать речь риана.
   - В связи с этим, - продолжил мысль Лайхан, - новичков я считаю целесообразным это патрулирование провести не тройками, а четверками. То есть новички будут на подхвате и пока поучатся. Кристанс, Ксархин, вас это не касается, у вас хватает опыта, чтобы не облажаться.
   Да уж, риан Лайхан говорил без обиняков. Ксархин заметил, как пошли пятнами мальчишки. Тот, что не справился с драконом, и вовсе расцветкой стал походить на своего питомца - покраснел аж до корней волос, разве что дым из ноздрей не пускал. Сам же драконолетчик украдкой облегченно вздохнул - не хотелось бы чувствовать себя лишней спицей в колесе.
   - Теперь поговорим относительно стратегии боев, - Лайхан мелком отметил на карте явно случайно выбранное место жирным крестиком. - Я готов выслушать ваши соображения.
   - А что тут нового может быть? - откликнулся один из драконолетчиков, которого Ксархин знал лишь наглядно. - Наша задача не дать тварям расползтись по лесу и закрыть дыру. Так что чей дракон ближе всего к прорыву, тот в него огнем и плюет.
   Странного ничего в этой стратегии не было - так поступали все. И это даже работало, кроме тех случаев, когда ближайший к прорыву Хозяин не успевал сориентироваться. Или же кода их мутного, похожего на туман разрыва реальности выбиралось что-то крылатое. Представив, что будет, если под такой "подарочек" попадет кто-то из криворуких "птенцов", всадник поморщился.
   - Ри Ксархин, вас что-то не устраивает? - тут же заметил его гримасу командующий.
   Отмалчиваться смысла не было, тем более, что сейчас вопрос риана привлек к блондину внимание всех присутствующих в зале мужчин. Коротко изложив свои соображения, он подвел итог:
   - Куда рациональней, если кто-то один будет занят именно закрытием врат, а остальные его прикроют от нападения тварей.
   - Ты предлагаешь свою кандидатуру? - спокойно поинтересовался Дошар, но Ксархин успел заметить мелькнувшее в его глазах злорадство.
   - Нет, - спокойно ответил энтроп, чувствуя, что этот стриженый начинает выводить его из себя. - Я могу справиться с тварью, даже очень крупной, но для закрытия прорыва нужен сильный маг.
   - И его дракону не хватит маневренности, - негромко произнес кто-то. Ксархин обернулся, выискивая источник неожиданной, пусть и своеобразной, поддержки. - Здесь нужен не слишком большой, но юркий дракон. Мой Тарис вполне подойдет.
   Кристанс выглядел совершенно невозмутимым. И если раньше он казался отрешенным и застенчивым, то сейчас, когда молодой человек говорил о драконах, он производил совсем иное впечатление. Похоже, если он в чем и разбирался, то именно в ящерах.
   - Удивительное единодушие в рядах наших новых товарищей, - усмехнулся риан, - но подумайте вот о чем. Что, если тот, кто будет закрывать пробой, пострадает? Остальным придется отвлекаться и выполнять его задачу, что приведет к лишним потерям, да и твари могут успеть ускользнуть. Логика в ваших рассуждениях присутствует, не спорю, но она пока что однобокая. Подумаете на досуге, пока же будете действовать по стандартному протоколу. Вам двоим все ясно?
   Оба новичка лишь переглянулись и кивнули.
   - В таком случае, начинайте готовиться. Снаряжение, оружие, драконы - все привести в порядок, - Белем быстренько насовал драконолетчикам заданий. Раз уж вопросы патрулирования были в его ведомстве, то теперь ораторствовал седой Хозяин. Птенцов закрепи старичкам. Сам же Ксархин должен был вылетать в компании Белема и Дошара. Что и говорить, скучными и обыденным эти перелеты не станут.
   А на следующий день и началось, собственно, то, ради чего Ксархин так рвался обратно в армию. Патрулирование. Это было совершенно особое ощущение, когда ты не только поднимаешься на спину дракона, но и когда у тебя есть вполне конкретная цель - защитить свои земли от рвущихся из странных прорывов тварей. Адреналин гулял в крови от предвкушения предстоящей схватки, хотя разумом он и понимал, что лучше бы ничего серьезного не произошло.
   Первыми улетели Арифан и Аскшан, за которыми следовали двое новичков, среди которых был и хозяин красного забияки. Вторыми должны были отправляться Ксархин с соратниками. Оказалось, что Ацейр был самым крупным из тройки выползших на площадку ящеров. Коричневый дракон Белема как всегда был невозмутим и спокоен, как и его мудрый всадник, а вот зеленый явно был "питомцем" Дошара. Характер у него был соответствующий - первым делом ящер лязгнул зубами на Ацейра, а потом уселся на краю площадки с независимым видом.
   Белем хохотнул и первым поднялся по крылу в седло.
   - Ребятки, вам надо дополнительное приглашение? - глянул он на все еще стоящих на площадке напарников.
   Ксархин мгновенно исполнил предложенное, и стальной дракон радостно потянулся, как большая собака, предвкушая полет. Он немножко засиделся, как и его Хозяин, так что теперь оба рвались ввысь, и общество Дошара радость ничуть не омрачало, хотя стриженый не преминул бы испортить настроение.
   Драконы слажено спрыгнули с уступа и рванулись в поднебесье. Ветер мгновенно растрепал собранные в хвост волосы, засвистел, рассекаемый мощными взмахами крыльев Ацейра. Это была странная свобода, к которой всадники привыкали очень быстро и без которой уже не мыслили себя.
   Их путь пролегал на север. Под крыльями дракона мелькал покрытый зеленым покрывалом леса мир. Пахло хвоей и свободой. Ксархин поймал на себе взгляд Белема и тут же ослабил повод, позволяя дракону делать то, что захочется. Ацейр довольно рыкнул и рванул к солнцу, а затем заложил мертвую петлю, от которой у обоих захватило дух. Ксархин довольно рассмеялся, хотя тут же об этом и пожалел - пришлось отплевываться от собственных волос, которые ветер бросил в лицо. Коричневатый летун Белема не отставал, словно решив обставить более крупного, но менее маневренного сородича. Дракон Дошара тоже поднялся выше, но всадник не позволил ему таких вольностей, и не думая ослаблять поводья.
   Два дня прошли без приключений. Им даже посчастливилось переночевать в одной деревеньке, где благодетелей чествовали как дорогих гостей. Зато следующую ночь предстояло провести на свежем воздухе, и Ксархин поймал себя на мысли, что рад этому, словно мальчишка. За те годы, что он провел в поиске, он порядком отвык от мягких кроватей и крыши над головой - им с Ацейром был открыт весь континент, и загонять себя в рамки не хотелось. Он и так был скован своею болезнью, что не давала использовать силу, кроме как в жизненно необходимых случаях. Зато Ксархин многое выучился делать сам, на что раньше не обращал внимания или для чего по привычке, не задумываясь, применял магию. Там, где Хозяевам хватало жеста, чтобы распахнуть створку двери или же достать какой-то предмет, ему приходилось делать все самому, словно обычному человеку. Зато мало кто из владеющих магией мог похвастать, что умеет готовить, править оружие, чинить доспехи... Ксархин умел. Ему пришлось научиться.
   Ксархин самостоятельно разжег костер, не прибегая к магии, пока Дошар занимался охотой. Сидящий напротив Белем с интересом за этим наблюдал, но вмешиваться или предлагать помощь не спешил. Когда вернулся третий патрульный, огонь уже бодро хрустел сухим деревом, распространяя желанное тепло. Стриженный умудрился где-то добыть молоденькую, но довольно упитанную косулю. Мяса было много, хватило бы и людям, и драконам, в качестве аперитива перед ночной охотой. Ксархин провел ладонью по жесткой шкуре, впитывая остатки ускользающей жизненной энергии зверушки. Ее было слишком мало для того, чтобы восполнить его резервы, но все же лучше, чем ничего.
   - Ты это сделал, да? - поинтересовался Белем, заметив его жест.
   - Я пополняю резервы только таким способом, - пожал плечами блондин, не видя смысла отрицать очевидное. А напарникам пора было привыкать к подобному зрелищу, так как он собирался еще надолго задержаться с Асгаере.
   - Удобно, а главное, никто не обидится, - со смешком произнес Дошар. - У косуль не бывает обиженных родственников, только испуганные и улепетывающие.
   Ксархин медленно отложил нож, которым совсем было примерился разделывать тушу. Отложил, чтобы не бросить его в шутника, хотя руки так и чесались. Откуда Дошару было знать про давешнюю историю с сестрицей отступника-энтропа? Но ведь узнал откуда-то, не бывает таких совпадений.
   - Тебя должно волновать только то, что я не практикую подобное с людьми, - Ксархин в упор смотрел на собеседника. Этот Хозяин его уже порядком раздражал своими попытками ударить по больному, и раз уж первое предупреждение он решил пропустить мимо ушей, но продолжать подобную пагубную практику не стоило. Пришла пора расставить все точки раз и навсегда.
   - Что, решил не вставать на сторону проигравших? - неприятно улыбнулся Дошар. - Мне вот интересно, ты всегда был так благоразумен, или же вовремя переметнулся, когда в Дараде запахло жареным для таких, как ты?
   Время разговоров закончилось. Ксархин порадовался, что Дошар в это время стоял - бить так было удобнее. Устраивать драку в его планы не входило, так что в один единственный удар он вложил максимум силы, чтобы противник отключился сразу же. Со стороны драконов раздалось шипение зеленого, готового метнуться на помощь упавшему всаднику и утробный предупреждающий рык Ацейра. Потерев саднящие костяшки пальцев, Ксархин глянул на Белема, невозмутимо наблюдавшего за разборками.
   - Хорошо поставленный удар, - с явным одобрением похвалил седой. - У тебя, парень, был замечательный учитель.
   - Спасибо, - буркнул Ксархин, усаживаясь на место и принимаясь механически крутить в пальцах подобранный нож. Дошар валялся в отключке, даже в неверном пламени костра было видно, как у него на скуле наливается огромный синяк.
   - Ладно, он сам нарвался, да и давно уже просился по морде получить, - философски заключил Белем, подбрасывая в огонь несколько веточек. - А дальше что делать будешь?
   - Приведу его в чувства и погляжу, поймет что-то или нет, - вздохнул Ксархин через пару минут. Затем поднялся и направился к ручью, прихватив котелок для воды. Сходить предстояло дважды: первый раз для того, чтобы устроить "отдыхающему" напарнику отрезвляющий душ, а второй раз уже за водой для готовки.
   С садистским наслаждением вылив на голову Дошару содержимое котелка, Ксархин выслушал длинную тираду, перемежавшуюся фырканьем, и поинтересовался:
   - Ты остыл или мне повторить для ясности?
   - Обойдусь, - стриженый потер скулу и неожиданно криво улыбнулся. - Доводы весомые, ничего не скажешь. Повторять не нужно.
   Энтроп кивнул и снова отправился к ручью. Вроде бы, взаимопонимание было достигнуто. По крайней мере, существовала надежда, что Дошар перестанет искать повода для ссоры.
   Определенную уверенность в подобном выводе внушала довольная ухмылка Белема, которую он не думал скрывать. Похоже, он все же прошел проверку. Конечно, подобная мысль уже возникала у него, увы, ошибочно, но что-то подсказывало Ксархину: в этот раз все будет иначе. Во всяком случае, до конца патрулирования к данному вопросу они более не возвращались.
  
  
  
  

***

   Литта
  
   За три года в жизни Литты многое изменилось. Пожалуй, переломным моментом стали события, последовавшие за вылазкой в Колыбель. Ее на самом деле взяли на практику со старшими учениками, где она смогла поработать с драконами. Детские воспоминания о полете на стальном красавце уже успели потускнеть, зато из-за новых впечатлений и восторга было тяжело дышать. Но на этом сюрпризы не закончились. Стоило лишь вернуться, как Мастер объявил воспитаннице, что отныне она будет проходить практику в Колыбели, помогая одному из драконолетчиков управляться с бесхозными молодыми или потерявшими всадников ящерами. Ее самовольной отлучки Мастер словно и не заметил, иначе бы не стал преподносить столь щедрый подарок.
   Уже на следующий день она познакомилась со своим новым учителем. Ридай ленн Илмар напомнил ей отца - он был таким же рыжим, массивным и с виду неповоротливым. Вот только отец Литты был деревенским кузнецом, а не судейским инспектором и Хозяином огромного темно-красного дракона.
   Самым главным для Литты в их общении стал тот факт, что к ней не относились как к маленькой. У Ридая была одна единственная страсть в жизни: драконы, и его энтузиазм оказался чрезвычайно заразительным. Он мог часами рассказывать про особенности того или иного летуна, подкрепляя объяснения демонстрацией их способностей - летать с Ридаем на спине соглашался любой дракон, начиная от еще не определившихся с выбором Хозяина подростков трех-четырех лет отроду и заканчивая матерыми, покрытыми шрамами зверюгами, потерявшими всадников и так и не нашедшими новых. Именно рыжий верзила научил девочку ухаживать за заболевшими и раненными ящерами, седлать их, для чего обычно требовались усилия двух-трех взрослых человек, уговаривать капризничающих и ставить на место зарвавшихся.
   Ко всему прочему они довольно забавно смотрелись вместе: огромный рыжий мужчина и такая же рыжая девчонка. Ничего удивительного, что многие считали их родственниками, и Ридай не спешил их разубеждать. Он на самом деле стал ее семьей, постепенно вытесняя воспоминания о родителях, оставшихся где-то в северных предгорьях. Теперь уже Нараку и Кархану приходилось прилагать усилия, чтобы Литта не забывала приходить на совместные занятия или попросту соглашалась провести с ними вечерок. Друзья не стали значить меньше в ее жизни, точно так же, как и не потускнел авторитет Мастера, благодаря которому все это стало возможно. Просто к Ридаю она относилась все же несколько иначе. Она даже искренне, совсем по-детски ревновала, когда у него появился другой ученик, мальчишка на несколько лет младше Литты, которого тоже нашли в довольно позднем возрасте. Правда, вмешался Кейхем, и девочке стало не до обид - нагрузка в магических тренировках возросла в разы. Ей снова пришлось идти за помощью к Нараку и Кархану, и друзья не отказали, хотя у них самих дел с годами только прибавилось. Теперь почти все свободное время они посвящали тренировкам.
   С девчонками со своего ли потока или со старшими отношения у нее были нейтральными. Женская часть учеников уже давно была разбита на группки, к которым примкнуть было довольно сложно, а Литта не особо и жаждала. Ей всегда проще было общаться с парнями. К тому же все же сохранила приятельские отношения с ребятами, к которым примкнула, когда дулась на своих загульных воспитателей. А вот тот факт, что соученики вскоре начнут считать ее привлекательной, девушку поразил. На эту мысль ее натолкнул Ридай, когда добродушно попросил девушку быть поосторожней и не строить глазки его новому ученику. Литта было возмутилась, а потом задумалась, заметив, как краснеет и мнется при ее появлении мальчишка. Конечно, где-то это даже льстило, но куда больше озадачивало.
   Довольно скоро выяснилось, что и сверстники как раз готовы оказывать ей знаки внимания, только раньше она считала их расторопность просто дружеским желанием ей угодить, но не способом понравиться. Как оказалось, зря. Но ей это оказалось неожиданно приятно, так что девушка довольно быстро включилась в новую для нее игру, с удовольствием флиртуя с молодыми людьми. Одному из них, парню на два года старше, она даже позволила себя поцеловать, что оказалось на удивление приятно. Конечно, она была в курсе, что ее ровесницы бегают на свидания, но примерять эту роль на себя было для нее ново и необычно. Не известно, как далеко зашли бы эти прогулки за ручку и томные вздохи и поцелуи в темных коридорах, не застукай ее Кархан.
   Парень был мгновенно изгнан - достаточно было лишь прищуренного взгляда явно взбешенного воспитателя. Литта и сама неожиданно струхнула, так как никогда не видела Кархана таким, холодным и надменным. Подобного можно было ожидать скорее от Нарака, нежели от вечно растрепанного и все понимающего друга.
   - Иди за мной, - скомандовал молодой человек, и девушка тут же подчинилась, не решившись и слова сказать против. Когда за ними закрылась дверь комнаты Литты, Кархан обернулся к ней и спокойно поинтересовался: - Считаешь себя уже достаточно взрослой?
   - Ну, вы сами когда-то говорили про личное пространство, - промямлила девушка, не решаясь поднять глаз на старшего.
   - Я задал вопрос, Литта, - раздельно произнес друг, и магичка окончательно скисла. Так говорил Мастер, когда очень злился, и в устах Кархана это отнюдь не выглядело, как бездарная попытка повторить успешный ход. Вышло очень уж внушительно.
   - Вполне, - все же с вызовом отозвалась она. - И вообще, с какой радости, ты лезешь в то, что тебя не касается?
   - Послушай меня внимательно, - Кархан проигнорировал ее выпад, сел и жестом указал на второй стул. - Ты прекрасно осведомлена, что Хозяева чрезвычайно редко связывают себя какими-либо постоянными узами с другими людьми, какой бы статус у них ни был. И пройди ты уже ритуал, я бы и слова тебе не сказал. Но до того, как тебя выберет дракон, ты остаешься очень уязвима эмоционально. Я не хочу, чтобы тебе кто-то сделал больно.
   Девочка оторопела от подобной откровенности, мигом растеряв все свои возражения и возмущение.
   - С этой стороны я наши прогулки не рассматривала, - пробормотала она, начиная превращать подобие прически в воронье гнездо. Эту привычку она переняла от Кархана, и теперь, как только начинала нервничать, моментально вцеплялась в волосы.
   - Поразмысли на досуге. Я не говорю, чтобы ты не смела ни с кем встречаться, но все же подумай дважды, чего ты хочешь и насколько далеко планируешь в этом заходить. У тебя еще три года до избрания, так что торопиться с отношениями тебе некуда, - друг говорил уже не так холодно, даже ободряюще улыбнулся девушке. - И сходи поговорить к Келле. Она может рассказать тебе многое из того, что со мной ты явно не стала бы обсуждать, - максимально тактично попытался намекнуть Кархан, но Литта уловила его мысль и тут же залилась краской смущения. На этом молодой человек счел разговор законченным и быстро удалился, чтобы не смущать воспитанницу еще больше.
   Несколько дней Литта старалась избегать старших товарищей, потому ей было попросту стыдно. Лучше б он на нее тогда накричал, обижаться было бы проще. Зато чуть позже, когда все же осмыслила все сказанное Карханом, она испытала прилив благодарности. Ее не отчитали, как малолетку, да и парня не выгнали с позором, а так, слегка потеснили. Существенным плюсом в пользу Кархана служило также и то, что он подбросил ей пару весьма ценных идей. Кстати, к Келле она все же наведалась. Воспитавшая ее летчица ничуть не удивилась робким вопросам, наоборот, расцеловала "свою умненькую девочку" в обе щеки и вывалила на нее целый ворох информации. Немного сбитая с толку и смущенная до красных ушей девушка сбежала в единственное мест, где ей не стали бы задавать провокационных вопросов - к драконам. Литта догадывалась, что ее опекуны все же приняли меры и донесли до парней, с которыми она общалась, информацию о том, чтобы без серьезных намерений к ней даже не подходили. Собственно, после этого парень, с которым ее застукали, мгновенно ретировался. Было ли это работой Кархана или она на самом деле нужна была лишь на одну ночь, Литта не стала выяснять. Проблем и так хватало, Мастер все увеличивал нагрузку, ее выматывали занятия с парнями и Ридаем, да и общие уроки со сверстниками никто не отменял. Так что заморачиваться на тему личной жизни времени практически не было, а когда оно появлялось, Литта предпочитала просто невинно флиртовать с парнями, пока что не спеша заводить серьезные отношения. Тем более, что она все еще не избавилась от влюбленности в Нарака, который продолжал вести себя с ней как с младшей сестрой, гладить по голове, словно она все еще оставалась несмышленышем, и попросту не замечать задумчивых взглядов. А вот отношения с Карханом как раз не были столь же стабильны и привычны.
   Началось все с того, что они пошли на посиделки к кому-то из соучеников парней. Было шумно, весело и даже слегка пьяно. По крайней мере, для нее, весь вечер просидевшей над одним, пусть и большим бокалом. Этого хватило для того, чтобы расслабиться и развеселиться, но не для того, чтобы перестать понимать, на каком она свете.
   А вот парни приняли основательно, так что кого-то даже потянуло на подвиги. Куда делся Нарак, она не заметила, хотя почти весь вечер не сводила с него глаз. Вскоре Кархан вспомнил, что он здесь с воспитанницей и предложил проводить Литту до комнаты. По дороге обратно они много смеялись, припоминая особо удачные моменты. Когда же девушка повернулась к молодому человеку, чтобы пожелать спокойной ночи, он неожиданно прижал ее к двери и поцеловал. Литта замерла, даже не зная, как реагировать - ответить или оттолкнуть. Последнего не хотелось, ведь это же был Кархан. Впрочем, пока она рефлексировала, парень отстранился и, коротко извинившись, исчез в полумраке коридоров. Несколько дней она его не видела, мучаясь от неопределенности, огромного количества вопросов и в то же время ощущая облегчение. Дошло даже до того, что она сходила в их комнату, но застала там одного лишь Нарака. И неожиданно для Литты ее сердце не сделало привычного кульбита, хотя она не могла не любоваться красивым молодым мужчиной, в которого превратился ее воспитатель. Ко всему прочему девушка поняла, что и Кархан не менее хорош, просто раньше она воспринимала его только как друга, и один короткий поцелуй со вкусом вина все изменил.
   Молодой человек объявился лишь через три дня. Литта поразилась, когда увидела стоящего на пороге ее парня с букетом редкой красоты фиолетово-лиловых цветов. Кархан был гладко выбрит и в кои-то веки причесан, чего за магом в принципе не водилось. Слишком светлые на фоне загорелого лица и смоляных волос зеленые глаза были спокойны до безмятежности, как всегда бывало, когда парень принимал какое-то решение, не подлежащее обсуждению.
   - Это... извинение? - осторожно поинтересовалась она, пропуская его в комнату.
   - Нет, - Кархан подождал, пока она заберет букет. - Литта, я не жалею о поцелуе. В общем, как на счет того, чтобы быть не только друзьями?
   - Вот так сразу? - только и смогла спросить девушка, едва не сев мимо стула.
   - Я могу долго ходить вокруг да около, но сути это не изменит, - парень присел на пушистый, пусть и совсем небольшой коврик у ее ног. Он вообще любил сидеть на полу или валяться на шкурах у камина, в отличие от Нарака, который всегда облюбовывал диваны или, на худой конец, кресла.
   - Наверное... - она была растеряна, хотя понимала, что поступок Кархана более чем логичен. Он всегда предпочитал рассказывать ей самую суть без обиняков и экивоков.
   - Я понимаю, что это неожиданно, - молодой человек все же не выдержал и слегка взлохматил волосы, чем выдал себя с головой, - но до недавнего вечера я не понимал, что твои ухажеры раздражают меня не только как твоего воспитателя или друга.
   - Я не знаю, что тебе сказать, - растерялась Литта.
   - Но ты не можешь сказать, что однозначно против? - поинтересовался молодой маг.
   - Нет, - куда увереннее отозвалась девушка.
   - Я помню, что говорил тебе не так давно, - Кархан привычно прибегнул к своей манере убеждать ее логически, - и не стану сейчас рассказывать, что все окружающие парни хотят лишь в постель тебя затащить, а я всегда буду тебя поддерживать. Но ты знаешь, что я бы не пришел к тебе, не будучи уверенным в том, что ты мне очень нравишься.
   - Но у тебя избрание через полгода, - Литта прикусила губу, понимая, что все сказанное звучит, как попытка отказаться, хотя говорить твердое "нет" она как раз не спешила. - А если после того, как ты получишь дракона, я стану тебе не нужна?
   - Глупая, - он улыбнулся так, что девушке мгновенно захотелось забыть обо всех сомнениях. - Вот об этом можешь не думать даже.
   Кархан устроился поудобнее, положив подбородок ей на колено и снизу вверх заглядывая в глаза. Это было очень уютно, но при этом еще и смущало. Литта принялась теребить лепестки цветов, которые все еще держала в руках. Говорить что-либо она попросту боялась - не хотелось спугнуть очарование момента.
   - А все же? - она поняла, что если хоть что-то не скажет, это уже будет некрасиво, ведь он ждал ответа.
   - Если тебя так смущает такая возможность, мы просто не станем торопить события до моего избрания, - Кархан глубоко вздохнул, словно собираясь что-то добавить, а потом произнес: - Ты можешь перестать превращать букет в веник?
   Литте показалось, что он собирался сказать что-то совершенно иное, но букет отложила.
   - Давай попробуем, только не станем афишировать пока наши отношения, хорошо? - смущенно пробормотала она. Литта затруднялась сказать, зачем попросила о подобном.
   То ли чтобы было не так стыдно, если не получится, то ли чтобы не узнал Нарак. Хотя думать про него в присутствии Кархана теперь было свинством по отношению к обоим. Так что девушка быстро отогнала подобные мысли.
   - Ты смешная, малявка, - подначил парень, дотягиваясь до ее волос и несильно дергая за прядку. Он частенько так делал, когда она в детстве отвлекалась. - Но я, кажется, понимаю твою позицию и настаивать не стану.
   Литта напряженно улыбнулась, думая только лишь о том, как вести себя, когда он ее поцелует. Вместо этого Кархан поднялся, легко чмокнул в макушку и направился к двери.
   - Мы ждем тебя вечером на занятия, - напомнил он и ушел, оставив Литту растерянно хлопать глазами.
   Подобного она точно не ожидала. Хотя, если подумать, она вообще не знала, чего ждать от Кархана. Друг никогда ничего не делал просто так, не подумав, но вот понять пути его логики девушке пока что не удавалось. Но одно она знала точно - что бы там ни было, он ей не навредит. Так что оставалось только довериться и ждать дальнейшего развития событий.
   Вечернее занятие прошло как обычно, Кархан ни взглядом, ни жестом не выдал их маленького секрета, а Нарак был задумчив и вообще мало обращал внимания на Литту. Девушка подспудно ждала, что он хоть как-то догадается о маленьком заговоре его друзей, так как сама она не могла перестать периодически коситься на взъерошенного мага, но попусту. А потому уверенность, что она не сделала ошибки, когда согласилась на предложение Кархана, лишь окрепла.
   Встречи с ним мало напоминали те робкие свидания, которые у нее были с другими парнями. Кархан не был бы собою, если бы не сумел превратить каждую их прогулку в волшебное и познавательное приключение. Парень рассказывал ей истории про летную практику, которая у самой девушки официально должна была начаться лишь через полгода, заставляя порою смеяться едва ли не до слез. Также оказалось, что поблизости от Илмара есть еще десятки интересных мест, побывать в которых она еще не успела, но теперь с энтузиазмом наверстывала упущенное. Кархан ей в этом помогал, и она все так же ощущала его дружескую поддержку и участие, что было удивительно приятно после встреч с другими парнями. Те все же воспринимались, как чужие люди, а этот был родным.
   С поцелуями тоже дела обстояли необычно. В тот памятный вечер, когда парень предложил ей встречаться, она опять осталась ни с чем - Кархан попросту проводил ее до дверей и распрощался, оставив девушку в недоумении. Переборов себя во время следующей их встречи, она все же задала этот вопрос, на что парень рассмеялся и заявил, что всего лишь и ждал приглашения, так как видеть ее сосредоточенное или перепуганное личико во время столь приятного занятия не слишком его прельщало. Литта вспыхнула, покраснев до корней волос. Должно быть, она и впрямь являла собою забавное зрелище, поскольку Кархан расхохотался и с искренним удовольствием чмокнул ее в нос, не обратив внимания на возмущенный писк. Зато потом это они тоже наверстали. Теперь вечерние прогулки после занятий растягивались надолго, так как парочка молодых людей частенько останавливались в наименее освещенных уголках коридоров. Неизменным оставалось лишь одно: Кархан желал ей спокойной ночи и оставлял у дверей, так и не переступая порога ее комнаты. Иногда ей очень хотелось, чтобы он зашел, хотя от одной только мысли становилось стыдно и жарко. Иногда же ее грызла совесть, ведь ей все равно продолжал нравиться его друг. Хотя благодаря Кархану, образ недоступного и холодного красавца несколько померк.
   Полгода, что оставались до ритуала избрания и выпуска ребят, пролетели очень быстро. Литта и опомниться не успела, как на очередном свидании с Карханом заметила его серьезный, немного даже встревоженный взгляд. А ведь он боится, - осенило девушку, - вернее, опасается, что не сумеет пройти ритуал.
   А вот сама Литта даже не сомневалась, что уже совсем скоро ее друзья будут избраны драконами. Если не она, лучшие из учеников Мастера в их группе, то кто? Об этом она бесхитростно и сказала Кархану, когда они по обыкновению прощались у ее дверей. Молодой человек усмехнулся и снова принялся ее целовать так, что коленки подкашивались.
   А ранним утром следующего дня за нею пришел Мастер. Старик, облаченный в черную парадную мантию, выглядел немного усталым, но довольным жизнью. Его ученики сегодня проходили самый, пожалуй, важный экзамен в их жизни. И он хотел, чтобы Литта, как близкий им человек, при этом присутствовала. Девочка в любом случае намеревалась попасть на церемонию, и отказываться от предложения Мастера не стала, тем более, что в таком случае можно было еще и получить объяснение происходящего, а не только побыть наблюдателем.
   Огромный зал, в котором проходила церемония, находился в спящем вулкане - Колыбели. Потеки лавы, оставшиеся на стенах, обработали при помощи магии и придали им вид небольших, почти изящных, балкончиков, где и размещались зрители, среди которых были Мастера, учителя, воспитательницы и родственники будущих магов и драконолетчиков. Учеников сюда обычно не допускали, разве что если они были родичами проходящих испытание. Изначально Литта планировала попросить отца Нарака проводить ее, но выпала иная оказия. Хотя мужчину она тоже заметила среди зрителей. Черноглазый драконолетчик занял место на среднем ярусе амфитеатра. Рядом с ним сидела красивая темноволосая женщина с немного резковатыми, властными жестами. Насколько девушка знала, это была Белтресс, мать Нарака. Именно в нее парень удался непростым, чуть надменным характером.
   Один из Мастеров, у кого в этом выпуске не было учеников, спустился в центр круга и установил там небольшую жаровню. Литта с интересом наблюдала, как он делает над нею какие-то пассы, бросая на раскаленные угли травы и мелкие корешки, каждый из которых вспыхивал и почти мгновенно обращался в пепел.
   - Зачем это? - тихонечко спросила она, чуть наклонившись к Кейхему.
   - Ученикам твоего возраста об этом обычно не рассказывают, - лукаво улыбнулся Мастер. Девушка стушевалась, но старик продолжил: - Однако любопытство похвальное. Эти травы - часть ритуала. Они действуют как катализатор, который позволяет полностью раскрыться дару кандидата. Ритуал, видишь ли, завязан на кровь. Это чтобы "запах" распространился как можно дальше, и его почуяли как можно больше драконов.
   Литта кивнула, хотя и не совсем поняла, как это может быть. Она решила просто понаблюдать и сопоставить с рассказом Мастера.
   Курящийся дымок медленно поднимался над жаровней, но не скапливался под потолком. Его вытягивало через огромную арку, прорубленную в дальней стене зала, способной пропустить самого крупного из черных драконов, не говоря уже про всех остальных.
   Когда начался сам ритуал, Литта вытянула шею, чтобы не пропустить ни единого слова и жеста. Молодой парень, один из соучеников ее друзей, двигался как-то слегка заторможено.
   - Перед ритуалом всем дают выпить специальный отвар, воздействующий на нервную систему, - услышала она голос Кейхема у самого уха. Мастер предугадал ее вопрос и сейчас охотно вводил ее в курс происходящего. - Первичное слияние сознания - не самый приятный опыт для неподготовленного разума, и потому мы стараемся облегчить этот момент. Некоторые барышни бояться вида крови, сама понимаешь, что тут успокоительное тоже играет на руку, - Мастер помедлил, но все же сказал: - А еще это исключает возможность истерик, если дракон все же не явится.
   Девушка поморщилась представив подобную некрасивую сцену во время ритуала, но от комментариев воздержалась, зная, что Кейхем этого не одобрит. Тем временем ведущий ритуал мужчина полоснул по подставленному запястью парня острым лезвием, и яркая кровь щедро плеснула на раскаленные угли. В воздух поднялось облако окрашенного в розовый дыма и втянулось в арку.
   Теперь явно оставалось только ждать. Девушка вслушивалась, не послышится ли звук хлопающих крыльев, означающий, что в проеме вот-вот появится ящер. Проходящего ритуал парня она почти не знала, так, встречались пару раз. Но все равно сопереживала, как и любому из учеников Мастера Кейхема, присутствующих в этом зале. С остальными у них было нечто вроде негласной конкуренции, хотя здесь и сейчас ей явно было не место.
   Раздался странный скрежет, а затем в проем просунулась голова красного дракона. Оказалось, что он вовсе не летел, а полз по камню, из-за чего и не было слышно звука, который она с таким нетерпением ждала.
   - Какой красивый, - прошептала девушка, заворожено наблюдая, как новый Хозяин кладет ладонь на морду своего летуна. Она и сама мечтала о питомце вот такой шикарной расцветки цвета крови. Мастер снисходительно улыбнулся и похлопал узловатыми пальцами девушку по руке.
   Когда следующего парня и девушку никто не выбрал, Литта заволновалась. Ее всегда заверяли, что она непременно станет драконолетчицей, а сейчас она собственными глазами наблюдала, как двое учеников лищились своих надежд, оставшись обычными магами. Правда, под действием успокоительного они вряд ли поняли, что именно сейчас потеряли. Они безучастно вышли из нижнего круга и направились прочь из зала.
   Следующим избрание проходил Нарак. Литта чуть не забыла, как дышать, когда ее друг вышел на площадку. Когда зал ожидал появления дракона, девушка отчетливо слышала стук собственного сердца, словно это был бой тяжелого и гулкого барабана. Но ожидание было вознаграждено. В арочный проем нырнул небольшой, хотя уже абсолютно взрослый, юркий дракон потрясающе красивого синего цвета. В свете магических огней он сиял и переливался, словно каждая чешуйка была искусно ограненным сапфиром.
   Когда на площадке появился Кархан, Литта такого умопомрачающего волнения не испытала. Она не покривила душой, когда говорила ему про свою уверенность в успешном прохождении избрания. В то, что такая реакция на Нарака была следствием ее влюбленности, думать не хотелось, и она упорно гнала ее прочь, чувствуя себя предательницей. Опять. Дракон Кархана появился почти мгновенно. Ящер был довольно крупной зеленой особью с рыжим пузом и такими же крыльями. Дракон встопорщил гребень, что-то приветливо курлыкнул и ткнулся носом в ладонь нового Хозяина, даже на миг прикрыв глаза от удовольствия. Умильная сценка заставила девушку счастливо заулыбаться.
   - Можешь остаться до конца или тихонько уйти, - шепнул ей Кейхем, когда Кархан удалился с площадки избрания. - Только сегодня не ходи к ним, дай ребятам отдохнуть и отойти от воздействия лекарств. Если сейчас отправишься к ним, они вряд ли даже заметят твое присутствие.
   Готовая уже подскочить и помчаться к Нараку и Кархану девушка поумерила свои порывы и снова поудобней умостилась на стуле. Пускай ей не особо были интересны молодые маги, один за другим участвующие в ритуале, зато посмотреть на драконов она не отказалась. А ведь среди них встречались и те ящеры, с которыми она работала, пока помогала Ридаю. Особенно ей запомнился маленький и забавный желтый дракончик, который избрал своей Хозяйкой миниатюрную девушку из группы, в которой учились ее друзья. Смешной драконенок обладал совершенно беззаботным характером, из-за чего иногда попадал во всякие переделки с сородичами. Что интересно, его Хозяйка славилась тем же.
   С Карханом они встретились на следующий день, причем молодой человек явился сам. Литта столкнулась с ним буквально нос к носу, когда собиралась на занятие с Мастером. Это у новых Хозяев настал период празднеств, а у всех остальных расписание оставалось неизменным.
   - Поздравляю! - они приподнялась на носочках и поцеловала его в уголок губ. - Мы можем встретиться вечером, а то я к Кейхему опаздываю?
   - Вообще-то я зашел предупредить, что сегодня мы будем праздновать с выпускниками, - отозвался Кархан.
   Литта немного растерялась. Она ожидала, что он уделит ей время, покажет дракона... а сейчас получалось, что она стала не нужна?
   - Я забегу к тебе завтра, - беззаботно сообщил парень. - Нас через три дня отправляют к месту службы, так что надолго в Илмаре я не задержусь. Но хотелось бы увидеться с тобой перед отлетом. Ну все, беги, а то Мастер ждет, - чуть ли не скороговоркой произнес молодой Хозяин и скрылся за поворотом коридора.
   Вернувшись вечером в комнату, Литта постаралась думать логически и не поддаваться эмоциям, которые твердили, что надо основательно обидеться на такое отношение к себе. Ведь она на самом деле предполагала, что после избрания что-то в их отношениях может измениться. Наверняка обычно чуткий и внимательный Кархан сейчас даже не понял, что его нежелание разделить свою радость с ней ее расстроит. Когда ты чувствую эйфорию и всепоглощающую радость от единения с драконом, то вряд ли в состоянии думать о других. И ведь он все же пришел предупредить. Возможно, не убегай она на занятия, они бы смогли провести время вместе. Так что винить парня явно не стоило. Придя к такому решению, девушка почувствовала, что успокаивается и даже в состоянии опять радоваться за друзей. Вот только потом припомнились его слова про скорый отъезд. Получалось, что всего через несколько дней она останется фактически одна. Ее приятели-сверстники были не в счет - с ними можно было проводить время, но настоящего доверия к ним у девушки так и не возникло. Даже Ридай был сейчас далеко - улетел по каким-то делам в Стиаэт, и второй месяц от него не было никаких вестей.
   В любом случае получалось, что стоит дождаться Кархана и выслушать то, что он собирался сказать. А еще очень хотелось понять, как дело обстоит с "ними". Это конец их непродолжительных отношений? Такого варианта развития событий она уж точно не ожидала, хотя всегда понимала, что рано или поздно он уйдет, пройдя избрание и получив назначение на службу. Просто не ожидала, что это будет... так. Чувствовать себя ненужной оказалось на удивление неприятно. И Литта, пожалуй, даже бы устроила скандал, не терзай ее душу маленький червячок вины. Имя ему было Нарак. Вернее, тот факт, что она до сих пор была увлечена черноглазым молодым магом.
   Литта уже и рада была бы избавиться от мыслей про Нарака, и ей это почти удавалось, когда рядом был Кархан. Зачем же тогда они крутили этот роман полгода, чтобы вот так ничем его и не закончить? Сделать вид, что ничего не было? Ну, ничего компрометирующего между ними и в самом деле не произошло, но все же, все же...
   Окончательно запутавшись в своих мыслях и желаниях, девушка решила, что ни к какому толковому выводу сегодня уже не придет. А потому, плюнув на все, она отправилась спать, искренне надеясь, что ответ на ее вопросы ей присниться. Чуда, конечно, не произошло - всю ночь ей грезилась какая-то чепуха, но утром Литта уже не чувствовала такого смятения. Она твердо решила, что как бы там ни было, но ни Кархан, ни Нарак не заслужили, чтобы перед отлетом и расставанием им трепали нервы.
   Кархан на самом деле явился следующим вечером, как и обещал. Некоторое время Литта слушала его впечатления о ритуале, но сама высказываться не спешила. Напряженность росла, и вскоре ее почувствовал даже Кархан. Замолчавший и внимательно посмотрев на магичку, он поинтересовался:
   - Что-то хочешь спросить?
   Вместо ответа девушка потянулась к парню, требовательно целуя. Возникший в ее голове безумный план креп все с каждуй секундой головокружительного поцелуя, тем более, что Кархан и не думал сопротивляться и даже перехватил инициативу. Литта и думать забыла, что совсем недавно еще обижалась на парня - все отступило на задний план. И когда в какой-то момент он вдруг довольно резко отстранился, не сдержала разочарованного вздоха.
   - Ты меня соблазняешь, - она не смогла понять, он спрашивает или утверждает, и порядком растерялась, когда не смогла даже для себя найти ответ. Наверное, она просто хотела получить какое-то подтверждение для себя, что эти полгода хоть что-то значили. А о том, чем мог закончиться этот вечер, не останови ее парень, она просто не подумала, да и не особо хотела задумываться, решив плыть по течению. - Не сегодня.
   - Почему? - она чувствовала себя обманутой, хотя при этом ощущала и облегчение. - Тоже считаешь меня маленькой, как и Нарак? - все же не сдержалась Литта.
   - Нет, - Кархан привычно взъерошил волосы, заставив собеседницу улыбнуться, и даже обида слегка улеглась. - Просто ты оказалась права, когда я получил дракона, многое поменялось.
   - И теперь я тебе не нужна, - горько улыбнулась она.
   - Литта, прекрати, - спокойно и жестко произнес молодой мужчина. - Просто сейчас у меня стабилизируется связь с драконом, и он занимает почти все мои мысли. Прости, если тебя это задевает, но я действительно не могу сейчас сосредоточиться на чем-либо ином. Вряд ли тебе хотелось бы, чтобы все было так.
   - Я понимаю, - заставила себя произнести девушка, хотя внутри все сжалось от обиды. Конечно, умом она осознавала, что он прав и, возможно, со временем даже была бы ему благодарна, но сейчас больше всего хотелось позорно разреветься.
   В этот вечер они еще много разговаривали о ничего не значащих вещах и целовались. Она заставила себя загнать обиду поглубже, и старалась наслаждаться оставшимся до их отлета временем. А полтора оставшихся дня пролетели слишком быстро. Прощаясь с друзьями на одной из площадок для драконов, Литта улыбалась. Вряд ли они будут рады, начни она реветь, а потому девушка нашла в себе силы выглядеть беззаботно. Словно они уходили на очередную тренировку, а не становились патрульными минимум на пять лет. Да и после этого срока вряд ли бы ее друзья вернулись в Илмар.
   Когда драконы скрылись из вида, у Литты просто руки опустились. Она очень остро ощутила, что осталась совершенно одна и ни кому не нужна. Ридая подал запрос на перевод в Стиаэт, парней отправили служить в патруль, но они-то как раз были вместе, да еще и драконов получили. Хозяева никогда не были одиноки, ведь у них были их ящеры. Даже у Келлы появлялись все новые подопечные, которым она посвящала все свое время. А Литта теперь осталась одна. Ее группа никогда не была близка девушке по духу, с ними можно было общаться, но не более того. Младшие ученики ее не заботили, а со старшими в свое время отношения не сложились. Так что ближайшие три года, что оставались юной магичке до выпуска, виделись безрадостными.
   Когда вечером Литта явилась на занятие к Кейхему, то позорно разрыдалась, стоило лишь Мастеру поинтересоваться, почему ученица сегодня тихая и даже апатичная. Кажется, он знал, что подобное произойдет, заранее, так как сразу подал ей большой платок и чашку с чаем, в котором оказались запарены успокаивающие травы. Потом он долго что-то говорил. Литта не прислушивалась к словам, а вот тембр его голоса успокаивал.
   Постепенно девушка затихла, только изредка хлюпая носом. Мастер легонько погладил ее по голове и ласково улыбнулся.
   - Не надо грустить, девочка, - старик подбросил в заварник немного сушеных листьев, запахло холодной мятной свежестью. - Рано или поздно они должны были улететь. Их жизнь сделала крутой поворот, как когда-то и твоя, когда ты решила улететь с Ксархином и стать одной из Хозяев. Так и должно было случиться.
   Он еще много говорил про долг в их жизни, про драконов и прорывы. Про обязанность Хозяев защищать людей, про их избранность... он много чего говорил. Но это помогало.
   В какой-то момент девушка осознала, что у нее теперь есть цель. Она должна стать полноправной Хозяйкой и обрести своего дракона. И у нее есть целых три года на то, чтобы сделать для этого все возможное и невозможное. Будущее, еще недавно пугавшее своей серостью и безысходностью, теперь приобретало совершенно иные краски. И в нем теперь была надежда.
  
  
   Ксархин
  
   Когда Ацейр приземлился, лихо затормозив у самой земли, Ксархин поспешно соскользнул со спины дракона, чтобы понаблюдать, как еще три ящера начинают спускаться.
   - Показушник, - пробормотал Дошар, когда его зеленый ящер побрел в пещеру.
   - Просто этих иначе не заставишь летать, - блондин наблюдал за несколько неловким приземлением двоих Хозяев, которые как раз перед началом патрулирования были отданы под его командование. Вместо привычной тройки вышла немного корявая четверка, но дрессировать новичков было необходимо. Это на собственном примере доказал предшественник нынешних двоих, которому в буквальном смысле откусили голову. Так что контроль за новыми членами созвездия пришлось ужесточать, и к "птенчикам" приставили двух таких монстров, как Ксархин и Дошар. После памятных разборок, когда сам Ксархин впервые вылетел на патрулирование вместе с нынешним напарником и Белемом, у них с Дошаром установились ровные, постепенно перетекшие в дружеские отношения. Оба Хозяина были не слишком разговорчивы, в душу друг другу не лезли, а значит, могли очень неплохо общаться. Как оказалось, Дошар "пробовал на прочность" каждого новенького, появляющегося в цитадели, нащупывал "любимую мозоль", доводил того до белого каления и мгновенно успокаивался. Ему просто жизненно необходимо было узнать, где у нового товарища есть слабинка, и это знание приводило его к гармонии с миром, самим собой и окружающими. И хотя при общении Дошар все равно был довольно язвителен даже с друзьями, Ксархина это мало заботило. У него и у самого характер был отнюдь не сказочный. Похоже, понимание, что его не станут "пить" Дошара удовлетворило, и мир с напарником был восстановлен. С тех пор прошло почти два года.
   Ацейр и его Хозяин на самом деле прижились в Асгаере, влившись в компанию и сумев выжить в чреде постоянных патрулирований и беспрестанных прорывов, которых за это время Ксархин повидал раз в надцать больше, чем за такой же срок в Дараде. Старые горы, будто магнит, притягивали тварей, и те лезли из мутных облаков-разрывов, стараясь поскорее расползтись по округе. Проще всего было со всяким тупым зверьем: эти монстры банально хотели есть, и потому устремлялись к ближайшему поселению. Местные крестьяне и даже жители небольших городков, наученные горьким опытом жизни в неблагополучном районе, частенько и сами могли отогнать особо настырных тварей, пока не поспевал патруль. Да и шиан, магов, не получивших дракона, но прошедших подготовку в Илмаре, в округе было немало, так что было кому защитить мирное население.
   Значительно хуже обстояли дела с теми существами, что не обделены были зачатками разума. Эти норовили спрятаться поглубже в горах, и лишь затем начать исподволь пакостить. Именно это и было задачей патрульных: найти и уничтожить вот таких вот "беженцев". Но хуже всего приходилось с летучими тварями, коих оказалось немало разновидностей. В большинстве своем они были меньше драконов, но куда более проворными. И чтобы бороться с этой напастью, Хозяевам приходилось проявлять фантастическое умение в обращении со своими ящерами. Поэтому новеньких начинали натаскивать с первых дней, заставляя достичь максимального единения со своим летуном. Дрессировкой занимался Белем при посильной помощи Кристанса. Светловолосый утонченный маг так и держался в стороне ото всех, но зато драконы за ним ходили, как цыплята за мамой-курицей. За такое ему можно было бы простить даже оленьи рога и стригущий лишай, не то что небольшие причуды.
   В своем маленьком отряде Ксархин был безоговорочным лидером, несмотря на болезнь и, как следствие, проблемы с магией. И хотя служил в Асгаере Дошар значительно дольше, он преспокойно отдал в руки напарника бразды правления. Так было проще и удобней - Ксархин координировал работу небольшого отряда и уничтожал тварей, заодно подпитываясь от них, Дошар закрывал прорыв, остальные подстраховывали и помогали, заодно отслеживая, чтобы особо проворные зверушки не разбежались. Энтропу очень пригодились те эксперименты, что он начал, еще летая в поисках одаренных детей. Его болезнь прогрессировала, оставляя от резерва жалкие ошметки, но и у этой монеты была обратная сторона. Проявлялась она в том, что он научился выкачивать энергию, не прикасаясь к живому существу. Ксархин основательно поднаторел в создании энергетического щупа, которым заарканивал тварь и вытягивал из нее силы. Теперь даже не требовалось рисковать собой или Ацейром и подставляться в попытках дотронуться до жертвы. Хотя, конечно, игра в салочки с летучими бестиями была тем еще выбросом адреналина. Пожалуй, не будь слишком велик риск, что пострадает дракон, Ксархин бы продолжал в нее играть. Уж очень ему нравилось это ощущение опасности и бешеного азарта, что накатывал за секунду до столкновения с противником. Но навыков полета он терять не собирался, продолжая практиковать виртуозные виражи. Этому же Ксархин учил и новичков, которые попадали под его командование. Точнее, у них попросту не оставалось выбора: либо учишься, либо плетешься в хвосте. А уязвленное самолюбие птенцов заставляло тянуться за старшим Хозяином - иные же просто не выживали.
   - Дошар, ты не приглядишь за этими двумя оболтусами? - поинтересовался Ксархин у напарника, с интересом разглядывая буквально выпавших из седел новичков. Выглядели детишки уставшими до одури.
   - Что такое, нереализованные отцовские инстинкты? - приподнял русую бровь вредный Хозяин.
   - Нет, мне интересно как быстро они сваляться. А я пока риану доложу, как прошло патрулирование, - усмехнулся энтроп.
   - Иди, - кивнул напарник, - но твою гадину я обихаживать не буду.
   Ксархин хохотнул и хлопнул своего летуна по стальному боку:
   - Если что, кликни Кристанса, он Ацейру нравится.
   - Кажется, он даже летучим тварям способен понравится, - буркнул Дошар. Его Кристанс бесил самим фактом своего существования. По той простой причине, что как бы стриженый не старался, а вывести "ледяную статую" из равновесия не смог. В конце концов, попытки Дошара достать непробиваемого мага надоели всем, в том числе и риану, так что Лайхан даже вмешался в личные дела подчиненных, чего в принципе себе не позволял. Кристанса оставили в покое, а Дошару пришлось попридержать характер.
   Быстро пройдя до кабинета риана, Ксархин без стука толкнул дверь - Лайхан не любил соблюдать политес.
   - Птенчики опять едва доковыляли? - "поприветствовал" гостя сидящий за столом мужчина.
   - Кто сказал, что первое патрулирование будет легким? - вопросом на вопрос откликнулся Ксархин, опускаясь в кресло. - Наш квадрат был чист.
   - С одной стороны, это хорошо, - Лайхан потер подбородок.
   - Но слишком давно у нас не было срочных вылетов на прорыв, так что это начинает напрягать, - уловил мысль блондин.
   - Как бы не вылезло что-то крупное. Сам знаешь, это как с чумой: чем больше мелких язв, тем выше шансы на выздоровление, - если риан начинал сыпать метафорами, значит, предвкушал хороший вечерок в компании старого приятеля Белема и бутылки многолетнего вина. Кархан про эту слабость начальства знал и в полной мере ее разделял, хоть и в иной компании.
   - Ну, есть ведь и лекарство, - улыбнулся энтроп. - А в задницах у этих тварей сидит крупная заноза - мы.
   - До возвращения созвездия ребята пусть побудут в цитадели, - перешел на деловой тон Лайхан. - Вылеты в город возможны, но согласуете очередность сами. Увольнительная у всех будет на неделю денька эдак через четыре. Но мне надо, чтобы завтра ты слетал в город и оформил документы на перевод новых ри, недавно подавших заявки.
   - Сделаю, - Ксархин кивнул и поднялся, прекрасно зная, что разговор уже закончен. Все что было важно, Лайхан обычно озвучивал сразу же, без проволочек.
   - Кстати, как считаешь, мальчишки приживутся или убегут через месяц, поджав хвосты? - поинтересовался риан, хотя знал ответ куда лучше подчиненного. Лайхан на глаз определял, кто останется служить до конца обязательного срока и дальше, а кому просто захотелось приключений.
   От необходимости давать оценку подопечным Ксархина избавил служка из тех, что ухаживали за драконами.
   - Ри Ксархин, у нас проблема, Ацейр сцепился с другим драконом, - скороговоркой произнес он.
   Блондинистый Хозяин мгновенно сорвался с места. Он прекрасно знал довольно злобный характер своего дракона и понимал, что кого бы не избрал своим противником Ацейр, он не успокоиться, пока не появится его наездник или Кристанс, которого ящер обожал не меньше, чем все остальные. Вот только где носило сейчас флегматичного мага да и успел ли он вообще вернуться с патрулирования, энтроп понятия не имел. А значит, рассчитывать можно было только на себя.
   Когда мужчина добрался до пещер, где содержали летунов, там шло форменное побоище. Стальной красавец и умница Ацейр, оскалившись и встопорщив иглы на загривке, наседал на более крупного сородича. В нем Ксархин опознал Деши, дракона Аскшана. Черный, как сама ночь, гигант был куда крупнее стального, но обладал довольно покладистым и спокойным характером. Хотя сейчас это было незаметно - Деши с азартом и воодушевлением отбивал все атаки Ацейра, не забывая и самому наподдавать противнику.
   Первым делом Ксархин потянулся к связи со своим драконом, одергивая вошедшего в раж гиганта. И если ментальный приказ Хозяина и не заставил ящера мгновенно прекратить схватку, то пыл явно поумерило. Хорошо еще, что черный не спешил переходить в контратаку, видимо, Аскшан все же жестко сдерживал своего питомца.
   - Вовремя ты, - вышеупомянутый шатен оказался рядом.
   - Что произошло? - поинтересовался Ксархин, чувствуя, как расходуются крохи его магии на приведение Ацейра в чувства, но тот хотя бы перестал скалиться на Деши и сейчас просто мел каменный пол хвостом да крылья топорщил.
   - Понятия не имею, - отозвался Аск.
   - Они просто устали, - Кристанс вынырнул откуда-то из-за их спин и принялся рассказывать ящерам какую-то успокаивающую чушь. Ксархин не прислушивался, но удерживать Ацейра сразу стало легче. В присутствии своего кумира он расслабился и даже перестал изображать из себя бронированного ежика - опустил иглы, заменявшие ему гребень.
   - Ничего так разминочка, - хмыкнул Аск.
   - Ну, вот кому как не тебе их понимать, - в тон ему откликнулся Ксархин.
   - Можем последовать их примеру хоть сейчас, - шатен явно не собирался упускать случай поддеть собеседника, которому слил предыдущую тренировку.
   - Нет, - лаконично откликнулся блондин, направляясь к выходу. Резерв был пуст, а настроение все быстрее ухудшалось из-за понимания, что придется в ближайшее время этот вопрос как-то решать.
   - Выложился, да? - нагнал его Аскшан. - Можем слетать поохотиться.
   - На ком? - поинтересовался Ксархин. - Ацейр устал, да и твоя летучая зараза только из патруля. Им нужен отдых.
   - Тут лететь минут двадцать, не свалятся. Если что, Кристанс их уговорит, - подначил приятель. - Ну же, мне нужно тебя уговаривать поесть, как сидящую на диете девицу?
   - Пошли, - не стал ломаться блондин. - Может, драконы поедят и сами подобреют. А где Арифан?
   - У него свидание с новенькой магичкой из штата цитадели, - пожал плечами Аск. - Так что можем на него не рассчитывать.
   - Кстати, я завтра в Асгаер собираюсь, - проинформировал друга Ксархин и быстро ввел его в курс своего разговора с рианом по поводу увольнительных и полетов город.
   - Дня через четыре, говоришь? - прищурился Аскшан. - Очень хорошо, я как раз собирался поближе познакомиться с одной девушкой из муниципалитета. Будет время на все. Но сначала - пиво. Много хорошего темного пива.
   - Погоди мечтать и топай договариваться с Кристансом, - вздохнул энтроп.
   Сказано - сделано. Драконы хоть и неприязненно косились друг на друга, но сцепиться более не пробовали. Охота так же оказалась успешной, и пары оленей хватило как ящерам, так и Ксархину, который теперь чувствовал себя сытым, словно лично проглотил полтушки. Общество Аскшана ему совершенно не мешало, так как шатен умел тактично молчать, когда это требовалось и грамотно обходить нежелательные темы. Да и к личным особенностям сослуживца он давным-давно привык и обращал на них внимания не больше, чем на вечный треп Арифана или замкнутость Кристанса.
   В цитадель возвращались уже в сумерках. Сытые и усталые драконы лениво взмахивали громадными крыльями, всадников тоже потихоньку клонило в сон. Завтра предстоял очень насыщенный событиями день, но пока что можно было просто отдохнуть и немного полениться. Резерв был полон, и Ксархин наслаждался этим ощущением, пока мог. К утру оно пройдет, сила станет потихоньку вытекать, как вода из прорванного бурдюка, и придется снова себя сдерживать. Но сейчас он будто на секунду вернулся в прошлое, где не было болезни, а его потенциал, как мага, постоянно возрастал.
   Утро для светловолосого Хозяина началось не рано. Сейчас вполне можно было позволить себе нормальный отдых в теплой постели после многоразовых ночевок на твердой земле под боком собственного дракона и дежурств у костра. Собственная стряпня тоже порядком приелась, так что маг наслаждался завтраком не спеша и не обращая внимания на пребывающего в отличном расположении духа Арифана. Брюнет после успехов на личном фронте всегда лучился весельем и довольством даже больше, чем в нормальном состоянии, и частенько его за это хотелось придушить. Особенно часто такое желание накатывало с похмелья. Но, к счастью для Арифана, сейчас такового состояния у кадрового состава не наблюдалось, а потому он ничем не рисковал.
   - Вечером пересечемся, - коротко попрощался Ксархин, махнув товарищам на прощание рукой.
   Похоже, сытный ужин и крепкий сон привели Ацейра в благостное расположение духа, так как он встретил наездника низким вибрирующим рыком, напоминающим урчание. Погладив подлизывающегося дракона по надбровной дуге и почесав любимца за ухом, словно тот на самом деле был большой пушистой мурлыкой, Ксархин поднялся в седло и легко тронул поводья. Обрадованный ящер вразвалочку потрусил к краю площадки и по своему обыкновению ухнул вниз, расправляя крылья далеко не сразу. Лететь ему было совсем недалеко, дракон каким-то образом об этом знал, а потому хотел порезвиться и поразмяться, пока была таковая возможность.
   Полет доставил удовольствие им обоим, и когда Ацейр приземлился на специально отведенную для драконов площадку, его всадник улыбался, словно его ожидала приятная прогулка, а не бумажная волокита, которая могла растянуться на несколько часов. Мысленно посоветовав летуну вести себя прилично, Ксархин отправился в ратушу. Здесь он бывал нечасто, и только по поручениям командира. Скорее всего, Лайхану лень было перекладывать бумажки и вчитываться в личные дела, выбирая, чью заявку на вступление принять, а чью отклонить. Вот и спихивал он это дело на Ксархина. Иногда, под настроение, ему помогал Дошар, но сейчас стриженого было не дозваться - он окопался в библиотеке и посылал подальше всех, кто пытался его побеспокоить. О страсти этой русоволосой гадины к чтению знала вся цитадель, и даже ходили слухи, что, подсунув Дошару новую интересную книгу, можно избежать подколок с и придирок с его стороны. Но Ксархину в это верилось с трудом.
   В целом, за прошедшие два года помимо патрулирования у энтропа появилось немало обязанностей. Тренировать молодежь мужчина полноценно не мог: гонять их в небе проблем не составляло, но вот магические поединки были для него недоступны. Зато на поприще управленческой деятельности он нашел себя. Это было отмечено и рианом, и теперь командир созвездия все больше подключал блондинистого Хозяина к организационным делам. Он мог рассчитать бюджет на год вперед. Ему пришлось запомнить в лицо и по имени всех снабженцев, с которыми имел дело интендант. Он, даже будучи разбужен среди ночи, мог нарисовать карту окрестностей с отметками всех постоянных природных аномалий. Энтроп даже научился подбирать кадровый состав и распределять его так, чтобы никто ни с кем не перегрызся. При этом, никто не отменял и обязательных для всех патрулирований и тренировок. Порой Ксархин чувствовал себя даже не выжатым, а попросту неживым от усталости. Но все равно это было невероятно интересно. Уж что-что, а правильно распределить роли среди подчиненных Лайхан умел мастерски. И Ксархин чувствовал себя на своем месте, чего не ощущал уже очень давно.
   Толкнув тяжелую дверь, драконолетчик зашел в помещение и уже привычно направился к одному из столов служащих. Ксархин не напрягался, запоминая всех работников-регистраторов, он просто выбрал себе стол, за который садился всегда, если тот был свободен. Сегодня ему повезло, и кресло для посетителей пустовало.
   - Добрый день, ри, - привычно подарила ему дежурную улыбку темноволосая молодая женщина.
   - Аяна, вы как всегда очаровательны, - Ксархин кивнул девушке, той самой, кто два года назад принимала его собственные бумаги по прибытию в Асгаер. С тех пор мало что изменилось: он делал комплименты, она - с достоинством их принимала, и ничего более. Это по меньшей мере интриговало.
   - А вы все так же любезны, ри Ксархин, - улыбка девушки оставалась все такой же профессионально вежливой. - Что привело? Желаете просмотреть пришедшие заявки?
   - Именно, - принял предложенный деловой тон беседы энтроп.
   Некоторое время он просто перебирал бумаги, которые принесла ему служащая политического ведомства, внимательно вчитываясь в указанные там причины перевода.
   - Вот эти нам не подходят, - он отложил три дела.
   - Я думала, здесь нужны все желающие, - полюбопытствовала девушка, чего не делала ранее.
   - Едва прошедшие избрание Хозяева станут жертвами тварей при первом же патрулировании, пускай набираются опыта, а не впечатлений, - охотно объяснил драконолетчик. - А этого исключили из предыдущего созвездия за неисполнение прямого приказа. Он тоже сделал ставку на нашу проблему с нехваткой патрульных, но просчитался. Если напортачит и решит геройствовать, рискует подставить не только себя, но и свою тройку.
   - Мне сложно судить, - тактично заметила Аяна. - А остальные?
   - Есть несколько весьма неплохих парней, я заберу их документы на утверждение, и можно будет оформлять перевод, - Ксархин улыбнулся собеседнице и предпринял очередную попытку: - Ле Аяна, могу ли я надеяться на встречу с вами вне стен этого, без сомнения, достойного заведения?
   Похоже, такая вычурная формулировка не позволила ей отказаться мгновенно, как это делалось при каждой их встрече ранее. Женщина приподняла одну бровь, явно колеблясь, но все же произнесла:
   - И когда же такая встреча состоится?
   - Через четыре дня у меня увольнительная, и я буду в полном вашем распоряжении, - обаятельно улыбнулся драконолетчик. Ксархин ликовал, что эта неприступная и выдержанная женщина все же приняла его приглашение, а еще чувствовал азарт и предвкушение.
   - Я поразмыслю над вашим предложением, - остудила его пыл Аяна. Брюнетка не была удивительной красавицей, при взгляде на которую дух захватывало, но было в ней нечто такое, что не оставляло драконолетчика равнодушным. То ли ее самодостаточность, то ли холодность, то ли вызов, что чудился ему в ее ненастоящей, дежурной улыбке. А потому он согласен был ждать, тем более, что сегодня лед наконец дал трещину. - Заглядывайте, когда будете в увольнительной, - теперь его явно "погладили по шерстке" и подарили надежду. Ход он оценил, улыбнулся и откланялся. Не стоило повторно испытывать удачу.
   В цитадель он вернулся довольный донельзя. Занеся риану документы, Ксархин отправился на поиски Аска со товарищи. Вечер был совершенно свободен, и вполне можно было потратить его если не на тренировку, то на посиделки в приятной компании.
   Предполагаемых собутыльников он отыскал на площадке. Раздетые по пояс и покрытые пылью мужчины явно только что завершили тренировку и теперь отдыхали.
   - Все спокойно, и мы вечером летим в город? - уточнил блондин.
   - Я собираюсь чуть раньше, так что встретимся в таверне, как обычно, - отозвался Аск.
   - У него очередная попытка охмурить одну красотку, - тут же сдал друга Арифан. - Малышка либо недолюбливает Хозяев, либо мой напарник рожей не вышел.
   - Что за девушка? - уточнил Ксархин, присаживаясь рядом. Он плохо представлял, что Аскшан будет по кому-то вздыхать.
   - Когда перед самым патрулированием забирали в городе молодняк, он с ле познакомился, - охотно принялся разглагольствовать брюнет, пока сам "несчастный влюбленный" с вежливым интересом слушал эту байку.
   - Их там только регистраторов десяток, - отмахнулся Ксархин. - Опиши хоть, а то любопытно.
   - Такая статная брюнетка, красивая и холодная, как северные горы, - Арифан причмокнул, кося взглядом на начавшего медленно закипать Аска.
   - Да ты поэт, дружище, - шатен явно с трудом сдерживался, чтобы не вздернуть приятеля на ноги и не протереть им всю тренировочную площадку.
   - Увы, но присутствие прекрасных женщин сподвигает нас на возвышенное, - как заправская кокетка хлопнул ресницами Арифан.
   - Аск, а ее часом не Аяной зовут? - чувствуя, что не обрадуется ответу, поинтересовался Ксархин.
   - И в имени этом... - начал было брюнет, но Аскшан его перебил:
   - Да.
   - Тогда должен тебя разочаровать, - Ксархин решил сразу обрисовать сложившуюся ситуацию: - Я ее два года приглашал, но только сегодня получил согласие уделить мне время.
   - Все, хана свиданке, - нарочито грустным голосом произнес Арифан, пока шатен переваривал информацию. - Место застолбили до тебя, дружище. Пошли, зальем горе вином, а этот бессердечный гад пусть сам тут сидит. Не переживай, у тебя же есть я...
   - Будешь моей девушкой? - паскудно ухмыльнулся Аскшан, но все же оттаял: - Ксархин, не слушай этого паяца, я не в обиде. Аяна действительно потрясающая, так что поздравляю.
   - Погоди поздравлять, - хмыкнул Ксархин. - Что-то мне подсказывает, что просто с ней не будет.
   - Зачем тогда лезешь в бутылку? Женщин в городе много, сам знаешь, - похоже, Арифан искренне недоумевал.
   - Она необычная, - Ксархин сам для себя попытался дать ответ на этот вопрос. Собственно, это была просто игра, которую он поддерживал с ле по привычке, не особо надеясь на выигрыш. Возможно, это был лишь инстинкт охотника. Или интуиция. - В любом случае, не вижу повода не попытаться.
   Его порадовало, что Аск так спокойно воспринял новость, что понравившуюся ему девушку увели буквально из-под носа. Хотя, учитывая, что шатен довольно пренебрежительно относился к противоположному полу, меняя любовниц, как перчатки, это было закономерно. Красавец Аскшан никогда не испытывал нехватки в женском внимании, но быстро пресыщался им, а потому не стремился начинать постоянных отношений сам, хотя к избранницам друзей относился с уважением, кажется, искренне восхищаясь постоянством. Как бы парадоксально это не было.
   - Тогда удачи, - вроде бы даже искренне пожелал Арифан. - Эй, безутешный влюбленный, мы пить будем или как? Кстати, Ксархин, тебя это тоже касается.
   - Иди уже, собутыльник. А я пойду пну Дошара, чтоб не забыл сегодня подежурить, - энтроп со вздохом поднялся с прогревшегося за день камня площадки.
   - У птенцов будет веселая ночка, - кровожадно усмехнулся Аск.
   - Давайте завязывать с разговорами, пока риан не придумал нам задание, - поторопил друзей блондин. Повторного напоминания никому не требовалось.
   Вечер в городе пролетел незаметно. Посиделки в компании сослуживцев удались на славу, и в цитадель крепко подвыпившие драконолетчики возвращались уже в темноте, презрев опасности такого полета и даже здравый смысл. Кажется, кто-то из приятелей подсвечивал дорогу магией огня - Ксархин так и не смог наутро вспомнить, что это было: стандартное заклинание, драконье пламя или же банальные звездочки в глазах.
   Остальные члены созвездия так же постепенно слетались с патрулирования, и каждый из них уже предвкушал предстоящий отдых. Те же, кто должен был как раз заступить на смену, активно готовили упряжь и оружие, бегали к бурчливому интенданту да слушали порой совсем уж завирательные байки сослуживцев. Аск, поморщившись, сравнил родимых собратьев по созвездию с крестьянами, пришедшими с рыбалки, где "поймали во-о-от такую рыбину", и Ксархин с ним согласился. Хотя стоило порадоваться - будь прорывы действительно так серьезны, а твари так крупны, как описывали рассказчики, многие бы уже не вернулись.
   Сам же Ксархин понял, что с нетерпением ожидает предстоящую встречу с темноволосой ле. Ему всегда с избытком хватало женского внимания, но эта неприступная красавица помимо обычных мужских желаний вызывала еще и интерес совсем иного плана. Аяна заинтриговала его свей манерой поведения, и тем, что она явно не была наигранной. Девушке, похоже, действительно были неинтересны стандартные комплименты, да и место очередной любовницы бравого драконолетчика ее не прельщало. Возможно, она и согласилась уделить ему время только лишь для того, чтобы он, наконец, перестал предлагать ей свидания при каждой их встрече. Дескать, получил, что хотел, и успокоился. В любом случае, он собирался это выяснить и действовать по обстоятельствам. Вот только на встречу с Аяной в назначенный день он так и не попал. Судьба распорядилась иначе, решив сделать этот день поворотным в жизни драконолетчика.
   В цитадели царила обычная атмосфера, характерная для большинства казарм, и ничего не предвещало беды. Впрочем, как и всегда. Прорывы случались спонтанно, независимо от каких-либо факторов. Когда из пещер один за другим начали выбираться драконы, оглашая округу встревоженным низким рыком, Хозяева мгновенно поняли, что произошло. Где-то неподалеку ткань реальности сейчас корежило и рвало на части, а из разрыва в мир выплескивался белесый туман, похожий на грязные кучевые облака. В их глубине проскакивали молнии и какие-то странные искры, а под покровом марева угадывались странные изломанные тени. В какой-то момент еще сдерживающая чудовищ тонкая "пленка" лопалась, как нарыв, и из нее выплескивалась волна монстров и белесые щупальца неприятного, но безвредного тумана. Прорывы случались в совершенно произвольных местах, иногда очень высоко в небе, что, в принципе, было неплохо - бескрылые твари тут же находили смерть на острых камнях. Но если ткань реальности рвалась над землей, то туго приходилось уже драконолетчикам.
   Именно ящеры всегда улавливали момент, когда случался прорыв, и сообщали об этом своим всадникам. Каждый в цитадели знал, что и в какой последовательности ему делать. Пока Хозяева поспешно облачались в доспехи и поднимались в седла, маги давали сигнал в Асгаер, чтобы предупредить жителей об опасности. Не факт, что твари успели бы подобраться до города, но данная мера безопасности соблюдалась неукоснительно. Ксархин поморщился, когда со шпиля, венчающего крышу примостившейся на самом краю уступа сигнальной башни, в небо ударил яркий луч красного света.
   Буквально через минуту "отозвались" городские маги - небо над Асгаером расцвело рыжими и зелеными вспышками: "сигнал принят" и "все в порядке". Теперь шиан позаботятся, чтобы жители не покидали домов до окончания тревоги. Прорыв, если судить по поведению драконов, был нешуточный, так что, возможно, сидеть им придется долго.
   Мысль про испорченное свидание мелькнула и пропала. Долг был на первом месте. Скорее всего, гордячка Аяна больше его предложение о встрече не примет, хотя сигнал тревоги более чем красноречиво говорил о причине его отсутствия. Когда же Ацейр нырнул в пропасть, расправляя крылья, любые сомнения попросту испарились, теперь было не до того.
   В цитадели сейчас присутствовало два десятка всадников: пять полноценных троек и две "учебные" четверки, одной из которых командовал Ксархин. Был еще и риан, его дракона Ксархин заметил вместе с остальными. Похоже, Лайхан решил лично проследить за тем, как его люди разберутся с проблемой, и это вселяло уверенность в успехе.
   Мощные крылья рассекали гудящий воздух. Драконы казались темными росчерками в начинающем темнеть небе. Ксархина всегда изумляло, как такие разные по характерам ящеры в подобных случаях начинали думать совершенно идентично, словно на глаза им одевали шоры, и оставалась лишь одна цель: закрыть врата в неизвестность и уничтожить лезущую из разрыва дрянь. Будто у них были к ней счеты, унаследованные от предков точно так же, как и способность летать. Если стремление людей защитить свои дома было рассудочным, то у драконов это был инстинкт, требовавший любой ценой уничтожить захватчиков. Именно во время прорывов и раскрывалось полностью мастерство Хозяев, собственно, почему они так и назывались. Мало было просто оседлать дракона. Ящер слушался лишь до того момента, когда в нем начинала говорить древняя ненависть. Так что прорыв был боем не только с тварями, но и со своим летуном: не сумеешь стать его продолжением, его разумом - и все, готовьте похоронку. Ксархин это знал, а потому даже не пытался мешать Ацейру, рвущемуся в бой, наоборот, он дополнял его. Научить дракона распределять роли в бою было даже сложнее, чем выучиться этому самому, но он справился, так что с этой стороны все было гладко.
   На этот раз им не повезло, пока они добирались до места боя, из дыры в пространстве уже наползло немало разных чудищь. Были и летающие твари. Именно к ним и устремился Ацейр, словно у него были личные счеты к этой помеси стрекозы и летучей мыши. Все было просто, здесь они действовали сообща. Дракон камнем падал на очередную гадость, подминая ее всем весом и стараясь сразу же переломать крылья, Ксархин щупом вытягивал из "жертвы" жизненную силу, чтобы в следующий миг вложить полученную магию в ветвистую молнию, которая устремлялась к земле, сея смерть среди нелетучих гадов.
   Механизм был довольно прост и отработан, оставалось только не зевать и вовремя отражать атаки тварей. Оружие их не особо брало, но немного отвлечь могло, особенно, если направлять в него толику магии. Ксархин предпочитал для этого простой, довольно длинный меч, которым мастерски владел как в наземном бою, так и в стремительных схватках в поднебесье.
   Заметив, как на своем юрком летуне спикировал к вратам Кристанс, Ксархин слегка натянул повод, заставляя Ацейра нырнуть следом, прикрывая серебристого собрата от атак злобной жути. Твари словно на самом деле понимали, чем чреват такой маневр, а потому всегда агрессивно реагировали на попытку драконолетчиков приблизиться к разрыву. Так что в какой-то момент боя становилось главным не столько даже уничтожить противников, сколько прикрыть тех из своих, кто закрывал врата. При этом нужно было еще исхитриться и не подставить беззащитную спину тем из существ, кто в любой момент мог выбраться из разрыва. Ксархин, вопреки всякой логике, обожал такие ситуации, в них он жил на полную, чувствуя себя вечным и всесильным. Магия, выпитая из тварей, бурлила в крови, вызывая эйфорию пополам с такой сладкой, такой желанной болью. Энтроп в такие моменты даже любил свою болезнь, ведь она позволяла защитить то, что ему дорого. Да и угрызения совести за смерть бездушных монстров его не мучили.
   Ксархин не сразу понял, что произошло, но Кристанса словно силовой волной отшвырнуло от врат, несколько раз перевернув в воздухе. Тариса приложило о деревья, и сейчас вместо нескольких сосен остались лишь вывороченные с корнями обломки стволов. Хорошо еще, что дракон не наткнулся на такую вот пику, а лишь затормозил. Помотал головой, словно у него в глазах двоилось и, припадая на заднюю лапу, сделал несколько шагов и подпрыгнул, вновь поднимая своего всадника в небеса. А тем временем из прорыва лезла какая-то дрянь, которой раньше хозяева еще здесь не встречали. Длинное тело походило на змеиное, но узкая костистая голова вызывала ассоциации с диковинной рыбиной. О ней же напоминали и плавники, которыми гадина ритмично взмахивала, как в воде. Вот только проблема заключалась в том, что эта скотина была размером с дракона, и преспокойно летала, хотя крыльев у нее не было и в помине. Длинная туша едва заметно фосфоресцировала в стремительно опускающихся сумерках,
   плоть казалась почти прозрачной, и под нею Ксархин заметил проступающие красноватые кости. Вполне возможно, что в темноте ее станет почти невозможно рассмотреть.
   Тварь еще не выбралась полностью, постепенно втаскивая огромное тело, но уже быстрым, змеиным броском сбила в полете какого-то дракона. Хозяин с ужасом наблюдал, как острые зубы смыкаются на шее дракона, а узкое тело мгновенно петлями обвивает добычу, ломая кости крыльев и позвоночник летуна. В неверном освещении не было видно, какого именно цвета была чешуя погибшего ящера: то ли фиолетовая, то ли темно-синяя. С равным успехом это мог быть Арифан или Лайхан, но Ксархин предпочел не думать, кого именно из друзей он только что потерял. Зарычав от злости не хуже дракона, он дернул повод, заставляя Ацейра уйти в сторону и вверх. Змею, кем бы она там себя не возомнила, нужно хватать за голову, тогда она не так опасна.
   Теперь всадники держались на расстоянии от врат, наблюдая, как чудище вползает в их мир, сворачивая полупрозрачное тело огромными кольцами и раскачиваясь из стороны в сторону. Радовало уже то, что мелкую крылатую дрянь уже перебили, и "под руку" не лезла эта шушера. Вот только не было гарантии, что если прорыв не останется незакрытым, в него не просочатся подобные гады и не ударят в спину в самый неподходящий момент. Ксархин сообразил, что от него сейчас требуется максимально отвлечь гадину от разрыва, чтобы тот успели закрыть, и при этом постараться не погибнуть самому. Махнув рукой Аску, который почти все время держался рядом, он послал дракона еще выше, уходя из поля зрения гадины. Та в этот момент была занята - ухитрилась дотянуться до еще одного дракона и вцепиться ему в крыло. С седла ударило заклинание - Хозяин пытался защитить себя и своего ящера, но тварь лишь покрепче сжала челюсти.
   Мощный магический удар от промчавшегося серебряным росчерком Кристанса, заставил чудище мотнуть головой, но этот рывок швырнул жертву на землю. Дракон подняться уже не сумел. А тварь сфокусировала взгляд на Ацейре и потянулась за ним.
   - Аск! - рявкнул Ксархин, одновременно дотягиваясь до твари своей покалеченной магией. Сила у нее была странной, она выворачивалась и словно даже резала "пальцы", будто он пытался удержать туго натянутую струну, но пить ее все равно удавалось. Тварь совершила длинный рывок, стараясь дотянуться до врага, Ацейр увернулся и метко плюнул ей в морду огнем. Пока гадина трясла башкой и ревела, ей в загривок вцепился Деши. Аскшан не упустил случая, и теперь одно за другим отправлял в гигантскую скотину заклинания, а его дракон добавлял от себя увесистые удары хвостом и когтями. Ксархин поднатужился, переплавляя выкачанную силу в боевое заклятие. Молнии он использовать не рискнул, боясь задеть друга, а потому в змеюку полетел сгусток огня, расплескавшийся по ее броне где-то в середине туловища. Дезориентированная и обожженная тварь совершила головокружительный кульбит, едва не стряхнув с себя вцепившегося мертвой хваткой Деши. Ацейр же, вместо того, чтобы подняться выше, прянул навстречу, чудом уклонившись от щелкнувших совсем рядом клыков. Ксархина обдало тошнотворной вонью. А дракон уже вцепился монстру в глотку, погружая клыки все глубже и мотая головой, как поймавшая зайца борзая.
   Ксархин потянул силу из врага, чувствуя, как его мутит от чуждой магии. Но он точно знал, что его попытки "пить" ее, ослабляют змеюку, а значит, нельзя было останавливаться. То и дело с его пальцев срывались боевые заклинания, которые раз за разом били в чудище почему-то голубоватым пламенем. Он не понял, когда наступил переломный момент в битве, но в какой-то миг Ацейр рванул в сторону, чтобы падающая бездыханная туша не утащила его за собой. Всадник к тому времени слабо понимал, на каком он свете - чужеродная сила, похожая в его представлении на студенистый кисель, заставляла тело дрожать, как в ознобе. Голова раскалывалась от боли, и при этом была совершенно пустой и гулкой, будто колокол. Если бы в округе нашелся еще хоть один монстр, Ксархин стал бы легкой добычей, но обошлось - всех вылезших из прорыва добили другие Хозяева. Белесая дымка постепенно рассеивалась, отступая перед драконьим огнем - единственным, что было способно ее разогнать.
   Дорога обратно была долгой и безрадостной. Ксархину не нужно было оглядываться, он и так знал, что сегодня они не досчитаются слишком многих. Потери были катастрофическими, и предстояла очень длинная ночь. Их уже встречали. На ярусах толпились едва ли не все живущие в цитадели. Один за другим всадники садились на плато и отпускали своих питомцев с шиан, которым предстояло позаботиться о пострадавших драконах. Остальным магам предстояло латать самих Хозяев. Те, кто каким-то чудом не пострадал, собрались на экстренное совещание в трапезной. Ксархин, доползший до зала на чистом упрямстве, прикрыл глаза и буквально сполз по стенке с картой. Ноги не держали, его колотило все сильнее, а чуждая, неприятная магия растекалась по венам медленным ядом. На попытку поднять себя и оттащить в лазарет мужчина только отмахнулся и принялся колдовать, чего обычно себе не позволял. Надо было выплеснуть силу, слить ее всю, без остатка, пока она не свела его с ума.
   - Нужно решать, что делать дальше, - прозвучал в тишине голос Белема. У ветерана была расцарапана щека, кровь тонким ручейком стекала за воротник, седая прядь прилипла к мокрому лбу и потемнела от пота. Лицо было спокойным и отрешенным, как у мертвого. Словно это не риан Лайхан остался лежать на камнях сломанной куклой, а он сам.
   - Скольких мы потеряли? - Ксархину было сложно сосредоточиться, чтобы пересчитать присутствующих.
   - Одиннадцать, - мгновенно отозвался стоящий неподалеку Аскшан.
   - Одиннадцать Хозяев, но драконов только пятерых, - поправил его Кристанс. - Четверо увязались за нами и сейчас в пещерах, остальные улетели.
   - Крис, кроме тебя, все считают людей, - Аск не окрысился только потому, что орать на Кристанса было бесполезно.
   - Это сейчас не важно, - Дошар, непривычно серьезный и собранный, баюкал сломанную руку. Ему еще относительно повезло, почти весь удар принял на себя его дракон, над которым сейчас тряслись шиан. - Ксархин, я не знаю, что ты сейчас делаешь, но лучше перестань.
   - Если прекращу, стану двенадцатым, - предельно честно отозвался энтроп, сквозь туман в глазах наблюдая, как у обеденного стола зацветают ножки. На них появились почки, которые лопались со странным звуком, стремительно превращаясь в маленькие, но удивительно вонючие цветы.
   - Позовите лекаря, - распорядился коротко стриженый русый мужчина, оборачиваясь к кому-то из служащих, держащихся в стороне.
   - Дошар, отвали, - зло рыкнул Ксархин, не желающий, чтобы сейчас к нему вообще кто-то приближался и задавал вопросы про самочувствие. Было хреново, что физически, что морально, и держать лицо не хотелось точно так же, как и жаловаться на судьбу. По крайней мере, ему повезло больше, чем Лайхану.
   - Ну как хочешь, - не стал настаивать стриженый. - Скажешь, если что. Белем, есть какие-то соображения? Теперь ты за старшего.
   - Если по уму, то за старшего Ксархин, без него мы бы все там остались, - неожиданно заявил ветеран и отпихнул от себя особо наглую сизую лиану, выбравшуюся из-под ближайшего стула. - Но об этом поговорим, когда он перестанет превращать трапезную в дендрарий.
   Ксархин почувствовал, что теперь его шатает - резерв был пуст, зато в голове прояснилось. Последние остатки магии он направил на ликвидацию своих "художеств".
   - Итак, - Белему не требовалось иного подтверждения, что разговор можно было продолжать. - Я не особо занимался организационными вопросами, мое дело тренировать молодежь и держать в узде вас, умники. Навести порядок я, пожалуй, смогу, на это понадобится не так уж много времени. Придется, похоже, перераспределять созвездие. Многие уцелели только потому, что находятся в дальних патрулях. Но с ними будем говорить предметно, когда вернутся. Ваши предложения?
   - Подашь заявку на место риана? - поинтересовался кто-то.
   - Чтобы созвездием командовал энтроп? - вопросом на вопрос отозвался блондин.
   - Нам сейчас тебя уговаривать что ли? - неожиданно резко высказался Аск. - Лайхан хорошо разбирался в людях и не стал бы доверять дела тому, кто на эту роль не подходил.
   - Поговорим, когда вернутся из патрулирования остальные, - не стал отрицать сказанного Ксархин.
   На этом совещание было окончено. Оставалось огромное количество нерешенных вопросов, но в первую очередь нужно было выспаться. В дежурстве оставалось несколько человек из тех, кому посчастливилось не пострадать. Ксархин в их число не входил - он и с пола-то встать не смог без посторонней помощи. Окружающие сейчас казались пульсирующими энергетическими сгустками, к которым так и хотелось прикоснуться, забрать частичку силы, чтобы эфемерная, тянущая боль наконец-то прекратилась. Но энтроп понимал, что это - лишь проявление болезни, а потому держал себя в руках. Тем более, рядом сейчас был растрепанный и нервный Аскшан, который вызвался помочь другу добраться до комнаты.
   Запоздало Ксархин осознал, что рядом с ними нет неунывающего Арифана. Он даже остановился от понимания, что именно это означало.
   - Он не вернулся, да? - на всякий случай спросил светловолосый Хозяин.
   - Я даже не видел, как это произошло, - откликнулся Аскшан.
   - Я тоже, - медленно произнес Ксархин. - Аск, мне...
   - Только не говори, что тебе жаль, - грубовато оборвал его друг. - Ни тебе, ни мне от этого не легче, а он бы нас не понял. Поэтому заткнись и топай, а то свалишься посреди коридора.
   Блондин решил промолчать и последовать совету. Смысла спорить или отрицать очевидное было бы глупо.
   - Тебе что-то надо? - коротко поинтересовался шатен, когда шатен буквально вполз в свою комнату.
   - Парочку крыс разве что, чтобы восстановиться, - буркнул Ксархин.
   - Завтра что-то придумаем, - слабо усмехнулся Аскшан.
   Блондинистый драконолетчик даже не стал тратить время, чтобы стащить пропахшую гарью одежду, рухнув на постель и вырубившись почти мгновенно.
  
  А со следующего утра началась такая круговерть, что и продохнуть было некогда. Ксархин принял на себя обязанности риана во всем, что касалось организационных вопросов. Белем следил за персоналом цитадели, хотя они, даже будучи растерянными и расстроенными такими потерями среди своих защитников, делали все возможное, чтобы облегчить жизнь оставшимся всего десяти Хозяевам.
   В первую очередь было решено дождаться возвращения патрульной смены и перераспределить дежурства. Необходимо было обеспечить защиту Асгаера на случай очередного прорыва, а уж потом отправлять запрос в округ про назначение нового риана. Ксархина куда больше сейчас занимало, как умудриться поделить смены так, чтобы минимум вернувшихся из патрулирования был вынужден тут же, без отдыха, на него вернуться. К тому же, на него разом свалилась куча бумажных дел, которыми раньше заправлял Лайхан. Хорошо, хоть с экономической частью сейчас разбираться не надо было - Вийгем вызвался решить все вопросы. Так что энтроп разрывался между кабинетом бывшего риана, окончательно превращенной в военный штаб трапезной и лазаретом, где оказалась половина выживших. Шиан сбились с ног, пытаясь вытащить буквально с того света пострадавших хозяев и их драконов. Больше всего досталось зеленой гадине Дошара по имени Стегир.
   Обнаружив на столе Лайхана стопку папок с делами кандидатов на перевод в созвездие, Ксархин облегченно вздохнул - бывший риан успел подписать дела, а значит, можно было рассчитывать на скорое пополнение отряда. И хотя часть прошений по различным причинам предыдущий командир решил отклонить, ситуация изменилась, так что Ксархин, не мудрствуя лукаво, подписал их все. Им жизненно необходимо было набрать всадников в штат, а уж с проблемами, если таковые возникнут с кем-то из кандидатов, разбираться будут предметно и по факту. Сейчас была не та ситуация, чтобы выбирать лучшее.
   Собрав бумаги, а заодно и стопочку одинаковых уведомлений-похоронок, мужчина отправился в пещеры драконов. Документы буквально жгли руки. У многих из тех, кто не вернулся из этого бой, даже семей не было. Сухие официальные уведомления об их смерти могли заинтересовать разве что чиновников в центре военного округа, да их Мастеров и воспитателей. Случись что с ним самим, ситуация была бы аналогична.
   Ацейра оседлали в рекордные сроки, и уже через двадцать минут он спускался на площади в городе. На этот раз, заходя в ведомство и направляясь к столу Аяны, он не чувствовал привычного предвкушения от общения с красивой девушкой, одну только усталость. Впрочем, ему хотя бы представилась возможность объясниться с ле по поводу несостоявшейся встречи.
   - Ри Ксархин, рада вас видеть, - понять что-либо по ее выражению лица он не пытался, зная, что ничего, кроме дежурной вежливости, не дождется. - Приятно знать, что вы не пострадали во время прорыва. Чем могу помочь?
   Энтроп устало плюхнулся на стул и хлопнул по столешнице папкой с документами. Слишком резко - девушка непроизвольно вздрогнула.
   - Аяна, мне очень нужна твоя помощь, - блондин передал ей бумаги. - Надо оформить эти переводы в кратчайшие сроки. Мы потеряли одиннадцать Хозяев, нам очень нужны люди.
   Девушка даже села в кресло, услышав эту новость.
   - Конечно, сегодня же отправлю в округ, - отозвалась девушка и растеряно добавила: - Но... как же это? Ведь сигнал был обычным и...
   - И прорыв тоже был обычным, на первый взгляд, - отозвался энтроп. - Но давай не будем об этом, пожалуйста. Мне и так нужно отправить вот это их близким, - на стол легла еще одна стопка бумаг.
   - Я и с этим справлюсь, - она потянулась за конвертами. - Что-то еще?
   - Сможешь узнать для меня, как подать заявку про назначение на должность риана? - уточнил Ксархин.
   - Я завтра пришлю с курьером форму для заполнения и отправлю, как только вы ее вернете, - пообещала девушка.
   Она замолчала, а драконолетчик пытался решить, есть ли смысл в такой момент поднимать вопрос про их личную проблему, но все же решился:
   - И еще я хотел объясниться по поводу нашей встречи.
   - Это и понятно, так что не стоит, - кажется, Аяна даже слегка смутилась.
   - Дело в том, что и в обозримом будущем времени на свидание, которое ты заслуживаешь, у меня не предвидится, - произнес Ксархин, понимая, что этим наверняка ставит крест на любых отношениях, помимо деловых. - Так что либо мы отложим это на определенный срок, либо же я не буду более претендовать на твое внимание. В любом случае, извини, что испортил тебе вечер.
   Мужчина поднялся, понимая, что ждать от девушки мгновенного ответа не стоит. Пусть подумает. Но Аяна его приятно удивила:
   - Ри Ксархин, я подожду нашей встречи.
   Коротко поклонившись, Хозяин попрощался и направился обратно в цитадель. Если бы и все последующие события окончились так же благополучно, как этот разговор с ле.
   Новички управились даже раньше, чем вернулась с патрулирования вторая часть созвездия, еще не знающая, что они осиротели. Ксархин лично встречал на посадочной площадке прилетевших ребят. Их было меньше, чем требовалось, и многие еще были только-только закончившими обучение птенцами. Двоих из новоприбывших энтроп и вовсе предпочел бы не видеть - причины их увольнения с предыдущих мест службы заставляли обеспокоиться. И если пьяный дебош еще так-сяк можно было спустить на тормозах, отправив зачинщика на парочку дней в карцере, то за неподчинение прямому приказу сам бы Ксархин не только уволил, но и хорошенько побил. Стоило попросить Аска присмотреться к этим парням, чтобы на корню задавить любые попытки своевольничать.
   Гибель Арифана существенно выбила Аскшана из рабочего ритма, и чтобы не дать парню впасть в депрессию и заливать горе потери лучшего друга спиртным, за него взялся Белем, подключив к нелегкому делу муштры новичков. К тому же это получалось у шатена весьма успешно, а не просто помогало отвлечься. Так что очень быстро новенькие члены созвездия взвыли от нагрузки, а единственный выживший из прошлого набора парень, из тех, кто летал с Ксархином, наконец-то вышел из шокового состояния и стал походить на человека. До этого он бледной тенью слонялся по галереям, теперь же, получив хорошую встряску на тренировочной площадке, даже повеселел. "Ничто так не помогает понять, то жизнь продолжается, как несколько хороших ударов в челюсть", - философски заметил на это Белем. Седой ветеран знал, о чем говорил, ведь погибший Лайхан был его другом на протяжении многих лет.
   Когда прибыла вторая половина созвездия, пришлось устраивать общий сбор. Кандидатуру Ксархина как нового риана поддержали - все и так знали про его работу с Лайханом и понимали, что он готовил энтропа себе на смену. Вот только все это было напрасно - петицию Ксархина не удовлетворили, а через месяц в цитадель Асгаера явился новый риан.
   Произошло это в разгар дня, когда присутствующая на базе часть созвездия еще пережидала жару, готовясь к вечерней тренировке. В такое время найти кого-то можно было разве что в столовой или в драконьих пещерах, где было относительно прохладно, остальные же отсиживались на нижних ярусах крепости. Ксархин же как раз ходил проведать Ацейра, а потому был первым, кому "посчастливилось" предстать пред очи нового начальства.
   На верхний ярус посадочной площадки опустился желтый с золотинкой крупный дракон, и по крылу легко сбежал статный мужчина лет пятидесяти. Светловолосый ровесник Лайхана обвел цитадель взглядом и затем обратил внимание на Ксархина, ожидавшего, пока незнакомец озвучит причину прибытия.
   - Я Данрис риан Асгаер, - бросил пришелец. - С этого дня командиром этой цитадели являюсь я. А вы кто такой?
   - Ксархин ри Асгаер, - отрапортовал энтроп, на всякий случай вытянувшись в струнку и щелкнув каблуками. Предыдущий риан церемониал терпеть не мог, внешние приличия его волновали и того меньше. Главное - эффективность, повторял Лайхан, а как вы ее достигаете, ваше личное дело. Правда, панибратства с ним себе все равно никто не позволял.
   - А, энтроп, - меж тем пренебрежительно кивнуло новое начальство. - Жду вашего доклада через полчаса. И потрудитесь отыскать некоего ри Белема, у меня к нему имеются вопросы. Выполняйте.
   Глядя на удаляющееся начальство, Ксархин подумал, что у них явно начинаются "веселенькие" деньки. Оставалось надеяться, что первое негативное впечатление обусловлено лишь тем, что этот новый риан - не Лайхан. Если Данрис сможет показать себя толковым командующим, стоило бы забыть про собственные амбиции.
   Белем на сообщение о прибытии риана лишь пожал плечами и кивнул Аску, чтобы начинал тренировку без него. Ветерану было все равно, о чем там в приказном порядке хочет поговорить с ним новоявленное начальство - ответы у него были, как неудобные и вопросы. Ксархин его здравого безразличия не разделял, хотя и не брался толком объяснить, почему.
   Как оказалось позднее, предчувствие блондинистого Хозяина его не обманули. Новоявленный риан не пытался подстроиться под существующий в цитадели порядок, он решил перекроить его под себя. И начал он с нововведений в тактике боя. Сначала, услыхав про решение Данриса закрепить за каждым из ри строго оговоренную роль, Ксархин был приятно удивлен, ведь не так давно сам предлагал нечто подобное. Вот только воодушевление было преждевременным, так как новый командир созвездия при распределении мест не учитывал самого важного: способностей самих Хозяев и особенностей их драконов. Когда блондин услыхал, что именно его задачей становится закрытие прорыва, то лишь зло сплюнул: приставить к этому делу энтропа мог разве что полный кретин, ведь без возможности "пить" в сражении тварей, он и Ацейр подвергались чудовищной опасности просто потому, что Ксархин был не в состоянии даже нормальных щитов выставить, не говоря уже о боевых заклинаниях, которыми можно было бы разогнать гадин и дать дракону возможность для маневра. Попытка указать на это провалилась с треском - энтропу порекомендовали выполнять приказ и не лезть не в свое дело. До кучи, Данрис затребовал полного отчета за прошедший с момента гибели предыдущего риана месяц и битый час распекал Ксархина за "недостаточность принятых оборонных мер". Энтроп промолчал, хотя возразить было что. Из уцелевших драконолетчиков и новичков он и так умудрился сколотить боеспособные тройки за такое короткое время. Увеличивать оборонительную способность цитадели было больше некем, просто потому, что новых заявок пока не поступило, а подготовка новых членов созвездия была отнюдь не завершена. Не поварих же с половниками в патрулирование выгонять!
   В итоге, плюнув на все это, Ксархин отправился расслабляться. Поднявшись по каменным коридорам ко входу одной из драконьих пещер, расположившейся над цитаделью, драконолетчик вооружился блокнотом и грифелем и принялся рисовать. Это занятие всегда позволяло отвлечься от проблем и восстановить душевное равновесие. Сейчас как раз был такой момент. Он уже по третьему кругу зарисовывал ущелье и шпиль виднеющейся отсюда башенки лекарского крыла, когда его нашли Дошар с Аском. Стриженый все еще берег пострадавшую во время боя руку - она потихоньку заживала, но перелом оказался слишком сложным, лучевую кость буквально собирали из осколков, так что до полного выздоровления было еще далеко.
   - Прячешься? - невесело поинтересовался Аскшан, присаживаясь рядом. Дошар последовал его примеру.
   - Медитирую, - в тон другу отозвался энтроп.
   - Слушай, тебе дармовая энергия не нужна? Может, схарчишь это субчика, а мы все дружно отвернемся? - поинтересовался Дошар. Уточнять, кого он имеет ввиду, надобности не было.
   - Отравлюсь, как той тварью, - поморщился Ксархин, несколькими росчерками изображая возле башенки виселицу и болтающееся в петле тело.
   - Мило, - прокомментировал это Аск, поглядывая на листочек.
   - И что, так и будем делать вид, что все нормально? - поинтересовался Дошар. - Ксархин, тебе не жалко собственного времени что ли? Он же сведет на нет все, что ты сумел восстановить.
   - Предлагаешь мне пойти на прямую конфронтацию с начальством? - сухо полюбопытствовал блондин, оборачиваясь к напарнику. - Тебя хорошо головой приложило помимо видимой травмы? Подождем прорыва, и наглядно покажем, что наша методика лучше.
   - Будем надеется, что до этого любителя командовать это дойдет, - пошел на попятную Дошар.
   - Это если он решит оторвать зад и вылететь с нами, - заметил Аскшан.
   - Если не вылетит, то проблема сама собой рассосется, - пожал плечами Ксархин. - Никто не мешает нам делать то, что мы хотим, в отсутствие этого индюка. В общем, подождем - увидим. От необходимости тренировать новичков это нас не освобождает. Но, возможно, у меня хоть немного времени свободного появится, надо бы в город слетать.
   - К прекрасной ле в гости? - мгновенно среагировал Дошар. - Тебя она таки основательно зацепила. Скоро осядешь и обзаведешься семьей.
   Ксархин улыбнулся и хмыкнул. Слово "семья" чрезвычайно редко произносилось со словом "всадник", и Ксархин отдавал себе отчет, что семьянином никогда не станет. Во всяком случае в том смысле, какое в это вкладывали люди. Но вот видеть спокойную и уравновешенную Аяну в качестве своей постоянной женщины он неожиданно для самого себя оказался не против. Это могло быть довольно удобно. И приятно, чего уж там. Но говорить об этом пока что было рановато. Во всяком случае, они еще даже на свидание не ходили, не говоря уже обо всем остальном.
   - И еще предлагаю заглянуть в таверну и пропустить по кружечке, - жизнерадостно заметил Дошар, заслужив от присутствующих два удивленных взгляда.
   - Роль въедливого гада тебе идет больше, - заметил Аск. - Так что не напрягайся менять амплуа.
   - Зато не сидим как на поминках, - отозвался Дошар, заставив Аскшана мгновенно заткнуться, так как это замечание тут же напомнило про всеобщий настрой последних недель.
   Осуществить задуманное вполне можно было довольно скоро во время увольнительной, вот только судьба опять спутала карты очередным открытием врат, случившееся утром долгожданного дня. Ксархин как раз седлал Ацейра, когда стальной ящер вдруг забеспокоился и низко зарычал. Что именно это значит, объяснять не надо было. У новичков появился реальный шанс доказать, что их не их не зря муштровали весь месяц.
   Ящеры были готовы к вылету в считанные минуты. Все находящиеся в цитадели Хозяева поднялись по тревоге, за вычетом Дошара - ни он сам, ни его дракон еще не могли летать. Приперся даже риан, хотя его участия как раз никто не жаждал. Тем не менее, Данрис уже уселся в седло своего ящера. У нового командира даже дракон казался надменным, видимо, он мнил себя золотым, хотя на деле был желтым.
   Прорыв произошел очень близко к городу - каких-то три - четыре километра. Зато и Хозяева подоспели в считанные секунды - даже сигнальное зарево только-только зажгли. Завидев, как из прорыва в реальности вынырнула похожая на летучую мышь крупная гадость, Ксархин, не задумываясь, послал Ацейра ей наперерез. В первую очередь стоило пополнить запас энергии. Про требования нового риана он в тот момент предпочел не вспоминать - без заемной магии он не то, что прорыв не закрыл бы, он бы даже не долетел до него. А так сразу две твари выбыли из смертоносной игры - одну он выпил досуха, заставив ее сердце остановиться, вторая же поджарилась от удара колдовской молнии. Ацейр довольно взревел и вгрызся в крыло пролетавшей мимо крылатой мелочи. Дракон тоже не считал хорошей идеей закрывать какие-то врата, когда вокруг так много еще живых врагов. Мимо пронесся отсвечивающий синевой шар и сбил на землю какую-то дрянь, едва не вцепившуюся в крыло Ацейра, а так вовремя подоспевший Кристанс по широкой дуге ушел вниз. Тарис прицельно плюнул огненным сгустком во врата, и они мгновенно захлопнулись с противным чавкающим звуком. Похоже, не только Ксархин действовал, следуя привычной и столь успешной тактике.
   Оставшихся пришлых тварей они добили быстро. Из драконолетчиков никто не пострадал, из их ящеров досталось лишь одному, но и то рана была скорее обидной, чем серьезной. Какая-то дрянь вцепилась летуну в кончик хвоста и отгрызла там несколько острых шипов. Видимо, ими же она и подавилась, поскольку ее распростертая на земле тушка уже перестала конвульсивно подергиваться и затихла.
   Столь успешное выполнение задания бальзамом пролилось на души Хозяев. Они словно отыгрались за произошедшее в прошлый раз. В цитадель все возвращались в приподнятом расположении духа, готовясь отправиться в увольнительную и отпраздновать вылет. Вот только ложка дегтя в этой бочке меда нашлась мгновенно, и ею стал новый риан.
   Данрис был в негодовании. Пожалуй, не будь командир столь статен и благообразен, он напоминал бы взбесившегося по осени кабана, но внешний вид подкачал. Правда, орать и топать ногами ему это не помешало. Хотя, стоило отдать ему должное, он очень быстро взял себя в руки, а приступ гнева сменился холодной яростью. И вот как раз она не была смешной и никому ничего хорошего не сулила.
   Общий сбор состоялся в столовой сразу же. Драконолетчики, которым так подгадили возможность порадоваться, были раздражены и только присутствие каменно спокойных Белема и Ксархина, на чьи головы и должны были посыпаться все шишки, сдерживало их от нелицеприятных комментариев в адрес риана.
   - Вы нарушили прямой приказ, - командир не рычал, на этот раз он решил обдавать подчиненных холодом. Львиная его доля досталась Ксархину, хотя и Кристанс, и Белем тоже удостоились презрительного взгляда. - За неподчинение вас следовало бы отстранить и ваше счастье, что у нас слишком мало людей, и пока что это невозможно.
   - При всем уважении, риан, - Белем был безмятежен, как сами горы, - если бы мы его выполнили, у нас осталось бы куда как меньше людей.
   - Подобная тактика уже оправдывала себя, и не вам рассказывать, что могло бы быть, - отрезал Данрис.
   - Настолько оправдывала, что его засунули аж сюда, - хмыкнул за спиной Ксархина Дошар, решивший не пропускать этот цирк, и на самом деле потешавшийся от вида едва ли не брызжущего слюной командира.
   - Мы действовали максимально эффективно, учитывая собственные способности и способности драконов, - не выдержал Ксархин.
   - Какие же это способности у энтропа? - неожиданно хмыкнул стоявший чуть левее новичок. Бросив взгляд на этого подхалима, блондин узнал парня, чье прошение он вынужден был подписать из-за нехватки людей, и кого не пожелал в свое время принимать Лайхан. Дошар присвистнул, а парень тем временем продолжил: - У нас был план действий, которому стоило следовать.
   - Вот кто бы уж говорил про соблюдение приказов, - фыркнул Аск, у которого на лице было написано дикое желание опуститься до банального, но такого действенного рукоприкладства. А личное дело этого субчика друг тоже читал, по просьбе Ксархина.
   - Да ты с точным планом действий и четкими распоряжениями даже в сортир сходить не в силах, тебя то в кусты, то еще куда тянет, - язвительно заметил еще один новичок. Его энтроп тоже брал с опаской, но поддержка пришлась вовремя.
   - Хватит, - рявкнул риан. - Если еще раз повториться нечто подобное, я передам дела провинившихся в округ. Свободны.
   Данрис буквально вылетел из зала. А драконолетчики не спешили расходиться.
   - Аск, тот особо языкатый парень на тебе, - коротко бросил Белем, так же направляясь к выходу.
   - А вот из второго, его Тайденом зовут, может выйти толк, - заметил Аскшан, поглядывая на невысокого крепыша, так ловко осадившего прихлебателя власть имущих.
   - Наш риан такой же новичок здесь, как и они сами, - негромко заметил Дошар. - Вот только обычные ри вынуждены были принять правила игры и прогнуться под нашу привычную систему. А этот явился и решил все перекроить, даже не пожелав вникнуть и разобраться, что к чему.
   - Значит, сам себе злобный дурак, - постановил Ксархин. Злость уже улеглась, и теперь он пытался просчитать все возможные варианты дальнейшего развития событий. Кое-какая идея появилась, но озвучивать ее при всех, особенно при оказавшихся ненадежными новичках, не хотелось. - В любом случае, уважаемые, увольнительную в город никто не отменял. Так что можете вылетать на все четыре стороны. Возражения есть?
   Возражений не было.
   - Кто меня подбросит до города? - поинтересовался Дошар.
   - Я, - отозвался Ксархин. - Только у лекарей предварительно разрешение возьми.
   - Меня признали условно дееспособным, - поморщился стриженный. - Но хоть пить не запретили, что уже хорошо, я считаю.
   - Тогда пошли, - блондин махнул рукой. - Ко всему прочему я жутко хочу есть.
   - Ты только скажи - оформим, - хохотнул Аскшан.
   - Аск, еще одна шуточка на счет моих способностей и получишь в зубы, - мрачно предупредил Ксархин.
   - Второй раз он не предупреждает, - поделился воспоминаниями Дошар.
   - Ладно, я понял, - посерьезнел приятель. - Просто со стороны это воспринимается совершенно нормально, куда более диким выглядит то, что ты рисуешь.
   - Я тебе от всей души желаю, чтобы для тебя это всегда так и выглядело, и чтобы ты так никогда и не узнал, что это такое на самом деле, - закрыл тему Ксархин, всем своим видом постаравшись продемонстрировать, что дальнейших комментариев не последует. Аскшан понял и благоразумно заткнулся.
   В Асгаере уже зажигались огоньки в окнах домов, когда драконы приземлились на одну из площадок в Среднем городе. На верхних ярусах располагались небогатые кварталы - там было опасней всего во время прорывов, да и домишки в дикой скале вырубались совсем небольшие. Только сторожевые и сигнальные башенки шиан высились над остальными невысокими постройками. Всяческие ведомственные структуры находились на самом нижнем ярусе, в ложбине меж невысокими горами, в центре которой протекала холодная, звонкая речушка. Весной она разливалась, едва ли не затапливая весь Нижний город, но это было невысокой ценой за безопасность.
   Добравшись до таверны, где по обыкновению заседали драконолетчики во время увольнительных, Ксархин с удовольствием отхлебнул пенного напитка, который мгновенно поставил перед гостями радушный хозяин. Мужчины заказали ужин, и на некоторое время разговор затих, пока Хозяева отдавали дань кулинарным шедеврам местной кухарки. Тем временем в заведеньице подтягивались остальные их сослуживцы, местный люд, привлеченный прибытием всадников, и, конечно же, женщины разной легкости поведения.
   При виде последних Аск скорчил постную мину и едва ли не носом уткнулся в тарелку. В присутствии "жриц любви" его и без того невысокое мнение о противоположном поле падало значительно ниже критической отметки.
   Постепенно вечер перестал быть томным - кое-кто уже достаточно принял на грудь, чтобы начать петь песни, а то и отплясывать нечто веселое. Правда, драконолетчики пока что до такого состояния не набрались, но за них справлялись горожане.
   Выступивший на стороне Ксархина новичок мгновенно стал весьма популярной личностью и теперь каждый считал своим долгом выпить с парнем и сообщить, что он настоящий мужик. Тайден неожиданно для всех употреблять алкоголь явно не собирался, но скоро должен был сдаться. Второй "отличившийся" молодчик тоже за каким-то надом приперся в таверну и теперь отсиживался в углу. Вот к нему никто подходить не спешил, и теперь тот нехорошо зыркал по сторонам. То ли злился, то ли шпионил. По крайней мере, Ксархину он не нравился, да и Аск явно был готов выставить этого молодчика за дверь и хорошенько наподдать, если вздумает возражать. Но пока что шатен молчал и терпел, без особого повода устраивать драки он не любил, и правильно делал.
   - Эх, ну что за люди? - вздохнул Дошар. - Не могут укатать славного парня выпить по рюмочке. Пойду покажу, как надо, - с этими словами стриженый встал из-за стола и, подмигнув Ксархину, решительно направился к столику Тайдена.
   - Что наша гадина удумала? - проводил его ленивым взглядом Аскшан.
   - Пока не знаю, но будет весело, - уж в способности Дошара делать гадости энтроп верил безоговорочно.
   Дальнейшие события развивались быстро и весело. Обаятельный крепыш с копной золотисто-каштановых волос попытался было спорить с Дошаром, потом махнул рукой и опрокинул в себя кружку хмельного. Как оказалось, не зря парень не пил, так как довольно быстро набрался и полез бить морду своему недавнему "оппоненту". Особо его не сдерживали, но драчунов все же разняли. Безымянному прихлебателю посоветовали скрыться с глаз долой, а Тайдена отправили укладываться спать, чтобы еще каких дел не наворотил. Парень действительно перестал адекватно воспринимать реальность - он то пел, то лез в драку. Выглядело это несколько забавно, но вряд ли самого Тайдена наутро потянет смеяться. Теперь становилось понятно, за что его выгнали из предыдущего созвездия, но в Асгаере на такие мелочи мало кто обращал внимание. Будь это так, Ксархина вышвырнули бы после первого же патрулирования, когда он основательно навешал Дошару.
   Когда народ слегка утихомирился, а уровень алкоголя в крови возрос, пришло время для задушевных разговоров. Понятное дело, что тема была выбрана наболевшая.
   - И с какого дива нам этого козла сюда прислали? - Аск откинулся на спинку стула и проводил взглядом симпатичную служанку с пышными формами. Дама славилась неприступностью, а потому и удостоилась внимания драконолетчика.
   - Тут вариантов я вижу только два, учитывая его манеру командования, - Ксархин расслабленно откинулся на стуле, прикрыв глаза. В голове приятно шумело, но не настолько, чтобы он перестал понимать, где он и что делает. - Либо это друг начальника округа, и его таким образом повысили, либо же это его враг, и от него так избавляются.
   - Нашими руками, - буркнул Дошар. - Ну или стараниями тварей, что иногда равносильно.
   - Такими темпами он сам нас всех скормит этим самым тварям, - зло фыркнул Аскшан. - Что делать будем?
   - Исполнять приказ, - спокойно отозвался блондин, - и страховать своих.
   - Думаешь, наглядная демонстрация станет хорошим аргументом? - хмыкнул Аск.
   - Только затянем весь процесс, - не согласился стриженый.
   - Мы будем выполнять приказ, - раздельно и достаточно громко произнес Ксархин, чтобы как раз проходивший мимо них помятый Тайденом прихлебатель нового риана расслышал каждое слово. - Другое дело, что со своими приказами он очень быстро свернет свою дурную башку. А мы не станем ему в этом мешать, - куда тише добавил энтроп.
   Тему замяли, так как обсуждать Данриса - только настроение себе портить. Логично, что дальше разговор зашел о драконах, а затем плавно перетек к извечному обсуждению прекрасной половины человечества.
   - Мне казалось, что ты в увольнительной собирался Аяну соблазнять, - заметил Аск.
   - Я собирался с ней увидеться, - поправил Ксархин. - Только после сегодняшних событий настроения особо нет.
   - Тебе нужно настроение, чтобы наведаться к даме? - с тонкой издевкой поинтересовался Дошар.
   - К этой - несомненно. Она слишком интересна, чтобы дышать на нее перегаром и косить одним глазом ей в вырез, как подросток какой, - пояснил энтроп, жестом подзывая разносчицу. На сегодня пора было завязывать с выпивкой, а потому он попросил молока. С его болезнью допиваться до синеньких бесят было преступлением - опомниться не успеешь, как убьешь кого-то.
   - Ей надоест ждать, - посулил Аск.
   - Тогда у тебя будет шанс, - отмахнулся Ксархин. Шатен отсалютовал кружкой, и на том про ле решили не вспоминать.
   К Аяне он все же наведался, вручив букет собранных на высокогорье цветов. Жест для него был необычный, но на нее хотелось произвести впечатление. Они некоторое время погуляли вдоль реки, после чего и распрощались. Соблазнять девушку он даже не пытался, еще ранее заметив, что подобные попытки она воспринимает негативно. Ксархин был достаточно проницательным, чтобы понять - Аяна не слишком жаловала драконолетчиков, а точнее их довольно потребительское отношение к женщинам. Любовник на пару ночей ей явно был не нужен, поэтому стоило определиться, нужно ли что-то иное ему самому.
   Неделя увольнительной пролетела очень быстро. Всего-то и успели, что погулять по городским тавернам да слетать на дальнее озеро, расположившееся в горах на юге. В одиночку туда соваться было опасно, все же велик был риск нарваться на прорыв или же мелких тварей, которых упустили при зачистке. Потому отправились втроем, прихватив Дошара в качестве довеска - его Стегир все еще не покидал пещер. Раненый маг всю дорогу ныл, как больной зуб, и успокоился только, когда по прибытии ему выдали пару книг. В них он вгрызся, как клещ, и настала благословенная тишина. Аск отправился на рыбалку - водилась за драконолетчиком слабость к этому крестьянскому времяпрепровождению, - а Ксархин устроился на берегу с блокнотом. Пейзажи здесь были потрясающие: на дальней оконечности озера, со всех сторон защищенного скалами, виднелся маленький водопад, который питал горный ручеек.
   В цитадель возвращались со смешанными чувствами. С одной стороны, отдых удался на славу, с другой, будущее омрачало предчувствие неприятных сюрпризов от нового командования. А в том, что они не заставят себя долго ждать, никто не сомневался.
   Собственно, так и вышло, поскольку в трапезной появилось некое подобие расписания, где указывались изменения в составе троек и какая функция за кем закреплялась. Ксархин чуть пальцем у виска не покрутил, заметив, что группы укомплектованы, как попало: в одну попало сразу трое сильных боевиков на крупных, но неповоротливых драконах, в другую одни разведчики. В его тройке больше не значился Дошар, зато к нему перебросили Аска и Тайдена. Чего ожидать от новичка, еще предстояло выяснить, но вот Аску, очевидно, придется взять на себя ту роль, которую ранее выполнял стриженый - закрытие врат. Если конечно гигант Деши сможет достаточно быстро пробиться ко вратам.
   Патрулирование в этот раз вышло спокойным и веселым. Тайден оказался забавным парнем, а его довольно мелкий дракон ярко-голубого цвета вел себя как котенок, периодически беззлобно бодая черного гиганта. К Ацейру Финк не лез, чувствуя, что тот на игры явно не настроен и запросто может цапнуть заигравшегося сородича. Его молодой Хозяин Ксархину напомнил погибшего Арифана манерой поведения и чувством юмора, вот только трепался раза в два меньше, чем существенно облегчил жизнь энтропу. Хотя вряд ли подобное сходство щадило нервы Аска - шатен иногда кривил губы, когда думал, что этого никто не заметит. Ксархин замечал, но предпочел промолчать. Эта рана была еще слишком свежей, чтобы говорить о ней.
   Их смена уже фактически закончилась. Они как раз возвращались в цитадель, когда впереди вспыхнул ярким пламенем сигнальный маяк в магической башне. Алый луч ударил в небо, окутывая редкие белые перья облаков ослепительным сиянием. Драконов и не требовалось подгонять. Ящеры устремились вперед, словно у них открылось второе дыхание. Они успели как раз вовремя, чтобы заметить, как несколько сослуживцев скрываются за горным пиком. На этот раз прорыв случился где-то в ущельях, и можно было не переживать, что твари доберутся до мирного населения.
   Пришлось поиграть в догонялки со своими, чтобы успеть к месту открытия врат. Тем не менее, когда они подлетали, бой уже был в самом разгаре. Махнув рукой Аску, чтобы следовал за ним, Ксархин рванул в сторону врат, по дуге обходя место сражения и попутно "выпив" какую-то зазевавшуюся мелкую тварь. Раз уж на общих вылетах ему была отведена роль закрывающего прорыв, то он ее и собирался выполнять. Аскшан и Тайден держались ближе для того, чтобы в случае опасности было легче отбиться от нападения. Из-за глупой тактики, выбранной новым рианом, каждый в этом бою получался сам за себя, что многократно повышало возможность потерь.
   Врата на этот раз опять открылись у самой земли, и отнюдь не маленькому Ацейру было тяжело лететь так низко, ведь возрастал риск чиркнуть крылом по камням. Ксархин буквально распластался на спине своего летуна, чтобы его было незаметно всякой крылатой дряни. Так он по крайней мере не мешал дракону, ведь в случае чего отбиться стало бы проблемой.
   Из прорыва как раз вылетели три стремительные твари. Одну занесло на повороте, и она врезалась в скалу, ломая хрупкие кости крыльев. Ксархин не стал ждать, пока она очухается и, не мудрствуя лукаво, выпил ее жизнь вместе с энергией. Почти всю полученную силу он вложил в заклинание, которым ударил по вратам. Одновременно с этим Ацейр выдохнул длинную струю пламени, заставившего съежиться ползущий из прорыва молочно-белый кисель. Дело завершил, как ни странно, Финк, вывернувшийся откуда-то сбоку и плюнувший в центр прорыва небольшим, но очень жарким огненным шариком. Его всадник отсалютовал энтропу и послал дракона вверх, туда, где Аск уже добивал вторую из тварей. А вот третья таки добралась до общей свалки и теперь куролесила где-то там.
   Ацейр довольно рыкнул и рванул вверх. Ему явно не нравились эта практика высшего пилотажа, когда можно было поучаствовать в драке, и Ксархин полностью разделял его рвение. Как оказалось, дела у его сослуживцев шли не слишком хорошо - самоуправство риана повлекло за собой неразбериху, ведь всадники если и пытались придерживаться отведенных им Дакрисом ролей, то драконы подобного идиотизма не понимали. Так что Хозяева были вынуждены еще и бороться со своими летунами, что лишь упрощало задачу прорвавшимся в их мир гадам. Ксархин отметил, как один из драконов едва сумел отбиться он насевшей ему на загривок "мышки", и лишь у самой земли стряхнул ее. Довольная тварь тут же взвилась вверх, выбирая новую жертву, в то время как совершивший вынужденную посадку рыжий ящер отбивался от хлынувших к нему наземных чудищ. Крылатая дрянь тем временем стрелой метнулась к одному из всадников, державшихся чуть в стороне и явно решила приметить столь успешную тактику, напав сверху и сзади. На миг Ксархин замешкался, выбирая, к кому податься на помощь, пока не осознал, что "мышь" атакует всадника на желтом драконе. А потому, более не сомневаясь, послал Ацейра в крутое пике на выручку рыжему собрату, которому все еще не удалось взлететь. Ветвистая молния, сорвавшаяся с ладони энтропа, поджарила нескольких тварей, еще одну догнал аркан, начисто выпивший всю энергию. Ацейр добавил от себя, азартно взревев и обдав огнем особо прытких тварюшек. Рыжий дракон встряхнулся, и вскоре уже поднялся в воздух, откуда крушить разную пришлую дрянь было удобнее и проще.
   Даже сквозь шум боя Ксархин различил звук увесистого удара о землю. Спутать его ни с чем было нельзя - так падали особо крупные летающие гадины или же драконы, у которых не оставалось сил держаться в воздухе.
   Развернувшись в седле, светловолосый всадник увидел распластавшегося на камнях желтого дракона, который сейчас силился подняться, но явно поврежденная лапа не позволяла ящеру даже перевернуться на живот. Почуявшие кровь недобитые твари рванули к нему, но были мгновенно сожжены струей пламени снижающегося Деши. Только черному дракону и было под силу помочь ящеру риана. Гигант зацепился когтями за ближайшую скалу, и принялся оттуда методично сбивать пытающихся приблизиться к пострадавшему желтому тварей. Аскшан добавил парочку приветов и от себя, снизу раздался дикий, полный боли визг горящих заживо тварей. Черный огонь, не оставляющий от пришельцев даже обгоревших костей, пожирал их изнутри, довольно быстро завершив дело. Деши спрыгнул с возвышения и заковылял к все еще силящемуся повернуться сородичу, смешно переваливаясь на толстых лапах. Он осторожно подтолкнул желтого ящера в бок, помогая ему перевернуться на живот. Бой наверху уже заканчивался, а потому Ксархин посадил Ацейра на землю, чтобы выяснить, как там поживает командир. Собственно, никак не поживал. Это стало понятно мгновенно по кровавому пятну на спине золотого. Либо ему прямо в полете отгрызла голову крылатая дрянь, либо риан не пережил близкого знакомства с землей. Тем более, что его дракон очень неудачно упал на бок, и затем перекатился на спину.
   - Кончено, - подтвердил его выводы Аскшан, который был ближе к месту происшествия. - Пригляди за остальными, я добью наземных тварей, если еще остались.
   Ксархин кивнул, посылая Ацейра в небо. Собственно, его помощь не понадобилась - рыжий маг, с которым энтроп всегда попадал в разные дежурства, а потому практически не был знаком, лихим ударом какого-то заклинания снес башку последней из крылатых тварей.
   За иссключением риана больше никто не пострадал. Только у одного из драконов оказались разодраны перепонки на крыле и теперь уже Ацейру пришлось помогать собрату держаться в воздухе. Желтый дракон тоже потянулся за остальными в цитадель. Либо понимал, что с такой травмой далеко не улетит, либо попросту прижился, в отличие от покойного Хозяина. И не мудрено, учитывая, что с драконом некоторое время занимался Кристанс.
   А дальше началось веселье. Ксархин и сам не понял, как реагировать на произошедшее, не говоря уж об остальных драконолетчиках, меньше чем за два месяца потерявших двух командиров.
   Белем лишь вздохнул и посоветовал Ксархину подать повторную петицию на назначение, а сам сел писать обстоятельный отчет. Данрису хоть тут ума хватило не выпендриваться и седой драконолетчик даже при нем стал правой рукой риана.
   - Скорее всего, будет расследование, - заметил он, когда с бумажной волокитой было покончено. - А то уж слишком мало времени он тут покомандовал. Нонсенс даже для такого дундука.
   - Вот потому риан обычно и остается в цитадели, чтобы командовать, а не рисковать своей головой там, где без него могут обойтись, - зло фыркнул энтроп.
   - Ксархин, а если тебя назначат, ты что, тоже будешь в Асгаере отсиживаться? - проницательно поинтересовался ветеран.
   - И тогда на самом деле придется "жрать" крыс, - хмыкнул блондин. - Кстати, меня еще не назначили, а тенденция сами видите какая.
   - Может хоть кого-то поумней пришлют? А то этому только парадами и командовать или малышей в Колыбели заставлять клином летать, - хмыкнул Аск, который теперь сиял улыбкой. Раздражитель в лице Данриса исчез, и Хозяину явно полегчало.
   - И потом они меня называют черствым гадом, - вздохнул Дошар, который по понятным причинам пропустил все веселье и теперь показательно завидовал. Больше при этом разговоре никто не присутствовал - Ксархину не хотелось, чтобы некоторые моменты стали достоянием широкой общественности.
   Прибытие инспекторов ни для кого неожиданностью не стало. Стоит заметить, что господа особо не спешили и явились только через две недели. За это время произошел еще один прорыв, во время которого созвездие понесло потерю в лице так и оставшегося безымянным прихлебателя Данриса. Парень попросту остался без прикрытия, когда решил геройствовать и вырвался вперед. Командующий атакой Ксархин попытался было одернуть его, но придурок проигнорировал приказ энтропа, которого основательно недолюбливал. Блондин лишь пожал плечами и догонять умника не стал. Собственно, как и следующие за ним драконолетчики. Единственный человек, который мог бы наговорить гадостей про Ксархина, закончил жизнь в брюхе очередной потусторонней гадины, так что про результаты проверки можно было не переживать.
   Прибывшие двое немолодых, респектабельных ленн прежде всего взялись за отчеты личного состава о произошедшем. Большинство драконолетчиков не видели вообще ничего, поскольку были либо слишком далеко, либо и вовсе в другой половине созвездия и в бою не участвовали. Сказать что-то толком о гибели риана могли разве что Ксархин и Аскшан, и их отчеты не противоречили друг другу - Данрис погиб, потому что его дракона ранила тварь, а рядом не оказалось никого, кто мог бы помочь. По его же приказу не оказалось. Изучив все имеющиеся свидетельства и уделив особое внимание даже не им, а обстоятельному, на десяти листах, докладу Белема, инспектора отбыли восвояси, на словах порекомендовав пока что работать в привычном режиме, до поступления новых указаний. В переводе с бюрократического на человеческий, это означало, что гарнизону Асгаера дали добро на самоорганизацию. Смены и роли в тройках поделили в тот же вечер, маленькие отряды укомплектовали по уму, и все остались довольны.
   Довольно скоро из ведомства округа были доставлены документы, утверждающие Ксархина в звании нового риана. Оставалось лишь гадать, то ли рианару надоело терять своих единомышленников, то ли он начал опасаться слухов, в которых ему запросто могли приписать попытку таким способом избавиться от неугодных. Назначение было красивеньким, новеньким и пахнущим краской, но вешать его в рамочку Ксархин не стал - он не был настолько тщеславен. Зато сейчас ему окончательно развязали руки. Если раньше он занимался большинством дел цитадели на общественных началах, то теперь это было его обязанностью, от которой он и не думал отлынивать.
   Менять что-либо разом энтроп не спешил. У него имелись некоторые соображения касательно реорганизации, но все это требовало длительного обучения кадрового состава. С него он и решил начать. Предстояло очень много работы.
  
   Кархан
  
   Над цитаделью Майнара медленно поднималось солнце. Здесь, довольно далеко на севере, оно казалось несколько ленивым - то за облаками пряталось, то не грело, то наоборот, словно опомнившись, жарило так, что хотелось все бросить и податься на нижние этажи, пережидать жару. Впрочем, за два года службы Кархан привык к выкрутасам местного климата и почти не обращал на них внимания.
   С Нараком они встретились только в столовой и привычно уселись за один стол с несколькими сослуживцами их возраста. Один из них, паренек по имени Лейр активно жестикулировал, что-то доказывая своему меланхолично жующему напарнику.
   - Что обсуждаем? - тут же полюбопытствовал Нарак, пребывающий в чудном расположении духа. Не так давно в их цитадель перевели симпатичную магичку, и теперь молодого человека щедро одаривали женским вниманием.
   - Мировую несправедливость, - на секунду оторвался от тарелки Лойс, напарник Лейра.
   - Да ужас, что творится, - патетично всплеснул руками его приятель. - Хотел перевестись отсюда в другое место, а мне отказали. И ладно бы я им рожей не вышел, так нет! Им моего года службы мало показалось, сказали, опыта мало. Этот их риан совсем озверел, перебирать людьми по такой смехотворной причине.
   - Что бы не говорили о Ксархине, но я ни от кого не слышал, что он дурак, - ввернул Лойс, стараясь остудить негодование друга, пока оно не переросло в битье посуды. - Если не берет, значит, есть на то резоны.
   - А что тебе здесь не нравится патрулирование? - уточнил Кархан.
   - Да тоска зеленая по сравнению с районом Асгаера. У них там прорывы еженедельные, - восторженно вещал Лейр. - А летают они так, словно родились в седле.
   - Но и смертность высокая, - снова вставил словцо Лойс.
   - Ну вот потому я и думал, что не с руки их риану быть таким переборчивым!
   - А может потому и перебирает, чтоб не хоронить народ каждую неделю? - Нараку явно надоел этот спектакль имени оскорбленной гордости.
   - Ничего ты не понимаешь, - надулся парень.
   - А сколько тогда стажа у них требуют? - сместил акценты Кархан, которому не хотелось становиться свидетелем скандала. Просто потому, что настроение было хорошее.
   - Не меньше двух лет, а лучше трех, - все еще насуплено отозвался Лейр.
   Когда взъерошенный парень ушел, Лойс хмыкнул, и на удивленные взгляды сослуживцев объяснил:
   - Кажется, его больше всего злит, что у них риан - энтроп.
   - Неспособный колдовать Хозяин получил такое звание? - удивился Нарак.
   - Вот сам и посуди, насколько он талантлив, - логично заметил собеседник.
   - Где-то я это имя слышал, - наморщил лоб Кархан. - Кажется, так звали одного из учеников Мастера Кейхема, но я не уверен. Хотя если это он, то ему сейчас вряд ли больше тридцати пяти. Не слишком ли молод для риана?
   - Я не удивлюсь, если это он и есть, - усмехнулся Лойс. - Если энтроп стал командиром цитадели, то почему бы ему при этом не быть молодым? Так сказать, в качестве маленькой компенсации за болезнь.
   - Теперь, похоже, я понимаю энтузиазм твоего напарника, - заметил Кархан и с сожалением посмотрел на опустевшую тарелку.
   - Ладно, - паренек поднялся, - нам вылетать пора. Удачи.
   На некоторое время воцарилась тишина.
   - Ты думаешь сейчас о возможности перевода, как и я? - наконец произнес Нарак.
   - Зачем? - его друг привычно взлохматил шевелюру и повернулся.
   - Затем, что здесь и вправду тоска смертная. Когда мы в последний раз вылетали на прорыв?
   - Два дежурства назад, - зевнул Кархан.
   - В Асгаере возможностей больше. Да и полученный там опыт неоценим, - Нарак, похоже, уже загорелся идеей, что с ним случалось редко. Но зато и переубедить его было практически невозможно.
   - А мы как раз подходим по опыту полетов и работы в патруле, - покорно вздохнул взъерошенный Хозяин. - Ты это хотел сказать?
   - Ты и сам все прекрасно понимаешь, - темноглазый брюнет тонко улыбнулся.
   - Показушник, - фыркнул Кархан, но оба прекрасно понимали, что это, фактически, была капитуляция. Оставалось лишь выяснить у местных ле, каким образом подать запрос на перевод.
   Их прошение все же утвердили, причем довольно быстро - и двух недель не прошло. Риан Майнары их тоже особо не задерживал - местечко у них было непыльное, и желающих попасть сюда всегда было с избытком. Так что вскоре приятели уже летели на юг, оставляя позади многие километры пути. Внизу простирались разнотравные луга, постепенно сменившиеся жаркими, выгоревшими на солнце степями.
   Город в долине им обоим понравился, во всяком случае, вид извилистой речушки, весело журчавшей между высоких берегов, вековой лес и высокие скалы с седыми верхушками то ли никогда не тающих снегов, то ли пенными шапками зацепившихся облаков, не оставляли равнодушными. Позже они узнали, что это все же были облака - в старых горах не было снега, разве что самые высокие вершины зимой становились седыми. Эти редкие леднички наполняли горные ручьи, хотя куда больше здесь было таких, что питались от подземных вод.
   Как оказалось, не только они прилетели в этот день оформляться на новое место службы. Когда они садились на площадку в Нижнем городе, там уже переминались с лапы на лапу трое драконов. И если два из них, хоть и довольно крупные, были молоды, то третий, зеленый ящер не особо крупных размеров, являлся совершенно взрослой особью. К тому же, характер летун имел премерзейший - он с удовольствием щелкал зубами и низко рычал, отгоняя более крупных сородичей.
   Парень, охотно принявший поводья, толково объяснил, как найти ведомство. Идти оказалось недалеко, и уже минут через десять Кархан толкнул тяжелую створку двери в большой и светлый зал. Возле одного из столов ле стояли двое молодых людей, одетые в легкие кожаные доспехи. Вот к ним-то и направились новоприбывшие Хозяева.
   Девушка-регистратор приветливо улыбнулась им и поинтересовалась:
   - Пополнение созвездия? Вы как раз вовремя, внесу ваши данные вместе с остальными.
   - Именно так, уважаемая ле, - сверкнул улыбкой Нарак. Обычно от этого девушки млели, а приятель заслуженно купался в лучах их внимания, но на этот раз улыбка пропала зря - красотка даже бровью не повела.
   Кархан покосился на товарища и понял, что дальше начнется самая настоящая осада этой непреступной крепости, так как самолюбие друга было порядком уязвлено таким отношением. Словно в насмешку, темнокудрая ле мило улыбнулась коротко стриженому шатену и передала ему какую-то форму на подпись.
   - Поздравляю с зачислением, - произнесла она и затем вновь обернулась к ним двоим. - Документы, ри, будьте добры.
   Кархан незаметно пнул приятеля, чтобы поумерил пылкость взглядов, которыми тот одаривал девушку, и протянул ей требуемое. Ле скрылась в смежной комнатке, где, по всей видимости, хранились регистраторские книги, а у парней появилась возможность присмотреться к будущим сослуживцам.
   - Так, уважаемые, - послышался позади мужской голос, на который обернулись все четверо, - эти попытки привлечь ее внимание даже мне кажутся смешными, а уж Аяне и подавно.
   Говорившего коротко стриженого русого мужчину в военной форме они рассматривали с искренним интересом, мгновенно осознав, что он явно прибыл за ними. Нарак же слегка приподнял бровь, пытаясь понять, ему только что нанесли оскорбление или просто дали совет. Судя по всему, стриженый тоже пришел к тем же выводам, так как продолжил:
   - Эта ле - постоянная пара нашего риана. Выдержите такую конкуренцию?
   Кархан не сдержался и фыркнул.
   - Облом с порога. Не судьба, - шепнул он приятелю. Нарак зло покосился на него, но промолчал. Такие козыри крыть было нечем.
   - Простите, ри, а к вам как обращаться? - поинтересовался короткостриженый шатен, про которого Кархан уже почти забыл. Он с самого начала показался парню несколько скованным и застенчивым, сейчас это стало еще заметней.
   - Мое имя Дошар, - охотно представился мужчина и принял из рук вернувшейся Аяны папки с бумагами. - Скорее всего, будете служить именно под моим командованием, во всяком случае в первое время.
   Новоприбывшие драконолетчики поочередно представились. Застенчивого паренька звали Сайлером, а еще одного парня, до этого момента не принимавшего участия в разговоре - Кейном. У него было простоватое лицо с россыпью веснушек на скулах и слегка курносом носу, и холодные светлые глаза. Кархану он не понравился.
   - Ле Аяна, вам эти уважаемые молодые люди еще нужны? - поинтересовался меж тем Дошар. Получив в ответ отрицательный жест, мужчина распорядился: - Тогда следуйте за мной, ри. Цитадель Асгаер вас ждет.
   Злобный зеленый ящер принадлежал их провожатому, и Кархан усмехнулся, услыхав от друга комментарий, что эти двое явно нашли друг друга. Нарак был уязвлен и пока собирался нянчиться со своим дурным настроением. Относительно его самого, взъерошенный драконолетчик считал, что красивых женщин вокруг много, и напарник довольно скоро переключиться на очередную красотку, и думать забыв про любовницу Ксархина. Он уже привык к такому поведению Нарака, и не собирался портить себе настроение, вникая и пытаясь приободрить. Все равно это было себе дороже.
   Крепость, вырезанная в теле горы, показалась куда надежней и даже по своему красивей той, где они служили раньше. Майнара была ленивым и мирным торговым городом, что поневоле налагало свой отпечаток и на защищавшую ее цитадель. Здесь же все было иным - без прикрас, прямо и жестко. Зато сразу чувствовалось, что гарнизон занят делом, а не просиживает штаны.
   Когда драконы приземлились, и новоприбывшие спустились с их спин, Кархан первым делом отыскал взглядом Дошара. Русоволосый Хозяин подошел к высокому плечистому блондину - очевидно, это и был их новый риан. Молодой человек вспомнил, что на самом деле пару раз видел его в гостях у Мастера. Если ему только не изменяла память, этот мужчина привез Литту, так что в чем-то Кархан был ему немного обязан. Не очень выгодные условия для первой встречи, но уж что поделать.
   - Доброго дня, ри, - спокойно поздоровался блондин. - Меня зовут Ксархин риан Асгаер, с этого дня вы поступаете под мое командование. Дошар, отправь их к интенданту, а завтра посмотрим, как они летают.
   - Сам их погоняешь? - поинтересовался его заместитель, а новички внимательно прислушивались к тому, что скажет риан. Вполне возможно, что у них могла представиться возможность очень быстро узнать, на что способен этот энтроп.
   - Да, - последовал ответ. - Когда устроишь их, зайди ко мне. А пока давай документы просмотрю.
   Стриженный зам отдал риану стопку с бумагами, и блондин удалился. Разводить длительные беседы с подчиненными он явно был не заинтересован, предпочтя уделить внимание писулькам. Это уже само по себе о многом говорило.
   Устроили их довольно быстро, ведь свободных комнат хватало. Они с Нараком опять оказались соседями, разве что на этот раз комнаты не были смежными, как в Илмаре. Когда с обустройством было окончено, на горы как раз опускались сумерки, и драконолетчики потянулись в столовую на ужин. Достаточно было просто следовать за основной массой народа, чтобы отыскать трапезную. Рассаживались все кто как хотел, и друзья подсели за стол, за которым заприметили уже знакомого им стеснительного парня из их группы новичков.
   - Как думаешь, что-то необычное сегодня будет? - поинтересовался у него Кархан, просто для того, чтобы расшевелить. Шатен вскинул на него немного удивленные глаза и поинтересовался:
   - А что, должно быть?
   - Ну мало ли, как они здесь новеньких проверяют, - поддержал Нарак.
   - Думаю, что подобная честь первому достанется риану, - заметил Сайлер. - В конце концов, им же надо выяснить, на что мы способны на самом деле.
   Похоже, с чувством юмора у парня была напряженка, а выражение лица сидящего напротив Нарака как бы говорило: "Попытка провалилась, мог и не тратить время".
   - Там, где мы раньше патрулировали, сослуживцы тоже не преминули бы устроить "смотр", - попробовал зайти с другой стороны Кархан. Достучаться до странного паренька стало его программой-минимум на вечер.
   - Да вряд ли, тут очень сложный участок, и вряд ли личные разборки в чести у командования, - убийственно серьезно произнес шатен.
   Нарак откровенно потешался над происходящим, явно решив отыграться за дневной инцидент с ле, а потому "на помощь" не спешил. Посмотрев на спокойно жующего Сайлера, Кархан махнул рукой, решив, что с таким заявлением не поспоришь.
   Ужин прошел на удивление мирно, хотя парни как на иголках сидели - предчувствовали чудеса армейского юмора. Но время шло, а подкатывать к новеньким никто не спешил - то ли выжидали момента, то ли и впрямь не собирались. Кархан даже не знал, чувствует он себя удивленным или разочарованным.
   Ночь прошла так же спокойно, а наутро Хозяев разбудил низкий гулкий звук, словно кто-то ударил в большой гонг. Кархан подскочил мгновенно, посчитав это оповещением про начало прорыва. Вылетевшие в коридор новички, похоже, были единственными, кто хоть как-то среагировал.
   - Очевидно, это был сигнал побудки, - заметил Нарак и зевнул.
   - А у нас явно будет ранний завтрак, - откликнулся Кархан, который уже был полностью одет.
   - Ну, может, мы не должны проспать такое важное занятие по летной практике, - приятель в ускоренном темпе принялся приводить себя в порядок. - Хотя вряд ли нас там чему-то новому научат.
   - А вдруг покажут места, где прорывы бывают чаще обычного? - предположил Кархан, безрезультатно пытаясь пригладить растрепанные пряди волос. Они все равно с завидным упрямством топорщились во все стороны, хоть магией укладывай.
   - Вот и поглядим, - не стал спорить Нарак. Похоже, друг прибывал в благостном расположении духа и не спешил вступать в пререкания.
   Логично, что и на площадке перед крепостью, куда должны были вывести драконов, они оказались первыми. Впрочем, сам риан уже был здесь, самолично седлая крупного дракона стального цвета. На новоприбывших гигант покосился довольно неприязненно и даже слегка раздраженно что-то прошипел своему Хозяину, вызвав у того ухмылку.
   - Собирайтесь, полетаем, пока не очень жарко, - довольно доброжелательно окликнул их энтроп. Парни не стали заставлять его ждать, и вскоре уже остальные драконы были оседланы. Ящер риана оказался самым крупным: ни зеленый Шантер Кархана, ни сапфирово-синий Карбал Нарака не могли тягаться с ним в размерах, разве что бронзовый с легкой зеленцой дракон Сайлера не сильно уступал стальному сородичу.
   Вылетели они, когда солнце еще даже толком не выползло из-за горных вершин. Заранее предупрежденные командиром, парни прекрасно знали, что ожидает их у морских скал, а потому воздушные завихрения, в какой-то момент подхватившие драконов, не были неожиданностью. А вот вид огромного костяка, застрявшего в скалах, произвел нужное впечатление, несколько поубавив игривый настрой молодых драконолетчиков, которых пьянила скорость полета и красота диких пейзажей.
   Они уже летели обратно, когда Шантер вдруг забеспокоился. Во время прорывов дракон вел себя не так, но Кархан все равно насторожился - мало ли, какие сюрпризы имелись в здешних горах. Одновременно с этим завертел головой и ящер риана. Но стальной, похоже, куда лучше понимал, что делать, поскольку вдруг резко рванул куда-то вниз.
   Почти мгновенно из-за крон метнулось странное существо, быстро взмахивающее перепончатыми крыльями. Кархан заворожено наблюдал, как стальной ящер вместо того, чтобы спикировать на пытающую удрать тварь, поднырнул под нее. Не сбавляя скорости, Ацейр перевернулся и лапами схватил беглянку. Мощные когти сомкнулись на теле добычи, прижимая ее собственные конечности к животу "летучей мыши". При этом ее крылья сложились под странным углом, не обернув тельце в кокон, а выгнувшись на спину. Кархан прикинул, что это скорее всего переломало ей кости и порвало сухожилия. Как только тварь перестала биться, дракон риана вновь перевернулся и выровнял полет. Похоже ни ящера, ни его Хозяина совершенно не смущало, что Ксархин все это время спокойно провисел головой вниз.
   Свою добычу Ацейр не выпустил из когтей до самой цитадели. Примерившись, дракон швырнул "мышку" на камень посадочной площадки, а сам приземлился немного в стороне. Садившийся следом Кархан заметил, что тварь все еще пытается двигаться - ящер риана ее каким-то образом не убил. Оставалось выяснить, зачем это понадобилось.
   - Доводилось сталкиваться с такими существами? - словно подслушав его мысли, поинтересовался Ксархин. Парни отрицательно покачали головами, там, где им доводилось патрулировать, таких не встречалось. - Дошар, - риан подозвал помощника, - расскажи им, что к чему. И побыстрее натаскай птенцов, а то им такая же мелочь головы поотрывает на первом же вылете. Похоже, даже двухлетнего стажа им маловато будет, чтобы прижиться.
   Высказав это весьма нелицеприятное мнение про их уровень подготовки, Ксархин направился прочь, лишь на мгновение остановившись у бьющейся в агонии твари. Он даже не коснулся к гадине, но та почему-то вздрогнула и затихла.
   - Приятного аппетита, командир, - елейным голосом пропел Дошар вслед удаляющемуся риану, после чего переключился на побледневших новичков. Только полный идиот после этого не догадался бы, что сделал энтроп. Он походя, даже не поморщившись, выпил всю энергию живого существа, пусть это и была тварь из прорыва. Такая... способность внушала опасения.
   Далее стриженый быстро и четко объяснил, с чем именно им придется столкнуться. Оказалось, что эти не очень крупные "мыши" умудряются успешно рвать острыми когтями крылья драконам или подлетать сзади и набрасываться на всадников. Седло Хозяина всегда располагалось на спине дракона чуть повыше крыльев, чтобы не мешать ящерам в движении. Но это так же была зона, куда дракону было практически невозможно достать, а в этом случае - прийти на помощь своему седоку. Поэтому некрупные, в принципе, твари, были весьма непростыми противниками. К тому же, "мышки" были очень шустры, и крупные драконы не всегда успевали за ними угнаться. А пикировать сверху на такую тварюшку было опасно вдвойне - она могла с легкостью вывернуться в последний момент, из-за чего дракон рисковал не успеть затормозить и врезаться в скалы.
   - Вопросы есть? - наконец спросил Дошар, но все присутствующие отрицательно покачали головами.
   Впрочем, Кархан мог биться об заклад, что все сейчас, как и он сам, думают про поступок риана. Что это было, демонстрация, или же стандартная практика, на которую в цитадели Асгаер никто и внимания не обращал? И не применял ли риан подобные меры к подчиненным? Эти вопросы здорово бередили разум, заставляя задуматься, а так ли правомерно было назначение столь молодого, да еще и больного Хозяина на столь ответственный пост. Пока ответов не было, а значит, стоило просто наблюдать и не лезть на рожон.
   В целом, как оказалось, в ближайшую неделю у них попросту не осталось времени на подобные переживания. Взялись за них по полной программе, и по вечерам они добирались до постелей на одной силе воли. То же самое, похоже, касалось и драконов, практика полетов была обязательна, ежедневна, а "трюки", которые пришлось освоить, еще недавно казались чем-то на грани фантастики. Словно они не в армии служили, а пришли наниматься в балаган воздушными акробатами. В очередной раз зависая вместе с Шантером вниз головой на каком-то уступе, Кархан поминал тихими, но весьма емкими словами любопытство Нарака и свою тягу к приключениям.
   Когда на очередную тренировку являлся Ксархин, то лишь бесстрастно наблюдал за этим представлением, удрученно качал головой и советовал Дошару "растить птенчиков" дальше. Подобные фразочки доводили до белого каления, но, как ни странно, заставляли стараться еще больше, хотя недавно каждый мог поклясться, что действовал на пределе сил. Ксархин определенно был холодным и расчетливым гадом, но, безусловно, талантливым. Любые сомнения на этот счет у новичков отпали в ночь, когда их подняли по тревоге из-за открывшегося прорыва. Несмотря на плохую видимость и неопытность их четверки, созвездие потерь не понесло. Каждый из Хозяев действовал так, словно исполнял роль в хорошо отрепетированной пьесе - ни единого лишнего движения, никакой отсебятины. Сам риан тоже не отсиживался в цитадели - его стальной дракон мелькал то там, то здесь, и каждый раз на землю падали тушки различных тварей, попавшихся на пути Ксархина. Поскольку энтроп не состоял в какой-либо тройке, он умудрялся действовать сам за себя: как боевая единица он и впрямь оказался незаменим.
   Как бы не ворчали новички, а служба под началом холодного и несколько надменного Ксархина и въедливого, язвительного Дошара им понравилась. Опыт, полученный всего за несколько месяцев работы в Асгаере, значительно превышал все то, что они получили за два года в Майнаре. Хотя выкладываться приходилось по полной. Но, как быстро понял Кархан, это не было просто глупой прихотью начальства, а жесткой необходимость. Иначе здесь было просто не выжить. Незначительные прорывы из тех, что закрывались усилиями одной тройки, случались по нескольку за дежурство. И дело в том, что такие "мелочи" в любом другом месте казались бы полноценными прорывами. А рассказы про большинство тварей, появлявшихся в окрестностях Асгаера, их бывшие сослуживцы посчитали бы байками, не более. Да и на скуку больше жаловаться не приходилось уж точно.
   Увольнительные тоже были на высоте. Вечерние посиделки в любимой таверне драконолетчиков были пьяными, веселыми и частенько заканчивались в постелях горожанок, охотно привечающих защитников своего города. И здесь это было не пустыми словами, а простой констатацией факта. Кархан от внимания дам не отмахивался, собственно, как и Нарак. Жизнь в Асгаере лучше всего учила одной прописной истине: живи каждый день так, словно он - последний. Оттого и были так веселы Хозяева и их случайные подруги, привыкшие, как и все жители города, к встревоженному реву драконов и пугающим красным огням в небе.
   В таком безумной темпе прошел почти целый год, ставший одним из самых насыщенных событиями и впечатлениями в их жизни. С них давно сняли "звание" птенцов, поставили в пару на патрулировании, и теперь они сами натаскивали недавно переведшегося в созвездие парня. Предстоял как раз второй вылет новообразованной тройкой. Они уже седлали драконов, когда на площадку опустился юркий дракончик лазурного цвета, принесший на своей спине курьера с почтой.
   - Уважаемые, - молоденькая девушка-драконолетчик лихо спрыгнула с седла своего ящера, придерживая сумку с корреспонденцией. - Вы часом не знаете, где мне найти некоего ри Кархана или ри Нарака?
   - Они перед вами, уважаемая, - в тон девушке отозвался Кархан. Его приятель ограничился кивком. - Чем можем быть полезны?
   - Вам письмо, - сообщила симпатичная Хозяйка и состроила парню глазки. Не будь это как раз перед вылетом, Кархан обязательно бы повелся.
   - Благодарю, - он улыбнулся и, не глядя на конверт, запихнул его в сумку. Прочесть письмо, от кого бы оно ни было, можно было и вечером на привале.
   - Если еще подскажете, где искать вашего риана, существенно облегчите мне жизнь, - шатенка кокетливо закусила губу. - Может, проведете?
   - Залетайте, когда мне не надо будет отправляться на патрулирование, и я устрою вам экскурсию по цитадели, - буквально промурлыкал он, тем не менее отметив, как собеседница несколько погрустнела.
   - Я запомню приглашение, - посулила она, и, крутанувшись на каблуках, направилась ко входу.
   - Ну да, экскурсия до спальни разве что, - хохотнул Нарак и взбежал по крылу в седло своего дракона.
   - Завидуй молча, - беззлобно огрызнулся Кархан и последовал примеру товарища. Новенький, Раладар, промолчал, но улыбался мальчишка так многозначительно, что становилось ясно - мнение Нарака он полностью разделяет. - Полетели уже, - фыркнул Кархан, и первым послал дракона вниз с обрыва.
   Их путь пролегал на юг, вдоль гор. Желтоватые скалы здесь становились все ниже, пока не обрывались прямо в море, шипящее и пенящееся у их подножия. Бушующие ветра на побережье славились коварством, так что патрульным приходилось быть вдвойне осторожными, чтобы не пострадать от капризов природы. Далее, следуя маршруту, следовало сделать небольшой крюк, чтобы в конце концов добраться до солончаков, что начинались у южной оконечности гор и забирали на восток, почти доходя до порта Атаена. Первый привал решено было сделать на границе с солончаками. Там еще можно было вдоволь разжиться сырьем для костра, а значит, и устроиться с комфортом. А еще с холмов открывался шикарный вид.
   Магу рассказывали, что когда-то здесь было гигантское озеро, которое отделял от моря лишь узкий каменный перешеек. Потом вода отступила, оставив за собою толстый слой соли. Теперь каждый раз, как проходили дожди, солончак превращался в белоснежное зеркало, в котором отражалось безмятежная синева летнего неба. А вот у подножия скал, где наплывы соли почему-то вздымались буграми, цвел темно-розовый тамариск. Кархану он всегда напоминал иней, который с какой-то радости решил стать цветным и теплым.
   Патрулирование проходило спокойно. Порой кто-то из них снижался к самым верхушкам деревьев, чтобы на всякий случай вспугнуть затаившихся тварей, если за время смены драконолетчиков в этом районе открывались точечные прорывы. Конечно, драконы чуяли "гостей", но подстраховаться не мешало.
   На ночлег они остановились в привычном месте. Здесь уже было подготовленное для костра углубление, обложенное крупными булыжниками, и стационарной подвеской для котелка. В устроенной на высоком дереве, куда можно было дотянуться разве что со спины дракона, кладовке нашлось все необходимое для разбивки бивака. Пока Раладар разводил костерок, а Кархан ходил за водой к протекающему неподалеку тоненькому, невероятно холодному ручейку, Нарак успел добыть еды. С его специализацией в магии земли это удавалось довольно легко - он просто создавал силки, в которые мелкое зверье буквально само лезло.
   Ужин получился вкусным и сытным, и все трое пребывали в наилучшем расположении духа. Когда с ним было покончено, Кархан вспомнил про письмо, и полез за ним в сумку.
   - Нам Литта написала, что успешно прошла избрание, - озвучил он, пробежав взглядом по строчкам послания. - И у нее теперь есть молодой красный дракон.
   - Кажется, она именно о таком и мечтала, - немного рассеяно отозвался Нарак. На него это было не очень похоже, так как девушке они писали вдвоем, но приятель делал это куда охотней, чем сам Кархан. Хотя, возможно, друг просто устал. Кархан же пытался держать дружескую дистанцию даже в переписке с девушкой, поскольку расстались они... странно. А для его друга Литта, похоже, навсегда осталась шебутной малявкой, которую нужно было чему-то учить и за которой постоянно приходилось следить.
   - Угу, - неопределенно отозвался он. Литта тоже приняла правила этой игры, и ни в одном из ее писем не было фразы, которая бы адресовалась лично ему, а не им обоим.
   - А кто такая Литта? - поинтересовался Раладар.
   - Не лыбься, - фыркнул Нарак. - Это наша воспитанница. Она поздно попала в Илмар и потому бессмысленно было обучать ее со сверстниками. Вот и поручили малявку нам.
   - И дракон-самец ее выбрал? - удивился парень. Было от чего, так как чаще всего половое разделение сохранялось: девушек выбирали самки, а парней - самцы.
   - Она шикарно обращается с драконами, - принялся объяснять благодушный Нарак. - Хотя и уступает в этом нашему Кристансу, но и не ведет себя как отмороженная.
   - Я пока что не понял, как себя с ним вести, - довольно осторожно отозвался новичок. Еще бы, Кристанс, или как его звали ветераны, Крис, служил в Асгаере уже много лет, и хотя и слыл чудаком, но весьма полезным. - Но моему летуну он нравится.
   - Он всем драконам нравится, а вот с людьми у него не складывается. Но лучше его не задевать, а то помощник риана Дошар очень быстро объяснит тебе, что ты не прав.
   - Да уж, этому лучше не попадаться, - хохотнул паренек. - Он как скажет что-то, стоишь и обтекаешь.
   - Ты попроси Нарака рассказать про наше знакомство с Дошаром, - подначил его Кархан и только развел руками, когда увидел, каким взглядом его одарил друг.
   - Я тут подумал, что надо Литте какой-то подарок послать, когда закончим с патрулированием и окажемся в городе, - произнес брюнет, явно не собираясь продолжать предыдущую тему.
   - Зная малявку, лучше всего подойдет оружие, или же что-то для ее дракона, - охотно поддержал предложенную беседу Кархан. - Всяческие женские побрякушки она просто не придумает, куда деть.
   - Пожалуй, стоит узнать, какую специализацию она выбрала. Мне встречались у торговцев несколько интересных книг, вполне возможно, что ей бы они пригодились, - принялся рассуждать Нарак. Раладар, поняв, что больше интересных тем и перемывания косточек начальству не предвидеться, очень быстро отчалил спать. Его смена была перед рассветом, так что отдохнуть парню не помешало бы. Вскоре уснул и Нарак, только Кархан остался наблюдать за костром и поведением драконов - лучший сигнал тревоги и придумать было нельзя.
   Утро началось с чашки горячего травяного отвара - дежуривший Раладар очень своевременно повесил над огнем котелок. За ночь температура существенно понизилась, и согреться таким нехитрым способом никто не отказался. Некоторое время они наблюдали. Как над солончаками встает красное солнце. Самый младший заворожено наблюдал, как солнечный диск появляется из-за горизонта, да и оба друга, уже неоднократно летавшие на патрулирование в этом направлении делали то же самое, так как пейзаж на самом деле был потрясающе-тревожным. Алое небо отражалось в водном зеркале. В которое превратились после дождя солончаки, и казалось, что все окружающее пространство залито кровью.
   - Жуть какая, - восхищенно произнес Раладар, а Нарак только кивнул, полностью с ним соглашаясь.
   - Ты просто не видел, что тут бывает в грозу, - начал рассказывать Кархан, припомнивший, как не мог отвести глаз от пляшущих в небе лиловых молний, что отражались в беснующемся зеркале. В красках живописать запомнившееся стихийное безумие ему не дали драконы. Встревоженно заворчав, все три бронированных ящера начали озираться и беспокойно переминаться с лапы на лапу. Самый верный признак того, что где-то рядом наметился прорыв.
   Драконолетчики среагировали мгновенно, оказавшись в седлах уже через пару секунд. Юркий дракон Нарака первым взмыл в небо, чтобы с высоты определить, куда им стоит направиться. Остальным ящерам оставалось лишь следовать за Карбалом. Пришлось углубиться в соляную пустыню на пару десятков километров, когда прямо в небе они заметили сравнительно небольшое "облачко" прорыва. Наездник только мысленно позлорадствовал, прикинув, что с такой высоты всякая нелетающая шваль попросту разобьется. И если не появятся "мыши", работенка окажется "непыльной".
   Сначала все соответствовало ожиданиям Кархана. Первым прорвавшийся сквозь истончившуюся завесу шипастый монстрик с визгом канул в пропасть. Ехидный Карбал еще и плюнул ему вдогонку маленьким сгустком огня. Еще парочку наземных тварей постигла та же участь. А вот дальше везение кончилось, так как из прорыва высунула уродливую башку первая "мышка".
   Гадина сразу же взмыла вверх, виртуозно избежав встречи с потоком пламени одного из ящеров. Карбал рыкнул и рванул следом, чтобы было более чем логично, ведь самый юркий из драконов мог догнать и сбить тварь, пока она не прицелилась нападать на драконолетчиков. В это время Шантер встречал потоками пламени остальных уродцев, прущих их дыры. Раладан кружил неподалеку, стараясь изловчиться и плюнуть огненным сгустком во врата, чтобы их закрыть, как только выдастся передышка, ведь сейчас можно было попросту попасть под атаку зеленого ящера.
   Синий дракон таки достал "мышку", умудрившись вцепиться когтями ей в брюхо, совершив при этом головокружительный кульбит. Раненная тварь завизжала так, что, похоже, оглушила всадника, но его ящер не растерялся и добил зверушку. Истекающая мутно-серой кровью тушка камнем рухнула вниз, Карбал завертел головой в поисках новой цели, и тут из прорыва вылетела стремительная, не очень крупная тварь, какую Кархану видеть еще не доводилось. Почти сразу же за этим Раладар таки исхитрился закрыть прорыв, так что новых противников не предвиделось. Оставалось лишь разобраться с уже успевшими просочиться "гостями".
   Смысла менять стратегию не было. Сапфировый дракон радостно взревел, предвкушая очередную гонку и метнулся за гадиной, стремящейся удрать. Кархан лишь проводил две размытые тени взглядом, решая, стоит ли последовать за ним. В конце концов победило обычное любопытство - таких "пришельцев" они еще не встречали и стоило бы рассмотреть ее поближе, когда Карбал с нею разберется, чтобы по возвращению в цитадель отчитаться перед начальством. А потому он слегка пришпорил Шантера, чтобы тот поторапливался.
   Повторить трюк, который он провернул с мышкой, дракону Нарака не удалось - тварь была куда более юркой, и когти Карбала лишь впустую щелкнули под ее светлым пузом. Обижено рыкнувший дракон попытался ухватить ее за хвост, и это ему даже удалось, благо он у странного существа был длинный. Пришлая скотина взвизгнула и развернулась, насколько позволяли терзающие ее драконьи клыки. Кархан даже успел более подробно разглядеть узкое серебристое тело с черными разводами и угольными крыльями, когда существо вдруг раскрыло узкую пасть и чем-то плюнуло в дракона.
   Карбал взвизгнул от боли, но гадину не выпустил, более того, схватил ее передними лапами, чтобы можно было все же выплюнуть хвост и откусить дряни голову. Вот только неведомая тварюшка не планировала так просто сбежать. Она сама потянулась к дракону и принялась драть чешую когтистыми лапами. Кархан не поверил своим глазам, когда отметил, как сапфировые пластинки посыпались вниз. Ударить в нее магией драокнолетчик не рискнул, опасаясь зацепить друга или его летуна, которым сейчас явно приходилось туго. Впрочем, Нарак и сам среагировал, освободил ноги из стремян и попытался дотянуться до твари, придерживаясь за гребень дракона. Так было больше шансов расправиться с нею, не навредив дракону. Хотя повторить любимые их рианом трюки у Нарака и не вышло бы, шибануть чем-то из нехилого арсенала боевых заклятий он вполне мог.
   В этот момент тварь, похоже, таки добралась до плоти дракона, поскольку Карбал взвыл от боли, а на пролетавшего под ними Кархана брызнуло теплой кровью. Маг постарался подобраться к сражающимся так, чтобы ударить непонятной, но опасной гадине в спину.
   Кархан пропустил момент, когда Нарак все же сумел чем-то запустить в гадину, так как сверху раздался дикий визг летучей гадины, да запахло паленым. Драконолетчик вскинул голову как раз в тот момент, когда подыхающая тварь плюнула в своего обидчика, как недавно проделала это с Карбалом. Прийти на помощь раненому другу Кархану так и не удалось. В этот самый миг еще одна гадина набросилась на него сверху. И откуда только взялась?
   Противница была стремительной и юркой. Из-за этого он никак не мог нормально прицелиться в нее заклинанием. Поэтому Карахан буквально распластался на спине Шантера, чтобы гадине было сложнее нападать. Как назло, в округе не было ни одной завалящей тучки - ничего, что маг воды смог бы использовать как преимущество. Приходилась маневрировать, надеясь, что увлекшаяся погоней тварь подставит спину под удар Раладара и его дракона.
   Но в какой-то момент ему все же не повезло. Тварь выскочила прямо из-под крыла разворачивающегося ящера и набросилась на мужчину. Схватка была быстрой. Кархану удалось ухватить щелкающую зубами гадину за горло и направить в нее силу. Магу воды не было проблем заставить все жидкости в теле тотчас вскипеть. Труп он просто столкнул вниз. Это потребовало усилий, так как прицельный удар крылом, похоже, сломал ему пару ребер, да и левая рука висела плетью - не понять, то ли перелом, то ли растяжение. В общем, неприятно, но не смертельно, если только поблизости не осталось товарок ныне покойной бестии.
   Повезло хотя бы в этом. Одуревшая "мышка", напавшая на него, была последней из прорвавшихся. Теперь у драконолетчиков появилась возможность отдышаться и проверить, есть ли серьезные травмы, не замеченные в горячке боя. А то всякое случалось.
   Оглядевшись, Кархан заметил, что оба дракона его напарников уже спустились на землю. Вот только синий лежал на боку, и его бока судорожно вздымались. Сразу становилось понятно, что ему очень плохо. Раладар суетился возле Нарака, но с высоты не было ясно, что именно произошло с другом. Поэтому Кархан послал Шантера вниз.
   Как оказалось, Карбалу досталось меньше, чем его Хозяину. Чем бы не плевалась эта дрянь, но это явно была не водица. Вся левая сторона лица и шеи Нарака превратилась в чудовищный ожог. Плоть, подобно подтаявшему воску, буквально таяла, растекалась гнилостно-бордовой жижей. Похоже, какая-то кислота, решил Кархан, с трудом слезая со спины дракона. Бок отозвался ослепляющей болью, но другу сейчас явно приходилось хуже. И что самое страшное, Нарак оставался в сознании.
   - Что делать? - развернулся к нему Раладар.
   - Я такую тоже в первый раз видел, - Кархан старался дышать не слишком глубоко, чтобы не тревожить пострадавшие ребра. Хорошо еще, если нет осколков.
   Он опустился, хотя скорее попросту рухнул на колени рядом с другом. Единственное, что пришло на ум, это направить на Нарака свою магию, чтобы слегка остудить обожженную кожу и таким образом облегчить боль. Ему даже удалось приостановить действие кислоты, или чем там плевалась эта скотина, но это был максимум его возможностей.
   Раладар, лети в цитадель, нам здесь нужны лекари, - хрипло произнес Кархан. От боли и потери сил его знобило. Нарак после "лечения" впал в беспамятство, и теперь его друг напряженно наблюдал, а дышит ли вообще пострадавший драконолетчик.
   - Выдержите? - коротко спросил парень, но в седле оказался в считанные секунды.
   - Постарайся вернуться быстрее, - просто отозвался Кархан, не желая давать напрасных обещаний. Он на самом деле не знал, сколько они протянут в самом центре солончака под солнцем. Конечно, тень могли создать крылья Шантера, но держать их постоянно распахнутыми дракон все равно не смог бы. Единственное, что было по силам Кархану, это устроить Нарака так, чтобы соль не раздражала раны еще больше. Его дракон, все еще тяжело дыша, подполз поближе и жалобно заскулил, совсем как несчастная побитая собака. У Карбала было разодрано плечо и передняя лапа, там, где на чешую попала слюна твари, синие пластинки потускнели и стали хрупкими и ломкими.
   Кархан понимал, что лучше всего было бы подпитать дракона магией, но это грозило обезвоживанием ему самому. Поэтому он лишь плеснул на лапу Карбала водой из фляги и остудил влагу с помощью магии, надеясь, что это принесет облегчение.
   Часы тянулись неимоверно медленно, превращаясь в пытку. В какой-то момент драконолетчик поймал себя на мысли, что завидует другу, пребывающему в беспамятстве. До безумия хотелось пить, но воду нужно было экономить. К тому же, Нараку она была нужнее - у него начался жар и единственное, чем мог помочь Кархан, это сделать холодный компресс. Но учитывая, что пострадало лицо, и он получался не ахти как.
   Подмога прибыла лишь, когда на небе зажглись первые звезды. Совсем рядом на землю тяжело опустился огромный черный дракон, за которым следовал серо-стальной собрат. Риан и его второй заместитель, Аскшан, пожаловали лично. Собственно, оно и понятно, ведь учитывая, как пострадал Карбал, лететь он сам не смог бы. И только эти два ящера смогли бы его транспортировать обратно в цитадель.
   Помимо всадников на спинах драконов прилетели и шиан. Лекари мгновенно занялись ими тремя. И если самому Кархану просто магически обезболили руку и бок, сообщив, что сращивать переломы будут уже по возвращению в Асгаер, то над Нараком и его летуном колдовали не один час, прежде чем дали отмашку на возвращение в цитадель. Выглядел друг откровенно плохо, но, по выражению шиан, был "стабилен". В переводе на человеческий это означало, что в ближайший час он не умрет, что Кархана несказанно порадовало.
   С переломанными костями управлять драконом самостоятельно ему не позволили, и пришлось лететь на Ацейре. Риан чуть ли не за шкирку придерживал парня, чтобы тот не свалился - без застегнутых креплений это становилось не такой уж и легкой задачей.
   По возвращению в цитадель им снова занялись лекари, накачав сначала какими-то зельями, чтобы он мог ответить на вопросы риана и его замов, а затем снотворным, чтобы быстрее уснул. Ему на самом деле стоило экономить силы, и сон лишь способствовал скорейшему выздоровлению. Впрочем, на длительный отдых рассчитывать не приходилось. Уже через семь часов, когда над горами вот-вот должно было подняться солнце, к нему в комнату явились Ксархин и сопровождающий его маг. Пока лекарь сканировал Кархана, риан быстро вводил парня в курс произошедшего за это время.
   - Наши шиан обработали раны Нарака и даже смогли обезвредить остатки той дряни, что на него попала, - блондин уселся в глубокое кресло, что стояло в комнате, и принялся нервно постукивать пальцами по подлокотнику. - Но при таких повреждениях нужно куда более специфическое лечение, чем то, которое могут предоставить в Асгаере. Даже городские шиан тут бессильны. Единственная возможность его спасти - отвезти в Илмар или Стиаэт. Хотя я бы все же рекомендовал Илмар, Мастера должны помочь и туда ближе лететь. И все равно шансы твоего друга добраться туда живым невелики. К тому же, ты уж не обижайся, но нам нужно узнать, что это за дрянь и как с нею бороться. Иначе, сам понимаешь, всей цитадели придется несладко, если такие твари появятся повторно.
   - Это значит, что я должен отвезти Нарака в Илмар, даже если он не переживет дороги? - холодно поинтересовался Кархан.
   - Пожалуй, сначала стоит добраться до округа, чтобы местные шиан обновили заклинания, стабилизирующие твоего друга, а драконы могли хоть пару часов передохнуть. Честно говоря, тебе и самому понадобиться отдых, - без обиняков объяснил блондин. - Я полечу с тобой, чтобы подстраховать на пути. Все равно понадобиться передать ваши документы.
   - Меня вы переводите? - мрачно поинтересовался Кархан.
   - Я даю тебе время побыть с другом, вылечиться, а затем самому решать, как поступать дальше, - ровно отозвался риан. - Документы останутся в управлении округа, захочешь вернуться - тебе у нас всегда рады. Просто я не могу оставлять несколько мест в созвездии пустующими - от этого зависит слишком много жизней. К тому же, Нараку ты сейчас нужнее. Если он выкарабкается, ему очень понадобиться поддержка друга, если же нет... Поверь, парень, ты себе никогда не простишь, если тебя не будет с ним рядом.
   - Спасибо, - Кархан кивнул. На какую-либо иную реакцию он попросту неспособен. Действие лекарств еще не прошло и в голове словно туману напустили. Он очень надеялся, что состояние улучшится, кода придет время садиться в седло. Об этом он и спросил лекаря, когда риан покинул комнату.
   - Через час действие восстанавливающего отвара закончится, - охотно объяснил бородатый мужчина, имени которого парень не знал. - Но боль будет ощущаться сильнее.
   - С этим я как-нибудь справлюсь, - пообещал скорее самому себя, чем лекарю, драконолетчик.
   - Будете в округе, обязательно зайдите к шиан, они вам дадут обезболивающего. Потому как к тому времени, когда вы туда долетите, вы успеете проклясть себя за упрямство, - бородатый усмехнулся. Вполне возможно, что он знал, о чем говорил, поскольку работал в цитадели явно не первый год. Кархан предпочел поверить на слово.
   В Дастиан они все же добрались вовремя. Кархан сполз с Шантера и ободряюще похлопал дракона по морде, когда тот просвистел ему что-то жалобное. Летун чувствовал состояние своего Хозяина и пробовал выразить свое сочувствие. Это даже слегка насмешило парня, заставив улыбнуться. Сложнее всего в полете была необходимость постоянно сидеть, а попытка изменить позу сопровождалась болью в подреберье. Видимо, местные шиан уже были оповещены, так как их уже ждали. С Ксархином они распрощались, попросту пожав руки. Кархан еще не знал, вернется ли в Асгаер, но с удивлением понял, что думает о цитадели, оставшейся далеко в горах, как о покинутом доме. А сам риан уже не кажется холодным гадом, учитывая, какой щедрый подарок он сделал им с Нараком.
   В любом случае, сейчас стоило не предаваться пространным размышлениям, а побыстрее получить медицинскую помощь и отправиться в следующий перелет, чтобы дать другу шанс выжить.
  
  
   Сабриа
  
   Она сидела в коридоре военного ведомства, оккупировав одно из кресел местных служащих и вытянув длинные ноги. Поза сама по себе была вызывающая, но никто и не думал высказаться на этот счет, точно так, как и не просили более вернуть мебель. Собственно, за эти несколько дней, что она Сабриа оббивала пороги в этом здании, все желающие уже имели возможность убедиться, что ей не занимать ни упорства, ни крутого нрава. И уж точно в избытке имелись крепкие словечки для каждого, кто пытался ее спровадить. Прослыв упрямой стервой, девушка все же добилась того, что "высокое начальство" рассталось с надеждами выдворить настырную девицу ни с чем. Теперь они пытались ее игнорировать, но драконолетчица к такому повороту событий была готова. Ни у кого еще не выходило долго не обращать внимания на нее и ее выходки. С ее внешностью это было несложно: рослая, с аппетитной фигурой и длинной пепельно-русой косой, Сабриа легко могла стать центром внимания всех окрестных мужчин. Если, конечно, задавалась такой целью.
   Проводив взглядом очередного курьера, драконолетчица вздохнула и исподлобья глянула на одного из местных ле, который направился было в ее сторону. Парень словно споткнулся и быстренько ретировался. Он уже имел неприятный опыт общения с девушкой, когда принес очередной отказ на прошение о переводе. Но так просто сдаваться красавица была не намерена. Контингент родимой цитадели Нареар, расположенной на востоке, почти у самых границ владений Хозяев драконов, достал девушку до самых печенок. Все, начиная с риана и заканчивая самой младшей из кухарок, вызывали у Сабриа нервный тик и стойкое желание если и не убить, то покалечить. А ведь она там прослужила почти десять лет, и до недавних пор все было в порядке! Взбешенная драконолетчица убралась от Нареар так далеко, как только могла, а дальше на запад от Дастиана никаких округов не наблюдалось.
   И вот тут-то начались сложности. Этот округ всегда славился повышенным уровнем травмоопасности из-за огромного по сравнению с остальными, количества прорывов. И женщин сюда обычно не отправляли служить. Как оказалось, их сюда попросту не желали брать, даже когда она лично заявилась к рианару с подобным прошением. Ей посоветовали прекратить искать опасных развлечений и выбрать любую другую цитадель для службы в патруле. Возможно, это был даже дельный совет, но для Сабрии теперь стало делом чести все же получить назначение именно в этом округе. Назло всем.
   По коридору стремительным шагом прошел светловолосый высокий мужчина, без стука толкнул дверь одного из кабинетов и скрылся внутри. Сабриа взглядом проводила широкоплечую мощную фигуру и мысленно облизнулась: незнакомец был весьма привлекательным, хотя назвать его красавцем не получилось бы. Мельком увиденное лицо обладало слишком резкими, хищными чертами, делая блондина больше похожим на дикого зверя или на оружие, чем на человека. Но девушке именно такие и нравились. Да и вряд ли этот мужчина был кабинетной крысой. Скорее уж драконолетчиком с многолетним опытом.
   - Ри, - окликнула ее какая-то служащая.
   - Если не скажешь ничего нового - проваливай, - "по-доброму" так окрысилась раздраженная вынужденным бездельем Хозяйка.
   - Только что в тот кабинет зашел риан цитадели Асгаер, - девушка не отреагировала на ее неприкрытое хамство. - Если хотите еще попасть в патрульные, заручитесь его личным согласием. Сейчас он, пожалуй, единственный, кто может вам помочь - в Асгаере всегда нужны люди. Ничего иного я вам предложить, увы, уже не смогу.
   - Спасибо, - Сабриа мгновенно сменила гнев на милость и даже улыбнулась ле. Та и впрямь ей сейчас помогла. Решив по возможности отблагодарить служащую чем-то вкусненьким, девушка с жадностью принялась наблюдать за дверью кабинета, где скрылся такой нужный и важный сейчас блондинчик. Лишь бы его там бюрократией не уморили до состояния бешенства.
   Когда мужчина снова появился, Сабриа поднялась навстречу и заступила ему дорогу. Она уже успела выяснить, как его зовут и теперь в лоб произнесла:
   - Риан Ксархин, я хотела бы обсудить возможность перевода в ваше созвездие.
   - И вам добрый день, уважаемая, - пшеничная бровь приподнялась аж на волосок. Видимо, он так обозначал удивление. - О серьезности ваших намерений спрашивать не стану, иначе бы вас здесь не было. Документы у вас с собой?
   - Да, - Сабриа даже немного растерялась, но виду не подала.
   - В таком случае, давайте побеседуем в каком-то ином месте? В ближайшей таверне, например? - несколько нетерпеливо поинтересовался риан.
   Девушка кивнула, а про себя хмыкнула, прекрасно понимая, чем заканчивается такое приглашение на ужин от драконолетчика в девяносто девяти случаях из ста. Собственно, ничего против она не имела.
   Они оба с удовольствием поужинали, прежде чем перешли к разговорам. Сабриа продолжала потягивать из кружки вино с пряностями, пока сидящий напротив мужчина быстро просматривал ее дело.
   - Хороший стаж полетов, - только и сказал Ксархин, когда закончил читать. - Теперь я готов послушать о твоей мотивации. Стало скучно на прежнем месте?
   - Мне не бывает скучно даже в обществе самой себя, - немного покривила душой девушка. - Что же касается перевода, то я лишь решила воспользоваться своим правом на него.
   - Понятно, личные причины, о которых ты не хочешь распространяться, - "перевел" риан. - Что же, за десять лет таких и впрямь могло возникнуть немало.
   - Так я подхожу? Насколько знаю, для зачисления в ваше созвездие, достаточно двухлетнего стажа, - девушка решила не тянуть время и получить ответ без проволочек.
   - Вполне, - почти безразлично пожал плечами риан Асгаера. - Только должен предупредить, что командую исключительно мужским коллективом. Если не смутит отсутствие женщин в отряде и все сопутствующие этому моменты, милости прошу.
   - Мужской казармой меня не смутить, - хмыкнула Сабриа. - Как и баней. Если это все оговорки, то я бы с радостью вступила в ряды вашего созвездия.
   - Поздравляю, ты зачислена, - Ксархин размашисто подписался в соответствующей графе в ее документах. - Прошение напишешь задним числом. Завтра в семь утра жду на взлетной площадке возле муниципалитета. Либо полетишь сама, если опоздаешь.
   С этими словами блондин поднялся и направился к лестнице на второй этаж. Сабриа несколько растеряно глядела ему в спину. И как это было понимать? Она почувствовала себя неожиданно разочарованной. Конечно, ее только что зачисли в созвездие на самом опасном, но от того и самом крутом участке патрулирования. И риан понравился буквально с первого взгляда, он казался весьма надежным и неглупым мужиком. Но вот этот его уход несколько не вписывался в тот образ, который Сабриа уже начала для себя создавать. Кроме всего прочего, у нее слишком давно не было мужчины. При желании, она могла бы затащить в постель любого из сидящих сейчас в обеденном зале, но предпочтение всегда отдавала именно драконолетчикам. Хотя бы потому, что такие отношения не налагали обязательств. Поэтому Сабриа поднялась и направилась следом за Ксархином, притормозив лишь возле барной стойки, чтобы справить у хозяина, в какой комнате остановился риан Асгаера.
   На стук мужчина открыл почти сразу. Сабриа усмехнулась, увидев, что мужчина недоуменно вскидывает брови.
   - Ты что-то забыла? - поинтересовался Ксархин.
   - Я думала, что ты меня все же пригласишь к себе, - мягко произнесла она, чуть наклонив голову к плечу.
   - Вот, значит, как, - Ксархин отпустил дверь, но и не подумал сделать шаг в сторону, чтобы у нее появилась возможность войти.
   - Так все же? - немного настойчивее поинтересовалась Сабриа.
   - Ну заходи, - усмехнулся риан Асгаера, распахнув дверь, но даже не сделав попытки обнять девушку или как-то иначе проявить свой интерес. Драконолетчица нахмурилась.
   Закрыв дверь, мужчина обернулся и сложил руки на груди, а Сабриа почувствовала себя уже не так уверенно.
   - Что-то не так? - ей порядком надоела игра в молчанку.
   - Я не сплю с подчиненными, - спокойно объяснил риан.
   - Ну, логично вообще-то, сам сказал, что у тебя там одни мужики, - опешила Сабриа.
   - И поэтому тоже, - усмехнулся Ксархин. - Но и тебе, если хочешь служить под моим началом, ничего не светит. Или же оставайся, я не буду против. Но утром мы распрощаемся.
   Девушка поморщилась, услышав ультиматум. Уходить совершенно не хотелось, это было почти унизительно. Но она так долго добивалась возможности попасть в созвездие, тем более такое, как Асгаер, что упустить шанс было бы глупостью. Поэтому Сабриа решила воспринимать предстоящий уход из комнаты блондина как тактическое отступление, а не бегство.
   - Мог бы сразу предупредить, - чуть виновато улыбнулась она.
   - Это было бы самонадеянно с моей стороны, - фыркнул мужчина. Сабриа рассмеялась - будущий начальник начинал ей нравиться не только как обладатель шикарной фигуры, но и как человек. Уж что-что, а скучно под его началом точно не будет.
   - Тогда советую завтра не опаздывать, - Хозяйка ухмыльнулась и вышла в коридор, и на этот раз у нее не было чувства, что ее попросту выставили.
   На следующее утро девушка явилась на посадочную площадку первой. Красно-рыжий Асант поприветствовал ее низким утробным рыком, который означал радость от встречи со своей наездницей. А вот молодой человек, проверяющий крепления седла вздрогнул и попятился. Еще один, чуть поменьше, нежели ее собственный, дракон стальной расцветки топорщил гребни каждый раз, когда кто-то из обслуги пытался подойти. Сабриа некоторое время с интересом наблюдала за этим представлением, от души развлекаясь, но даже не пытаясь помочь. Видимо, этот ершистый красавец принадлежал Ксархину. По крайней мере, характер соответствовал. Хотя вряд ли риан Асгаера сильно обрадуется тому, что его летун до сих пор не оседлан.
   Впрочем, когда мужчина объявился на площадке, ситуация изменилась радикально. Стоило Ксархину шикнуть, как его ящер моментально успокоился и стал являть чудеса кротости и смирения. Он не только дал обслуге к себе подойти, но и преспокойно дождался, пока его оседлают. На хитрющей серой морде при этом буквально читалось: "Понятия не имею, чего они с этим медлили, я же такой ласковый".
   В ее сторону новое начальство лишь приветственно кивнуло, но заводить разговоры не собиралось. Да и сама драконолетчица не спешила проявлять инициативу. Перелет предстоял долгий, и она была уверенна, что остановок и передышек делать они не станут. Даже об заклад биться могла, ведь и сама поступила бы точно так же, чтобы сразу на практике выяснить способности новичка и его дракона. И не ошиблась.
   Если до границы города Ксархин своего дракона придерживал, то затем рванул с места в карьер. Сабриа усмехнулась и послала Асанта следом. Риан Асгаера и его дракон понимали друг друга с полумысли, они фактически были единым целым, но и девушка недаром уже десяток лет налетала со своим красным гигантом. Поддерживать заданный Ксархином темп для них труда не составило. Даже когда стальной ящер риана внезапно заложил крутой вираж и на полной скорости ушел вверх, Асант легко повторил его маневр. О том, что стальной начал использовать пространственную магию, чтобы сократить время полета, она догадалась по легкому дрожанию воздуха вокруг идущего впереди дракона. Оно чем-то напоминало поднимающееся от земли марево в жаркий день, с той лишь разницей, что сейчас они мчались высоко над землей, и воздух свистел в ушах. Асанту не требовалось ее подсказок, чтобы тоже проделать подобное. Сейчас уже роль играла лишь скорость полета, и любые другие показательные выступления были неуместны и даже опасны. Что там колдовали драконы вряд ли знали даже они сами, но вот устраивать незапланированные летуном маневры, да и просто дергать его было нежелательно - слишком велик был риск пострадать. Поговаривали, что от нерадивых придурков, которые до такого додумывались, частенько оставались рожки да ножки. Проще говоря, из области смещенного пространства, что создавали драконы, такие умники выбирались по частям. Ну или же дракон прилетал с пустым седлом.
   Последние солнечные лучи уже окрасили верхушки деревьев в оттенки заката, когда оба ящера спланировали на площадку перед цитаделью. Легко сбежав по крылу Асанта, Сабриа направилась к Ксархину, чтобы выяснить, что ей делать далее. Осмотреться время еще представиться неоднократно, но хотелось заранее понять, какие порядки тут заведены. За десять лет она ни разу не переводилась, а потому не знала, насколько привычная ранее жизнь будет отличаться от здешнего быта. И прекрасно понимала, что источника информации луче, чем сам риан, ей не найти.
   Она даже рта не успела раскрыть, как блондин скомандовал:
   - Следуй за мной. Ты прошение написала?
   - Ага, - для пущей убедительности девушка еще и покивала.
   - Тогда сейчас подпишу. Завтра слетаешь в город, зарегистрируешься, - мужчина стремительно шагал по коридорам, но Сабриа легко приноровилась к его шагу и бежать трусцой за начальством не приходилось.
   Ксархин толкнул дверь одной из комнат. Видимо, это был его кабинет, по крайней мере, огромный стол с какими-то документами на нем был в наличии. Художественного беспорядка не наблюдалось, но и педантично наведенной чистоты тоже не было - хозяин комнаты как-то умудрялся придерживаться золотой середины. На столешнице, кроме бухгалтерии и каких-то списков, Сабриа заметила несколько весьма неплохих набросков, нарисованных резкими штрихами.
   - Давай бумаги, - коротко скомандовал он, протягивая руку. - В ведомстве завтра найдешь ле по имени Аяна. Она тебе оформит бумаги, не посмотрев на дату прошения. Главное, что есть моя подпись. Скоро время ужина - приходи в столовую. По утрам тренировки, но можешь пока не принимать в них участие. Я не делаю тебе скидку, просто еще не определился, в какую часть созвездия тебя зачислить. У нас как раз время пересменки и в цитадели находятся абсолютно все Хозяева.
   Сабриа задумчиво покивала в ответ на его слова. Риан Асгаера размашисто подписал ее прошение и сделал запись в своем журнале. Дальнейшие распоряжения он отдать не успел, так как дверь без распахнулась без стука и на пороге возник высокий мужчина. Драконолетчица заинтересованным взглядом окинула пришельца и пришла к выводу, что внешне он ей нравится даже больше, чем Ксархин. Это был высокий плечистый мужчина с темными волосами и карими глазами с легкой зеленцой на внешнем краю радужки. Черты бесспорно красивого лица были жестко очерченными, но не такими резкими, как у риана, поэтому и язык не поворачивался назвать его хищником, что она, не задумываясь, сделала относительно Ксархина. А вот взгляд этой воплощенной эротической мечты ей не понравился. Изначально просто интерес трансформировался в удивление, а затем в знакомое и столь ненавистное Сабрии пренебрежение.
   - У нас новая магичка? - поинтересовался он. Голос оказался под стать внешности - бархатный баритон. Но вот интонации могли бы быть поприятнее.
   - Нет, драконолечтица. Знакомься, Сабриа ри Асгаер, - Ксархин с легким ехидством посмотрел на собеседника. - Сабриа, это мой заместитель, Аскшан.
   - Рада знакомству, - мило улыбнулась девушка, но руки не подала. Поименованный зам ухмыльнулся.
   - Сейчас пойдешь к интенданту, - привлек ее внимание риан. - По правой лестнице спустишься до нижнего уровня, там уж не ошибешься. Он тебе скажет, где ты будешь жить, потом просто передашь обслуге, чтобы помогли занести вещи. И не задерживайся, а то спать пойдешь голодная.
   - Благодарю, - Сабриа четко отдала честь и, развернувшись на каблуках, вымелась за дверь, пока ее не попросили об этом более прямолинейно. Впрочем, уходить она не собиралась, так что, прошагав нарочито громко по коридору пару метров, на цыпочках вернулась к кабинету риана.
   - Ты по делу, или пришел посмотреть на наше необычное пополнение? - довольно язвительно поинтересовался Ксархин, но в его голосе девушке послышалась улыбка.
   - Я думал, что парни перегрелись на солнышке, когда рассказали про нее, - раздался голос второго мужчины, затем послышался какой-то шорох и звук отодвигаемого стула. - У нас что, дела настолько плохи, чтобы ты начал принимать женщин?
   - У нее впечатляющий стаж полетов, - спокойно отозвался риан, и Сабриа усмехнулась, услыхав лестный отзыв. - Если приживется, то пополним созвездие хорошей летчицей.
   - Или, в крайнем случае, кому-то повезет, и на вылетах его будут согревать холодными ночами, - хмыкнул Аск. У девушки зачесались руки сделать ему какую-то гадость. С одной стороны, к подобным высказываниям она привыкла еще в цитадели Нареар, с другой, от понравившегося ей мужчины слышать такое было вдвойне неприятно.
   - Меня это не касается ни в малейшей степени, - безмятежно откликнулся риан. - И даже если так, я слова поперек не скажу, если это только не помешает работе. Ты вообще что-то конкретное хотел или потрепаться перед вылетом?
   - Какие мы деловитые, - фыркнул шатен. Сабриа расслышала слабый шорох, вроде кто-то перелистывал страницы.
   - Хорошо, я это дополню собственными выводами и отправлю, - через минуту снова заговорил Ксархин. - Так возьмешь ее на вылет?
   - Лучше отправь ее к Дошару. Пусть понаблюдает за вертихвосткой и определит, на что она вообще способна, - на этот раз голос зама звучал по-деловому, без ехидных ноток, хотя определение, данное им, заставило снова скрипнуть зубами. - Пусть освоится в крепости и пообвыкнет. Моя часть созвездия уже утром вылетает, и тратить ночь на то, чтобы объяснять особенности здешнего патрулирования я не намерен.
   - Да уж, ты ее на что-то другое предпочел бы потратить, - подначил риан. Сабриа смекнула, что больше ничего интересного не услышит, разве что станет свидетельницей того, как мужики обсуждают ее фигуру и прочий... экстерьер. К тому же, она рисковала не только не попасть на ужин, что не смертельно, но и быть застуканной за подслушиванием, что в первый день на службе было чревато. Так что пришлось стиснуть зубы и потихоньку начать отползать от двери, у которой оказалась такая паршивая звукоизоляция. Ну что же, из этого можно было сделать вывод, что тайны в этом месте не приветствовались. И после всего случившегося в Нареар, это свидетельствовало в пользу нынешнего начальства.
   А вот и дальше считать ее походной грелкой она не собиралась позволять. Сабриа решила сделать все возможное и невозможное, чтобы закрепиться в цитадели Асгаер и стать здесь "своей". Аскшану придется с этим смириться, иначе у него начнется веселая жизнь с постоянной головной болью.
  
  
   Литта
  
   Окружающий мир был затянут белесой пеленой дождя, а над головой клубились тяжелые низкие тучи. Пахло сыростью и неповторимой свежестью, какая бывает лишь в горах, где запах примятого мха и хвои имеет привкус озона с горечью ветра.
   Но сидящей на холме девушке было сухо. Словно большой навес над ее головой распахнулось крыло дракона. Ящер был совсем молоденьким, а оттого небольшим по размеру, хотя и обещал в ближайшем будущем вырасти в настоящего гиганта.
   Кхарит избрал ее совсем недавно. Этого драконенка Литта знала всю его жизнь - он был среди тех, за кем она помогала ухаживать своему наставнику Ридаю еще в пору ученичества. Он явился на в ритуальную пещеру мгновенно, словно опасался, что на зов крови Литы может откликнуться иной дракон.
   Привалившись к теплому, мерно вздымающемуся боку ящера, Хозяйка погладила начавшую краснеть, но пока еще отливающую легкой зеленцой чешую. Все маленькие дракончики были зелеными, иногда с легкой золотинкой на краях чешуек, но с возрастом, после нескольких линек, они приобретали свой специфический окрас.
   Только пройдя избрание, девушка наконец поняла, что именно так долго пытались объяснить ей друзья и наставники. Она даже не осознавала, насколько измениться ее жизнь после ритуала. Литта все же стала частью культуры Хозяев, одной из них, и теперь готова была признать, что правы были те, кто утверждал, будто Хозяева перестают быть людьми, сливаясь со своими ящерами духовно. Эмоционально они на самом деле становились иными. Весь мир словно сужался до размеров одного единственного живого существа - дракона. И в то же время он внезапно становился совершенно безграничным, ибо теперь молодая Хозяйка смотрела на него сверху вниз.
   Драконолетчики проецировали на своих ящеров всю свою любовь и прочие нежные чувства, ни капли не оставив для других. Дружба, сотрудничество, остальные привязанности - все это было рационально, но не любовь. Даже ненависть по отношению к иным людям и Хозяевам была доступней. Возможно, это можно было бы счесть ущербностью, но сами драконолетчики придерживались иного мнения. Во всяком случае, они были ограждены от сердечной боли и прочих душевных метаний. Собственно, именно поэтому Хозяева не признавали института брака как такового. Люди не могли понять их взаимоотношений с летунами, и не выдерживали постоянного присутствия кого-то третьего. Сами драконолетчики друг друга понимали, а потому и не пытались связывать себя длительными обязательствами. Это Литта испытала и на себе, когда поняла, что ее неразделенная детская любовь к Нараку исчезла, сменившись легкой самоиронией и признательностью к другу, который не посмеялся над ее чистыми и такими глупыми чувствами.
   Начало темнеть, и девушка засобиралась обратно в Илмар. Рыжие волосы она стянула в тугой узел, чтобы не слишком промокли во время полета. А вот перед входом в ее комнату Литту уже поджидали. При ее приближении с пола поднялся одетый в ученическую форму мальчуган лет десяти.
   - Мастер просил передать вам, - паренек протянул ей конверт.
   - Спасибо, - девушка кивнула и принялась извлекать записку, не глядя уже, как мальчишка исчезает за поворотом. Пробежав глазами по строчкам письма, Литта выяснила, что ее вызывают в лазарет из-за проблем с драконом одного из пациентов.
   В целом, это не было чем-то необычным. Разве что было неясно, почему запрос передали через Кейхема. Способность находить "общий язык" с драконами, так вовремя подмеченная у нее в детстве и которую так успешно развивал Ридай, позволила определиться с выбором профессии. Участь стать тиа, учительницей, как делали большинство драконолетчиц, не пожелавшие отправиться в патрули, ее минула из-за этого. Теперь Литта едва ли не ежедневно пропадала то в драконьих пещерах, то на нижних ярусах Колыбели, где был "детский садик" для недавно вылупившихся ящеров, за которыми требовался уход и надзор. И она же занималась взрослыми драконами, временно оставшимися без Хозяев. Все же драконолетчики частенько попадали в целительские пещеры, и их летуны тревожились в меру своих талантов. А когда гигантский ящер испуган и расстроен, он может натворить немало бед. Потому Литта, и думать забыв о своем несколько непрезентабельном внешнем виде и мокрых, взъерошенных волосах, поспешила в сторону обители шиан, где буйствовал ее новый подопечный.
   На площадке перед лазаретом на самом деле обнаружился средних размеров сапфирово-синий дракон, который припал брюхом к камню и совсем по-собачьи жалобно поскуливал. Обычно ящеры ссаживали наездников и улетали в свои пещеры. И либо этот летун слишком сильно переживал за Хозяина, чтобы так поступить, либо ему некуда было податься, если он был не местным. А Литта как раз не могла припомнить дракона подобной расцветки среди местных жителей пещер.
   - Что с тобой случилось, малыш? - принялась ворковать девушка, одновременно своей магией пытаясь дотянуться до летуна. От него фонило таким беспокойством и страхом, что становилось ясно: во-первых, с его Хозяином что-то стряслось и, во-вторых, никуда он отсюда не улетит. - Чей это дракон? - обернулась она к парню из обслуги, который держался неподалеку на случай. Если Хозяйке что-то понадобится.
   - Какого-то ри доставили за два дня из самого Асгаера, - молодой человек замялся под пристальным взглядом драконолетчицы. - Я его имя не запомнил.
   - Нарак ри Асгаер? - медленно и очень спокойно, сама цепенея от чудовищной догадки, произнесла Литта.
   - Да-да, точно, - охотно закивал парень, но всадница уже не слушала его, рванув в лазарет. Пробегая по коридору, она мысленно пыталась убедить себя, что служащий мог что-то перепутать, ведь он же не помнил имени, пока она сама его не назвала.
   - Уважаемая, вам туда нельзя, - стоило сунуться в дальнюю часть пещер, как на ее пути буквально из-под земли вырос дородный бородатый шиан. - У нас очень тяжелый пациент, которого нельзя беспокоить.
   - Как его имя? - требовательно поинтересовалась Литта.
   - Поговорите с его другом, он в соседнем зале, - мужчина кивнул куда-то влево. - И я вас прошу, не мешайте целителям работать. Мы делаем все, от нас зависящее.
   К арочному входу, ведущему в соседнюю пещеру, девушка приближалась куда медленнее. Почти с неохотой.
   Кархан сидел в глубоком кресле, закрыв лицо ладонями. Эта поза, полная отчаяния, сказала Хозяйке больше, чем диалог с шиан. Она молча подошла и буквально упала рядом, что было сил вцепившись в ладонь парня и, скорее всего, этим его испугав. По крайней мере, он ощутимо вздрогнул. Лишь затем, узнав ее, брюнет немного расслабился и сумел хрипло буркнуть:
   - Не лучший повод повидаться, не находишь?
   - Все так плохо? - наконец спросила она. Литта медлила, потому как боялась услышать ответ.
   - Он пережил перелет, хотя шансов почти не было, - Кархан смотрел в пространство, пока рассказывал ей о произошедшем, а Литте казалось, что он пересказывает ей какой-то страшный сон, который просто не мог быть реальностью.
   Когда Кархан замолчал, они некоторое время сидели в тишине. Очевидно, ему просто надо было выговориться и услышать, что все будет хорошо. А Литта не могла сказать другу детства эти утешающие слова. Потому как сама с трудом верила в счастливое окончание этой истории. Она уже пару раз уводила с этой площадки вот так же скулящих драконов, прекрасно зная, что им скоро предстоит пройти переизбрание. А еще она прекрасно понимала, что теперь не заставит улететь Карбала. Наверное, это было глупо, но в подобное предзнаменование она искренне верила. А вот Кархану тут делать было нечего.
   - Сам-то ты как? - спросила Хозяйка.
   - Скажу, когда пройдет действие обезболивающего, - криво улыбнулся он, приложив руку к боку. - Но я отделался лишь парой трещин, похоже.
   - Пойдем, - Литта подала ему руку, чтобы помочь драконолетчику подняться, но ее жест был проигнорирован.
   - Не настолько плохо, чтобы быть неспособным проделать это самостоятельно, - спокойно объяснил мужчина, а Литта лишь неопределенно дернула плечом, направляясь к выходу.
   В душе было как-то пусто, и потому удалось успокоиться и думать рационально.
   - Сейчас определимся, куда тебя поселят, - объяснила она, искоса поглядывая на догнавшего и теперь молча шагающего рядом Кархана. Она только парой часами ранее вспоминала про них. И если с ее чувствами к Нараку все стало понятно, то вот шагающий рядом молодой человек вызывал весьма двоякие ощущения.
   - Куда дальше? - он остановился на развилке коридоров.
   - Сюда, - Литта пошла вперед, не желая, чтобы он заметил ее легкое замешательство. У нее будет время подумать обо всем этом потом, когда она вернется домой.
   Она давно уже переехала из ученических комнатушек, располагавшихся в горном комплексе справа от раскинувшегося в долине Илмара. А вот остальные Хозяева, будь то патрульные из местного созвездия, тиа или подобные ей самой, занимали левое крыло скального массива. Сюда же подселяли гостей города, ведь всадники постоянно перемещались между цитаделями, и потому всегда были комнаты, в которые могли вселиться такие "залетные" представители их народа. Получив информацию у коменданта гостевого яруса, Литта указала Кархану направление, неловко попрощалась и поспешила уйти, быстро растаяв в спустившейся на город ночи. Она не знала, понял ли мужчина, что она просто сбежала, но надеялась, что он был слишком занят мыслями о пострадавшем друге, чтобы обратить внимание на ее странное поведение.
   Только оказавшись дома, Литта перевела дыхание. В довольно большой пещере, разделенной на комнаты ширмами и каменными перегородками, которые девушка наловчилась создавать за последние несколько лет, было тихо, сумрачно и очень уютно. Забравшись в кровать и обняв подушку, она попыталась проанализировать произошедшее, но выходило посредственно. Ее до сих пор знобило от пережитого страха за друзей, а еще было совершенно не ясно, как вести себя дальше.
   С Нараком все было ясно - оставалось лишь ждать и надеяться на магию шиан и волю друга к жизни. Тут она не могла помочь, как бы сильно этого не хотелось. А вот Кархан... Литта была растеряна. Несколько лет назад их отношения оборвались, оставшись незавершенными - точка так и не была поставлена. Он улетел, все еще оставаясь ее парнем, так и не состоявшись в качестве любовника, а затем не написав ни строчки лично от себя. Ни единого слова, чтобы ей стало ясно, нужна ли она ему. Литте было чудовищно обидно, но она поддерживала эту игру, надеясь, что проблема как-то разрешиться сама по себе. Ведь они могли так никогда более и не увидеться. Но вот он вернулся, сидел в соседнем кресле весь вечер, а она не знала, что и как говорить, как вести себя с этим новым, повзрослевшим и незнакомым ей мужчиной.
   Она невесело хохотнула и мрачно подумала, что она дура, раз думает о каких-то личных проблемах, когда их общий друг может не пережить этой ночи. Приподнявшись, Литта потушила светильник, и комната погрузилась в мрак. Из-за нависавшего как раз над окном каменного выступа, в помещение не попадал тусклый свет, и не было возможности рассмотреть даже очертаний предметов, но девушка продолжала смотреть в темноту, прекрасно понимая, что стоит попытаться урвать хоть пару часов сна. Впрочем, так же отчетливо она знала, что вряд ли удастся это сделать. Память играла с нею в странную игру, подбрасывая обрывки воспоминаний из детства. В них фигурировал то недовольный чем-то Нарак, то искренне веселящийся растрепанный Кархан, то почему-то уже почти забытый Ксархин, который был рианом парней почти весь последний год. Виноват ли нашедший ее энтроп в произошедшем несчастье, или же от него ничего не зависело?
   Видимо, она все же задремала где-то под утро, так как рассвет так и не заметила. Мир уже сменил краски восхода на утреннюю голубизну безоблачного неба. Литта с трудом выбралась из-под одеяла и направилась умываться. Организм требовал возвращения в постель для продолжения отдыха после бессонной ночи, которая, впрочем, все же принесла свои плоды. Во всяком случае, девушка сумела определиться, как вести себя далее. Глупые подозрения, возникшие еще до избрания, ее больше не волновали. У нее теперь у самой был дракон, и она точно знала, что формирование связи становилось для молодого драконолетчика сосредоточием всех его мыслей, а дракон - самым важным и близким живым существом. Три года назад у Кархана просто не хватило времени переждать этот период. А уж что такое долг, каждый из них знал не понаслышке. Видимо, позже он и сам не смог определиться, в каких же отношениях они остались, и закончились ли оные. Похоже, парень оставил ей возможность решать самой. А раз так, то на эту тему у нее голова болеть не будет. Кархан стал новым человеком, которого еще предстояло узнать. А там уж можно и подумать о том, как к нему относиться.
   Приняв это эпохальное решение, Литта умылась и, наскоро позавтракав чем-то, вкуса чего не ощутила, вымелась за дверь. Нужно было забежать в лазарет, чтобы узнать, как там Нарак, а еще стоило проведать Карбала. Скорее всего, дракончик продолжал сторожить на площадке, чем мешал всем, кому можно и нельзя. Уводить его Литта не собиралась, а вот хотя бы успокоить не помешало бы.
   Как оказалось, сапфировый ящер вел себя уже куда как адекватней, во всяком случае, он отполз в дальнюю часть посадочной площадки и свернулся там клубочком, поблескивая на проходящих мимо людей темными глазами. И никуда не делся, но и в то же время не мешал. От лекарей она добилась лишь краткого определения состояния Нарака: "Стабилен". Можно было, конечно, прижать кого-то из шиан к стенке, но Литта не стала и пытаться, понимая, что толку будет чуть, и она всего лишь отвлечет их ох того же Нарака, или другого пациента, которому требуется помощь. Ничего не оставалось делать, кроме как ждать вестей и надеяться на лучшее. С этой мыслью грустная девушка побрела на работу - от обязанностей ее никто не освобождал. В арочном проеме Литта столкнулась со входящим Карханом. Она собиралась уже пройти мимо, но мужчина остановил ее, позвав по имени.
   - Ничего нового тебе не скажут, - предупредила девушка, разворачиваясь. - Извини, но я опаздываю на работу.
   - Тогда давай встретимся позже? - предложил бывший воспитатель. - Ты когда освобождаешься?
   - Ближе к вечеру, - Литта и сама не знала, сколько времени займет у нее уход за драконятами, а потому взяла по максимуму. Ко всему прочему, она не знала, хочет ли видеться с Карханом. Не представляла, о чем с ним говорить, помимо произошедшего в Асгаере? Но понимала, что еще раз услышать жуткие подробности будет не в силах. - Я все равно прилечу сюда, чтобы проведать Нарака.
   - Я понял, - кивнул Кархан, а девушка развернулась спиной к собеседнику и помчалась к посадочной площадке, чувствуя все еще устремленный на нее взгляд мужчины.
   Как оказалось, встретиться у шиан было самым лучшим решением. Они почти не говорили ради соблюдения тишины в лазарете, лишь коротко обменявшись с ним ободряющими фразами.
   Порой Литта ловила на себе его задумчивый взгляд, и от этого становилось теплее на душе - все же не одну ее, похоже, мучило несоответствие воспоминаний и нынешнего восприятия друг друга.
   Наконец, к ним вышел один из лекарей - давешний бородач, который говорил с Литтой накануне.
   - Ваш друг очень сильный и очень хочет жить. В лазарете он пролежит еще долго, поскольку у него серьезная травма и отравление всего организма, но он выкарабкается, - сообщил шиан, улыбаясь.
   - Когда можно будет его увидеть? - Кархан крепко пожал руку лекарю.
   - Я сказал только, что кризис миновал, а не то, что он готов принимать посетителей, - уточнил маг. - Советую вам обоим отправляться по домам и нормально выспаться.
   - Пойдем, - согласилась Литта, так же благодарно кивая мужчине. - Вы же нас оповестите, в случае чего?
   - Само собой, - охотно подтвердил бородач, видимо, готовый ей пообещать все что угодно, лишь бы выпроводить Хозяев.
   Выбравшись на взлетную площадку, Литта едва ли не подпрыгнула от полноты чувств и побыстрее побежала успокаивать Карбала. Убедить синего дракончика улететь оказалось не так уж просто, но в конце концов ей удалось уговорить ящера, что все будет хорошо. Все это время Кархан терпеливо ждал, пока она закончит, а затем поинтересовался:
   - Слушай, у меня есть предложение. Как насчет выпить за здоровье нашего такого упрямого и стойкого друга?
   - Я только за! - жизнерадостно отозвалась Литта, чувствуя невероятную легкость и облегчение.
   Они оба отпустили своих драконов, так как добираться до уютного заведеньица, в которое порой наведывалась Литта, было совсем недолго. Празднование столь радостной новости постепенно перетекло в обсуждение забавных моментов времен ученичества. Ярких воспоминаний, в которых фигурировали они сами и Нарак, оказалось немало. Обо драконолетчика покинули таверну уже за полночь, будучи слегка навеселе. Кархан взялся провожать Литту, аргументируя это тем, что сам попросту потеряется в хитросплетениях коридоров. Логика в подобном заявлении отсутствовала, но двух друзей это совершенно не смутило. Поддерживая друг друга, чтоб на поворотах не сильно заносило, летчики отправились искать пристанище Литты.
   Пока шли, хмель не столько выветрился, сколько разгулялся. Пьяной себя девушка не чувствовала, было легко, весело и очень хотелось чего-то необычного. От поиска приключений на свою голову ее удерживал разве что Кархан.
   - Я помню, как вы меня поочередно решили выгуливать, - заметила она, вызвав у мужчины смешок.
   - Да, ты была ревнивой крохой, - согласился он и не преминул вставить шпильку: - Но на ногах явно держалась лучше.
   - Зато теперь у тебя на самом деле есть повод проводить меня до самих дверей, поцеловать в лобик и пожелать сладких снов, - весело фыркнула ничуть не уязвленная девушка.
   - Уж будь спокойна, проведу и проконтролирую, чтобы в дверь вписалась, - заверил ее брюнет. - А то мало ли, вдруг заснешь на пороге.
   - Сам-то как добираться домой будешь? - хмыкнула немного уязвленная девушка.
   - Спрошу у кого-то, - отмахнулся Кархан.
   До пещер, которые обустроила под свою квартиру Литта, они добирались раза в два дольше обычного, так как девушка пыталась споткнуться едва ли не каждом шагу.
   - Знаешь, подруга, сразу виден недостаток практики, - поделился наблюдениями ри.
   - Не с кем было, - поморщилась девушка, покрепче вцепившись тонкими пальчиками в его предплечье. - Сначала училась, потом дракона объезжала.
   - Ты маленькая старушка, - подначил ее приятель, на что Литта шутливо стукнула его в бок.
   Поднявшись на три лестничных пролета, они свернули в коридор и наконец остановились возле нужной двери.
   - Дошли, - удовлетворенно резюмировала Хозяйка, разворачиваясь к Кархану лицом и забрасывая руки ему на плечи. - Все, целуй, и начинай искать путь к своей комнате.
   - Обязательно, - интонацию с пьяных глаз Литта идентифицировать так и не смогла, а потом и вовсе забыла об этом. Потому как подзабытый уже за давностью лет их традиционный прощальный поцелуй перерос в нечто такое, от чего напрочь снесло крышу у обоих. Немного опомнилась девушка только тогда, когда уперлась лопатками в жесткое дерево двери. Что примечательно, уже внутри комнаты. Если еще и была возможность остановиться, то именно эта секунда. Но Литте подобной мысли даже в голову не пришло.
  
  
   Утро для девушки началось с головной боли, незначительной, учитывая, сколько ею было с непривычки выпито накануне, и легкой истомы во всем теле. Понимание, чем именно закончился вечер, ввергло Литту в состояние легкой задумчивости. Такой и застал ее вышедший из ванной Кархан - с неподдельным интересом изучающую потолок.
   - Узор изменился? - как ни в чем ни бывало поинтересовался мужчина, устраиваясь рядом и даже для порядка посмотрев туда же, куда и она. - На мой взгляд, все по-старому.
   - Я размышляю, стыдно ли мне, - призналась Литта, с легкой опаской косясь на собеседника.
   - И как успехи? - развеселился Кархан.
   - Голова болит.
   - Я тоже кое-чего не ожидал, - заметил мужчина.
   Литта развеселилась, понимая, что он попросту постеснялся прямо спросить, как вышло, что спустя три года он все равно стал для нее первым мужчиной в ее постели. Но любопытство явно возобладало над природной тактичностью.
   - Я не шутила, когда накануне сказала, что у меня не было времени на личную жизнь, - пожала плечами она.
   - Пожалуй, я это комментировать не стану, - задумчиво отозвался Кархан, а затем звонко чмокнул новоявленную любовницу в нос и заявил: - Подъем, будем лечить твою головную боль и восполнять пробелы в образовании.
   - В смысле? - Литта послушно поднялась, чуть поморщившись, когда виски предательски закололо.
   - Увидишь, - зловеще посулил маг, привычным жестом взъерошивая шевелюру, а затем подхватывая стыдливо кутающуюся в простыню девушку на руки. - И эта имитация одежды тебе не понадобится.
   Литта покраснела, до нее с большим запозданием пришло понимание, о каких пробелах говорил Кархан.
   - Я пока имел в виду только ванну, - мило улыбнулся заметивший ее смущение мужчина. От этого девушка залилась краской еще больше. - Но ход твоих мыслей мне определенно нравится.
   Устранение "недочетов образования" привело девушку в восторг. Да такой, что она лишь к вечеру вспомнила, что ее кавалер, вообще-то, совсем недавно пострадал и теперь обладает парочкой чудных трещин в костях. Конечно, боли он не чувствовал - зелья и магия шиан делали свое дело, но Литта все равно устыдилась.
   - Решил сбежать? - поинтересовалась она, когда заметила, как Кархан пару раз бросил взгляд на дверь спальни.
   - Я думал, не проведать ли Нарака, - признался драконолетчик с улыбкой.
   - Вот теперь мне совестно, - на самом деле приуныла Литта. - Могу в свое оправдание заметить, что нас бы известили из лазарета, если бы произошли какие-то изменения в его состоянии.
   - Я всегда знал, что ты увлекающаяся особа, - подмигнул маг, все же поднимаясь. - Я скоро вернусь.
   - Я с тобой, - тут же подхватилась Литта.
   - Нет нужды, отдохни пока, - с усмешкой мурлыкнул мужчина. Коварный маг знал, о чем предупреждал - глаза у девушки предательски слипались.
   - Тогда я тебя дождусь, - упрямо возразила юная драконолетчица. Но слова своего не сдержала - она уснула, как только за любовником закрылась дверь.
   Всю следующую неделю они почти не расставались, знакомясь заново. Поочередно или вместе, они ежедневно наведывались в лазарет, но все время слышали лишь один ответ: пациент идет на поправку, но посетителей к нему пока еще не пускают. И когда одним утром была доставлена записка о том, что сегодня можно будет встретиться с Нараком, Литта даже не сразу поняла, что свершилось то, чего они так долго ждали.
   Нестись в сторону лазарета вприпрыжку было несолидно, да и далековато. Потому молодые Хозяева, оправдывая высокий статус, прилетели на драконах, и скатились с седел так поспешно, как только могли. На площадке их поджидал все тот же неизменный бородатый лекарь, имя которого Литта, к своему стыду, так и не удосужилась выяснить.
   - Как он? - быстро спросил Кархан.
   - Я вас не пущу, если вы оба будете так возбуждены, - жестко предупредил шиан. - В первую очередь пациенту нужен покой и позитивные эмоции, а не нервный стресс.
   - Мы будем просто образцами спокойствия и позитивного настроя, только пропустите нас, - попросила Литта, преданно заглядывая в глаза бородачу. Того спектакль не впечатлил ни капли.
   - Будете его нервировать - выгоню взашей, - предупредил шиан. И уже тише добавил: - И ничего не вздумайте говорить о том, как он выглядит. Парень сильно пострадал. И нам еще предстоит очень много работы, чтобы по возможности убрать шрамы.
   Судя по всему, это было сказано специально для нее, так что Литта поспешила кивнуть, заметив, что оба мужчины выжидающе смотрят на нее.
   - Пойдемте, - махнул им рукой бородач.
   Девушка поняла, что с силой вцепилась в руку Кархана, стоило лишь им перешагнуть порог. К особенному, пропахшему лекарствами и болью духу лечебницы она привыкла давно, но вот вид исхудавшего до состояния собственной тени, бледного парня с обезображенным лицом стал для нее ударом. Если бы не глаза, сейчас запавшие и тусклые, но такие знакомые, Литта бы его даже не узнала.
   Кархан аккуратно присел на край больничной койки, а Литта так и не смогла сделать и шага. Даже нацепить ободряющую улыбку вышло с трудом. И то, даже ей самой эта попытка показалась жалкой.
   - Ты как, дружище? - поинтересовался Кархан, неловко беря друга за руку. Пальцы были плотно перетянуты бинтами - скорее всего, для того, чтобы Нарак не потревожил едва поджившие раны на лице.
   - Вроде меня облили кислотой, - тихо прошелестел пострадавший. Надтреснутый, неживой голос Литта признала не сразу. - Насколько все плохо? Они не говорят.
   - Как был уродом, так и остался, - скептически цыкнул приятель. - Не бери в голову, могло быть куда хуже.
   Похоже, этот ответ Нарака не удовлетворил. Очень медленно он перевел взгляд на посетительницу, и Литта невольно сглотнула, надеясь, что он не прочтет в ее глазах ответ на мучавший его вопрос.
   - Литта? - поинтересовался Нарак, после пары секунд внимательного изучения ее лица.
   Его хриплый голос сейчас плохо передавал эмоции, но драконолетчице показалось, что он удивлен.
   - Да, я тоже был потрясен, увидев, как наша малявка выросла, - продолжил балагурить Кархан. Вот только предупреждающий взгляд, который он бросил в это время на девушку, никак не соответствовал беззаботному тону.
   - Не самый лучший способ повидаться после долгой разлуки, но я рад тебя видеть, - Нарак попытался улыбнуться, но лицо свело болезненной гримасой. Литта поняла, что не выдержит, когда тонкая корочка, закрывающая рану, лопнула от резкого движения и из трещинки потекла желтоватая сукровица. Ей на помощь пришел лекарь, громогласно заявивший:
   - Все, увидитесь еще завтра. Он жив и скоро будет здоров, так что можете перестать оббивать пороги.
   Литта была очень тихая все то время, пока она добирались до комнаты. Лишь закрыв дверь, Кархан повернул ее к себе лицом и крепко прижал.
   - Я знаю, что ты не привыкла к такому, но не смей показывать ему свою жалость, - негромко произнес мужчина. И если бы он не обнимал ее так нежно, то это прозвучало бы как выговор.
   - Я не хочу его унизить или обидеть, просто... - девушка всхлипнула, изо всех сил стараясь не разреветься.
   - Литта, мы сейчас единственные, кто у него есть, - Кархан бережно приподнял ее лицо за подбородок, заставляя смотреть себе в глаза. - Если ты начнешь его жалеть, ты его этим уничтожишь. А потому ты должна перестать замечать его увечья. Ради него. Постарайся, пожалуйста.
   Рыжая Хозяйка только кивнула, прижавшись к любовнику. Наверное, стоило просто привыкнуть к мысли об увечье некогда очень красивого молодого человека. Ему и так придется тяжело, ведь боли будут преследовать его еще долго, не стоило усложнять процесс его реабилитации собственной реакцией. А еще у Литты мелькнула подленькая мыслишка, что, возможно, стоит просто реже наведываться к Нараку. Поведение Кархана было не в пример лучше ее, а значит, можно было потянуть время перед следующим посещением раненого друга. Возможно, когда шиан поставят его на ноги, он будет выглядеть лучше.
   Впрочем, от собственных мыслей ей почти сразу стало мучительно стыдно. Она спрятала пылающее лицо на груди любовника и довольно долго пыталась прийти в себя. Подобная трусость ей была несвойственна. А уж за то, что она бросила друга в беде - ну или хотя бы смогла помыслить так поступить - ее следовало бы как минимум выпороть. Так что Литта клятвенно пообещала себе, что сделает все возможное и невозможное, чтобы помочь Нараку побыстрее поправиться и при этом не показывать ему своего страха и отвращения.
   Вот только даже если бы она не оставила подобную идею избегать Нарака, чтобы не видеть его новой внешности, ничего не вышло бы. Пострадавший ри не хотел общаться ни с кем, кроме нее. Кархана он и вовсе вежливо попросил не приходить. Мужчина был обижен, зол и растерян подобным отношением и беспрестанно ерошил волосы, выдавая этим свое душевное состояние. Так что, скрепя сердце, девушка отправилась в лазарет.
   Нарак выглядел еще хуже, чем накануне. Если раньше ему было просто плохо, то теперь в его глазах бился ужас и обреченность, при виде которой Литте поплохело. Сама не отдавая себе отчета в том, что делает, магичка присела на постель и взяла мужчину за руки.
   - Они дали мне зеркало, - подтвердил худшие опасения Нарак.
   - Все не так плохо... - попробовала ободрить друга Литта, но замолчала под тяжелым взглядом ри. - Ты мог умереть.
   - Ты думаешь, это было бы хуже? - горько спросил мужчина, а обожженные мышцы свело судорогой, заставив Литту отвести взгляд.
   - Да, - она все же вновь взглянула в глаза собеседника, зная, что сейчас он увидит в них только ее уверенность в правоте собственных слов. - Ты нам нужен, и я не хотела бы тебя потерять. Но тебе лучше поговорить с Карханом.
   - Не могу, - Нарак отвернулся, и теперь Литте была видна лишь не пострадавшая половина его лица. Выглядело это странно и жутко - словно на нем была ритуальная маска, символизирующая жизнь и смерть. Такие, по легенде, носили жрецы одного из кровавых богов древности.
   - Это, конечно, не сравнить с тем, что произошло с тобой, но ему тоже плохо, - попыталась объяснить Литта.
   Мужчина молчал, похоже, даже не собираясь поворачиваться к ней.
   - Нарак, - окликнула его девушка, и вздрогнула, когда он резко обернулся.
   - Похоже, что меня волнует его состояние? - зло поинтересовался собеседник.
   - Но он же тебя спас, - растерялась Хозяйка.
   - За это я его сейчас почти ненавижу, - после секундного замешательства признался брюнет.
   Литта не знала, что на это отвечать. Давать ему ложные обещания, что все пройдет и наладится, было глупо и подло - они оба знали, что уже ничего не исправить. Так что магичка просто покрепче стиснула его ладонь и долго сидела в тишине, пытаясь побыть хоть и молчаливой, но поддержкой. Ушла она, лишь когда молодая, огненно-рыжая, как и сама Литта, шиан сказала, что пациенту пора спать.
   - Я всегда буду рядом, если понадоблюсь, - на прощание заверила Нарака девушка.
   Вернувшись, Литта как на духу пересказала состоявшийся разговор Кархану, лишь немного смягчив отзыв Нарака про своего друга.
   - Он боится наговорить лишнего под влиянием лекарств и отчаяния, и потому избегает с тобой встречи, - попыталась объяснить она. - Ему плохо от собственной неспособности быть благодарным.
   - Буду надеяться, что когда-нибудь это пройдет, - фальшиво улыбнулся маг и принялся яростно ерошить волосы. Понятное дело, надежды в нем было маловато.
   - Все обязательно наладится, - вот Кархану это сказать она смогла. Потому что у него, в отличие от Нарака, еще действительно могло быть все быть все хорошо. - Просто дай ему время. Он отталкивает тебя сейчас, чтобы сохранить дальнейшую дружбу.
   - Мне не удается сейчас оценить его "благородный" порыв, - язвительно откликнулся Кархан, а Литта поморщилась, понимая, что стала буфером между двумя мужчинами, в жизни которых случилась эта трагедия.
   - Давай ты перестанешь психовать и будешь думать, например, обо мне? - поинтересовалась она, обнимая мужчину за пояс и заглядывая ему в глаза.
   - Предложение принято к рассмотрению, - коварно усмехнулся драконолетчик. На этом разговоры закончились, превратившись в куда более интересное занятие.
   А утром Литта осознала, что проблемы никогда не приходят в одиночестве. Мало того, что теперь она осталась фактически один на один с Нараком и его увечьем, так и Кархан маялся бездельем, становясь все более раздражительным. Литта поняла: что-то надо менять. Пусть даже лично ее нынешнее положение дел устраивало, но ситуация со временем стала бы лишь усугубляться. Поэтому, вернувшись домой и застав в комнате ри, она решила начать столь необходимый им обоим разговор:
   - Не так давно ты говорил, что собираешься вернуться в патруль.
   Кархан отложил книгу, которую закрыл, когда заметил входящую Хозяйку, и задумчиво посмотрел на Литту. Похоже, он явно не ожидал от нее такого "приветствия".
   - Я думал вернуться со своим напарником, но, очевидно, что видеть таковым Нарак меня не хочет, - откликнулся Кархан. - Так что да, собираюсь подать прошение.
   - Снова в Асгаер? - поинтересовалась Литта.
   - Нет, куда-то, где поспокойней. Ксархин и его созвездие выше всяческих похвал, но без Нарака мне там делать нечего, - пояснил мужчина. - Только сначала нужно забрать документы из Дастиана.
   - Тогда сейчас самое время это сделать, - девушка присела в кресло напротив. - Я же вижу, что тебе скучно сидеть здесь без дела. Ты слишком деятельный для подобного.
   - Ты меня выгоняешь или проявляешь дружеское участие? - ехидно поинтересовался Кархан.
   - Второе, - фыркнула Литта. - Не кисни ты на глазах, мне бы и в голову не пришло тебе об этом напоминать.
   - Ты же понимаешь, что я не смогу прилетать к тебе в каждую увольнительную, - осторожно произнес Кархан.
   - Так, давай говорить на чистоту, - улыбнулась Литта, понимая, что сейчас он судит о ней по своим прежним воспоминанием о ревнивой рыженькой девчонке, которой она была несколько лет назад. - Я понимаю, что вряд ли буду единственной твоей женщиной на всю оставшуюся жизнь или даже на ближайший ее период. Поверь, я не претендую. Если раньше я и не могла понять Хозяев, то теперь, когда у меня есть Кхарит, я вполне осознаю некоторые смущавшие меня моменты. Я буду признательна, если ты не станешь хвалиться победами, но это единственное, о чем я прошу. Ну, и о встречном жесте, естественно.
   Похоже, Кархан был удивлен, но удивлен приятно.
   - Значит, будешь моей постоянной парой? - улыбнулся он, протягивая ей руку и помогая перебраться к нему на колени.
   - Пока нас обоих устраивает такое положение дел, - мягко улыбнулась Литта. - Я всегда буду рада тебя видеть в качестве друга и любовника, но пора признать, что у каждого из нас есть собственная жизнь. Я не имею права посягать на твою ради собственного удобства. К тому же, тебе надо переключиться, и перестать накручивать себя из-за проблем Нарака.
   - Ты потрясающая, - Кархан намотал прядь ее волос на палец, заставляя наклониться для поцелуя.
   - Это я тоже знаю, - самодовольно хмыкнула Хозяйка. - И чтобы ты даже не думал в этом сомневаться, я обещаю, что буду заранее предупреждать тебя о визите, чтобы не ставить нас в неудобное положение.
   - Мне еще сначала устроиться куда-то надо, - хмыкнул мужчина. - Этим я, пожалуй, и займусь. С завтрашнего утра...
   Литта благоразумно не стала спрашивать, чем он намерен заниматься до наступления этого времени. И так было понятно.
  
  
   Нарак
  
   Ему не было больно, по крайней мере, сначала. Просто над головой вдруг оказалось небо, безумно-синее, как чешуя Карбала, холодное и равнодушное. Рядом кто-то говорил, встревоженно и быстро, но он не мог узнать голоса, не то, что понять смысл слов. Затем стало холодно, а в мозг словно вонзили иглу, такой внезапной и сильной была боль, и сознание милосердно отключилось.
   Он не помнил, как его перевезли. Когда он изредка приходил в сознание, его болтало, как тряпичную куклу, тело не слушалось, и не было сил даже приподнять тяжелую, будто налитую раскаленным свинцом голову. Под кожей что-то жглось и ворочалось, как живое, но определить, насколько он пострадал, Нарак не мог.
   Более-менее пришел в себя он только в лазарете. По крайней мере, его перестало трясти так, словно его дракон вместе с ним проваливался в воздушные ямы. Перед глазами, которые удалось открыть далеко не с первой попытки, все плыло. Тело казалось невесомым, а кровать под ним словно шла волнами - верный признак того, что его накачали обезболивающим по самые уши. Голоса врачей то приближались, и тогда удавалось различить отдельные знакомые слова, то отдалялись, превращаясь в неясный гул где-то на грани восприятия. Пару раз на фоне серого потолка и белого, пульсирующего света мелькнуло что-то ярко-рыжее. Это было единственное цветное пятно в его неподвижном, резко утратившем краски мире, а потому до него хотелось дотянуться, притронуться хоть кончиками пальцев, чтобы понять, реально ли это. И может ли он вообще ощутить что либо. Но рыжее пятнышко всегда ускользало от таких непослушных рук, и он оставался в своем полубреду, не зная, жив ли еще, или же это - лишь растянувшаяся агония угасающего разума.
   Когда однажды он очнулся, и не ощутил мерного, как океанские волны, покачивания кровати, то сначала даже обрадовался. Значит, дозу лекарств уменьшили, и теперь он, возможно, даже сможет узнать, что произошло. Но шли часы - а может, и минуты, Нарак не знал наверняка, - но рядом не было никого, кто смог бы ответить на его вопросы. Почему-то жгло шею и левую половину лица, не сильно, как после крапивы, но он не обратил на это особого внимания.
   Наконец, в поле нечеткого пока что зрения появилось вожделенное рыжее пятнышко. Теперь он смог различить, что никакие это не галлюцинации и отнюдь не солнечный зайчик, как он было решил в своем бреду. Просто у кого-то, кто сидел у его кровати, были рыжие волосы, яркие и немного взлохмаченные. Как у забавной девочки, которую он когда-то помогал воспитывать. Вот только нечего ей делать в Асгаере, в сотнях километров от дома.
   О том, где находится на самом деле, Нарак узнал случайно, услышав часть разговора шиан. Значит, Илмар... Далековато же его занесло. Выходит, раны были настолько серьезны, что лекари в цитадели не смогли помочь? Но он не ощущал ничего такого. Впрочем, вскоре он стал сожалеть о тех деньках, когда магия шиан гасила чувствительность. Лекарства то ли перестали помогать, то ли их заменили, но теперь изматывающая боль грызла его днем и ночью. Горело и пульсировало лицо, горло словно тиски сдавливали, да так, что даже дышать было тяжко. На этом фоне тянущая боль в сосудах казалась чем-то совершенно незначительным.
   Позже ему объяснили, что это последствия отравления. Оказалось, что к боли, даже такой, можно если и не привыкнуть, то просто не позволять себе ее замечать. И Нарак упрямо цеплялся за эту мысль, даже когда хотелось наплевать на гордость и взвыть в голос.
   Однажды он проснулся и долго лежал без движения, пытаясь понять, что изменилось. До отупевшего от лекарств мозга не сразу дошло, что боль прекратилась, вернее, стала "нормальной": по сравнению с прежними феерическими ощущениями, он почти не ощущалась.
   Лекари в тот день порадовали его обещанием позволить встречу с друзьями. Он знал, что Кархан будет рядом, и даже не ожидал, что второй посетительницей окажется Литта. Глядя на ее рыжие волосы, обитатель лазарета с нежностью подумал, что, видимо, это именно ее он "видел" в своем бреду.
   Нарак ожидал, что это его взбодрит этот визит, но вышло все наоборот. Он все же заметил что-то странное во взгляде Литты, прежде чем вмешался заправляющий здесь шиан. И когда друзья ушли, Хозяин решил получить ответ на вопрос: как же он теперь выглядит? Раньше зеркало ему не давали, хотя он просил, теперь же, после того, как он предпринял попытку встать и самостоятельно добраться до посеребренного стеклышка, ему уступили. Увиденное заставило долго и мучительно вглядываться в отражение, пытаясь осмыслить, не обманывают ли его глаза. Половина лица превратилась в стянутую багровым рубцом рану, глаз уцелел не иначе как чудом. От смазливой мордахи, которой он был обязан львиной долей своих любовных побед, даже памяти не осталось.
   Все эти дни боль была постоянной спутницей, ежеминутной и ежесекундной. Теперь он испытывал еще и унижение от понимания, что его друзья улыбались через силу, видя вот это, лишь бы поддержать его. Затем пришло отчаяние - ведь произошедшее невозможно было обратить вспять. Что бы ни предприняли шиан, но исцелить его полностью им было не по силам. Такие шрамы уродуют на всю жизнь. Постепенно в душе стала нарастать даже не злость, а жгучая ярость, почти что ненависть. В эти минуты он винил Кархана во всем, что произошло. Нет, не в прорыве и не в собственной глупости - в том, что друг сохранил его жизнь. Ведь никто не просил его привозить тяжелораненого на другой конец страны, где ему все равно не смогли помочь. Чего уж было проще, добить бывшего напарника, а не обрекать его на вечную жалость и ненависть к самому себе. Взгляды и сочувствие окружающих были не так унизительны, как брезгливое отвращение к самому себе. Нарак едва сдерживался, чтобы не высказать все это, когда друзья приходили его проведывать. Они были здоровы и красивы, они были вместе и наслаждались жизнью, в то время как ему самому было так плохо. Мужчина понимал, что эти измышления абсурдны, и Литта с Карханом вовсе не обязаны похоронить себя в четырех стенах лазарета только потому, что на это обречен он. Не выдержав, он выплеснул все свое раздражение и отчаяние в разговоре с Литтой. И девушка снова сумела его поразить, не став жалеть или давать пустых обещаний. Она просто осталась рядом с ним, и это было лучшим, что Хозяйка могла сейчас сделать. Она даже смогла убедить Кархана более не приходить. Нарак надеялся, что бывший напарник все поймет: лицемерные ободрения взъерошенного парня были куда хуже жалости и грусти, отражавшихся в глазах его рыжей подруги. И хотя Литта предупреждала Нарака, что этим нежеланием встречаться с Карханом, он отталкивает друга, мужчина полагал, что это лучше, нежели потерять его вообще.
   Сабриа
  
   Услышав дикий вой "будильника", Сабриа лениво потянулась, не особо спеша вылезать из постели. Рассчитан он был в основном на новичков, "старички" же воспринимали его с философским стоицизмом. Все равно никаких обязательных утренних построений и пробежки по лужайке под распевание боевых гимнов в цитадели Асгаер не практиковали. Риан, как и его предшественники, считал обычную армейскую муштру хоть и полезной, но не обязательной для тех, кто уже делом доказал свои умения. А потому утро каждого драконолетчика принадлежало лишь ему одному. Впрочем, каждый из них понимал необходимость постоянных тренировок для поддержания физической формы, навыков и реакции. Так что расслабляться никто и не думал. Она и сама с удовольствием участвовала в спаррингах, как физических, так и магических, ничуть не уступая в последних мужчинам из ее части созвездия. А в тренировках с оружием компенсировала нехватку силы ловкостью и маневренностью. Но сегодня настроения для подобных развлечений не было - она только вчера вернулась из патрулирования, оказавшегося тяжелым и полным не самых приятных впечатлений, так что хотелось попросту отдохнуть.
   С тех пор, как она впервые оказалась в горной цитадели, прошло уже более полугода. За это время Сабриа крепко сдружилась почти со всеми парнями из "своей" половины созвездия, даже язвительный и въедливый, похуже интенданта, заместитель риана Дошар к ней притерпелся. С ним, когда он не "капризничал", было довольно интересно разговаривать, хотя такое счастье подчиненным редко доводилось лицезреть. Также удалось наладить и личную жизнь. Правда, не за счет риана, как она предполагала ранее. В вопросах секса Ксархин оказался тоже необычным Хозяином. Если его нежелание спать с подчиненной она могла понять и оценить - Сабриа и так выделялась на фоне его созвездия, чтобы еще и делать ее своей любовницей. Но ведь риан крепости Асгаер на самом деле довольствовался одной женщиной и, похоже, действительно был к ней эмоционально привязан. Сабрию это порядком удивляло, ведь такую "оседлость" в этом аспекте жизни Хозяева обычно начинали проявлять, лишь разменяв вторую сотню лет, если доживали, конечно. Однолюбами они зачастую были лишь в одном - в эмоциональной и ментальной привязке к дракону, что чрезвычайно редко распространялась на представителей собственного вида. Но так как личная жизнь Ксархина ее не касалась, Сабриа решила заняться своей и быстро нашла себе любовника среди молодых драконолетчиков. Ее выбор пал на Тайдена, который, хоть и был на несколько лет младше самой летчицы, но при этом был достаточно харизматичен, чтобы заинтересовать девушку. К тому же, невысокий коренастый крепыш с теплыми зелеными глазами обладал на диво легким и неконфликтным характером, что позволяло ему с легкостью переживать некоторые издержки их общения. Когда темпераментная любовница от избытка раздражения принималась швырять в стену подушками и прочими попавшимися под руку предметами, парень с легкостью возвращал в ее нормальное русло. Сорвать на нем дурной настрой так же не выходило - через пару минут Сабриа обнаруживала, что до слез хохочет над очередной его шуткой.
   А еще неожиданно для всех Сабриа подружилась с Кристансом. Первое время, пока Хозяева привыкали к присутствию женщины в их коллективе и в основном пялились на ее грудь и ноги, девушка предпочитала проводить свободное время в обществе своего ящера. А так как Кристанс в драконьих пещерах фактически жил, то они довольно скоро нашли общий язык. Красивый, но немного странноватый мужчина мог очень многое рассказать о крылатых ящерах, о чем знала вся цитадель. Но вот мало кто догадывался, что и о людях Кристанс знает немало. Правда, познания эти были специфическими - он составлял удивительно точные психологические портреты и делал потрясающие наблюдения о характере каждого из Хозяев, просто "общаясь" с их драконами. Вот только в отличие от того же Дошара, этими знаниями утонченный русоволосый драконолетчик не пользовался, стараясь свести общение с сослуживцами к минимуму. Отчего для Сабрии было сделано исключение, Хозяйка могла лишь гадать, но была искренне этому рада. И хотя служили они в разных половинах созвездия и виделись лишь на общих слетах перед каждой пересменкой, но устраивали посиделки с завидным постоянством даже после того, как Сабриа "прижилась" в цитадели.
   Все же выбравшись из теплой и уютной постели, Хозяйка умылась и, на ходу заплетая косу, направилась в сторону драконьих пещер. Внезапно посетившая ее мысль встретиться с Кристансом показалась ей весьма дельной, тем более, что к обеду друга в крепости уже, скорее всего, не будет - наступала его смена.
   Легко сбежав по пологому спуску на один из нижних ярусов пещер, Сабриа ухмыльнулась, заметив друга, о чем-то ворковавшего со своим драконом. Ей еще ни разу не удавалось прийти раньше него, и девушка задавалась вопросом, неужели он здесь ночует? Впрочем, это было бы не удивительно. Пожалуй, все драконы в цитадели любили Криса, как родную маму, и вполне могли бы устроить ему теплое "гнездышко" где-то в глубине пещер.
   - Привет тебе, любитель ящеров, - усмехнулась Сабриа, подходя к приятелю.
   - Ты явилась, даже не позавтракав, - заметил мужчина. К его манере общения тоже стоило привыкнуть. По тону не всегда было понятно, задает ли Кристанс вопрос или просто озвучивает очевидное. Многих это порядком раздражало, но Сабриа научилась считывать по едва заметным мимическим проявлениям его настоящие эмоции.
   - Ну да, - она поморщилась. - Мое патрулирование преподнесло несколько неприятных сюрпризов. Хотела с тобой посоветоваться, пока не пришло время отчитываться перед Дошаром.
   - Рассказывай, может, что-то и подскажу, - согласно кивнул мужчина. Похоже, она сумела его заинтересовать, поскольку он даже на время оторвался от своего серебристого Тариса и полностью переключил внимание на девушку.
   - Позавчера моя тройка закрывала небольшой прорыв на север отсюда, - начала летчица. - Разрыв был совсем небольшой, так что особой угрозы не было. Но когда мы его уже закрыли и оставалось лишь добить оставшихся тварей, Асант вычудил такое, что хоть плачь. Я же тебе говорила, что он постоянно цапается с драконом моего напарника, Гартиса?
   - Но не во время работы, - уловил суть Кристанс.
   - Именно, - девушка вздохнула и присела на краешек стола, стоящий у стены. Такая вот мебель стояла в небольших нишах возле каждой из пещер, чтобы удобно было складывать инструменты, когда Хозяева или служащие решали чинить или подтягивать упряжь, ухаживать за драконами, или попросту не хотели сбрасывать вещи на пол. - А тут он ему мало того, что помешал, так еще и полез в драку. Рыжий, правда, тоже в долгу не остался, - досадливо поморщилась Сабриа, припомнив подробности инцидента. Крупный, как и Асант, дракон Гартиса, соперничающий в расцветке со своим морковно-рыжим Хозяином, был не дурак подраться. И одно дело, если бы ящеры выясняли отношения в загоне, но когда они сцепились посреди боя, да еще и со всадниками на спинах, тут уже было, от чего забеспокоиться. - Крис, мы до них докричаться не могли, даже ментально одернуть удалось с надцатой попытки. У меня голова до сих пор трещит так, словно мне на нее кастрюлю надели и методично били черпаком. Может присоветуешь, что делать?
   - Перевестись, - спокойно отозвался собеседник. А уставшей и раздраженной Сабрие захотелось дать ему в лоб.
   - Может и переведут, когда эта новость дойдет до начальства, - буркнула она, скрещивая руки под грудью.
   - Поменяй тройку, - решил все же уточнить Кристанс, опираясь на стол рядом с нею. - Хотя и не принято такое, но ситуация требует кардинальных изменений.
   Может друг еще и сказал бы что-то, чего сама Сабриа еще не успела придумать, но закончить разговор им не дали. В пещеру заглянул один из магов:
   - Ри Сабриа, вас ищет ри Дошар.
   - Скоро улетаешь? - глянула на Кристанса девушка, прежде чем спрыгнуть со столешницы и направиться к выходу.
   - Дождусь, - пообещал он. Это было, пожалуй, единственное, что ее сейчас обнадеживало.
   Непосредственное начальство обнаружилось на жилом уровне. Заместитель риана был бодр, небрит и взъерошен, светло-русые волосы торчали веселеньким ежиком. Он вообще не производил впечатления человека сколько бы то ни было солидного: жилистый, с нервными жестами, вечно несколько небрежный, Дошар казался безнадежным раздолбаем куда младше своего настоящего возраста. Но на самом деле это был умнейший и хитрющий мужик, чей любопытный нос торчал из-за каждого угла. И в том, что он уже в подробностях знает о произошедшем, Сабриа не сомневалась.
   - Пойдем, - только и скомандовал он.
   Шагая за мужчиной по коридорам цитадели, драконолетчица все больше мрачнела от понимания, что ее ведут в кабинет риана. Похоже, выходка Асанта будет иметь крайне неприятные последствия. И так как зачинщиком был именно ее летун, то и отвечать придется Сабрие.
   Ксархина они таки застали в кабинете, хотя обычно шанс этого был невелик - риан мотался по всей цитадели, летал в город по делам или же к своей подруге, а иногда, когда выпадала свободная минутка, пропадал где-то на скалах в обществе блокнота и грифелей. Но Дошару сегодня повезло, а вот за себя драконолетчица не поручилась бы.
   - И почему вы вместо завтрака бегаете по крепости? - философски поинтересовался риан.
   - Дело есть, - заявил стриженый и проинформировал: - Их чудища снова сцепились.
   Ксархин отреагировал лишь легким поднятием бровей. Раньше этот жест, означающий, что риан наслышан про неприязнь двух драконов, как и любой другой в цитадели, насмешил бы девушку, но не сегодня.
   - Во время закрытия врат, - произнесла она, почувствовав на себе взгляд Дошара.
   - С Кристансом проконсультировалась? - полюбопытствовал Ксархин, откладывая пишущие принадлежности и переплетая пальцы в замок.
   - Безрадостные прогнозы, - вынуждена была признать Хозяйка.
   - Значит, сейчас что-то придумаем, - блондин уткнулся подбородком в сцепленные пальцы и задумчиво уставился на подчиненных, явно что-то прикидывая.
   - Слушай, я не хотел бы отдавать такое чудо, как Сабриа, - Дошар сверкнул ехидной ухмылкой, - этому хмурому и невоспитанному Аску, но лучше всего сейчас действительно ее перевести. Поставь ее к Кристансу, а? Не знаю, спят они вместе или нет, но она единственная, с кем он нормально общается. А Крис, в свою очередь, сможет контролировать ее злобного дракона.
   От такой наглости Сабриа оторопела. Почему-то на ум приходили сплошь нецензурные комментарии.
   - А тебя не смущает, что я здесь стою? - наконец выдавила она.
   - Меня куда больше удивило, что он чего-то не знает, - доверительно поделился наблюдением Ксархин.
   - Вы меня на самом деле переводите? - решила не отвлекаться Хозяйка.
   - Сама понимаешь, что допускать повторно такого я не намерен, - риан побарабанил пальцами по столешнице. - Даже если сменишь свою тройку, это не решит проблемы. А вот если перейдешь в подразделение Аска, то пересекаться будете крайне редко. Так что иди к новому начальству докладывай, что ты теперь под его командованием.
   - И что ты повторно на патрулирование вылетаешь, - сделал невинную мордашку Дошар. - Приблизительно через два часа.
   Сабриа сдавленно зарычала и очень пожалела, что под рукой нет ничего, чем можно было бы бросить в стриженного экс-начальника. Ну или хотя бы топора-колуна, чтобы побрить его особо садистским способом.
   Аскшан, когда она все же отыскала драконолетчика, не слишком порадовался такому повороту, но действовал быстро и четко. Перегруппировав две тройки, он все же поставил Сабрию в отряд к Кристансу и еще одному парню, которого девушка знала лишь наглядно. Зато переводить неунывающего Тайдена никто не собирался, хотя Сабриа втайне надеялась на понимание командира. Скотина Аск ее надежды даже понял, и свое нежелание пойти ей навстречу объяснил по-солдатски прямо: чтоб не трахались в рабочее время. В пересменку - сколько угодно.
   Ехидное замечание она проглотила, решив не вступать в пререкания с начальством в первый же день. Сабриа даже была рада, что через пару часов ей надо было вылетать на патрулирование. И хмыкнула, припомнив, что еще не успела разобрать вещи. Предстояло еще сообщить Кристансу новость.
   А вот самое веселье началось спустя неделю, когда патрулирование было закончено. И часть созвездия Аска начала подтягиваться в цитадель на пересменку.
  
  
   Аскшан
  
   - На тренировку пойдешь? - поинтересовался Ксархин. Риан сегодня был весел и немного мечтателен - верный признак того, что ночевал у Аяны. Аск усмехнулся, постоянство друга и его девушки он уважал, хотя и не совсем понимал. Впрочем, отчетливо осознавая, что это не его дело, он лишний раз об этом не задумывался.
   - Пойду, куда ж я денусь? - отозвался шатен, собирая волосы в хвост, чтоб не мешались. - Посмотрим, не расслабились ли мои лентяи в компании дамы.
   - Ты с Сабрией, значит, еще занятий не проводил? - уточнил Ксархин, приподняв бровь.
   - Так хороша или настолько безнадежна, что ты об этом спросил? - уловив что-то в голосе друга, уточнил шатен.
   - Вот и проверишь, - с самым невинным видом отозвался риан.
   - Если она соизволит выбраться из постели Тайдена, они давно не виделись, - хмыкнул Аскшан.
   - Завидуй молча, - посоветовал Ксархин.
   - Не в этот раз, - покачал головой шатен, - ты знаешь, что мне нравятся женщины совсем другого типа.
   - Это их проблемы, - усмехнулся риан. - Если тебя настолько раздражает Сабриа в роли женщины, то воспринимай ее просто как летчика. Поверь, она толковая и умелая, а эти ваши контры только мешают работе.
   - Вот сейчас и проверим, насколько она умела, - закруглил тему Аскшан. Он и сам толком не мог понять, почему его настолько выводит из себя русоволосая драконолетчица. Внешне девушка ему скорее нравилась, чем нет, но манера поведения порядком раздражала.
   Прогноз пессимистично настроенного Аска не оправдался. Сабриа сидела на ступеньках неподалеку от тренировочной площадки, весело перебрасываясь шутками с кем-то из его подчиненных. Остальные Хозяева за полгода уже свыклись с присутствием женщины в их созвездии, а теперь испытывали разве что легкий интерес, наблюдая, как она осваивается в новом коллективе. У Аска же чем дальше, тем больше укреплялось мнение, что она окапывается. Опять таки, ничем не подтвержденное.
   - Чего сидим, кого ждем? - небрежно поинтересовался Аскшан, спускаясь на тренировочную площадку и, не глядя, вызывая первую двойку подчиненных. - Сегодня работаем без магии, но в полный контакт. Риан желает знать, годитесь ли вы хоть на что-то.
   На самом деле, Ксархин просто хотел размяться, но его зам не мог не воспользоваться случаем придать подчиненным ускорение. А поспарринговать с другом Аск и сам был не против.
   Хозяйка, за которой мужчина наблюдал вполглаза, оперлась локтями на колени и что-то негромко сказала сидящему рядом драконолетчику, который тут же подавился воздухом и рассмеялся.
   - Сабриа, ты следующая на очереди, - проинформировал ее Аскшан. - Раз уж ты так нежданно-негаданно попала в мой отряд, пора подтянуть тебя до удобоваримого уровня.
   - Как скажете, командир, - летчица хлопнула ресницами и изобразила полнейшую покорность судьбе. Шатен отвернулся, чтобы скрыть раздражение. Эта ее манера... соглашаться ему парадоксальным образом не нравилась.
   Когда подошла ее очередь, и девушка направилась в центр площадки, а сам Аск принялся стягивать куртку, народ вокруг оживился, предвкушая развлечение. Мужчина отдавал себе отчет, что несмотря на раздражение и желание поставить Сабрию на место, боли он ей не причинит. Зато проверить, на что способна новенькая, и понять, о чем именно туманно намекнул Ксархин, стоило.
   От первого, пробного выпада, девушка просто уклонилась. Аск хмыкнул и постарался сократить дистанцию, чтобы взять противницу в захват и покончить с делом сразу - в грубой силе Сабрии, пусть и довольно рослой, с ним было не тягаться. Но летчица снова ускользнула, даже успев не больно, но обидно достать его по лицу. Более того, она настолько мастерски уклонялась от захватов, и делала подсечки, что скоро драконолетчик понял, что ему попался умелый и достойный спарринг-партнер. Когда в очередной раз девица уронила его на спину, мужчина понял, что не может сдержать улыбки. Похоже, от понимания, что под его командование попала не неумеха, ему полегчало. Во всяком случае привычного раздражения стоящая рядом запыхавшаяся и растрепанная Сабриа не вызывала.
   В результате победила дружба. Аск, лихо брошенный партнершей через бедро и хорошо приложившийся лопатками об отнюдь не мягкий камень, успел-таки прихватить девушку за лодыжку и хорошенько дернуть на себя. Сабриа упала, а там уж обездвижить ее было делом техники. А вырваться из хватки здоровенного и куда более тяжелого Аска, у драконолетчицы не вышло бы при всем желании, разве что примени она магию. Девушка дернулась, но поняла тщетность такой попытки и теперь только тяжело дышала.
   - Если уже наигрались, то освобождайте место, - послышался над ними чуть насмешливый голос Ксархина.
   Аск мгновенно отпустил противницу и поднялся, а после небольшого промедления подал ей руку. Мужчина порядком удивился, когда она все же приняла помощь, но виду не подал. В конце концов, может он ее просто слишком сильно придавил и девушке было сложно встать самой? Если так, то стоило бы извиниться.
   - Ты в норме? - несколько неловко поинтересовался он.
   - Да, командир, - с умопомрачительной вежливостью откликнулась Сабриа. - Благодарю за тренировку, это было... познавательно.
   - Тогда свободна, - пожал плечами Аскшан, чувствуя неожиданное разочарование от того, что она опять вернулась к прежней линии поведения.
   Девушка пару секунд промедлила, словно думая огрызнуться, но затем все же кивнула и направилась в крепость.
   - Ну так она послушная, - негромко заметил подошедший Ксархин.
   - Это и раздражает, - хмыкнул заместитель риана.
   - Ты же таких и предпочитаешь, что не нравится? - блондин приподнял бровь, явно не понимая, почему собеседник продолжает раздраженно хмуриться, наблюдая за удаляющейся девушкой. Аск и сам бы не отказался получить ответ на этот вопрос.
   - Не путай работу с личными предпочтениями, - покачал головой Аскшан, и решил закрыть эту тему: - Посмотрим, как дальше дело пойдет. Ты сам-то собираешься размяться?
   - А что, похоже, что за бумажной работой я растерял все навыки? - хохотнул друг, начиная стягивать рубашку.
   - Всякое бывает, - философски откликнулся Аск. - Вдруг и забыл, с какой стороны к противнику подходить.
   Ксархин беззлобно фыркнул в ответ. Следующие минут двадцать приятели самозабвенно лупили друг друга, отводя душу и, по выражению Ксархина, "выбивая канцелярскую пыль". В принципе, энтроп предпочитал бои на мечах, частично из-за своей болезни. Все же слишком близкий физический контакт мог его спровоцировать, хотя проколов до сих пор ни разу не случалось.
   Постепенно потянулись дни их дежурства в цитадели. Аскшан с удовольствием гонял прибывших птенцов, ведь старичкам хватало и дел, и мотивации для самостоятельных занятий. Сабриа успешно прижилась в отряде. Но общение с девушкой у самого Аска не ладилось. Когда они разлетались в разные концы патрулируемой территории, он и думать забывал о подчиненной. Но стоило лишь вернуться в цитадель, и обстановка опять накалялась. Она словно специально делала все, чтобы довести шатена до белого каления. При этом со стороны все его претензии выглядели, как придирки, потому как Сабриа безукоризненно придерживалась устава. Она выполняла все распоряжения в точности и в кратчайшие сроки, причем безукоризненно. Всегда оставалась вежлива. И именно за это ее порою хотелось придушить. Довольно скоро Аск разобрался, что именно выводило его из себя - эта наигранность. Со всеми остальными мужчинами она вела себя совершенно иначе, а стоило Аскшану с ней заговорить, как девушка сжимала зубы, цепляла на лицо холодную вежливую гримаску и хлопала длинными ресницами, изображая должное рвение.
   Можно было бы выпустить пар, опять вытащив Сабрию на тренировочную площадку, но Аскшан избегал это делать, опасаясь, что все же не сдержится и придушит заразу. Так что оставалось лишь скрипеть зубами, но терпеть паршивку. Тем более, что начни он с нею открытую конфронтацию, Аска не поняли бы остальные члены его отряда.
   Так продолжалось несколько месяцев. Его раздражение достигло апогея в один прекрасный солнечный день, когда у всего созвездия - дело небывалое само по себе - выпала увольнительная. Подобные "двойные загулы" своим подчиненным Ксархин устраивал крайне редко, поскольку на это время вся область оставалась фактически беззащитной. Но если не давать людям отдыхать, то они не смогут нормально работать. Энтроп это знал, а потому умудрялся выкраивать такие редкие, но такие желанные выходные, на которых все без малого четыре десятка летчиков созвездия Асгаер могли побыть вместе и при этом отвести душу.
   Для посиделок был выбран все тот же трактир в Среднем городе, куда драконолетчики наведывались уже не первый год. Держащий его мужичок такой популярности среди Хозяев был чрезвычайно рад и даже в шутку грозился переименовать заведение в "Пивную цитадель". Правда, пока что дальше разговоров дело не заходило, и заведение так и оставалось с вывеской, на которой красовался незатейливый натюрморт из кружки пива и трех сушеных рыбин.
   Пить вместе с подчиненными Аскшан не стал, но не из врожденного снобизма. Ему нравилось наблюдать за тем, что отмачивают его подгулявшие подчиненные. Утесом спокойствия в этом бушующем море хмеля и кипучей энергии обычно оставался и Белем, бессменный талисман цитадели Асгаер. Седой, но за прошедшие годы не постаревший ни на день ветеран пил вдвое больше молодежи, но при этом не пьянел совершенно. Уже традиционным развлечением для созвездия стали его шутливые перебранки с Тайденом. Их диалоги, полные юмора и беззлобных подначек, веселили сослуживцев, которые даже делали ставки, кто именно из "дуэлянтов" выиграет вечерний раунд.
   Сидящий рядом с Аском Дошар придерживался той же линии поведения и уже целый час цедил одну кружку пенного напитка. Правда, эта зараза явно преследовала иные цели. Конечно, второй зам риана наблюдал. Но именно под его чутким "руководством" допившиеся драконолетчики обычно и влипали в большую часть скандальных происшествий, от которых потом еще несколько дней лихорадило весь город. Мораль в поступках Дошара была проста: не поддавайтесь на провокации.
   Когда в таверну вошел Ксархин, народ поприветствовал риана нестройным гулом голосов и поднятыми кружками. Блондин улыбнулся и направился к друзьям, заняв свободный стул, который они специально приставили еще в самом начале вечера.
   - Скоро станешь книжной крысой, - "поздоровался" Дошар.
   Ксархин на эту реплику никак не прореагировал, лишь кивнул хозяину, который поставил перед рианом пиво.
   - Ты у Аяны был? - зашел с другой стороны Дошар. Видимо, его мучило любопытство, почему обычно довольно пунктуальный энтроп сегодня припозднился.
   - Нет пока. Возникла одна довольно странная ситуация, - отхлебнув из кружки, откликнулся риан Асгаера. - Мой бывший Мастер прислал письмо.
   - Случилось что? - Аск приподнял бровь, услыхав в голосе друга странные нотки.
   - Он принялся изучать болезнь энтропов и попросил помочь с информацией, - фраза вышла незаконченной и буквально "повисла" в воздухе.
   - Что конкретно смущает? - Дошар скрестил руки на груди, внимательно изучая собеседника.
   - Как много стоит ему рассказать, - откровенно отозвался Ксархин. - Многие из моих умений - это последствие экспериментов над самим собой, которые наше общество не приветствовало. Вы оба знаете историю моего "перевода" из Дарада. Так что, думаю, говорить что-либо еще излишне.
   Аск знал, с каким уважением риан относился к своему Мастеру, в свое время так много сделавшему для него, так что возможность просто отказаться друг явно даже не рассматривал. Но и раскрывать все карты было нельзя - Ксархина могли счесть опасным и попробовать убрать с поста под благовидным предлогом. В друге Аскшан не сомневался ни на миг, и знал, что окружающим его людям энтроп вреда не причинит, но многие его возможности действительно вызывали оторопь. Хотя было кое-что, чем можно было воспользоваться.
   - Ты говорил, что энергию можно не только отбирать, но и передавать, - понизив голос едва ли не до шепота, произнес Аск. - Что, если подбросить Мастеру эту идею? Авось он что-то полезное сможет сделать с этим знанием?
   - Они и так знают про возможность "пить" жизненную силу иных существ, - заметил Дошар. - Просто можно сказать, что это не обязательно должны быть люди, а вполне подходят животные - этим ты себя обезопасишь. А вот про возможность дистантной охоты на тварей я бы умолчал.
   - Я пришел к сходным выводам, - Ксархин побарабанил пальцами по столу, - но за понимание и совет спасибо. Я не хотел бы, чтобы подобные умения получили широкое распространение. Все же энтропам обычно внушают, что мы ущербны. Мало ли, вдруг кто-то решит, что за такое мнение стоит мстить всем подряд.
   - Полегчало? - ехидно улыбнулся Дошар.
   - А вот теперь я иду к Аяне, - хмыкнул Ксархин, быстро выпивая остаток напитка в кружке и поднимаясь. - Хорошо вам отдохнуть.
   Мужчины лишь охотно кивнули.
   - Тоже пойдешь искать компанию на ночь? - полюбопытствовал Дошар, когда за начальником закрылась дверь трактира.
   - Нет особого желания, - отозвался Аскшан, прикладываясь к кружке. Искать женского общества и впрямь не тянуло - он был слишком раздражен, хотя общество друзей и пива несколько улучшило его настрой.
   - И зря, а то на тебя уже смотреть противно - дергаешься, будто тебя кусает кто, - ехидно отозвался стриженый.
   - Раз тебе так приспичило, то сам и иди, - огрызнулся Аск.
   - Ну уж нет, тут сейчас такая потеха пойдет, - Дошар кивнул куда-то в сторону подчиненных. Оттуда как раз доносились жизнерадостные вопли, подозрительно напоминающие пресловутое: "Пей до дна!" - Сабриа споила-таки Тайдена, так что скоро наш оптимистичный парень превратиться в мрачную и воинственную машину сокрушения и устрашения. Не хотелось бы пропустить.
   - Эта девица меня порядком раздражает, - буркнул шатен, снова отпивая из кружки.
   - Я смотрю, ты оценил мой подарок в ее лице, - самодовольно ухмыльнулся собеседник.
   - Гад, - равнодушно констатировал Аскшан.
   - А если серьезней, то либо поговори с ней, если есть конкретные претензии, либо уложи в свою постель. Насколько помню, после этого ты теряешь интерес к своим любовницам. Вдруг научишься не шипеть, что твой Деши, каждый раз, когда прозвучит ее имя.
   - Долго речь готовил? - скептично поинтересовался Аск после этой тирады.
   - Чистой воды импровизация. Цени! - заявил Дошар. И уже серьезней добавил: - А над моими словами подумай, когда мозг прекратит забастовку и снова постучится в твою пустующую черепушку. Ты ж ни сам работать не можешь, ни ей не даешь. А в результате мне ваши тушки хоронить и искать ваших родичей или Мастеров, чтоб похоронки отправить? Оно мне надо?
   - Вот и забирал бы ее в свою половину созвездия, - огрызнулся шатен уже просто из принципа.
   Дошар пожал плечами, как бы говоря: "дело твое". И на этом разговор сам по себе сошел на нет, тем более, что шум в таверне нарастал, что явно означало: своего шоу стриженый Хозяин все же дождался.
  
   Сабриа
  
   Для нее эти месяцы превратились в бесконечную пляску на грани. Безукоризненное соблюдение субординации в отношениях с начальством даже самой драконолетчице казалось утонченным издевательством. Особенно учитывая ее неформальные отношения со всем остальным созвездием. Временами Сабрии самой казалось, что пора завязывать, что игра затянулась, но затем она перехватывала обращенный на нее взгляд Аскшана, в котором отчетливо читалось раздражение, и тут же снова закусывала удила. Девушка привыкла, что к ней относятся как к профессионалу, оценивая ее реальные заслуги и дела, но заместитель риана словно и не догадывался о том, как много она делает для созвездия. Он видел в ней только девчонку-выскочку, которая ему в чем-то мешала, и это злило до кровавой пелены перед глазами.
   После злосчастной тренировки она поняла, что скоро просто начнет бросаться на людей из-за раздражения. Все те несколько месяцев, что минули с тех событий, темноволосый зам Ксархина наблюдал за драконолетчиками из своей половины созвездия, но Сабрие казалось, что это именно от нее он не отрывает взгляда. Хозяйка постоянно спиной ощущала чужое, неприятное ей внимание. Как назло, с Тайденом они теперь виделись очень редко, и потому девушка все чаще отправлялась искать эмоционального убежища в драконьих пещерах. Кристанс и его бронированные любимцы уж точно всегда были ей рады. Даже черная громадина Аскшана, Деши, в отличие от Хозяина, относился к Сабрие доброжелательно. Он любил подставить лобастую, увенчанную загнутыми рогами башку, чтобы его гладили. Вряд ли он что-то чувствовал, так как чешуя у него была толстенная, но внимание ящеру было приятно - он довольно прикрывал янтарные глазищи размером с хорошую тарелку и басовито урчал.
   На этот раз она даже явилась не с пустыми руками. Побывав по заданию риана в городе, Сабриа разжилась бурдюком с неплохим вином, и теперь перебросила его встречающую ее Крису.
   - Есть повод праздновать? - удивился мужчина.
   - Есть повод напиться, - мрачно сообщила она, падая рядом с ним на узкий диванчик. Каким образом Кристанс выпросил у интенданта мебель, для нее оставалось загадкой, но неожиданно домовитый Хозяин потихоньку обживал пещеры. Хотя чему удивляться, учитывая, что тут он проводил большую часть времени.
   - Ты опять поругалась с Аскшаном, - в своей традиционной манере, не то спросил, не то констатировал Крис. Но налить принесенное вино в стаканы ему это ничуть не помешало - пить прямо из бурдюка при наличии посуды утонченный Хозяин не стал бы.
   - И вовсе нет! - зло фыркнула девушка, цапнув протянутую ей емкость. - Я к нему даже не подходила.
   - Просто никто больше не вызывает у тебя такую реакцию, - пожал плечами Кристанс.
   - Это не он, а его отношение ко мне меня бесит, - решила пофилософствовать Сабриа, с удовольствием делая первый глоток терпкого напитка.
   - Извини, но ты сейчас сказала глупость, - светловолосый драконолетчик устроился на другом конце диванчика. Обычно он завязывал волосы свободным узлом, чтоб не мешались, но сегодня решил распустить. Сабрии это всегда нравилось - волосы у Криса были, как у женщины: мягкие и гладкие. Все время хотелось запустить в них пальцы и сплести штук надцать мелких косичек, а затем любоваться, с какой миной он будет расплетать сей парикмахерский "шедевр". С трудом отогнав навязчивый образ, летчица заставила себя сосредоточиться на том, что говорил друг: - Аск никак не постулирует свое к тебе отношение. Вот когда он вывесит в трапезной полный список претензий к тебе, тогда будет, о чем говорить. Или когда хотя бы выскажет их тебе лично. А сейчас в тебе говорит предвзятость.
   - То есть он должен не просто считать меня третьим крылом у дракона, а еще и озвучить это с аргументацией и перед зрителями? - начала заводиться летчица. - Обломается.
   - Ты сама его провоцируешь, - заметил собеседник.
   - Я тебя сейчас стукну, - пообещала мрачная Сабриа. Оспорить последнюю фразу было проблематично, ведь он лишь озвучил ее собственное мнение.
   - А полегчает? Или решит проблему? - не впечатлился угрозой Крис. - Ты очень демонстративно дружишь со всеми мужчинами в цитадели против Аскшана. Он не дурак, чтобы это не замечать.
   - Но ничего по этому поводу не предпринимает.
   - Надолго ли? - усомнился Кристанс. - У него есть все возможности, чтобы превратить твою жизнь в кошмар. Не добавляй себе проблем, Сабриа.
   - А что он мне сделает? - откровенно хорохорясь, поинтересовалась летчица. - Начнет бесить еще сильнее, чем сейчас?
   - Ничего такого, что можно было бы занести в личное дело. У Аска очень.... специфическое отношение к женщинам, но спускать такое поведение он не станет, - посулил приятель, подливая ей вина.
   - Ты к женщинам относишься так же. Для тебя они - это только функция, - хмыкнула девушка. - А я - Хозяйка. И ты это учитываешь.
   - Я просто предупредил, - Кристансу явно надоел этот разговор, который уже пошел по кругу. - Не хочешь проблем - меняй что-то в ваших взаимоотношениях.
   - Угу, - буркнула собеседница. - Когда у нас увольнительная?
   - Послезавтра двое суток общей, так что нагуляешься, - сообщил Крис. Откуда он знал это, не высовывая носа из пещер, оставалось загадкой. Впрочем, сам летчик ее и разрешил, поведав, что к нему забредал Ксархин, пообщаться и проведать Ацейра.
   - Ну, хоть с Тайденом увижусь, - сама себя успокоила девушка. На самом деле, отношения с веселым крепышом давно зашли в тупик, но прекращать их в одностороннем порядке Хозяйке не хотелось.
   Вечер в Асгаере должен был быть запоминающимся. Все созвездие разом на гулянки отправлялось редко, а потому случай был нестандартным. С любовником Сабриа до этого момента так и не пересеклась, встретив его лишь в трактире. Завидев, как на колени к Тайдену уселась симпатичная девица из новеньких прислужниц, всадница только усмехнулась. Похоже, не ей одной захотелось разнообразия, а потому послала парню беззаботную улыбку, перехватив его взгляд. Крепыш сдул упавшую на глаза каштановую прядку и облегченно, как показалось девушке, выдохнул, чем рассмешил Сабрию. Видимо, их отношения только что совершенно безболезненно подошли к концу. Впрочем, это совершенно не помешало летчице пить пиво в компании теперь уже экс-любовника и от души ржать над его бесконечными шутками. Стоило признать, что отношения, продлившиеся почти полгода, стали для обоих своеобразным личным рекордом, и потому оба тянули с их окончанием. Но сожаления девушка не испытывала, и понимание этого существенно улучшило настроение.
   Вечер проходил шумно, пьяно и с размахом. В общих посиделках не участвовали лишь оба зама Ксархина и сам риан, который забрел "на огонек" всего на несколько минут. Про Аскшана Сабриа на время забыла, с удовольствием окунувшись в атмосферу общего веселья. Она даже задумала и с успехом провела диверсию, споив Тайдена. В таком состоянии она его еще ни разу не видела, хотя доходившие до нее слухи впечатляли. В их правдивости летчица убедилась довольно скоро, когда обычно веселый парень начал обводить всех присутствующих тяжелым нетрезвым взглядом. Видимо, так у него начинался поиск неприятностей.
   От банальной кабацкой потасовки, - а Тайден уже явно примерился для броска кружкой в каких-то сидящих в дальнем углу подвыпивших типов, - трактир и его постояльцев спас Дошар. Зам риана, тихой сапой подкравшийся к их столику, наиприятнейшим голосом поинтересовался:
   - Тайден, а как там твой дракон?
   - В смысле? - спьяну соображал весельчак не очень-то и быстро.
   - Ну, отчего бы тебе не проведать его? Бедный ящер явно тоскует, сидя, как курица, на одном месте, - продолжил увещевать Дошар.
   - Я знаю! Надо с ним погулять, - вдруг заявил Тайден совершенно трезвым голосом. Заместитель риана благосклонно кивнул и отошел от стола с таким видом, словно его здесь и не было. Сабриа вздохнула - кажется, только что Тайдена втравили в крупную авантюру.
   Смотреть на "выгул" дракона отчалило почти все созвездие. Зная, как драконолетчики гуляют, девушка кисло спрогнозировала, что утро многие из них встретят в участке местной стражи, откуда их придет забирать все тот же Дошар со сладенькой улыбочкой. Поняв, что ей явно уже не светит найти себе достойную замену Тайдену, по крайней мере, на эту ночь, Сабриа вздохнула и, молодецким глотком допив содержимое кружки, вышла из трактира. Лучшим, что она сейчас могла сделать, было возвращение в цитадель.
   До посадочной площадки и пещер они дошли дружною гурьбой, а вот дальнейшие пути разошлись. Привередливый Асант, стоило лишь ему учуять запах алкоголя, не пожелал опускать крыло, и Сабрии пришлось карабкаться в седло самостоятельно, соскальзывая по крутому боку и цепляясь за сбрую. Подшофе это было не так-то просто, а потому девушка от души пнула упрямую скотину, когда наконец уселась на законном месте. Бронированный ящер только пренебрежительно фыркнул. Дальнейшего участия в полете от нее не требовалось, так как Асант и сам прекрасно понимал, что на ночь глядя нетрезвая Хозяйка никуда не попрется, а потому взял курс на цитадель.
   Оставив капризную гадину на попечение парней из обслуги, драконолетчица отправилась в свои покои. Хмель еще не весь выветрился, хоть ее и обдуло ветерком за время полета. Стало немного грустно, как бывает, когда спьяну тянет на рассуждения о бренности бытия. Переодевшись в старую, слишком длинную для нее мужскую рубашку - пожалуй, единственное напоминание о жизни в цитадели Нареар, которое не доводило ее до зубовного скрежета, - Сабриа с ногами забралась в кресло у окна. Подогрев импульсом воду, она заварила чай, и едва не опрокинула его на себя, когда в дверь постучали. Кто именно мог забрести к ней в такое время, угадать было проблематично. Тайден и тот не позволял себе вот так ввалиться к ней после полуночи, даже учитывая доступ в ее постель.
   - Если это не боевая тревога и не пожар, то я тебя закопаю, - пробормотала девушка в адрес неведомого визитера, все же отставляя чашку и выбираясь из кресла. Впрочем, открыв дверь, она от удивления тут же забыла о своих кровожадных намерениях. И было от чего - на пороге стоял Аскшан собственной персоной.
   - Хорошо, что ты еще не легла, не хотел бы будить, - произнес он, а Сабриа только вздернула бровь, ничего не понимая. - Надо поговорить, - Аск заметил ее удивление. - Пустишь?
   Вместо ответа она просто отступила в сторону, давая заму риана переступить порог.
   - Чай будешь? - спросила она, когда мужчина быстро окинул взглядом комнату и повернулся к ее хозяйке.
   - Я пришел не ради светской беседы, - коротко бросил мужчина, а Сабриа поморщилась. Она и сама понимала, что предложение было глупым, просто надо было хоть что-то сказать приличия ради, а кроме: "Чего приперся?", на ум ничего не приходило.
   - Слушаю, - наконец произнесла она, снова устраиваясь в своем кресле. Гостю садиться она не предложила. Захочет приземлиться - сам найдет место, а ее попытки быть гостеприимной на него явно впечатления не производили.
   - Мне не нравится ситуация, которая складывается вокруг тебя, - решительно заявил Аскшан, занимая единственное оставшимся свободным кресло. Еще и передвинул его так, чтобы оказаться точно напротив девушки.
   - Какая ситуация? - холодно поинтересовалась Сабриа.
   - Твое показательное послушание не просто раздражает, чего тебе, несомненно, хотелось бы. Оно ставит под сомнение целесообразность моих приказов и мой авторитет, как командира, - жестко отрубил мужчина. Летчица хотела было фыркнуть, что он слишком высокого мнения о себе, но вовремя прикусила язык. А ведь и вправду, некоторые ее поступки могли поставить Аска в невыгодное положение. И хотя он ей не нравился, но она признавала, что он отменный командир, пожалуй, даже лучше Дошара. А еще она злорадно отметила, что, похоже, достала его до печенок, раз он в столь неурочный час заявился к ней ради этого разговора. Хотя миг триумфа был недолог - следующая же фраза начальства заставила девушку напрячься: - В моем отряде всегда все спокойно и четко, и ты в эту картину не вписываешься. Либо мы сейчас выясняем причину происходящего и находим, как с ней разобраться, либо я сообщаю риану, что в моей части созвездия ты служить не будешь.
   Сабриа осторожно отставила чашку, не отрывая взгляда от лица Аскшана. Мужчина явно был трезв и предельно серьезно настроен, и отнестись к его словам стоило соответственно. Она не могла допустить повторения разговора в кабинете Ксархина. Дошар уже отказался от нее, и если Аск сделает то же самое, риан будет вынужден ее отослать. Пусть даже сам лично ничего против нее не имел.
   - Причина в том, - медленно отозвалась девушка, - что я терпеть не могу, когда ко мне относятся, как к постельной грелке. И что мои способности ставят под сомнение только потому, что я женщина.
   - Я давно уже не считаю тебя пустышкой и, как ты выразилась, грелкой, - Аск фыркнул и все же налил себе чая. - Мне хватило единожды полежать носом в пол, чтобы понять, что ты хороший боец. И на прорывах ты себя тоже показала отменно. Но от того, что я это признаю, ты не перестанешь быть женщиной. И каким бы бойцом ты не была, я об этом всегда буду помнить, уж прости.
   - Я тебя раздражаю... - начала была Сабриа, но ее перебили.
   - Как и я тебя, - проницательно заметил Аск. - Но, во всяком случае, теперь мы знаем причины.
   - Ты постоянно ищешь малейшие ошибки в моих действиях, - заметила она.
   - Как и в действиях любого из моих людей, - жестко отбрил собеседник, но что-то в его глазах подсказало девушке, что вот тут-то он покривил душой против правды. С другой стороны, ее только что назвали равной остальным. И было бы глупо сейчас препираться, учитывая, что именно этого признания она так долго добивалась.
   - Ну, в таком случае, я сделаю над собой усилие, и перестану изображать из себя невесть что, - сдалась летчица. - Но это также значит, что безукоризненного выполнения приказов ты теперь не дождешься. Смотри, вдруг еще пожалеешь!
   - На первых порах мне хватит, если ты хотя бы сделаешь лицо попроще, - сердцедробительно улыбнулся Аск. - Иначе все решат, что я тебя пытал, чтобы добиться таких поражающих результатов.
   - А что, бывали прецеденты? - мстительно поинтересовалась немного обидевшаяся Сабриа.
   - Женщины не служили в моем отряде, так что считай себя уникальной, - проигнорировал подначку мужчина, уже намерившийся покинуть комнату. На пороге он все же притормозил, чтобы попрощаться: - Признателен за откровенность.
   Сабриа не знала, как реагировать на нового Аска. Вот так... по-человечески они еще ни разу не общались. И зная собственный нрав, она опасалась нарушить едва воцарившееся понимание какой-то колкостью. Поэтому девушка лишь кивнула и, дождавшись, когда за мужчиной закроется дверь, ошарашенно присвистнула. Кажется, она только что заключила перемирие с человеком, в руках которого нежданно-негаданно оказалась судьба ее карьеры в цитадели Асгаера. Это было, как снег на голову. Впору было плясать, а ей почему-то совершенно иррационально захотелось швырнуть в стену чашкой. Этот новый Аскшан был настолько же притягателен, насколько прежний вызывал острую неприязнь. Лучше бы она продолжала считать его сволочью, а не думала о том, что могла не дать ему уйти. Определенно, кому-то надо меньше пить, с досадой подумала Сабриа, и пошла запирать дверь на щеколду. Обычно она этого не делала, но если сегодня еще кого-то принесет, то она, пожалуй, взвоет.
   Стоило лишь поднять руку к задвижке, словно в подтверждение ее опасений раздался стук. Просто проигнорировать очередного посетителя было нереально. Хозяйка рванула на себя дверь, чтобы снова замереть, встретившись взглядом с Аскшаном, повторно возникшем у нее на пороге.
   - Ты что-то забыл? - предельно вежливо поинтересовалась она, отгоняя подальше удивление и подленькую мыслишку, что вот он, шанс.
   - Я тут кое-что понял, - деловито отозвался Аск, ненавязчиво оттесняя ее вглубь помещения и захлопывая дверь.
   - Аскшан... - Сабриа и сама не знала, что именно собиралась сказать, но закончить фразу все равно не удалось.
   - Если ты не собираешься сейчас меня выставить, то просто помолчи, - и без того стоящий достаточно близко мужчина сделал шаг вперед и поцеловал ее. Коленки предательски подкосились, будто у совсем неопытной девчонки, и Сабриа вцепилась в его плечи, чтобы удержать равновесие. Аск только этого и ждал: она оказалась в крепких объятиях, надежных, но не дающих шансов на отступление. Впрочем, как раз этого девушка и не планировала.
   Так неожиданно закончившийся вечер перетек в столь же необычную ночь. Во всяком случае, Сабриа никак не ожидала, что в ее постели Аск останется до самого утра, и даже потом не станет спешить ее покидать. Проснулась она первой, и некоторое время наблюдала за новым любовником. Аскшан спал спокойно, как человек с очень чистой совестью. Темные, цвета горького шоколада, волосы разметались по подушке в художественном беспорядке, одна прядка упала на лицо, и мужчина иногда морщился, когда она щекотала ему нос. На беспечно открытой шее она заметила старый, бугристый шрам. Такие частенько оставались от когтей тварей, и Сабриа вздрогнула, представив, насколько близко этот человек был от смерти.
   Как и любой хороший воин, он довольно скоро почувствовал на себе ее взгляд и проснулся.
   - Извини, - негромко произнесла Сабриа, пытавшаяся понять, во что теперь превратятся их отношения. Еще вчера она настаивала на том, чтобы он не смел каким-либо образом выделять ее среди остальных патрульных, а спустя каких-то десять минут с удовольствием позволила уложить себя в постель. Видимо, логика ночевала отдельно от хозяйки, никак иначе это объяснить было нельзя.
   - За что именно? - Аск потянулся всем телом, как обленившийся дракон.
   - Ну, я тебя разбудила, - Сабриа постаралась не слишком откровенно пялиться на перекатывающиеся под смуглой кожей мышцы.
   - Кажется, мне кто-то врет, - задумчиво отозвался мужчина. - Я сам вернулся, помнишь?
   - Не льсти себе, я сказала то, что хотела, - Сабриа села. - И, надеюсь, что ты помнишь нашу вчерашнюю договоренность и не заставишь меня пожалеть об этой ночи. Что бы ни происходило еще пару часов назад, вне этой постели я для тебя - только одна из патрульных.
   - А как на счет моей постели? - поинтересовался Аскшан таким тоном, что девушка готова была покраснеть.
   - Это касается любой, Аск, - чтобы справиться со смущением, так же предельно откровенно отозвалась Сабриа. И вправду, не одной же ей должно быть неловко. - На работе я работаю. При этом я не девочка на побегушках и не твоя личная грелка. Будешь считать иначе - скормлю драконам.
   - Я помню наш разговор, - уже куда более серьезным тоном заметил он, осознав, что шутить собеседница не намерена, - учитывая, что изначально только его и планировал. Но давай все же не портить утро повторным выяснением отношений.
   - Тем более, что у нас еще сутки увольнительной? - приподняла бровь Сабриа.
   - Именно, - мужчина хищно усмехнулся. В следующий миг она уже отвечала на требовательные поцелуи.
   Нарак
  
   Прошло полтора года. Для Нарака это время стало странным периодом. Сначала жизнь словно замерла, тянулась невыносимо медленно из-за захлестнувшего его отчаяния и отвращения к себе. Он понимал, что придется возвращаться в патрульные, и эта мысль внушала настоящий ужас. И за это он тоже себя презирал, ведь драконолетчики - это опора и защита их мира. Таковым он себя больше не ощущал. Поэтому, когда Мастер Кейхем предложил ему работу учителя в Илмаре, Нарак ухватился за эту возможность, даже особо не раздумывая. По правде говоря, он обрадовался бы любому шансу не возвращаться к прорывам и всем их тварям, а пост, на который его рекомендовал Мастер, снял бы с него обязательства окончить военную службу. Так что, давая согласие и ставя подпись под новыми документами, Нарак чувствовал нечто вроде мрачного торжества.
   Кейхем бы не был собой, предложи он бывшему воспитаннику что-то не по его способностям. Основными обязанностями бывшего ри теперь было обучение подростков уходу и общению с драконами. И неспроста - после того, как он фактически спас жизнь своему Карбалу, их связь укрепилась в разы.
   Нарак должен был признать, что его новая жизнь очень сильно отличалась от прежней, но она определенно начала улучшаться. События понеслись словно снежная лавина в горах. Ему нравилось возиться с молодыми магами, которые готовились стать драконолетчиками, он снова начал получать удовольствие от полетов. А еще он почти ежедневно видел Литту. Рыженькая девушка, которую он запомнил нескладным, хоть и симпатичным подростком, выросла в настоящую красавицу. Пока он валялся на больничной койке, он не мог оценить это в полной мере. Дело было даже не в по-женски округлившейся фигурке, а в манере держать себя, в ее жестах, в том, как она двигалась, как летала на своем молоденьком, совсем недавно сменившем окрас драконе. Литта была его поддержкой все то время, пока он сам себя ненавидел, пока хотел умереть. И теперь он не мыслил своей жизни без нее. Это поселившееся в душе и крепнущее едва ли не с каждым днем чувство необходимости быть с нею рядом тоже не давало ему покоя. Словно между ними возникла связь, объяснить которую он не мог. Нарак довольно долго убеждал себя, что их дружба просто перешла на другой уровень, что Литта - это его поддержка, и испытываемое им чувство - всего лишь потребность в друге. Ему успешно удавалось убеждать себя в этом, пока молодой Хозяин не понял, что мечтает о ней как о женщине, что видит ее в снах и едва сдерживается, чтобы не прикоснуться к рыжей волшебнице лишний раз. За это он тоже себя ненавидел, потому как знал про все крепнущие отношения Литты и его лучшего друга. Нарак не имел права становиться между Карханом и его девушкой, особенно после того, что тот для него сделал. Покалеченный Хозяин и так уже отплатил за спасение своей жизни черной неблагодарностью, так что сделать еще большую подлость он не мог. А потому держал себя в руках, продолжая соблюдать дистанцию в отношениях с девушкой, которая словно и не замечала, что с ним творится. И это приносило облегчение, позволяя вновь и вновь встречаться с ней, зная, что Литта будет улыбаться ему своей светлой улыбкой. Ради этих моментов Нарак теперь и жил.
   Конечно, он понимал, что долго так продолжаться не может. Рано или поздно она что-то бы заподозрила, или что вернее, догадался бы Кархан, который теперь довольно часто наведывался в Илмар. Нарак даже попробовал по старинке выбить клин клином, то есть найти себе другую женщину. Но теперь это оказалось не так-то просто. Если раньше девушки велись на его внешность и легкий, пусть и несколько надменный характер, то теперь, изуродованный и мрачный, он их не привлекал. Те же, что все же приходили в его постель, искали там отнюдь не только его общества. Их привлекал совсем еще молодой, а значит, перспективный учитель. А потому он даже не напрягался, чтобы запомнить имена случайных любовниц, с которыми более не собирался видеться. И опять возвращался к Литте, женщине, которая его не ждала.
   Так, в заботах об учениках и мечтах о чужой девушке, и проходило его время. Пару раз он виделся с отцом - тот бывал по делам в Илмаре. К увечью сына он отнесся философски - многие летчики к концу карьеры обзаводились отнюдь не украшающими их шрамами, хоть и не такими заметными. Однажды прилетала и Белтресс. Так он узнал, что у матери новый постоянный мужчина, а у самого Нарака, оказывается, теперь есть маленькая сестра. Впрочем, эти новости прошли словно мимо него, ничего не затронув в душе. Они с матерью никогда не были близки, и теперь разделяющая их пропасть стала лишь шире, только и всего.
   Следующим его шагом была попытка избегать Литту. Он отговаривался тем, что хочет расширить границы его связи с Карбалом, и на самом деле проводил рядом с сапфировым дракончиком все свободное время. Ящер теперь слушался его беспрекословно, а порой и сам Нарак отчетливо улавливал направленные на него волны теплых эмоций питомца. У него никогда не было склонности к ментальной или эмпатической магии, он даже специально провел с шиан ряд экспериментов, чтобы подтвердить свою догадку, что в этом плане ничего не поменялось. Что бы это ни было, оно исходило от Карбала. Видимо, драконы могли развивать свои способности точно так же, как и сами Хозяева. И это открытие помогло Нараку определиться с направлением дальнейшей работы. Жизнь становилась все более многогранной.
   В его размеренный распорядок внесло диссонанс лишь одно событие. Одним довольно-таки серым и промозглым днем, ему передали конверт, в котором содержалась отнюдь не надушенная записка от какой-то дурищи, желавшей испытать удачу и таки заполучить его в свое пользование. Это был официальный запрос судейского инспектора с просьбой о консультации. Естественно, Нарак согласился. А на следующий день явился и сам инспектор. Точнее, явилась.
   Нарак отвлекся от бумаг с исследованиями, когда в дверь кабинета постучали и тут же открыли, не дожидаясь приглашения. На пороге стояла красивая Хозяйка, затянутая в легкий кожаный доспех редкого серебристого оттенка. Очень светлые волосы женщина заплела в длинную косу, сейчас переброшенную на грудь. Чуть склонив голову к плечу, она окинула мужчину взглядом карих глаз, чуть сощурилась, а затем произнесла низковатым грудным голосом:
   - Учитель Нарак? Я Евера ленн Вантар, у меня назначена с вами встреча.
   - Да, проходите, - стянутая шрамом щека непроизвольно дернулась, когда он подавил невеселую усмешку. Оставалось надеяться, что залетная ленн не станет откровенно на него глазеть и пытаться проявить сочувствие. От жалости его тошнило куда сильнее, чем в свое время от боли.
   Девушка уселась в кресло и, небрежным жестом отбросив волосы за спину, протянула ему папку с документами. Нарак обратил внимание, что у нее очень красивые ухоженные руки. Да и жесты скорее напоминали движения танцовщиц, а не летчиц, которые частенько бывали резковаты.
   - Я смогу просмотреть бумаги позже, хотел бы выслушать сначала суть вашей проблемы, - Хозяин выжидательно глянул на собеседницу.
   - Что ж, - она едва заметно улыбнулась уголками губ, - дело обстояло следующим образом: два дракона патрульных сцепились во время устранения созвездием прорыва. В результате один из ящеров попал в как раз закрывающуюся дыру, и его буквально разорвало пополам. Хозяин также не выжил.
   - Такое случается, если драконы не переносят друг друга, - заметил Нарак, когда девушка сделала паузу. - Тут скорее оплошность риана, не разделившего их в разные патрульные группы.
   - Учитель, я вижу, что вы не понаслышке знаете, что такое опасность во время патрулирования, - ровно произнесла женщина. При этом она прямо смотрела ему в глаза, ни разу не переведя взгляд на изуродованную половину лица. - Но дело в том, что оба всадника тоже были далеко не в дружеских отношениях. И это еще мягко сказано.
   - То есть, вы считаете, что это было сделано преднамеренно? - удивился Нарак.
   - Я полагаю, что это могло быть убийство, - с нажимом произнесла Хозяйка. - Вопрос только в том, возможно ли отдать дракону такой приказ, и выполнит ли он его. Поэтому я и прилетела к вам.
   Нарак чуть приподнял бровь, порадовавшись, что на это движение покореженные мимические мышцы не отозвались очередной судорогой.
   - Хорошо, - кривовато усмехнулась женщина, правильно расценив его реакцию, - я прилетела за консультацией к Мастерам, но меня направили к вам. Поздравляю, вы очень молоды, но уже считаетесь экспертом в том, что касается связей Хозяев с их драконами. А меня как раз интересуют границы возможностей управления ящерами и контроля их в подобных ситуациях.
   - Обычно драконы неохотно выполняют приказ атаковать сородичей, даже в шутку, - задумчиво отозвался Нарак. - Зато по собственному почину они могут сцепиться едва ли не на смерть. Хотя бывает, что они дерутся и просто ради удовольствия, совсем как люди. Ситуация, на самом деле, двойственная. Во время прорыва все инстинкты драконов обостряются, а вся их агрессия направлена против тварей. Другое дело, что если опасность не очень велика, они могут переключиться и на других своих неприятелей. Где именно произошел ваш досадный инцидент?
   - Я закреплена за округом Вантар, - откликнулась посетительница. - И нас вызвали в одну из лесных крепостей неподалеку.
   - Мир тесен, - слегка улыбнулся Нарак. - Мой друг сейчас служит в вашем округе. Его зовут Кархан.
   - Он ленн? - заинтересовалась Евера, но когда мужчина отрицательно покачал головой, чуть пожала плечами. - В таком случае я вряд ли пересекалась с ним. Во всяком случае, имя мне не знакомо.
   - Что же, это хотя бы говорит о том, что у него нет неприятностей с законом, - резюмировал Хозяин. - Итак, я продолжу, если вы не против, - дождавшись кивка девушки, он начал рассуждать дальше: - В том округе, если я не ошибаюсь, прорывы случаются не так уж и часто. Я прав?
   - Совершенно, - подтвердила ленн.
   - Значит, дракон вполне мог счесть опасность не очень-то высокой и напасть на обидчика, - сделал вывод Нарак. - Вот только меня смущает одна деталь. В таких крепостях всадники частенько скучают даже во время вылетов, не то что в промежутках. Соответственно, их драконы тоже ничем особенным не заняты. А поскольку сцепившиеся ящеры были в одной половине созвездия, у них была масса возможностей и времени для сведения личных счетов. Подозрительно, не находите?
   - Это окончательное заключение? - даже подалась вперед женщина, заглядывая ему в лицо.
   - Это предположение. За выводом приходите завтра, я успею изучить бумаги, - предложил Нарак, а затем все же решил уточнить: - Или дело срочное?
   - Не торопитесь, - Евера поднялась, - у меня есть несколько дней. А достаточный запас времени лишь исключит возможность ошибки - можете не спеша проанализировать собранные мною данные. До свидания, учитель.
   - Всего доброго, - вежливо попрощался с блондинкой Нарак. Особых планов на вечер у него не было, а потому мужчина забрал папку домой, чтобы в тишине и покое углубиться в детали произошедшего.
   Устроившись у камина и прихлебывая из чашки довольно противный целебный отвар, он начал разбирать документы. Напиток привычно горчил, он со временем даже начал нравиться Хозяину, хотя поначалу Нарака едва не выворачивало. Тварь, что обожгла ему лицо, была еще и ядовитой, и ему до сих пор не удалось полностью вывести ее яд из крови, из-за чего мужчину периодически настигали жесточайшие приступы головной боли.
   Бумаг оказалось не так уж много: заключение шиан, осматривавших тела погибшего Хозяина и его дракона, да отчеты тех летчиков из созвездия, кто присутствовал при инциденте. В том числе был в папке и рапорт обвиняемого. По его словам, дракон внезапно бросился на сородича, и он не сумел вовремя заставить его успокоиться.
   На первый взгляд, выглядело действительно как досадная случайность и оплошность риана, не разведшего бузотеров по разным тройкам. Перечитав все показания четырежды, и убедившись, что никаких новых зацепок не найдет, новоявленный учитель решил зайти с другой стороны. В личных делах погибшего и обвиняемого не было ничего такого, что могло бы стать причиной смертельной вражды. Летчики друг друга просто не любили - причина, на взгляд Нарака, совершенно недостаточная для убийства. Вон Дошар, заместитель риана в его бывшем созвездии, тоже не вызывал ни у кого восторга, и что?
   Отчаявшись разобраться в мотивах людей, Нарак переключился на драконов. И вот тут его кое-что заинтересовало. Погибший дракон был рыжим, а эти твари по габаритам уступали лишь красным и черным гигантам. А вот у предполагаемого убийцы ящер имел коричневый окрас. Хозяин усмехнулся - иметь дело с коричневым лично он предпочел бы лишь в самом крайнем случае. Почему-то практически все летуны этого окраса обладали на редкость мерзопакостным характером, были злопамятны и склочны. Покрытые шипами хвосты этих ящеров частенько становились причиной довольно тяжелых травм у их менее агрессивных сородичей. А уж хлестануть им по тонким и беззащитным перепонкам крыльев было любимой затеей коричневых. Так что, вполне возможно, подлая скотина просто выждала момента, когда противник будет наиболее уязвим, и подло ударила со спины. Это вполне могло объяснить тот факт, что второй дракон не сумел удержаться в воздухе и угодил в закрывающиеся врата.
   Быстро отыскав копию личного дела обвиняемого, Нарак посмотрел на дату выпуска. Как оказалось, этот Хозяин прошел повтроное избрание только два года назад. За это время добиться от своего дракона абсолютного послушания, да еще и "подговорить" на сложный маневр в такой ответственный момент, смог бы, пожалуй, лишь такой, как Кристанс, с которым Нарак служил в Асгаер. Но отметки о подобном даре в личном деле учитель не нашел.
   Отложив бумаги, учитель принялся записывать свои умозаключения, чтобы у инспектора было документальное подтверждение его экспертного мнения. К слову, услышав из уст ленн столь лестную для себя характеристику, мужчина не почувствовал особого торжества или какой-либо гордости. Это было лишь констатацией факта, не более. Зато куда большее внимание он обратил на поведение новой знакомой. Евера никак не прореагировала на его увечье - отметила, но не более. Он не заметил проявления столь раздражающих его эмоций на ее лице во время их разговора. И отчасти поэтому он приложил столько усилий, чтобы помочь женщине в ее расследовании. Отчего бы не пойти на встречу такой приятной и тактичной особе?
   Дописав и еще раз перечитав заключение, Нарак остался собою доволен. Безвестный ри только что фактически получил полную амнистию - ни один суд не осудил бы его за поступки дракона. Максимум, что его ждало, так это взыскание и повышенное количество обязательных тренировок, ну да это еще ни одному летчику не навредило. А вот над характером своего летуна парню явно придется поработать, а то эта скотина может доставить еще немало бед, с таким-то норовом. Собрав все бумаги обратно в папку, учитель с чистой совестью отправился спать.
   Ленн Евера объявилась в его кабинете ближе к обеду - то ли была занята, то ли тактично решила не торопить его. Нарак криво усмехнулся и вернул Хозяйке документы.
   - Ваш обвиняемый виноват только в том, что неудачник, - сообщил он удивленно приподнявшей брови девушке. - С таким драконом он бы не справился при всем желании, так что злого умысла в произошедшем нет.
   - Спасибо, - девушка искренне улыбнулась. - Признаться, меня порадовало услышанное. Не хотелось бы верить в худшее.
   - Я все подробно записал, - на всякий случай заметил мужчина, указывая на папку.
   - Спасибо, - повторилась Евера, а потом, после небольшой паузы, уже знакомым жестом чуть наклонила голову к плечу и поинтересовалась: - Нарак, если у вас не занят вечер, может, вы лично расскажете мне про свои выводы? У меня могут возникнуть вопросы.
   - Конечно, приходите, - согласно кивнул мужчина. Ей было необходимо время, чтобы проанализировать отчет и сложить новую картину происшествия, это понятно. - Я буду либо здесь, либо же на тренировочной площадке. Если что, обслуга вас проводит.
   - Тогда до вечера, - блондинка одарила его еще одной открытой, доброжелательной улыбкой и выплыла из кабинета.
   Как и собирался, Нарак после ужина вернулся в кабинет. Он только и успел опуститься в кресло, когда в дверь постучали. На этот раз он сам отправился открывать гостье.
   - Рад вас видеть, - светски произнес хозяин кабинета, пропуская посетительницу внутрь. - Вас удовлетворил мой рапорт, или же требуются уточнения?
   - Вы проделали огромную работу, спасибо вам, - в который уже раз поблагодарила барышня. Тяжелую косу девушка перебросила через плечо, блики от магического светляка заставили ее почти белые волосы мерцать серебряными всполохами. Нарак даже залюбовался этим необычным зрелищем. - У меня все же будет несколько вопросов.
   - Я весь внимание, - заверил ее мужчина.
   Обсуждение дела надолго не затянулось. Инспектору требовалось лишь несколько незначительных уточнений. Зато как-то незаметно разговор постепенно перетек на иные темы. Евера оказалась чрезвычайно остроумным собеседником, да и знала эта женщина немало. Нарак давно не получал такого удовольствия от вечера в компании почти незнакомого ему человека, потому он совершенно не спешил выпроваживать гостью. В шкафу отыскалась бутылка хорошо вина, которое теперь темнело в бокалах, стоящих на столе. Немного разрумянившаяся девушка рассказывала о забавном случае из своей практики, Нарак слушал, не забывая вставлять комментарии. Засиделись они допоздна, и только когда бутылка показала дно, Хозяин догадался глянуть в окно. Над Илмаром давно безраздельно властвовала ночь.
   - Давайте, я вас провожу, - галантно предложил он девушке.
   - Это было бы весьма кстати, я не бывала здесь со времен ученичества, - легко согласилась Евера, поднимаясь.
   - Когда вы улетаете? - поинтересовался Нарак, когда она остановилась у дверей, ведущих в гостевые комнаты.
   - Завтра, - Евера едва заметно улыбнулась. - Стоит побыстрее принести подследственному хорошие вести.
   - Конечно, - охотно согласился мужчина, мысленно пожалев, что лишится общества этой остроумной женщины. - Я рад был познакомиться. Этот вечер доставил мне немало приятных минут. Спокойной ночи, Евера.
   - Может не стоит прощаться сейчас? - она и не думала кокетничать или бросать на него смущенные взгляды из-под пушистых ресниц. Женщина ожидала ответа, прямо глядя в глаза: - Останешься у меня?
   - Заманчиво, - только и ответил Нарак. Предложение было неожиданным, но от того не менее желанным - все же эта женщина ему искренне понравилась. А неловкость, если таковая и была, сглаживало то, что она завтра улетала. Он теперь не отказывал женщинам, желавшим попасть в его постель или же приглашавшим в свои, если только они, конечно, не являлись его ученицами. Изменившаяся внешность отучила быть переборчивым.
   Евера чуть приподнялась на носочках, легко, дразня и обещая, коснулась губами его губ, а затем толкнула дверь, сделав шаг назад. Более намеков не требовалось.
   Утром, пожелав случайной любовнице удачного полета и наискорейшего завершения судебного дела, Нарак ушел к себе. Удовольствие от прошлой ночи тесно переплелось с досадой, что он вряд ли еще когда-то увидит эту женщину. Евера была, пожалуй, лучшей из тех, с кем его когда-либо сводила плутовка-судьба. Умная, красивая, женственная и невероятно талантливая во всех смыслах девушка была просто сокровищем, но она явно была не про него. Хотя рядом с белокурой ленн немного отступал даже постоянно сопровождающий Нарака образ Литты.
   Вот только она все же вернулась. Неделей позже белокурая Хозяйка неожиданно возникла на пороге его кабинета с бутылкой вина в руках.
   - Это благодарность от небезызвестного тебе всадника коричневого дракона, - сообщила она удивленному Нараку. - Я взяла на себя смелость помочь с выбором напитка и курьера.
   - В твоем лице? - произнес, чтобы хоть как-то поддержать разговор, мужчина, еще не успевший определиться, как относится к этому визиту.
   - Как видишь, - ленн вошла и опустилась в кресло напротив. Нарак повертел в руках принесенную бутыль и, взглядом спросив согласия, отправился доставать за бокалами.
   - Итак, что тебя привело? - посмаковав терпкий, пахнущий солнцем напиток, поинтересовался он. Поняв, что прозвучало несколько грубо, Хозяин поспешил сгладить эффект: - Смею надеяться, ты прилетела по собственному желанию, а не по работе.
   - Мне у тебя понравилось, - благосклонно улыбнулась девушка. - К тому же, неожиданно выпала свободная неделька.
   - Это определенно радует, - он едва заметно улыбнулся.
   - Это определенно та реакция, на которую я надеялась, - в тон отозвалась Евера. - У тебя свободен вечер?
   - Теперь - да, - кивнул Нарак, решив, что запланированное занятие можно и передвинуть на другой день.
   - Тогда я зайду к тебе в конце дня. А пока что не смею отвлекать, - девушка поднялась из кресла тягучим плавным движением и, дразняще поцеловав мужчину на прощание, вышла из кабинета.
   На этот раз вечер закончился в его спальне, в чем, собственно, и не было сомнений. А предложенную Нараком прогулку было решено перенести на следующий день. Обезображенный Хозяин не очень любил появляться на людях, но ради Еверы готов был выбраться за пределы своих привычных маршрутов. Ранее на это его могла сподвигнуть только Литта.
   Впрочем, Евера снова сумела его поразить. Блондинка, конечно, рада была посмотреть, как изменился город за годы, что ее тут не было, но она довольно быстро смекнула, что спутнику такая прогулка в тягость. Взгляды, которыми провожали их колоритную пару, не могли не остаться незамеченными. А потому девушка, подхватив несколько нервного Нарака под локоть, поинтересовалась почти интимным шепотом:
   - Послушай, ты не знаешь, пещера поющих кристаллов - это легенда или она существует на самом деле?
   - Я даже знаю, где она находиться, - с облегчением и благодарностью отозвался мужчина.
   Евера не радовалась так же непосредственно по-детски, как это делала Литта, все же она была старше и вела себя как взрослая, зрелая женщина. И потому восторг, который он с легкостью читал в ее глазах, удивлял и восхищал. Намного позже, уже засыпая рядом с ленн, Нарак понял, что за целый день ни разу не вспомнил про Литту. Вернее, ни разу не переключился на мысли о том, что они не вместе, и ни разу не попытался позавидовать Кархану. Для него это было... ново. И он пока что не решил, как к этому относиться.
   Когда она улетела, мужчина понял, что скучает по длительным разговорам, по проведенным вместе ночам, по чувству полноценности, которое он обретал рядом с этой женщиной, и по отсутствию мыслей о бывшей воспитаннице. Вот только стоило Евере исчезнуть из его жизни, как его мгновенно стало тянуть к Литте. Не удержавшись уже на второй день, Нарак отправился в Колыбель, чтобы пообщаться с рыжеволосой Хозяйкой.
   Девушка встретила его радушно, она действительно рада была видеть старого друга, вот только в глубине таких красивых, таких родных глаз он заметил тщательно скрываемую жалость. Она старалась делать вид, что ее не коробит при виде его увечья, в то время как Евера просто не замечала шрамов, очевидно, считая их нормой. Сравнение было не в пользу Литты, вот только нежность к этой девушке все равно никуда не делась.
   Вернувшись к себе, Нарак заметил забытую любовницей заколку, и улыбнулся. Евера могла стать его шансом забыть Литту, его карством. Он был бы рад перенести свою привязанность на другого человека, и собирался им воспользоваться.
   Привык к хорошему он быстро. Евера теперь была частой гостьей в Илмаре - прилетала каждый раз, как выпадали свободные деньки. Иногда наведывалась и по работе, но каждый раз неизменно приходила к нему. Нарак уже совершенно спокойно ходил с нею на прогулки - как-то незаметно его подсознательный страх перед насмешками и дискомфорт от чужих взглядов превратились в здоровое безразличие. Евера научила его улыбаться, не обращая внимание на то, как сводит судорогой пострадавшие мышцы. Рядом с нею оказалось удивительно легко быть собою - беловолосой ленн не нужна была чопорная маска учителя, а только он сам. И уж точно ее не интересовали его связи - своих инспектору хватало.
   Нараку также стало легче общаться с Карханом и Литой, когда друг прилетал из Вантара. Он даже познакомил их с Еверой. Кархан быстро нашел общий язык с ленн, поскольку сферы их деятельности порой все же пересекались, и вполне искренне порадовался за друга. Но с куда большим интересом Нарак ждал реакцию Литты, когда представлял миниатюрную блондинку в качестве своей девушки. В глазах рыжей Хозяйки он мог бы увидеть радость или ревность, и не знал, какой реакции страшится больше. Вот только кроме вежливого интереса там не было ничего. Словно ей было совершенно все равно. Отведя взгляд, Нарак решил не брать в голову лишнего - не хватало еще портить себе настроение из-за чужого безразличия. Хотя, если быть честным с самим собой, то мнение Литты для него очень много значило.
   Год рядом с Еверой пролетел незаметно. К тому времени Нарак окончательно освоился в изменившемся для него мире, перестав так остро и болезненно реагировать на произошедшее с ним несчастье. И беловолосая Хозяйка сыграла в этом, пожалуй, ключевую роль. И все было бы хорошо, если бы не один инцидент с участием Кархана.
   Проведя утреннее занятие с молодыми магами, Нарак отправился к Кейхему. Пара мальчишек из его группы обладали хорошими задатками менталистов, и стоило поставить Мастера в известность, чтобы скорректировать их дальнейшее обучение. Настроение у молодого учителя было замечательным, так как недавно он получил извещение от Еверы, которая должна была прилететь через каких-то пару часов.
   Вот только у старого Хозяина уже был посетитель. Нарак никак не ожидал увидеть в кабинете Кейхема Кархана, а уж он был хорошо осведомлен о расписании дежурств друга детства. Но факт оставался фактом - драконолетчик восседал в кресле с самым независимым видом.
   О чем бы ни говорили Мастер и его бывший ученик, но продолжать беседу при Нараке они не стали. Кархан поднялся и, небрежно кивнув старому другу, покинул жилище Кейхема. Учитель проводил его удивленным взглядом - непонятное поведение его покоробило. Разговор с Мастером не занял много времени. Когда Нарак отправился обратно, Кархан еще стол у края посадочной площадки, глядя на город, купающийся в солнечных лучах находящегося в зените солнца.
   Молодой учитель замешкался лишь ненадолго, решая, стоит ли подойти, но затем все же остановился рядом с другом. Спрашивать что-либо он не стал, прекрасно зная, что Кархан сам скажет то, что посчитает нужным.
   - Я опять потерял напарника во время патрулирования, - произнес наконец тот.
   - Соболезную, - тихо сказал Нарак. Это "опять" отозвалось застарелой болью - он до сих пор иногда винил себя за трусость и за то, что не прикрывает другу спину в его боях.
   - Благодарю, - бесцветно откликнулся Кархан и снова замолчал, разглядывая в дали что-то, видимое только ему одному.
   - Хочешь поговорить? - поинтересовался Нарак. Он частично понимал, что именно может переживать Кархан, возможно, мог объяснить многое из того, что случилось сейчас и то, что произошло между ними. Нараку удалось снова начать жить, как нормальному человеку, и появился шанс наладить отношения с другом детства.
   - Ты куда лучше, чем кто-либо, знаешь, что вспоминать о произошедшем не хочется, - резко развернулся к нему Кархан. - Ты не захотел говорить о случившемся в Асгаере. Так неужели думаешь, я захочу обсуждать это с тобой теперь?
   - Прости, я не хотел тебя задеть, - немного ошарашенно отозвался Нарак. - Я думал, возможно, тебе нужна помощь...
   - Я не желаю обсуждать эту тему ни сейчас, ни когда-либо еще, - отрезал Кархан. - И мне, раз на то пошло, поддержка не требуется, за собой присмотри.
   Сказав это, Хозяин резко развернулся на каблуках и ушел прочь, куда-то в сторону гостевых комнат. Глядя ему вслед, Нарак с болезненной ясностью осознал, что только что разрушилась его последняя иллюзия касательно их дружбы. Он настолько не хотел потерять Кархана тогда, когда пострадал, что постарался его оттолкнуть. И именно поэтому все же потерял. А теперь менять что-либо было уже поздно. И худшим в этой ситуации было понимание того, что он сам во всем виноват.
   Нарак испытал растеряность и настоящее потрясение. Он все время корил себя за влюбленность в девушку лучшего и, по сути, единственного друга. Теперь, когда пришло понимание, что былых крепких отношений не вернуть, чувство вины перед Карханом за пагубное притяжение не исчезло. Просто появилась странная пустота в душе. По крайней мере, это было Нараку знакомо, и он знал, как с нею жить.
   Мрачные мысли отступили лишь на время появления на его пороге сияющей улыбкой Еверы и дальнейшего бурного приветствия.
   - Что произошло? - наконец спросила женщина, выбираясь из его объятий и садясь так, чтобы была возможность заглянуть в его лицо. Простыня соскользнула на бедра, открывая его взгляду красивую грудь и плавную линию талии. Евера и не подумала поправить ее - она не стеснялась Нарака. Точно так же, как и он научился не стесняться ее.
   Начни его расспрашивать кто-то другой, мужчина просто промолчал бы, но не в этот раз. Ленн великолепно умела анализировать ситуации и давать очень верную оценку событий или совет. А сейчас ему как раз таковой и требовался, потому как он совершенно запутался, в то время как Евера была способна взглянуть на их размолвку "со стороны", пусть даже знала версию лишь одного Нарака.
   - Я говорил с Карханом, - мужчина рассеяно погладил бархатную кожу любовницы, - и разговор вышел не из самых приятных.
   - И тебя это расстраивает, - проницательно заметила блондинка.
   - Видишь ли, я дорожил хотя бы видимостью нашей дружбы. А теперь выходит, что он мне не доверяет. Можем ли мы после этого называться друзьями? - голос все же немного дрогнул, потому как Евера тревожно посмотрела на него. Пришлось рассказывать предысторию с его ранением, о чем раньше они не говорили - Евера всегда тактично избегала этой темы, зная, как болезненно реагирует молодой учитель на свое увечье.
   - Дай ему время, - наконец произнесла блондинка, снова вытягиваясь на постели рядом с любовником. - В свое время он позволил тебе пережить произошедшее с вами в одиночку. Я только не поняла одного: что произошло сейчас?
   - Кархану хронически не везет с напарниками, - с легкой самоиронией произнес Хозяин. - Сначала меня ранило, теперь вот его сослуживец погиб при патрулировании.
   - Подожди, он же служит в Вантаре, - заинтересовалась летчица. - Тогда действительно трагически не везет, у нас там спокойно, и редко кто-то гибнет при исполнении.
   - Я не знаю, что именно там произошло, но и в Асгаере до того случая таких тварей, как напала на меня, тоже не видели, - немного грустно улыбнулся Нарак. Но неожиданно мужчина осознал, что после разговора с Еверой ему стало немного легче.
   - Тогда просто дай ему время прийти в себя, - красавица пристроила голову у него на плече, стало и вовсе спокойно и уютно. Нарак решил последовать хорошему совету и на время выбросить из головы досадное происшествие, чему немало способствовало общество светловолосой ленн.
   При следующей встрече с Карханом, Нарак вел себя так, словно и не было странного и обидного для него разговора у комнаты Мастера. Евера, скорее всего, была права - расставить все по своим местам смогло бы только время. А уж этого у всадников было в избытке, благодаря их связи с драконами.
  
  

***

  Евера
  
   Нарак спал, крепко зажав в ладони прядь ее волос. Евера усмехнулась и осторожно повернулась так, чтобы было удобнее наблюдать за любовником и при этом не разбудить его. Шрамы, которых сам Хозяин так стеснялся, ей совершенно не мешали, возможно, потому, что она никогда не видела его без них. Летчица воспринимала увечье как его неотъемлемую часть и просто не обращала на это особого внимания. Ведь не будешь же указывать кому-то на то, что он не вышел ростом или у него ноги кривые. Мало того, что недостойно, так еще и он об этом и сам знает и подсказках не нуждается. Ко всему прочему, она немало летала по миру в связи со спецификой своей работы, и ей доводилось бывать во многих цитаделях, в том числе и западных округах, где едва ли не каждый был помечен когтями и зубами различных тварей.
   Годичной давности встреча с молодым учителем тоже многое поменяла в ее жизни. Она редко когда так привязалась к кому-либо. Изначально ленн обратила внимание на Нарака из-за занимаемого им статуса. Стать учителем в его возрасте мог только на самом деле очень талантливый и одаренный Хозяин. К тому же, именно к нему ее направили за консультацией, что уже интриговало само по себе. А затем она пообщалась с обходительным, умным, хоть и несколько грустным мужчиной, и поняла, что не сможет уйти так просто. Ее положение в обществе Хозяев было довольно... неоднозначным. Она не была ри, что магией и клинком сумели доказать свое право на равное положение с мужчинами-магами, но не была и ле, простой работягой из городской управы, которую можно было бы называть "милочкой" и трепать по щечке. Те, кто находился ниже нее на социальной лестнице, смотрели на совсем молодую ленн заискивающе или же с завистью, те, кто был выше, считали ее просто хорошенькой дурой, прыгнувшей выше головы. Мало кто относился к ней благожелательно, невзирая на ее статус и прошлое. А ведь пятно на репутации, оставшееся после того сокрушительного судебного поражения много лет назад, ей не удалось вымарать и по сей день. Именно потому она и пошла в судейские - чтобы доказать прежде всего самой себе, что она все исправит. А Нараку это было все равно, так как он не знал нюансов или же попросту не интересовался столь далекими ему вопросами. Он дал ей консультацию, даже не упомянув про возможность обратной услуги. Он общался с ней легко и непринужденно, оказавшись замечательным собеседником, а затем и любовником. И еще Евере понравилось его изумление, когда она прилетела к нему повторно. Правда, реакция его одновременно и настораживала. Словно этот мужчина уже списал себя в отбой и даже не надеялся, что кто-то может им заинтересоваться. Чуть позже Евера поняла, что у Нарака ситуация очень похожа на ее собственную - в нем прежде всего видели статус, а не человека. Тогда она окончательно успокоилась и стала просто получать удовольствие от их общения.
   Новый любовник был на несколько лет младше нее, что, в сущности, особой роли не играло. Евера искренне радовалась, видя, как постепенно он поддается убеждению и перестает болезненно реагировать на окружающих людей, их любопытные и сочувствующие взгляды. Ей также понравилось, что своим друзьям Нарак представил ее в качестве своей постоянной пары. Это не просто льстило, это давало надежду. Евере никогда не нужен был дом в том понимании, которое вкладывало в него большинство. Ей были безразличны стены и интерьеры, так что домом автоматически становилось любое место, где она спала. Но вот потребность в человеке, к которому можно возвращаться, в ком-то своем, оказалась в ней довольно сильна. И Нарак вполне мог стать для нее этим человеком, если и не навсегда, то на многие годы так точно.
   Его трепетное отношение к Литте не стало для Еверы секретом. Постепенно узнавая историю Нарака, ленн довольно быстро разобралась в специфике этой связи. Рыжеволосая девица была неотъемлемой частичкой его прошлого и настоящего, когда оказала поддержку пострадавшему драконолетчику. Его привязанность к ней оказалась очень болезненной и густо завязанной на посттравматическом синдроме. Евера воспринимала это нормально - это была его реакция на травму, так он пытался сохранить свой разум, что было естественно. И временно. Белокурая Хозяйка не сомневалась, что постепенно он излечится и от этой влюбленности.
   В целом, девчонка Евере даже нравилась, она была славной и без двойного дна. Со временем ленн даже поверила, что смогла помочь Нараку забыть о Литте. Он перестал едва заметно вздрагивать от звука ее веселого голоса, более не начинал впадать в мечтательную меланхолию, стоило вспомнить о рыженькой Хозяйке.
   Мир оказался тесен, поняла Евера, когда ее познакомили с Карханом. Она все же пару раз видела этого молодого человека в Вантаре еще до знакомства с Нараком, но даже не представляла, что у них найдутся такие общие знакомые. Ри оказался неплохим собеседником, но, в отличие от своего друга, всегда выдерживал в разговоре определенную дистанцию. Евера решила, что это связано с местом ее работы, и не обратила на это особого внимания. В конце концов, становиться этим двоим закадычной подругой она не собиралась.
   Довольно необычным сюрпризом для нее стала информация о том, что до ранения Нарака друзья детства побывали под командованием приснопамятного Ксархина. Более того, оказалось, что нынешнее пребывание в патруле Вантара Кархан совмещает с должность ленн в местной администрации, где его и заприметила некогда Евера. Так как молодой драконолетчик явно не собирался посвятить себя служению на поприще борьбы с тварями, а всегда проявлял хорошие организаторские качества, начальство в Стиаэт дало добро на подобную практику. И занимался Кархан вопросами энтропов, та как служил под командованием одного из них.
   Несмотря на то, что прошло много лет, Евера так и не оставила мысли поквитаться с убийцей брата. И знакомство с двумя его бывшими товарищами по созвездию вполне могло стать той ниточкой, что позволила бы найти подход к ненавистному блондинистому гаду. Но, по здравом размышлении, ленн решила пока что не торопить события. Насколько она поняла из рассказов Нарака, Ксархин, хоть и был гадом, но все же не такой закоренелой себялюбивой сволочью, как она считала. По крайней мере, как командир он был хорош, раз уж сумел сохранить жизни многих служивших под его началом людей.
   Шло время, Евера все сильнее привязывалась к Нараку, не мысля уже проводить свои увольнительные как-то иначе. И хотя молодой учитель каждый раз искренне радовался ее прилету, их отношения были отнюдь не безоблачными. Евера вкладывала массу усилий, чтобы избавить ставшего столь дорогим ее сердцу мужчину от остатков комплексов, но стоило ей улететь на службу, как Нарак снова бросался искать общества Литты, и начинал замыкаться в себе из-за того, что видел в ее глазах плохо скрываемую жалость. Эта девица, пусть и непредумышленно, сводила на нет все старания ленн. И глухое раздражение в душе белокурой Хозяйки по отношению к малолетней дуре все росло. Хуже всего было понимание, что притензии высказать некому: Литта даже не понимала, как пагубно влияет на друга, а Нарак и так очень старался, пусть и безрезультатно. Устроить ему выволочку на эту тему - лишь разрушить его уверенность в себе, которую он с таким трудов восстанавливал больше года. Так что Евере оставалось лишь молча наблюдать за тем, как все ее труды раз за разом идут насмарку, и тихо злиться.
   Правда, сегодня привычному раздражению не было места. Расстроенный размолвкой с другом Нарак о Литте не вспоминал, были проблемы и поважнее. Евера подождала, пока он уснет покрепче, поправила укрывающее любовника одеяло и встала с постели. Рассказанная им история была, на первый взгляд, совершенно обычной, но своему чутью ленн привыкла доверять больше, чем фактам. А вот оно как раз говорило, что что-то в этом деле нечисто. "Один раз - это случайность, два - закономерность, три - злой умысел", - этот принцип ее еще не подводил.
   Если бы командование заподозрило что-то странное, то в цитадель Вантар направили бы инспектора. Но, похоже, вопросов не возникло, иначе бы перед отлетом она услышала такую новость. В целом, в любое другое время она бы не стала лезть, но сейчас ленн было очень обидно за Нарака. Кархан был умным мужчиной и прекрасно знал о проблемах друга и бывшего напарника, ему ничего не стоило попросту промолчать, но драконолетчик все же предпочел высказаться столь жестко. Евера, в принципе, была довольно отходчива, если кто-то создавал неприятности ей самой. Но вот когда дело касалось дорогих и близких ей людей, приятная и доброжелательная ленн превращалась в бесноватую фурию, способную на все. Собственно, потому она и пестовала идею о мести Ксархину - он поднял руку на ее брата. Но при этом девушка умудрилась не сделать ее самоцелью и этим отравить себе жизнь. Сейчас Кархан делал больно еще одному очень важному для нее человеку. И от немедленной мести ее удержало только то, что Нарак вряд ли бы это одобрил. С другой стороны девушка не зря стала ленн - это было наилучшим применением ее таланта. Она умела собирать информацию и применять ее в нужное время и к нужному человеку. Это также было и гарантом ее безопастности, ведь в жизни случалось разное, и далеко не всегда ленн приносили хорошие вести, как это было в деле, которое свело их с Нараком. Порой у осужденных оставались недовольные родственники или друзья, не придумавшие ничего лучше, чем превратить скорбь в желание поквитаться с инспекторами.
   Отыскав в шкафу рубашку Нарака и набросив ее на плечи, Евера наполнила вином бокал и принялась неторопливо взвешивать все за и против задуманной авантюры с расследованием. Конечно, вероятность того, что она ничего не отыщет, приближалась к ста процентам. Но если существовал наименьший шанс найти что-то, что помогло бы защитить Нарака, им стоило воспользоваться. Евера поморщилась, поняв, что собралась спасать любовника от его лучшего друга. Это попахивало махровым собственничеством и профессиональной паранойей. В любом случае, ей вовсе не требовалось "копать" под сослуживца. Достаточно было лишь проверить это дело, чтобы заставить внутренний голос замолчать. Ко всему прочему, у ленн хватало и официальных дел, в которых ее вмешательство было желаемо. И если останется время на личное расследование, вот тогда и стоит задуматься. Утешив себя таким образом, блондинка снова забралась в постель к Нараку и улыбнулась, когда он тут же обнял ее во сне.
   За хлопотами и редкими, но такими желанными отлучками в Илмар Евера и не заметила, как пролетело полгода. За это время ситуация, что складывалась вокруг странных взаимоотношений Нарака и Литты почти довела летчицу до бешенства. Она уже подумывала о том, а не попросить ли Кархана, отношения с которым у Нарака вроде как наладились, изолировать любовницу от общества, или по крайней мере не подпускать ее к покалеченному учителю. Но судьба распорядилось иначе.
   Неделя у ленн выдалась тяжелой что физически, что эмоционально. Когданачальство сообщило, что дает ей недельный отпуск, у Еверы не возникло вопроса, где и с кем провести это время. Они не виделись с Нараком уже больше двух недель, и последний день до отлета девушка едва ли часы не считала. Ее серебристый дракон чувствовал нетерпение своей Хозяйки, так как дорогу в Илмар они проделали на пару часов быстрее обычного.
   Нарака она отыскала в кабинете. То, что по ней соскучились, Евера поняла сразу - мужчина радостно улыбнулся, впуская ее в помещение, и запер дверь на засов. Похоже, рабочий день у него только что кончился, и это невероятно тешило самолюбие ленн. В комнату Нарака они перебрались много позже. Евере уже давненько не приходилось снимать гостевые апартаменты, ведь в шкафы любовника перекочевала немалая часть ее вещей. Инициатором этого был именно Нарак, и это было едва ли не самой весомой его победой над самим собой.
   Летчица как раз принимала ванну, когда в дверь кто-то принялся истерически колотить. Недовольный хозяин апартаментов, проворчав что-то нелестное о поздних визитерах, пошел открывать, а Евера поскорее выбралась из воды и накинула рубашку - разгуливать перед посторонними в неглиже в ее планы не входило.
   Услышав в соседней комнате голос Литты, белокурая ленн пробормотала под нос проклятие. Состояние неги и абсолютного довольства жизнью испарилось мгновенно, и неожиданно для себя Евера поняла, что банально ревнует. По крайней мере, объяснить иначе тот факт, что ей хочется буквально испепелить рыжую нахалку, женщина не могла. А еще было чудовищно жаль Нарака, который после общения с этой девицей опять как пить дать впадет в меланхолию.
   Литта пребывала в истерике. Она что-то бессвязно бормотала сквозь всхлипы и пыталась вырваться, а Нарак удерживал ее за запястья и увещевал, как маленькую. Ленн покрепче стиснула зубы, чтобы не начать орать прямо сейчас. Вряд ли мага вдохновили бы две истерички в одном помещении.
   - Литта, все наладится, - принялся тихо говорить мужчина, поглаживая рыдающую девушку по волосам, когда ему удалось прижать ту к себе. - Это может быть последствием усталости, а не симптомами.
   Евера могла бы просто уйти в другую комнату, чтобы не видеть, как любимый ею мужчина так бережно обнимает другую женщину, но почему-то не могла оторвать взгляда от парочки, не говоря уже о том, чтобы сделать первый шаг.
   - Ой, - только и сказала Литта через некоторое время, когда смогла отлепиться от Нарака и увидела стоящую в дверном проеме ленн. - Я не вовремя, наверное, прости.
   Евере хотелось сказать, что она всегда является не вовремя, но от неприкрытого хамства все же удержалась.
   - Все нормально, - неожиданно произнес Нарак. - Я сейчас соберусь.
   - Не надо, спасибо, - пробормотала рыжая драконолетчица, губы которой предательски дрожали, и вымелась за дверь к вящему облегчению светловолосой Хозяйки. Как оказалось, она рано обрадовалась.
   - Литта, постой, - крикнул ей вслед мужчина и бросился натягивать на себя вещи, так как до этого щеголял в одних штанах.
   - Далеко собрался? - убийственно спокойно поинтересовалась Евера, хотя самой ленн показалось, что ее голос звучит как змеиное шипение.
   - Надо ее догнать и успокоить, а то глупостей натворит, - сосредоточенно отозвался Нарак, натягивая рубашку. Навыворот.
   - Если я хоть немного понимаю женщин, то ей нужно побыть одной и поплакать, - все еще стараясь держать себя в руках, произнесла драконолетчица.
   - Ты плохо ее знаешь, - Нарак выпрямился и посмотрел на собеседницу. - Я ей нужен, понимаешь?
   - Нет, не понимаю! - взорвалась Евера. Полтора года копившееся раздражение наконец нашло выход, и теперь девушку было не остановить. - Ты носишься с нею, как с драконьим яйцом, а она даже не знает, что ты чувствуешь. И не поймет никогда, потому как слепа, как пещерный нетопырь! Ты можешь хоть в лепешку расшибиться, но эта девица никогда не будет любить тебя!
   Она видела, как невыразительной маской застыло его лицо. Евера знала, что сделала ему больно, но промолчать уже было выше ее сил. Пусть даже Нарак понимал сказанное сейчас и сам, но гнал от себя сомнения. А вот теперь, от озвученного уже некуда было деться.
   - Евера, прекрати, - как-то неуверенно произнес он, делая шаг к двери. Если б он остался на месте, может, она и смогла бы сдержаться. Но это движение вслед за Литтой, подхлестнуло блондинку.
   - Прекратить поддерживать твой самообман? - зло поинтересовалась она. - Прекратить ставить тебя на ноги каждый раз после того, как эта малолетняя дура походя тебя ломает? Может, мне просто закрыть на это глаза и дождаться, пока она заставит тебя пресмыкаться? Ты и так вознес ее на пьедестал, словно она божество из седой древности.
   Нарак на мгновение прикрыл глаза, а затем негромко заговорил:
   - Евера, похоже, она энтроп. Ей сейчас нужна поддержка. Она была рядом, когда я пострадал.
   - Ты мог умереть, а ей это не грозит, - с жесткой логикой заметила ленн. - Ты же нужен ей только в качестве временной замены. Неужели ты не понимаешь, что будь здесь Кархан, она бы не помчалась сюда, а бросилась к нему? И зная это, ты сейчас отправишься всю ночь ее утешать? Это можно сделать и утром, когда истерика пройдет. Или к тому времени прилетит ее мужчина, и она про тебя даже не вспомнит.
   - Как ты можешь быть такой черствой? - поморщился Нарак. - Она же еще совсем девчонка, самой ей с таким грузом не справиться. Что же касается Кархана, то их взаимоотношения не мое дело.
   - Тогда прекрати в него лезть, - зло оборвала женщина. - Я не нанималась жалеть всяких дурочек, которые признаки болезни от врожденной криворукости отличить не в силах.
   - Ты просто не представляешь, через что проходят энтропы, - с упрямством, достойным лучшего применения, гнул свою линию Хозяин. Впрочем, он хотя бы перестал пятиться к двери, чтобы поскорее побежать за малолетней дрянью.
   - Отлично представляю! Мой старший брат был энтропом, так что можешь мне не рассказывать, - прошипела ленн.
   - Сочувствую, - Нарак притормозил, словно раздумывал, а потом тряхнул головой, как норовистая лошадка. Она знала этот его жест, означающий, что мужчина решил упереться рогами. - Может она бы и пошла к Кархану, будь он здесь, но сейчас она явилась ко мне. Это я ей был нужен. И она нужна мне.
   - А я? - очень спокойно и холодно поинтересовалась Евера. Она понимала, что ставить его перед выбором нельзя, но удалось очень удачно сформулировать столь важный для нее вопрос, и теперь ленн с замиранием сердца ждала на него ответ.
   - И ты тоже, - мужчина попробовал ободряюще улыбнуться, но вышло из рук вон плохо.
   - Я заметила, - рыкнула блондинка, которую это "тоже" заставило напрочь растерять напускное спокойствие. - Так кому же ты хочешь помочь? Ей или себе? Думаешь, что ты станешь ее утешителем, и она по твоему примеру в тебя влюбится? Или надеешься, что она окажется энтропом, почувствует себя неполноценной, вы сравняетесь в своем мироощущении и будете вместе? Но я тебя разочарую: она погорюет, и научится с этим жить, как это сделал твой бывший риан. А ты останешься и дальше за хвост свои комплексы ловить, собственноручно созданные и выпестованные. Ты считаешь себя ущербным, трусом, неспособным даже взять ту женщину, которой ты не нужен, но которую хочешь. Переживаешь о своей внешности так, словно на ней свет клином сошелся. Не можешь смотреть в зеркало, так же, как Литта не могла смотреть на тебя. А мне всегда было все равно, это не мешало мне тебя любить, но ты этого даже не замечаешь!
   Запал схлынул, Евера ощутила такую усталость, что едва ноги не подкосились - настолько тяжко оказалось выплеснуть все то, что давно копилось в душе. А вот для Нарака это стало, похоже, последней каплей.
   - Какая ты наблюдательная, - жестко, едва сдерживая раздражение, произнес мужчина.
   - Я могла бы и дальше молчать, но ты посчитал, что это данность. Думал, можно так откровенно предпочесть мне другую, а я бы тихонько ждала в стороночке? - устало и бесцветно поинтересовалась Евера.
   - Мы поговорим об этом позже, - обожженную половину его лица свело судорогой, что значило, что он из последних сил сдерживает эмоции. Развернувшись так резко, что волосы взметнулись, Нарак выскочил за дверь, напоследок хорошенько саданув ею о косяк. Была бы на потолке штукатурка - непременно обвалилась бы.
   Некоторое время Евера стояла и смотрела на закрывшуюся створку, решая, что делать дальше. Можно было бы на самом деле остаться здесь и дождаться возвращения Нарака. Вот только она не хотела знать, как долго он пробудет с Литтой: пару часов или до утра. Она не хотела сидеть и ждать, а ведь уснуть у нее не получилось бы точно. Поэтому ленн отправилась одеваться и собирать вещи. Она еще не определилась, стоит ли улететь в Вантар, но вот на счет гостевой комнаты сомнений уже не возникало. Евера не стала забирать из его шкафов все свои вещи - взяла лишь необходимое на несколько дней. Сделано это было не ради еще одной возможности сюда вернуться, а просто потому, что она не собиралась надрываться, перетаскивая весь свой гардероб по темным коридорам уже спящего города.
   Расталкивать среди ночи коменданта гостевого крыла летчица все же по здравом размышлении не стала. Мужик был дельный, но злопамятный, так что наживать себе недруга в его лице, если она когда-нибудь планировала еще побывать в Илмаре, не следовало. А потому время до утра ленн скоротала в довольно неплохом кабаке в долине, попивая вино и развлекаясь тем, что бросала маленькими огненными шариками в мишень для игры в дротики. Приставать с расспросами к мрачной магессе никто не спешил.
   Евера угрюмо размышляла о сложившейся ситуации, с трудом подавив желание напиться и забыться, желательно вместе с каким-то симпатичным мужчиной. Вот только это был не выход. Сейчас она себя корила, что не сдержала эмоций, но лишь потому, что это, наверняка, со стороны выглядело некрасиво. А вот открыть Нараку глаза стоило давно, может, разве что не в такой форме. Хозяева крайне редко устраивали сцены ревности, подобные той, что позволила себе ленн. В их обществе, где моногамность была скорее исключением, тем не менее, действовало негласное правило: если уж возникли постоянные отношения, которые устраивают обоих партнеров, то афишировать побочные сексуальные связи было дурным тоном. Если бы даже Нарак в ее отсутствие менял любовниц как перчатки, или с завидным постоянством затаскивал в постель всю ту же Литту, Евере было бы все равно. Но в ее присутствии называть ее "второй" и столь откровенно признаваться во влечении к другой! Подобного унижения она простить не могла. Но и что делать, кроме как устроить еще одну сцену, безобразней предыдущей, ленн не знала. Самое обидное, что чувства к Нараку никуда не делись - она любила его. Это звучало странно даже для нее самой, но факта было не изменить. И вряд ли ей удалось бы так просто вычеркнуть этого мужчину из своей жизни, ведь он уже стал для нее тем, к кому она раз за разом возвращалась.
   Когда наступило утро, Евера решила не спешить сжигать мосты или вдаваться в другую крайность и мчаться мириться с возлюбленным. Первым делом стоило снять комнату, отоспаться и привести себя в порядок. Она не хотела, чтобы ее видели вот такой растрепанной и разбитой. Ни Нарак, ни кто-либо еще. И уж точно не Литта.
   Зло прищурившись, Евера подумала, что раз молодой учитель не оценил ее такую, какой была с ним, то она снова станет такой, какой ее знали окружающие. А именно надменной и холодной, язвительной стервой. Сослуживцев она частенько доводила до зубовного скрежета одним своим присутствием, не говоря уж о личных беседах. А поскольку Евера занималась преимущественно внутриведомственными расследованиями, то репутация у нее была соответствующая. За это время она как раз успеет узнать, как отреагировал на ее переезд Нарак. Если молодой учитель удосужится, например, явиться в драконьи пещеры, чтобы узнать, улетела ли она - это еще даст надежду сохранить их отношения. Если же ему на самом деле будет все равно, и он не приложит даже минимальных усилий, чтобы ее отыскать, то можно будет забыть про вякающую совесть и любые душевные порывы, которые никому, в сущности, не нужны.
  
  
   Нарак
  
   Домой он попал лишь поздним утром в состоянии, близком если не к помешательству, то к истерии так точно. Нервы звенели, как слишком туго натянутые струны - вот-вот жалобно тренькнут и порвутся, и прости-прощай, молодой и перспективный учитель. Литта проплакала почти всю ночь, не особо обращая внимание на него. Нарак очень сопереживал девушке, но помимо того, что приходилось выслушивать ее всхлипы и причитания, ему также не давало покоя сказанное Еверой. Она была во многом права, если не во всем, но понимание этого не умаляло его обиды. А потому он упорно гнал от себя мысль отправиться искать обиженную ленн. Это было бы верхом абсурда - оставить одну женщину, чтобы утешить другую, а потом сорваться и побежать искать первую. И только потому он дождался, пока наконец измученная слезами и страхами девушка уснет. Иначе ушел бы раньше.
   Евере было не отказать в профессионализме - инспектор раскопала, пусть даже совершенно интуитивно, на одних умозаключениях, многое из того, в чем он не решался признаться сам себе. Понимать - понимал, но принимать не спешил. А теперь вопрос поставили ребром. Чувствовал ли он себя трусом? Да, и еще каким. Он не переставая винил себя за то, что так и не сумел вернуться в патруль. А еще он ощущал себя мерзавцем и подонком, потому как искал в объятиях Еверы утешения от неразделенной любви, а в итоге понял, что "клин", вместо того, чтобы вышибить первый, встал с ним рядышком. Она много чего сказала, но анализировать из такой... познавательный скандал, сил не было.
   Вернувшись в комнату, Нарак устало констатировал, что любовница ушла. Хотя это как раз было закономерностью. Открыв дверцу шкафа, мужчина отметил наличие ее вещей на полке, но облегчения это не принесло. Если она решила порвать с ним отношения, то вполне могла бы не утруждать себя выносом одежды: он хорошо успел ее узнать - Евера не особо привязывалась к вещам, предпочитая покупать новые взамен испорченным старым, а не чинить их.
   Сил на то, чтобы выяснять, покинула ли драконолетчица Илмар, у него банально не осталось. Да, им необходимо было поговорить, и Нарак даже хотел этого, но сейчас у него получилось бы разве что некуртуазно уснуть посреди разговора. Даже мысль, что он стал зависим от двух женщин, была вялой и прошла мимо сознания. Уткнувшись носом в подушку, еще пахнущую холодными и свежими духами Еверы, учитель буквально отключился.
   Солнце уже начало клониться к закату, когда Нарак проснулся и смог чуть более рационально проанализировать все случившееся. Стоило проведать Литту и решить, как поступить в ситуации с Еверой. Впрочем, по здравом размышлении, учитель все же решил не искать любовницу в этот день - обида на ленн за ее жестокие, пусть и правдивые слова, никуда не делась. Нарак опасался, что не сдержится и скажет что-то такое, что на корню уничтожит любую возможность примирения.
   Литта была мрачной и печальной, но уже хотя бы не ревела. Поддавшись минутному порыву, Нарак чуть ли не за ручку отвел ее к Мастеру Кейхему. Старика неприятные известия искренне расстроили, и он взялся проверять, не ошиблась ли юная магичка в своих выводах. Все же обычно болезнь энтропов проявлялась годам к двадцати пяти, на пике силы, до которого Литте было еще далековато. Но, если она все же заболела, нынешний уровень навсегда останется ее пределом. А ведь у нее был потрясающий талант мага огня.
   Отправляться к комнаты, где сейчас было пусто и одиноко, Нарак не хотел. Ведь это означало, что придет перестать бегать от собственных страхов и проанализировать все услышанное от Еверы. А сейчас он был неспособен на это морально. Прекрасно понимая, что лишь отстрочил неизбежное, Нарак устроился в кресле у камина, лишь вполуха прислушиваясь к разговору Литты и Кейхема. Старик деликатно расспрашивал о симптомах, у девушки истерика заходила на новый виток. Все воспринимали такую весть по-разному, и мужчина невольно задумался, что было бы с ним самим, окажись он энтропом. Для него считавшийся опасным возраст миновал совсем недавно, но поручиться, как бы он отреагировал, Нарак не брался. Хотя, тогда у него были заботы поважнее - он как раз пытался прийти в себя после ранения и вряд ли заметил бы произошедшие перемены.
   Как бы там ни было, но ведь не все реагировали на болезнь такой... позорной истерикой. Слезоразлив, продолжающийся вторые сутки, уже начал его бесить, несмотря на любовь к Литте и искренне сочувствие ее горю. Вряд ли тот же Ксархин так убивался, поняв, что больше ему не быть полноценным магом. Да и жить со своим проклятием воин научился вполне неплохо. Кстати, о нем...
   - Может, ей было бы проще принять это, если бы она пообщалась с кем-то из энтропов? - негромко произнес Нарак.
   - Мальчик мой, ты имеешь в виду кого-то конкретного? - после непродолжительной паузы полюбопытствовал Кейхем.
   - Нет, - покачал головой учитель. - Но я помню, что Ксархину его болезнь ни в коей мере не мешала. Он очень многого достиг и порой делал вещи, которым мы и сами были бы не прочь научиться.
   - Я напишу ему, возможно, он не откажет в помощи, - Мастер задумался, поглаживая белоснежную бороду. - Тем более, что он и раньше делился со мной некоторой информацией касательно энтропов. Благодарю за подсказку, учитель Нарак.
   - Рад помочь, - молодой мужчина поклонился и, подхватив под локоток Литту, вышел за дверь. Опасения касательно болезни и так уже подтвердились - раз Мастер не стал обнадеживать девушку, то хороших новостей просто не было.
   Прощаясь с девушкой у дверей ее комнаты, Нарак почувствовал, как сжимается сердце. Она выглядела такой растерянной и несчастной, что он тут же забыл про недавнее раздражение, которое вызвала ее истерика.
   - Я еще вчера написала Кархану, а он еще не приехал, - тихо произнесла драконолетчица.
   Нарак вздрогнул, но не от неожиданности, а понимания, что Евера оказалась права: в первую очередь Литта бросилась писать их другу, а только потом отправилась к нему.
   - Не переживай, он прилетит, как только сможет. Возможно, он еще на дежурстве, - как мог, утешил ее Нарак.
   - Его перевели не так давно, так что вряд ли, - бесцветно отозвалась Литта.
   - Куда перевели? - не понял Нарак.
   - В Стиаэт на должность тайран, - объяснила девушка, поднимая на него удивленный взгляд. - Ты был не в курсе?
   - Нет, не знал, - учитель был неприятно удивлен. Ему казалось, что отношения с другом все же несколько улучшились, но Кархан не посчитал нужным поделиться с ним новостью о повышении.
   - Значит, не успел сказать, - пожала плечами Литта. - Ладно, я пойду спать, наверно. Голова раскалывается.
   - Да, конечно, - Нарак даже проследил, чтобы девушка заперла за собою дверь, и только тогда ушел. Ему не давали покоя слова Еверы, а теперь к этому добавилась еще и злость на Кархана, который просто "не успел" ему рассказать, что в его жизни произошел кардинальный поворот. Это было неожиданной и совершенно незаслуженной обидой.
   Следующим утром, едва проснувшись и приведя себя в порядок, учитель отправился разыскивать Еверу. Если девушка не улетела еще вчера, то именно сейчас, когда схлынул накал страстей, стоило с ней объясниться. Этой ночью он долго не мог заснуть, думая про их ссору. Обида в его душе упрямо твердила, что ленн должна сама извиниться, в то время как рационализм подсказывал, что стоит сделать шаг навстречу первым. С ней ему всегда было хорошо. Да и ко всему прочему закрадывалась подленькая мыслишка: если евера права насчет Литты и Кархана, то с кем останется он сам, если позволит белокурой Хозяйке исчезнуть из его жизни? Ответ напрашивался безрадостный: верная псина Одиночество опять выползет из своей будки и начнет преданно заглядывать в глаза. Только станет в два раза крупнее, чем прежде. Евера не ошибалась - он действительно любил Литту. Вернее, даже боготворил. Но и светловолосая ленн стала неотъемлемой и незаменимой частью его жизни.
   Оказалось, что он все-таки опоздал. В драконьих пещерах, где жили ящеры гостей города, учителю сообщили, что искомая им Хозяйка буквально двумя часами ранее улетела. Нарак только стиснул зубы, кляня на чем свет стоит свою гордыню, и отправился в кабинет, чтобы в срочном порядке написать женщине письмо. Как бы там ни было, но извиниться он должен был.
   Строчки вышли неровными, буквы местами наскакивали друг на друга и смазывались, но Нарак писал поспешно и не особо обращал внимание на помарки. Это было своего рода наказание за промедление - от его обычно безупречных эпистол нынешний опус отличался разительно. Но Еверу, насколько он знал, внешняя форма волновала мало, ленн усматривала главное в содержании.
   Отослав курьера, Нарак вернулся в комнату, понимая, что делать ему, по сути, нечего. Литту он не застал, видимо, девушка отправилась полетать, чтобяы немного отвлечься, занятия с учениками он перенес из-а прилета любовницы, котороую так же не удержал. Оставалось лишь отбросить эмоции и заняться своими экспериментами по изучению связи с Карбалом. Вот уж кто точно был ему всегда и безраздельно предан.
   Кархан объявился лишь следующим вечером. Нарак как раз выгуливал бледную, но уже куда более спокойную Литту по внешним галереям недалеко от яруса, на котором жили Хозяева. Друг - называть его "бывшим" язык не поворачивался - стремительным шагом приблизился к ним, и рыженькая магичка тут же повисла у него на шее.
   - Спасибо, что присмотрел за нею, - кивнул Кархан как ни в чем ни бывало.
   Нарак не понял, было ли это на самом деле благодарностью, или подразумевалось, что в его помощи и присутствии больше необходимости нет. В последнее верить не хотелось, а потому учитель остался стоять рядом с парой своих друзей, вежливо улыбаясь. Может Литта и не нуждалась в нем, как в любовнике и спутнике жизни, но все это время она нуждалась в друге, значит, у него было право оставаться рядом с нею.
   Разговор особо не клеился - Литта жалась к Кархану, иногда вставляя неловкие фразы, сам новоявленный тайран был хмур, но вопросов о болезни девушки не задавал - то ли знал все из письма, то ли просто щадил ее чувства, не заставляя пересказывать неприятную для нее информацию. Нарак тоже не спешил заводить беседы - поначалу ему просто хватало иллюзии, что все по-старому. Сейчас она была ему необходима, чтобы суметь перешагнуть через все произошедшее и продолжать жить дальше. И надеяться, что у них с Еверой все наладится.
   Распрощались они где-то через час. Нарак заметил, каким пылким взглядом одарила любовника Литта, и понял, что ему стоит ретироваться. Сам понимал, что в дальнейших... событиях его участие никому не нужно. И от этого брала такая досада, что хоть ругайся. Вернее, от того, что про него забыли, как только на горизонте объявился Кархан. Права была ленн, еще как права. Но вот сделать с собою он ничего не мог. Если даже два года рядом с потрясающей женщиной, красавицей и умницей Еверой не заставили его разлюбить Литту, то никаким озарениям не было под силу пошатнуть эти чувства.
   С упорством, достойным лучшего применения, следующие два дня Нарак приходил к Литте. Если этим визитам друг детства и не был рад, то вида не подавал. А вот рыженькая Хозяйка радовалась, как малое дитя - оба друга были рядом с нею, как это было во времена их ученичества. Нарак только немного грустно усмехался, понимая, что очень сильно ошибся. Когда-то он сам не обратил внимания на влюбленность воспитанницы. Это даже вызывало стойкое раздражение. А теперь многое отдал бы за влюбленный взгляд Литты, которыми она некогда так щедро его одаривала. Мужчина дорого бы дал за возможность отмотать время назад и переиграть всю ту цепь нелепых, подчас откровенно глупых, а иногда и смертельно опасных событий, что предшествовали сегодняшнему дню, но подобной магией не владели ни люди, ни драконы, ни, наверно, даже боги древности. Так что оставалось только стиснуть зубы покрепче и пожинать плоды собственной недальновидности и зазнайства.
   Впрочем, уже на следующий день случилось то, чего никто не ожидал: Кейхем сам заявился на их посиделки в кабинете Нарака, чтобы сообщить, что Литта должна быстрее собирать вещи и отправляться в Асгаер. Уж неизвестно, какие блага Мастер посулил Ксархину, - а в альтруизм риана верилось с трудом, особенно зная, насколько плотный у него график, - но тот согласился немного поднатаскать свою "сестру по несчастью". Вылетать ей стоило уже через пару часов, если она надеялась до темноты добраться до "перевалочного" пункта в ее путешествии на западный край континента. Поспешно попрощавшись с Нараком и даже чмокнув его в здоровую щеку, девушка уволокла за собой Кархана, и молодой учитель снова остался один.
   Прощаться с Литтой он пошел, хотя остатки самолюбия настаивали на нецелесообразности данного поступка. Отговорившись от них тем, что неплохо было бы узнать, как долго девушки не будет, и улетает ли следом за нею Кархан, Нарак все же отправился на посадочную площадку у жилого крыла.
   Когда красный дракон превратился в маленькую точку на горизонте, а затем и вовсе исчез, мужчины посмотрели друг на друга.
   - Ты остаешься или улетаешь? - первым заговорил Нарак.
   - Останусь, - невесело усмехнулся его собеседник. - Мне было непросто на новом месте получить столь долгосрочную увольнительную. И теперь вернуться и сообщить, что девушка, ради которой я так резко сорвался с места, улетела? В общем, меня не поймут. Если хочешь, можем сходить в таверну посидеть.
   - С удовольствием, - улыбнулся учитель, мысленно отругав себя за очередную попытку вернуть вчерашний день. Но он все равно понимал, что попробует.
   Побеседовали мужчины душевно, помянув деньки ученичества и даже вскользь обсудив нынешние места службы. Единственное, что стало в разговорах негласным табу - это инциденты на вылетах и Литта. Нарак помнил, чем обернулась попытка заговорить про потерю Карханом напарников. А обсуждать рыжую Хозяйку он не жаждал и сам. Неожиданно для себя учитель понял, что этот вечер принес ему немало позитивных моментов. Без Литты ему словно дышалось свободнее, легче было общаться с другом детства. Он понимал, что довольно скоро начнет скучать по девушке, но пока мог, старался про нее не вспоминать.
   Блаженное состояние самообмана продлилось до конца недели. Зато, стоило совершенно случайно столкнуться в городе с Еверой, все его спокойствие разлетелось вдребезги, как дрянная стекляшка.
   Как раз закончились его вечерние занятия, и Нарак направлялся проведать синего дракончика, а возможно и отправиться с ним на прогулку. Заходящее солнце цеплялось лучами за шпили башенок и красиво раскрашивало город в золотисто-красные тона заката, а потому он решил выбрать не привычный путь, а дойти до пещер по внешнему коридору, который образовывал галерею, с которой вся эта красота просматривалась как на ладони. Засмотревшийся на залитые расплавленным червонным золотом крыши, он не сразу заметил знакомые искорки в светлых, почти белых волосах. Развернувшись, он увидел остановившуюся на другом краю коридора Еверу. Женщина не спешила подходить, словно раздумывая, а не уйти ли.
   - Евера, постой, - окликнул ее учитель, поспешно направляясь к ленн. - Я рад, что ты вернулась.
   - Здравствуй, - кивнула Хозяйка, не улыбнувшись. Нарак не понял ее тона, но решил не обращать внимания на это, прекрасно понимая, что любовница может быть обижена и зла.
   - Я надеялся, что ты получила мою записку, - негромко заметил он, пытаясь заглянуть в лицо девушки.
   - Я получила, - вежливо заверила его девушка. - Очень... познавательная эпистола. Ты хотел обсудить что-то еще?
   - Не отказался бы от примирения, - попробовал зайти с другой стороны мужчина.
   - Мне казалось, что все было предельно ясно, - заметила Евера.
   - Я некрасиво себя повел с тобой, - решил покаяться Нарак, понимая, что убеждать ее бесполезно и лучше признать свою вину.
   - Вот с этим согласна, - несколько смягчилась ленн. - Что-то планируешь с этим делать?
   - Просить прощения, - попробовал придать происходящему немного игривый оттенок мужчина. Собеседница скептично выгнула бровь:
   - Ну приступай, раз собрался.
   - Ты была права во всем, что сказала, как бы неприятно ни было это признавать, - озвучил Нарак. Евера молчала, то ли ожидая продолжения, то ли не зная, что ответить. А учитель не мог понять, стоит ли каяться дальше, ведь признание своей неправоты - это одно, а сознательное унижение ради возвращения расположения ленн - совсем иное.
   - Нарак, а чего ты хотел? - желчно поинтересовалась Евера. - Чтобы я простила тебе все грешки и бросилась тебе на шею, обливаясь счастливыми слезами? Извини, не могу, слишком много неприятных моментов ты мне доставил в последнее время. К тому же, я в городе по делам, и сейчас мне немного недосуг обсуждать личные проблемы - хватает должностных.
   - Мне без тебя плохо, - признался мужчина. - И еще хуже было сопоставлять твои слова с собственными поступками, и понимать, как это выглядит со стороны.
   - Паршиво выглядит, - согласно кивнула Евера. - Ну что же, я рада, что ты это осознал, - похоже, она хотела повернуться и уйти, но неожиданно крутанулась на каблуках и поинтересовалась: - Ты это сейчас говоришь, потому что действительно что-то понял, или же чтобы показать мне, какая я умная и полезная?
   - Пожалуйста, не веди себя так, словно ты чужая, - попросил Нарак, которого покоробило от этого ее тона.
   - Давай переговорим где-то через час, - после непродолжительного молчания произнесла белокурая драконолетчица. - Я тебя найду.
   Нараку было не с руки настаивать. Либо у девушки были дела, как она и сказала, либо просто требовалось время, чтобы осмыслить их разговор. Что и говорить, ссориться и скандалить было куда проще, нежели подбирать правильные слова для примирения.
   Ровно через час раздался стук в дверь. Бросив взгляд на стоящую на столе бутылку любимого вина Еверы и пару бокалов, на которых играли красивые блики от магического светильника, учитель направился открывать.
   Стоящая на пороге женщина показалась еще красивее, чем обычно - то ли это он так соскучился, то ли она действительно похорошела за прошедший ничтожно малый промежуток времени. Темные, почти черные глаза ее горели вызовом и упрямством, обычно собранные в косу длинные волосы она распустила, и они окутывали ее плечи тяжелым сияющим плащом. У Нарака из головы мигом вылетело, что он собирался извиняться и налаживать отношения, он даже забыл, почему они вообще поругались - не мог отвести глаз от возникшего перед ним чуда.
   Посторонившись, мужчина пропустил гостью в комнату. Вот только вместо того, чтобы пройти к столу и по-домашнему устроиться в кресле, забравшись в него с ногами, ленн прильнула к Нараку всем телом. Мужчина поспешно запер дверь и наклонился к Евере за поцелуем, при этом чувствуя себя немного удивленным и абсолютно счастливым. Раз красавица решила пропустить этап примирения и сразу перейти к... действию, то это ее право, в котором он ее полностью поддерживал. И отстраняться от такой желанной, такой соблазнительной женщины ради глупого "Нам надо поговорить" Нарак не собирался - для слов время найдется и потом.
   Белое золото волос пахло чем-то незнакомым - женщина сменила духи. Тонкий и свежий аромат с неожиданно тяжелыми, как у амбры, нотками, кружил голову почище любого вина. Неудивительно, что вскоре маги оказались на пушистом ковре, проигнорировав спальню, до которой надо было еще дойти. Туда они перебрались чуть позже, когда схлынул первый накал страстей. Да и прохладный ночной ветер, проникающий через распахнутое окно, добавлял дискомфорта. Ленн обычно была мягкой и нежной, но не в этот раз. Это Нарак прочувствовал сполна, поведя плечами и ощутив, как засаднили оставленные ее коготками неглубокие, но чувствительные царапины. Евера мурлыкнула, как сытая кошка, и с удовольствием пристроилась у него на груди.
   Идиллии хватило ненадолго. Мужчина, пребывающий в сладкой, упоительной неге начал потихоньку дремать, когда любовница решительно выбралась из его объятий. С Нарака мгновенно слетел весь сон, когда он понял, что она одевается и явно намерилась уходить.
   - Ты куда? - непонимающе поинтересовался он, глядя, как она разыскивает разбросанные ими по полу вещи.
   - Ночевать я буду у себя, - спокойно проинформировала его ленн. Обычно девушка всегда оставалась до утра, как минимум, ведь фактически они жили вместе, когда Евера прилетала в Илмар на несколько дней.
   - Но как же...
   - Нарак, - любовница присела на край постели и внимательно заглянула ему в глаза, видимо, чтобы не возникло сомнений в ее серьезности, - давай проясним все раз и навсегда. Я не могу просто закрыть глаза на произошедшее. Так что впредь я буду жить отдельно. Если тебе нужен от меня только секс - пожалуйста, я всегда тебе рада. Если что-то большее - придется этого добиваться, подстраивать под тебя свою жизнь я не буду.
   - Я думал, мы все прояснили, - заметил мужчина. С одной стороны, ее откровенность радовала, с другой - брала досада, что он сам виноват в подобном повороте дел. Да и обидно было, что он обманулся, посчитав, что она пришла в его постель, решив просто закрыть глаза на случай с Литтой.
   - Больше подсказок не жди, - несколько невесело усмехнулась ленн, целуя его и поднимаясь. - И еще одно: в Илмар я теперь буду наведываться только по работе. Захочешь меня видеть - прилетай сам.
   Поправив одежду и прихватив из шкафа легкую курточку - на улице было свежо, так что это было отнюдь нелишним, - прекрасная Хозяйка покинула комнаты, даже и не подумав остановиться или, паче чаяния, передумать. Похоже, девушка крепко обиделась, и была вполне в своем праве.
   Нарак устало потер ладонью лицо, подумав, что все очарование вечера сошло на нет из-за ее ухода. Физического удовольствия мужчине было явно недостаточно. Хуже всего было понимание, что винить он должен только собственную пагубную страсть к Литте. Однажды он уже потерял друга, оттолкнув его. Повторять подобную глупость с любовницей не хотелось. Но Нарак не был уверен, что для возвращения ленн будет достаточно того, что он готов был сделать. Хотя попытаться ему никто и ничто не мешало.
  
   Кархан
  
   Работать в политической столице государства Хозяев ему понравилось, хотя и не сразу. С виду все было красиво и благопристойно, но если копнуть чуть глубже, Стиаэт оказывалась болотом, в котором водились очень зубастые твари - фигурально выражаясь, конечно.
   После произошедшего с Нараком, когда ему пришлось возвращаться на службу ри, произошло довольно необычное событие, которое и определило его дальнейшую карьеру. В Стиаэт вместе с его документами, было прислано письмо от Мастера, в котором он записал свои наблюдения относительно организационных способностей Кархана. И власти этому вняли. Молодому драконолетчику разрешили совмещать две должности: патрульного и ле. И хотя в среди судейских чинов он занимал самую низшую ступень, заставлять его тупо перекладывать бумажки никто не стал. Деятельный Кархан вообще удивлялся, как можно из года в год с нежностью рыться в горах макулатуры и при этом не взвыть с тоски или не сойти с ума. Видимо, для этого требовался особый талант, которого он был начисто лишен. Самого же Кархана, которого сослуживцы в шутку называли ле'ри, приставили заниматься делами энтропов, служивших округе и в самой цитадели Вантар. Немаловажную роль в этом решении сыграл факт службы под началом Ксархина. Про столь необычного и успешного риана знали или, по крайней мере, краем уха слышали едва ли не повсеместно. А еще отдельное спасибо можно было сказать и Дошару, ведь после его выучки, один раз увидев, как Кархан держится на спине Шантера, никто бы не подумал назвать его "птенцом". Ему даже со временем предложили тренировать других летчиков и разрешили патрулировать с одним единственным напарником вместо двух. Это был и знак доверия, и одновременно признание мастерства, так что Кархан преисполнился вполне заслуженной гордости.
   Когда он повторно лишился напарника, до окончания его пятилетнего стажа в статусе ри оставалось не так уж много времени. Видимо, начальство решило повторно учесть замечание Мастера, отзывы из политического ведомства Вантара и рапорты рианов, где его вряд ли называли выдающимся патрульным, и перевели Кархана на новую должность. Причем место нашлось в самой столице, а о подобной удаче молодому человеку и мечтать не приходилось. Назначили его на одну из должностей в политическом аппарате Стиаэт, что носил общее название "тайран". Загвоздка заключалась в том, что это было куда более широкое понятие, чем даже "ле" - исполнители, начиная от регистраторов и секретарей и заканчивая цивильными комендантами целых городов. Тайран занимались всем, от создания новых законов и заканчивая скучнейшими консультациями. Кархану в этом вопросе еще повезло - его, как работавшего с энтропами и приблизительно ориентировавшегося в их возможностях, определили консультантом в местную стражу правопорядка. Будучи человеком благоразумным, он не стал распространяться о крайних проявлениях таланта заболевших, которые имел возможность наблюдать в общении с Ксархином. Его бывший риан был отличным парнем, несмотря на сложный характер, и создавать ему проблемы просто потому, что многих бы испугали его способности, не хотелось. Возможно, именно потому, что Ксархин превратил свой недостаток в оружие, он спасал массу жизней. Показатели смертности в западном округе упали на порядок. Немаловажную роль в подобном решении Кархана сыграл и тот факт, что он ни разу не слышал, чтобы риан "пил" человеческую энергию. Даже по пьяни, когда алкоголь развязывал языки сослуживцев, подобных слухов и намеков не озвучивали.
   Когда новоявленный тайран получил извещение от Литты, он проработал в политическом ведомстве каких-то два месяца, едва успев вникнуть в детали обязанностей на новой должности. Он даже сомневался, что начальство его отпустит, но они проявили понимание, тем более, что речь шла про постоянную пару молодого человека. Парадоксально, но в обществе, в котором отсутствовала моногамия, как таковая, Хозяева с должным уважением относились к постоянным отношениям, если таковые все же возникали.
   Литта была предсказуемо заревана и печальна. Сопровождающий ее Нарак тоже не блистал хорошим настроением. Кархан бывшего закадычного друга понимал, хоть и далеко не во всем. То, что учитель до одури влюблен в рыжую магичку, он знал, и относился к этому со здоровым безразличием. Хотя порой это все же вызывало недоумение, особенно в обществе Еверы. Невысокая, с потрясающей фигурой блондинка была не только удивительно красива, но и умна, и по-женски коварна. Кархана такие женщины не привлекали, но не признавать ее достоинства он не мог. И, говоря непредвзято, Литта проигрывала Евере по всем статьям. Но вот поди ж ты...
   Относительно его взаимоотношений с самой рыженькой Хозяйкой все было оговорено еще давно: они были постоянно парой и уделяли друг другу все свое свободное время, когда наведывались в гости. В отсутствие же рядом постоянного партнера действовал негласный закон Хозяев: можно все, что для здоровья. Кого именно использует Литта для этих целей, Кархана не волновало, и ревности он не испытывал бы, будь это даже тот самый Нарак. Более того, он был почти уверен, что дело обстоит именно так, ведь женщины всегда были склонны одаривать своим вниманием тех, кем восхищались и тех, к кому испытывали сострадание. Если Литту не смущало находиться в одной комнате с двумя любовниками, то его это не трогало вовсе.
   В обществе рыжей магички побыть ему довелось недолго - всего через несколько дней она улетела в Асгаер, где ее ждал вряд ли обрадовавшийся такой компании Ксархин. Определенная логика в этом была, но вряд ли энтроп стал бы учить девушку убивать. Литта для такого знания была слишком мягкой и неподготовленной. Впрочем, в том, что Хозяин вывернется, и все останутся довольны, тайран не усомнился ни на миг. В обществе таких хитрецов как Дошар, Ксархину не грозило разоблачение. Подобный шанс выпадал лишь раз в жизни, и не воспользоваться им было бы глупо. Попрощавшись с девушкой, Кархан вынужден был признать, что смысла досрочного возвращения на службу не было. Зато нашелся и положительный момент: вечер они провели в таверне вместе с Нараком, общаясь так же легко, как когда-то. Конечно, у них обоих появилось множество секретов, делиться которыми друг с другом они не собирались, а значит, о безоговорочном доверии речи уже не шло. Но сохранить приятельские отношения Кархан был рад.
   Оставшись в Илмаре совершенно без дел, он позволил себе небольшую слабость, и потратил несколько дней на прогулки по местам, где не бывал со времен ученичества. Обычно на это не хватало времени - они с Литтой были слишком заняты друг другом. Теперь же у него появилась возможность пройтись по дальним пещерам, а заодно навестить Мастера и воспитавшую его тай. С Нараком они тоже общались довольно много, а вот Еверы не было, судя по уклончивым ответам приятеля, расстался тот с девушкой не очень хорошо. И уж точно тайран никак не ожидал увидеть эту шикарную блондинку на пороге своих комнат.
   - Впустишь? - поинтересовалась Евера, чуть наклонив голову к плечу и окидывая мужчину цепким взглядом.
   - Заходи, - Кархан посторонился, с вежливым недоумением провожая красавицу взглядом. Женщина не стала тратить время на изучение интерьера гостевых комнат и прямиком направилась к одному из кресел.
   - Присаживайся, нам предстоит весьма занимательный разговор, - по-хозяйски сообщила она, устраиваясь и закидывая ногу на ногу. Кархан недоуменно вскинул брови, но все же устроился напротив красавицы. От предложенного вина Евера отказалась.
   - Так в чем же дело? - наконец устал изображать вежливость маг. Что-то в облике женщины его нервировало, но понять что, он так и не смог. Задавив на корню желание задумчиво взъерошить волосы - от этой привычки он старательно избавлялся с тех пор, как попал на должность ле в Вантаре, - Кархан изобразил живую заинтересованность.
   - В таком случае я перейду сразу к делу, - она одарила его профессиональной холодной улыбкой, - я знаю, что произошло с твоим напарником на самом деле. У меня есть доказательства, что это был отнюдь не несчастный случай. И, надеюсь, ты понимаешь, что я бы не пришла к тебе, не будь я в этом уверенна. Так что предлагаю не тратить время на попытки убедить меня в том, что ты и понятия не имеешь, о чем я говорю.
   - Меня больше интересует, зачем ты мне рассказываешь о своем незапланированном расследовании, - после непродолжительного молчания поинтересовался Кархан.
   - Ты талантлив и у тебя отличные связи, но твое положение в столице пока что совсем непрочно, - прищурилась Евера. Сейчас она больше напоминала изготовившуюся к броску змею, чем мягкую красавицу. Кархан скрипнул зубами, понимая, что у него нет шансов не поддаться на ее шантаж. Оставалось лишь понять, чего она потребует за свое молчание. - Ты организуешь мой перевод в столицу, и тогда я буду держать язык за зубами.
   - Это все? - коротко спросил тайран.
   - Я не стала бы просить о невозможном, - "милостиво" отозвалась женщина, поднимаясь. - Занимаемая мной должность и стаж должны удовлетворить запросы твоего начальства. Здесь вопросов не возникнет.
   - А где гарантии? - на всякий случай задал столь важный для него вопрос Кархан.
   - Поверь, мне не выгодно афишировать способ, которым я получу повышение, - заметила Евера, слегка выгнув бровь. - Да и раскачивать ту лодку, в которую я намереваюсь усесться, было бы не лучшей моей идеей. Мы поняли друг друга?
   - Прекрасно, - скрипнул зубами мужчина. Умнейшая дрянь светски улыбнулась и удалилась, слегка покачивая бедрами, словно в танце. Она и впрямь только что станцевала - на его нервах.
   Кархан поглядел в окно, с прискорбием понимая, что день испорчен с самого утра. Брюнет даже не попросил у нее подтверждения, тех самых доказательств, про которые она говорила. Смысла не было, ведь он прекрасно понял, какой именно компромат отыскала на него Евера. В смерти его бывшего напарника, Арисса, он и впрямь принял некоторое участие. И хотя причина у него для этого была веская, но все же вину он осознавал в полной мере. Собственно, потому он когда-то и рассорился с Нараком, чтобы скрыть сей досадный инцидент. Ведь откровенно врать единственному настоящему другу Кархан пока не выучился. Можно было бы попытаться убрать Еверу с дороги, но мужчина отдавал себе отчет, какие последствия это повлечет за собой. Одно лишь обвинение в убийстве поставило бы крест на его карьере, но расследование, которое началось бы, было крайне нежелательным не только из-за этого. Ему бы непременно задали бы вопрос: почему? А это тянуло за собою раскрытие истории, которую раскопала Евера. Право слово, Кархану было бы проще признаться в трех убийствах, наличии лысины и половом бессилии, чем в мотивах совершенного преступления. Кстати, что бы там не нашла ленн, он оставался уверен в том, что она так и не выяснила, почему именно умер Арисс. Иначе бы она не шантажировать его пришла, а явилась арестовывать с отрядом стражей-тай, и то лишь для того, чтобы в условиях строжайшей секретности похоронить где-то в дали от людских троп. Если существовала возможность сохранить все произошедшее в секрете, то он собирался приложить к этому все усилия.
   Кархан некоторое время раздумывал над ситуацией, придя к выводу, что Литте он на этот счет ничего рассказывать не станет. Точно так же, как и Нараку. Вряд ли друг детства знал о том, что задумала его любовница. При том, похоже, бывшая. Был момент, когда тайран со злостью прикидывал, как много могла узнать Евера от самого Нарака, но в итоге пришел к выводу, что учитель не сумел бы рассказать ленн ничего толкового - попросту не знал. Так что и злиться на него, что было бы просто, не стоило. Хотя вообще сам факт того, что Евера стала под него, Кархана, копать, наводил на определенные размышления. Либо же она, как и озвучила, пыталась таким образом добиться повышения для себя, либо хотела надавить через него на Нарака, либо же ее интересовал не он сам, а те дела, которыми тайран занимался. Первый вариант был самым милым и безобидным. Но недооценивать эту женщину не стоило. В любом случае, в первую очередь предстояло удовлетворить запросы светловолосой стервозной карьеристки. А затем сделать все возможное, чтобы отыскать компромат на саму Еверу.
   Кархан понял, что именно сейчас его незапланированный отпуск, который преподнес столько неприятных сюрпризов, пора заканчивать во избежание продолжения подобной пагубной практики. Пару минут он потратил на составление лживой, но вежливой записки для Нарака, в которой сообщал, что его срочно вызвали на службу. Отправив ее с курьером, он собрал те немногие вещи, что были у него при себе, и уже через двадцать минут возвращал ключи от комнаты коменданту гостевого крыла. Совсем скоро Шантер поднялся в небо, унося своего Хозяина на юго-восток, в солнечную, теплую и насквозь лживую Стиаэт. Подальше от красавицы-ленн, у которой оказалось слишком много амбиций, подкрепленных острым, как лезвие, разумом.
  
   Евера
  
   В Илмар Евера вернулась спустя несколько дней. Недавних сожалений и раздрая чувств она более не ощущала - осталась одна лишь целеустремленность. Так бывало каждый раз, когда она бралась за расследование очередного дела. И тот факт, что нынешнее было ее личным начинанием, роли не играл.
   Если бы раньше она сначала бросилась в Кабинет Нарака, то теперь женщина сняла комнату в гостевом крыле горного комплекса и привела себя в порядок. Не став распаковывать вещи, ленн направилась навестить Хозяина, с которым предстоял весьма занимательный разговор. А уж если он не станет артачиться, то последующие за этим события очень круто изменят жизнь самой Еверы.
   К комнатам, которые снимал в городе Кархан, она приближалась с двойственными чувствами. С одной стороны, Хозяйка была уверенна как в своей правоте, так и в том, что задуманная игра стоит свеч. С другой - не было никакой гарантии, что ее требования воспримут всерьез, ведь доказательств у нее с собой не было. Не по глупости, а на случай, если что-то пойдет не так. Ей нужно было, чтобы новоиспеченный тайран не смог выкрутиться, даже если у него возникнет мысль убрать со своего пути слишком умную ленн. А для этого нужно было кое-что посильнее природного обаяния и запредельной наглости.
   Стоило признать, Кархан был умным и дальновидным человеком. Видимо, по ее манере держать себя и каким-то еще признакам он понял, что посетительница не шутит. Сказанного было достаточно, чтобы он убедился: до сути произошедшего она докопалась и не пришла бы, не имей на руках доказательств его вины. А потому и не потребовал документов. Ведь снятие копий с них лишь увеличило возможность, что бумаги попадут в третьи руки. Более того, Кархан принял ее требования почти безропотно. Выходя от него, Евера отчетливо поняла три вещи. Во-первых, она продешевила, во-вторых, использовать против тайрана те же козыри повторно не выйдет - свои обещания он выполнит и так, но при попытке надавить на него повторно, ей попросту свернут шею, как куренку. И в-третьих, за той историей, которую она раскопала, скрывается что-то еще, такое, о чем лучше не знать вовсе. Даже в целях шантажа.
   Их разговор продлился не так уж долго, а нижний край покрасневшего солнечного диска стал царапать землю, заливая город закатными красками. Нарака она заметила совершенно случайно. Ведь навещать бывшего возлюбленного в ее планы не входило. Тем не менее, ленн притормозила, разрываясь между желанием уйти и задержаться, чтобы дать мужчине возможность самому ее увидеть. Как бы ни была она зла на любовника, но все же пришедшее на следующий день после ее отлета письмо Евера прочла. Больше всего упрямого придурка после этого захотелось убить, чтобы не мучил себя и окружающих. Нарак просил прощения. За то, что оскорбил ее саму и ее чувства, за то, что оставил одну. Ленн скомкала записку и выбросила в окно, впрочем, до земли бумажка не долетела, испепеленная прицельно брошенным фаерболлом. Редко когда магичке воздуха так хорошо удавались заклинания чужой для нее стихии. Евера уже поняла, что вряд ли дождется того дня, когда до Нарака наконец-то дойдет, что его извинения напрасны и лишь сильнее унижают его самого, хотя после Литты, казалось бы, дальше уже некуда.
   Пока в ее голове теснились эти мысли, учитель все же заприметил блондинку и направился к ней. Так как попросту сбежать Евере не позволила бы гордость, ленн пришлось выслушивать повторные, теперь уже личные извинения. И хуже всего было понимание, что ее собеседник, похоже, искренен. Решив, что часа ей должно хватить для принятия решения относительно их дальнейших отношений, Евера оговорила эту отсрочку и ушла в свои комнаты. В крайнем случае, ничто не мешало ей попросту улететь из Илмара, так и не встретившись с бывшим любовником. Вряд ли после такого он захочет повторно искать с ней встречи. Но эту мысль все равно стоило обдумать и взвесить, а не идти на поводу у эмоций.
   Нарезав в задумчивости пару кругов по комнате, Евера решительно встряхнулась и принялась быстрыми движениями расплетать косу. Как бы ни была сильна ее обида, ленн понимала, что любит Нарака, как и прежде. Гордость не позволяла Хозяйке взять и простить его за слепоту и даже не глупость, а нежелание понять, как унизительно его нынешнее положение третьего-лишнего. Но и отказаться от него так просто она не могла. Что ж, раз семьи из них не вышло, то быть любовниками они все еще могли. И теперь она собиралась намекнуть мужчине на разницу между этими положениями. Не зря же говорят, что все познается в сравнении. И теперь у Нарака будет возможность ощутить таковую в полной мере.
   По тому, как повел себя мужчина, Евера поняла, что он на самом деле решил, что все вернется на круги своя. Пришлось более чем доступно, пускай и несколько жестоко, обрисовать ему ситуацию. Более играть роль "запасной" женщины она не собиралась. И лишь от дальнейшего поведения любовника зависело, каковыми могут стать их отношения. А что до самой Еверы - ей предстояло просто держать себя в руках, не позволив опять размякнуть и пойти на поводу у своей привязанности к шрамированному Хозяину. И она не шутила, когда говорила, что более подсказок он не дождется. Пора было повзрослеть и превратиться из обиженного на весь мир из-за испорченной внешности подростка, в мужчину, способного нести ответственность за собственные поступки. И иным она его принимать обратно не собиралась.
   Запрос и документы на перевод Еверы в Стиаэт пришли менее чем через неделю. Кархан слово сдержал, это подтверждалось новеньким назначением на должность ленн при одном из подразделений стражи. Работа обещала быть даже интересней, чем на старом месте, и уж точно куда более престижной. Не стоит и говорить, что оформила перевод женщина в считанные часы. Благо, расчетливая Хозяйка заранее озаботилась тем, чтобы закончить все текущие дела, так что для задержек не было никаких причин.
   Прежде чем явиться в здание администрации, Евера озаботилась вопросом: а где живет Кархан? Стоило уточнить у него некоторые детали, прежде чем являться пред светлые очи будущего начальства. Когда на этот раз тайран обнаружил на своем пороге Еверу, он не стал разыгрывать радушного хозяина.
   - Ты плохо понимаешь намеки? - поинтересовался мужчина, чуть сощурившись.
   - С полувзгляда, - заверила его Евера. - Я пришла сказать, что не собираюсь в дальнейшем напоминать тебе о нашем маленьком уговоре. Просто хотела поинтересоваться, как тебе удалось добиться перевода для меня и какую роль мне предстоит в ближайшее время играть, чтобы не вызвать ненужных вопросов?
   - Я пристраивал на свободное место не любовницу, а просто хорошего специалиста в своей области, - чуть смягчился Кархан.
   - То есть назвал меня въедливой сукой, которая обладает фантастической хваткой, - "перевела" его куртуазный пассаж Евера. - Что ж, значит, всего лишь требуется оставаться самой собой. Благодарю за информацию.
   - На здоровье, - ухмыльнулся Кархан. - Кстати, хотя командование наше и в муниципалитете, но непосредственным твоим начальником отныне буду я. Так что во многом от тебя зависит, каким будет наше дальнейшее сотрудничество. Твои способности я уже успел оценить.
   "Будешь работать на меня - пойдем в гору, начнешь копать - утонем оба", - снова без дополнительных подсказок прочла между строк девушка. Ситуацию она нашла вполне приемлемой, хоть и несколько неожиданной. Кархан преподнес сюрприз, взяв ее к себе. Впрочем, если следовать старинной мудрости, гласящей, что друзей надо держать близко, а врагов еще ближе, то ничего удивительного.
   - Не думаю, что у тебя будет повод разочароваться, я стараюсь не допускать ошибок, - ленн чуть склонила голову, а затем направилась прочь. Женщина знала: он тоже прочтет намек между строк.
   В Стиаэт Евере полагалась небольшая квартира от ведомства, так что ближайшие пару дней она потратила на то, чтобы ее обжить. Казенная мебель навевала тоску и стойкие ассоциации с казармой, а полное отсутствие личных вещей самой Хозяйки это чувство только усиливало. Впрочем, это как раз было поправимо. Часть ее вещей, что не осела в недрах шкафа Нарака в далеком Илмаре, постепенно занимала вешалки и ящики в комоде. На горизонтальных поверхностях появилась косметика и милые взору безделушки. Признаться, Евера даже не ожидала, что при ее довольно небрежном отношении к вещам - ведь всегда можно заменить их на новые - у нее найдется столько женских штучек.
   Документов оказалось куда меньше. В основном там были какие-то заинтересовавшие ее досье, выкладки или же просто заметки. Ничего компрометирующего - все законно и по-бюрократически скучно. Копии, которые могли бы заинтересовать Кархана, Евера припрятала в надежных местах, на всякий случай разделив бумаги между несколькими схронами.
   Она даже не ожидала, что затеянное расследование принесет такие плоды. Внутреннее чутье подсказало ленн, что дело не чисто, еще когда Нарак пожаловался ей на странное поведение Кархана. Тогда она так и не решилась начать копать из-за чувств к любовнику. Но после случившегося из-за Литты скандала, любые этические поползновения были отброшены. Кархан не только был другом Нарака, через которого можно было хорошенько пнуть зарвавшегося Хозяина. Он занимался делами энтропов, а значит, мог знать что-то такое, чем можно было взять за жабры Литту. И Ксархина. Евера не забыла этого красавца с жутковатым взглядом и при возможности вполне не отказалась бы ему подгадить. Не сильно - слухи о его успехах не могли не дойти до ленн. Будучи девушкой умной, она понимала, что раскачивать лодку особо не стоит - без риана цитадель Асгаер вполне могла не выстоять в своей войне, а это автоматически означало потерю десятков, если не сотен жизней. Такая плата за месть Еверы оказалась бы слишком высока.
   Но попить кровушки, как и всякая злопамятная стерва, блондинка отнюдь не отказалась бы.
   С этой целью обозленная Хозяйка взялась за расследование гибели напарника Кархана. И очень скоро позабыла про свои замыслы, поскольку дело попалось очень мутное.
  
  
   Вернувшись в Вантар, Евера некоторое время попсиховала, с непередаваемым удовольствием разбив какую-то дребедень, подвернувшуюся на пути. После этого ей полегчало и девушка принялась спокойно сметать осколки. Приняв душ и приведя себя в порядок, ленн явилась на работу с таким выражением на лице, что никто и не подумал задать ей вопрос, что именно она тут делает в свой заслуженный выходной. Она спиной чувствовала любопытные взгляды, но холодная вежливая улыбка с лица не исчезла ни на секунду, так и не выдав раздражение Хозяйки. Закадычных друзей или даже просто приятелей на работе у нее не было - Евера предпочитала держать дистанцию. Так что с расспросами к ней так никто и не полез, что радовало неимоверно.
   Перво-наперво ленн подняла совсем еще свеженький архив, в который отправили дело о смерти карханова напарника. Погибшего звали Диренс, в Вантар он перевелся после двух лет службы в Дараде, что, по сути, являлось сменой шила на мыло. Ничего примечательного в деле не было, расследование не велось, так что в ведомстве ленн были лишь общие данные вроде послужного списка. Прочитав рапорт, Евера только задумчиво поцокала языком и облизнула порезанный о бумагу палец. Похоже, она начала не оттуда, осенило женщину через некоторое время. Куда больше, чем бумажки, мог рассказать любой из сослуживцев парней, не говоря уж об их риане. И именно у него хранились рапорты летчиков, в том числе, рапорт самого Кархана о произошедшем. Возможно и не только он. Подгоняемая догадкой, девушка оседлала своего дракона и полетела в цитадель, благо до той было совсем недалеко.
   - Рад вас видеть, прекрасная ленн, - привычно заулыбался риан, заметив посетительницу. В цитадели Вантара ее знали - приходилось бывать пару раз. В отличие от сослуживцев, местные вояки не сталкивались с Еверой, когда она начинала вести себя как последняя стерва, а потому считали просто красивой и вежливой девушкой. А потому улыбались и заигрывали, надеясь, что уж в этот раз недотрога благосклонно примет их ухаживания.
   - Взаимно, риан, - Евера мило улыбнулась. - Неловко просить, но мне нужна ваша помощь.
   - Чем могу служить? - галантно поинтересовался мужчина. Он был довольно импозантен, и в другой ситуации ленн вполне могла бы обратить на него внимание, тем более, что он видел в ней только женщину. Но не сейчас, когда она была так зла на любовника, что хотела выкопать яму его лучшему другу.
   - У нас какая-то ерунда с документами, - поморщилась Евера. - Все из-за перевода одного из ле, который одновременно служил у вас.
   - А, Кархан, - понимающе ухмыльнулся мужчина. - Очень способный парнишка, далеко пойдет.
   - Не сомневаюсь, - вежливо согласилась ленн. - Мы не можем понять, какие бумаги, куда и как переводить. Вот, меня прислали разобраться. У вас случаем нету записей...
   - Все что есть - в вашем распоряжении, - перебил ее риан.
   Проводив ленн в кабинет, Анкас достал свой журнал, где должен был регистрировать документацию, и сам отправился в архив, чтобы достать ей остальные бумаги. Пока мужчины не было, Евера поспешно отыскала дату случившегося несчастья и принялась сверять записи с собственным списком документов и пометками, которые она составила в администрации. В книге указывалось значительно больше сопроводительных бумаг - риан честь по чести вытряс рапорты из всех, из кого только можно было: из Кархана, из лекарей, что осматривали останки погибшего, даже из отвечавшего за подчиненного командира дежурившей половины созвездия, хотя его даже близко на месте происшествия не было. Упоминался также отчет тех из Хозяев, что присматривали в цитадели за драконами - стандартная процедура при гибели кого-то из созвездия. Зачастую он содержал всего несколько строк: дракон с таким-то именем, такого-то возраста, окраса и размера улетел в Илмар искать нового Хозяина. Ну, или же остался, не будучи в силах покинуть привычное место. Но на полях в книге на этот раз была пометка, что ящер погибшего драконолетчика стал довольно агрессивно реагировать на окружающих и особенно на напарника бывшего хозяина, то есть на Кархана. Скорее всего подобное поведение сочли проявлением тоски дракона, но сейчас Евера была готова биться об заклад, что этот неведомый ей летун просто обозлился на убийцу своего седока. Оставалось лишь изучить сам рапорт, чтобы подтвердить эту догадку.
   Ленн старательно скопировала все записи из книги, и вовремя - вернулся хозяин кабинета. Демонстративно посокрушавшись, что не успела просмотреть все интересующее, Евера удостоилась понимающей улыбки и разрешения работать столько, сколько нужно. Добродушно настроенный риан принес ей толстенькую подборку бумаг и даже не стал заглядывать через плечо, а покинул собственный кабинет. Евера не обольщалась, что надолго - скорее всего, через пару часов ее начнут активно соблазнять, а поработать дали для усыпления бдительности. Если в ее планы не входило заночевать в Вантаре, причем непосредственно в постели командира цитадели, то стоило побыстрее закончить с документами.
   Больше всего времени она потратила на скрупулезное изучение витиеватого почерка шиан. В своем заключении лекарь писал, что смерть Диренса наступила именно из-за ранения, которое нанесли когти летучей твари, но на теле также наличествовали ожоги от боевого заклинания. Судя по поражению тканей, оно было не смертельным, и вполне могло быть остаточным следом промчавшегося рядом заклятия. В целом, такое случалось частенько - летчики, особенно по молодости, попадали под колдовство своих же товарищей. Вот только ни Кархан, ни его напарник новичками не являлись. Присутствовала в отчете шиан и еще одна сомнительная формулировка, гласившая, что пострадавшего можно было бы спасти, но только в случае, если бы медицинскую помощь оказали в кратчайшие сроки. А так бедняга попросту истек кровью.
   Просмотрев отчет Кархана, Евера хмыкнула - она даже не сомневалась, что именно там увидит. Выживший драконолетчик писал, что они наткнулись на двух "мышей", по какой-то прихоти древних богов просочившихся мимо защитников во время одного из прорывов. Пока он разбирался с одной из лазутчиц, вторая смогла напасть на его напарника и основательно его исполосовала. Кархану пришлось сбить ее заклинанием, но спасти Диренса он уже не успел. Логично и правдоподобно, если бы не отчет о поведении дракона. А точнее, его отсутствие в документах администрации. Евера специально записала, какие именно бумаги есть в наличии в городе, и значившейся в описи бумажки там не обнаружила. Документ попросту исчез либо в процессе пересылки, либо уже позднее, когда это стало удобно Кархану. А уж у него-то как раз был доступ к этим делам - совмещение должностей сыграло ему на руку.
   Больше среди документов не было ничего интересного, и спустя полчаса ленн со вздохом отложила папку. Вряд ли где-то в рапортах содержалось чистосердечное признание Кархана в убийстве соплеменника, рассчитывать на такое не стоило и мечтать. Больше ловить в Вантаре девушке было нечего, по крайней мере, в этот день. Благоразумно решив отложить визит к ухаживающим за драконами магам, Евера покинула цитадель.
   Еще пару дней Евера пыталась систематизировать полученные данные и все больше убеждалась в своей правоте. Если б она на самом деле задалась целью обвинить друга своего любовника в убийстве, у нее хватило бы нестыковок в этом деле, чтобы в Стиаэт заинтересовались "темным прошлым" своего сотрудника. Разговор с Карханом и его реакция на ее слова, только подтвердили ее догадки. Она все же получила желаемое, теперь же стоило просто жить дальше, делать вид, что с Карханом ее связывают служба и приятельские отношения, и не копаться в этом мутном деле более, чтобы не нажить врага в лице собственного начальника.
  
   Ксархин
  
   Написав Мастеру извещение о своем согласии принять заболевшую девушку, Ксархин недовольно постучал пальцами по столешнице. В целом, ему не слишком нравилась эта идея. Одно дело выборочно рассказать Кейхему о своих наработках, чтобы помочь заменившему ему семью воспитателю в исследованиях болезни. Но совсем другое - поселить в цитадели какую-то неприспособленную к их жизни девицу. Тот факт, что когда-то именно он привез малышку в Илмар, его мало трогал - в конце концов, не ее единственную. А вот понимание, что Хозяйка может сыграть роль шпионки изрядно озадачивало. Может прямого задания она и не получит от Мастера, но ведь по возвращению расскажет обо всем. Это означало, что при ней придется себя жестко контролировать и надеяться, что его люди не станут излишне трепливыми в компании гостьи. На всякий случай, конечно, стоило предупредить хотя бы замов, а уж в том, что они проследят за остальными, Ксархин не сомневался.
   Упомянутую парочку летчиков он застал на карнизе у драконьих пещер. Аск только что вернулся из патруля, работавшие с ним в тройке Кристанс и Сабриа как раз уводили своих ящеров в загоны, пока начальник всласть пикировался с Дошаром. Второй зам на дежурство заступать пока не спешил - с независимым видом гладил по чешуйчатому носу своего дракона, жмурившегося от удовольствия. Почти идиллическую картинку портил только Деши, который так и норовил сунуться за своей порцией ласки. Учитывая размеры ящера, выходило устрашающе.
   - Ты по мне соскучился? - заметил подходящего риана Аск и от души хлопнул того по плечу.
   - Не настолько, - с улыбкой заверил его Ксархин. - Вообще-то я по делу.
   - Он что, все время не выходил из своего кабинета, раз стал такой скучный? - обернулся к Дошару шатен.
   - Так, пообщаться мы успеем, а сейчас просто послушайте, - энтроп прервал словоизлияния друга, явно пребывающего в чудном расположении духа. Ввести замов в курс дела ему удалось за каких-то пару минут. - Так что, похоже, скоро появится моя так называемая ученица.
   - Интересно, Аяна ревнива? - ни к кому не обращаясь, поинтересовался Дошар.
   - Не жажду это выяснять, - отмахнулся Ксархин. - Да и не это меня заботит. От вас требуется проследить, чтобы народ не распускал языки. Учить девчонку убивать в мои планы не входит, более того, я не хочу, чтобы она об этом даже догадывалась.
   - Ты за кого нас принимаешь? - сделал вид, что обиделся, Аскшан. - Я лично прослежу, чтобы все было красиво и тихо, а в случае чего поставлю нерадивых идиотов в пару к Сабрии на тренировке. Неделька в лазарете улучшит их понятливость.
   - Вечером я еще во время ужина предупрежу всех, что наша гостья будет необычна, подобна мне, но менее обучена, а потому, чтобы не докучали девушке вниманием. Мало ли, что может учудить не умеющий контролировать себя энтроп, - задумчиво произнес риан. - Так что не спешите выгонять их на патрулирование.
   - И зачем ты девчонке портишь отдых? - приподнял бровь Аскшан.
   - У нас хватает и рисковых, и попросту глупых, - фыркнул Ксархин. - Но зато может у них проявится чувство такта, и они не станут обсуждать с ней ее болезнь, если будут предупреждены заранее.
   - Ты это Тайдену скажи, - хмыкнул Дошар. Уж кто-кто, а балагур и весельчак особой тактичностью не отличался никогда.
   - Если понадобиться, выдам ему личные инструкции в письменном виде, - в тон другу откликнулся Ксархин, а затем улыбнулся Аску. - А вот теперь могу сказать, что рад твоему возвращению.
   - Так, Дошару предстоит оповещать свою часть созвездия, что вылет откладывается, а мы с тобой можем отметить это дело, - Аскшан снял с седла бурдюк и передал ее капитану. - Мы возле самого порта закрыли прорыв, который появился на главной площади деревеньки. Так что благодарили нас долго и вкусно. И вот еще в нагрузку выдали чудное пойло.
   - Ты главное не спрашивай, из чего они это гонят, - доверительно сообщил Дошар и удалился прежде, чем Аск высказал все, что думал по поводу особой ядовитости и языкатости некоторых.
   Как бы там ни было, а ни на что не похожее ни по запаху, ни по вкусу, ни по крепости зелье было выпито. Ксархин по достоинству его оценил, лишь попробовав встать после третьей рюмки - ноги были совершенно ватными, хотя голова оставалась кристально ясной, как после стимулятора.
   - То-то же, - хмыкнул собутыльник, наливая еще одну порцию. - Пользуйся моментом, пока не прилетела твоя ученица.
   - Аск, я попробую отправить девчонку, как можно быстрее, - риан поморщился.
   - О, так ее ожидают тяжелые деньки, - понятливо кивнул шатен.
   - Нечего ей здесь делать, - припечатал энтроп, решительно опрокидывая рюмку и осторожно примащиваясь в кресле. - Мало того, что опасно, так еще и некоторая информация не для ее ушей.
   - Об этом мы позаботимся, - отмахнулся Аск.
   - Как бы она глупостей не наделала. Я помню, каково это, когда сила начинает утекать, - скривился, как от кислого, Ксархин и принял из рук друга новую чарку. - Хочется отчебучить чего-то... напоследок.
   - Я понял, - кивнул Аск. - За оставшееся время до ее прилета, мы можем вообще особо разговорчивых отправить на вылеты.
   - Не перенапрягай людей, - предупредил Ксархин.
   Девица объявилась в цитадели Асгаер ровно через неделю после памятного разговора с замами. Риан наблюдал, как на площадку приземляется еще не слишком крупный, едва ли достигший размеров Ацейра красный ящер. Значит еще молодой, как и сама Хозяйка, понял мужчина, прикинув, что это даже хорошо - в этом случае они быстрее приспособятся к новому состоянию девушки.
   В его памяти сохранился смутный образ большеглазой девочки с растрепанными рыжими косичками, смешной и наивной. Сейчас перед ним предстала молодая женщина, довольно красивая, стоило признать. Литта была отнюдь не маленького роста, чуть ниже Сабрии, но если его подчиненная была поджарая, гибкая и словно вся сплетенная из тугих мускулов, то гостья обладала более округлой фигурой. В общем, смотреть на нее было приятно. Что автоматически означало, что скоро к дверям комнаты прекрасной гостьи начнется настоящее паломничество. Оставалось надеяться, что необученная девица с болезнью энтропов никого не "выпьет" по дурости.
  
   Литта
  
   Перелет оказался весьма утомительным. Литта попросту не привыкла так долго находиться в седле, и теперь ощущала, как ноют все мышцы в теле. Кхарит изогнул длинную шею и подул ей в лицо теплым воздухом, сопроводив это курлыканьем. Так дракон выражал сочувствие, видимо, ощущая ее состояние. Аккуратно, чтобы не упасть на глазах такого количества народа, Литта спустилась по заботливо подставленному крылу, взглядом разыскивая высокого блондина. Она несколько смутно помнила, как выглядел привезший ее в Илмар мужчина, и ориентировалась на описание его внешности, данное Мастером.
   Искомого летчика она заприметила почти сразу. И не удивительно, учитывая, что он на полголовы возвышался над большинством подчиненных, немного уступая лишь стоящему рядом с ним смуглому шатену. Все прошедшие годы Ксархин явно не сидел без дела - приобрести такую форму, перекладывая бумажки, никому бы не удалось.
   - Риан Ксархин? - на всякий случай уточнила она, подходя к мужчинам. - Мое имя Литта.
   - А статус? - поинтересовался красивый мужчина, которого она отметила чуть ранее. Судя по тому, что он так просто заговорил вместо командира созвездия, право у него на то было. Значит, он скорее всего был замом, прикинула девушка.
   - Я работаю с драконами в Илмаре и Колыбели, - охотно отозвалась Литта, ведь уж чем-чем, а успехами на этот поприще Хозяйка могла гордиться. - Так что условно тоже считаюсь ри.
   - Понятно, - неопределенно отозвался Ксархин. Голос девушке не понравился, таким низким, с заметной хрипотцой баритоном только войсками и командовать - точно услышат. - Пошли, провожу к интенданту, заодно проясним кое-какие моменты, касающиеся твоего обучения.
   Литта кивнула, хотя больше всего ей сейчас хотелось просто сесть прямо тут, на голый камень площадки и хоть немного размять ноющие мышцы. Но риан уже повернулся к ней спиной и направился к арочному проходу, так что не оставалось ничего иного, как поспешно его догонять.
   - Мастер писал, что у тебя болезнь проявилась недавно. Сила утекает медленно? - поинтересовался мужчина, за которым Литте приходилось едва ли не бежать, так стремительно он двигался.
   - Да, но заклинания срываются, - отозвалась немного запыхавшаяся девушка.
   - Это еще цветочки, - мрачно посулил Ксархин. - Сразу забудь про масштабные заклинания, бытовую магию и всякие финтифлюшки вроде перестановок мебели и выращивания декоративных перегородок. Засядешь за учебники.
   - Это еще зачем? - насупилась Литта. - Меня хорошо учили.
   - Чем тоньше плетение, тем меньше сил оно требует. Поверь, для тебя это теперь очень актуально.
   - Я думала, ты меня будешь учить, - заметила расстроенная девушка, и едва не врезалась в резко остановившегося мужчину.
   - В первую очередь, я исполняю свои обязанности риана, - жестко отозвался Ксархин. - А заниматься с тобой я буду только в том случае, если ты беспрекословно исполняешь задания. Что-то не устраивает - советую прямо сейчас вылетать обратно в Илмар.
   - Да поняла я все, - буркнула Литта, которая все же надеялась на более теплый прием. Но, похоже, уделять ей много внимания драконолетчик не планировал. Зато девушка предчувствовала, что заданий ее поджидает масса.
   - Будем надеяться, - невежливо хмыкнул блондин, и они продолжили свой путь.
   Поселение много времени не заняло. Стоило лишь девушке заглянуть в комнату, как риан ее одернул:
   - У нас не так уж много времени. Вещи твои принесут, а распакуешь их позже. Следуй за мной.
   Литте хотелось огрызнуться, что она и так только этим и занята с момента прибытия в Асгаер, но вовремя прикусила язык.
   - Ужинают все в общем зале на нижнем этаже в строго отведенное время. Так что придерживайся режима, - тем временем продолжил вводить ее в курс дел блондин. - В крепости распорядок не такой строгий, как в учебных частях - у нас тут птенцы надолго не задерживаются. Тем не менее, обязательные тренировки есть, и тебя они тоже касаются.
   - А меня-то почему? - удивилась Литта, которая во времена ученичества изо всех сил увиливала от занятий по боевой подготовке. Магия ей всегда была ближе, чем размахивание железяками. А в подростковом возрасте в рукопашную она дралась без всякой подготовки, так, в силу живости характера.
   - Потому что энтропы впитывают чужую энергию при прикосновении. Не подходить и не трогать окружающих не сложно. А ты попробуй сдержаться, когда твой противник на расстоянии удара, - желчно отозвался Ксархин. Литту аж передернуло от обрисованной картины.
   - Но я не воин, - заметила она.
   - Ты Хозяйка, - с легким пренебрежением глянул на нее риан с высоты своего роста. - А наш народ обязан быть защитой и опорой для людей. Или ты считаешь, что тебя это не касается?
   Литта вынуждена была замолчать, чтобы не выставить себя еще большей дурой.
   В столовой, или как там она у них называлась, витал непередаваемый дух казармы. В Илмаре даже в крыле, где жили старшие ученики, она с подобным не сталкивалась. За порядком никто не следил, воины перешучивались и громко хохотали, но при этом было в их движениях что-то настолько одинаково-заученное, будто бы перед нею был один человек, которого по какой-то непонятной причине разделили на много тел. Кроме нее, в зале присутствовала аж одна женщина - красивая летчица с пепельно-русой косой. Она что-то втолковывала сидящему рядом мужчине с утонченным благородным лицом и плавными жестами.
   - Я думала, женщины у вас не служат, мне так говорили, - негромко произнесла она, чтобы хоть как-то поддержать разговор.
   - Устаревшие данные, - Ксархин указал ей на тумбу, где высилась целая гора чистых тарелок, чашек и подносов, на которые это предполагалось ставить. - Кстати, откуда они?
   - Мои бывшие воспитатели и лучшие друзья когда-то служили под твоим началом, - Литта обрадовалась, что удалось найти общую тему.
   - Имена, Литта, имена, - вздохнул Ксархин. - Хотя, дай угадаю. Нарак и Кархан, так?
   - Они самые, - растерялась девушка. - А откуда?..
   - Потому что мало кто из бывших патрульных Асгаера уходит со службы живым, - жестко припечатал риан. - А вдвоем эту крепость на моей памяти покинули только они. Как Нарак, кстати? Оправился после ранения?
   - По большей части, - кивнула девушка, - он стал учителем.
   - Вот и замечательно, - она впервые увидела на лице блондина улыбку. - Пойдем, сядешь пока рядом со мной, чтобы к тебе не приставали с расспросами. Хотя все присутствующие и так знают, что ко мне должны были прислать девочку-энтропа.
   Литта едва не выпустила поднос. Получалось, что каждый здесь знал про ее болезнь, которая девушкой воспринималась как ущербность. Правда, что-то пока она сочувствующих взглядов не уловила, что невероятно бесило ее в Илмаре. Там ее разве что по головке не гладили - видимо, боялись прикоснуться, чтобы не вытянула энергию, - и называли "несчастной деткой". Тут всем было либо все равно, либо же ее приравняли к Ксархину, которому вполне здоровые драконолетчики позволяли собою командовать. Что-то Литта не заметила, чтобы блондин чувствовал себя неполноценным.
   Зато вот заинтересованными взглядами ее одаривал едва ли не каждый мужчина в этом зале. Литте было несколько некомфортно, но с другой стороны она ощущала себя польщенной и такое внимание льстило ее женскому самолюбию. Остались совершенно равнодушны к ней только риан, единственная женщина летчица, что и понятно, беседовавший с нею светловолосый мужчина и здоровяк-заместитель. Тот вообще вряд ли ее заметил - приканчивал какую-то там по счету порцию еды. Еще бы, подумала Литта ехидно, такую махину проще убить, чем прокормить. Ксархин тоже и не думал разводить беседы за столом, очень быстро поев, после чего пару минут наблюдал, как она размазывает еду по тарелке.
   - Если устала, лучше иди спать, - скомандовал он, поднимаясь. - Зайдешь завтра утром в мой кабинет за инструктажем и книгами.
   Литта едва успела прожевать, но задавать вопрос, где именно находится кабинет и как ей добраться до своей комнаты, было уже некому - риан уже успел дойти до выхода из зала. Бегать за ним Литта сочла ниже своего достоинства, спрашивать у не обращавших на нее внимания летчиков было глупо, так что девушка решила, что как-нибудь сама разберется. Но только завтра. Удалилась из трапезной она с гордо поднятой головой, лопатками ощущая заинтересованные взгляды, которыми ее провожали мужчины. Со злости у нее даже второе дыхание открылось, так что по бесчисленным лестницам она просто таки взлетела. И даже выделенную ей комнату отыскала без проблем, что удивляло - она никогда не могла похвастаться, что хорошо ориентируется на местности.
   Предчувствия ее не обманули: дела в долгий ящик Ксархин не откладывал.
   - Значит так, - риан едва ли не с порога вручил ей пару толстенных талмудов. - Это ты штудируешь. Проверять я тебя не намерен - сама себя мотивируй, если считаешь нужным. Мне будет виден результат чуть позже. Но чтением занимаешься в свободное время.
   - А что, такое предвидится? - не сдержалась девушка.
   - Ну тебя же прислали не вечера моим парням скрашивать, - жестко отбрил Ксархин. - Так что если у нас с тобой не будет предвидится вечерних практических занятий по управлению твоей магией, то будешь учиться.
Литта проглотила оскорбление только потому, что у нее просто не нашлось слов для достойного ответа. Да как он посмел? Чуть не зарычав с досады, девушка постаралась взять себя в руки - чего еще ждать от солдафона? Он и десять лет назад ее надежд не оправдал, так чего уж теперь мечтать о понимании?
   - Просмотри литературу, - вдогонку произнес Ксархин, когда она направилась к выходу. - Вечером я объясню тебе некоторые принципы работы с энергией. А завтра утром приходи на тренировку. Я предупрежу, чтобы с тобой обращались помягче.
   - Премного благодарна, - натянуто улыбнулась Литта, которой сейчас куда больше хотелось швырнуть в "наставника" книгами. Интересно, "помягче" - это как в его понимании? Или поставит ее в пару к той девице из столовой, чтобы не было обидно. Кстати, о ней, а летчицей ли была эта красотка, или же, как выразился Ксархин, "вечера его парням скрашивала"? Нет, Литта была ничуть не против свободы нравов, но не со всей же крепостью отношения заводить?
   Чтиво оказалось не из легких, но довольно интересным. Девушке всегда нравились сложные структурные заклинания, так что она с увлечениям принялась вникать в принципы их составления. Злость на Ксархина даже немного улеглась, и отступило чувство жалости к самой себе и обиды на весь белый свет. Определенно, этот энтроп знал толк в магии, хотя и звучало это оксюмороном. Литта пока не представляла, как создавать такие филигранные плетения в боевой ситуации - ее всегда учили в случае опасности бить всей мощью. Но в условиях жесткого дефицита энергии это, возможно, имело смысл.
   Она даже основательно проголодалась, так что на обед помчалась едва ли не вприпрыжку. На заинтересованные взгляды она даже внимания не обратила, желая задать некоторые вопросы Ксархину. Но риана не было в столовой. Не явился он и через полчаса, когда Литта уже окончила плотный, на удивление вкусный обед. Заняться пока что было особо нечем, возвращаться к книгам пока что не тянуло - сытость и общая благостность настроя располагала к неспешности. Потому девушка решила пока что посидеть в столовой и попробовать наладить контакты с местными. Не все же время молчать и за Ксархином бегать, в самом-то деле.
   - Скучаешь? - поинтересовался подсевший к ней молодой человек.
   - А тебя послали парламентером? - улыбнулась она, рассматривая симпатичного шатена.
   - Я сам себя назначил, - подмигнул ей мужчина: - Тайден.
   - Литта, - отозвалась она.
   - Очень приятно, - обаятельно улыбнулся новый знакомый. - Что, тебя сразу же приставили к работе, не дав отдохнуть с дороги и обжиться?
   - Настолько заметно? - приподняла бровь Литта.
   - Ну что ты! Просто это обычная манера нашего риана - выяснять приделы возможностей своих людей, - заверили ее.
   - Надеюсь, что удастся его удивить, - немного воспряла духом девушка.
   - О, тебе еще повезло, что второй его зам Дошар сейчас на патрулировании, - Тайден откинулся на спинку стула. - Этот бы еще и до белого каления довел, чтобы выяснить, насколько ты эмоционально стабильна. Я довольно долго под его началом служил, презанятнейший тип, но его методы... - Тайден закатил глаза от полноты чувств. Девушка хихикнула.
   - Ты меня успокоил, - заверила она.
   - Могу также заверить, что если уж наш риан взяться тебя учить, то успехов ты добьешься быстро, только не вздумай сдаваться, - приободрил ее улыбчивый собеседник.
   - Это я уже слышала от друга, который служил под его началом, - кивнула Литта, припоминая, что именно этими словами ей когда-то охарактеризовал Ксархина Нарак. - Спасибо, но я пойду заниматься, а то вечером с меня спросят по всей строгости, видимо.
   - Успехов, - Тайден тоже поднялся. - Ты обращайся, если что.
   - Обязательно, - заверила парня рыжая Хозяйка. Настроение, и без того безоблачное, поднялось до отметки "жизнь прекрасна", так что она отправилась к себе едва ли не приплясывая. До вечера просидев над интересной, пусть и запутанной книгой, которую читала, от усердия шевеля губами и водя пальчиком по бумаге, Литта поскакала в кабинет Ксархина, доложиться об успехах.
   Впрочем, оказалось, что риан ее восторгов не разделял. Все, что девушке удалось усвоить и вычитать, вызвало у мужчины лишь снисходительную усмешку, словно она как дитя малое научилась делать что-то элементарное, что у взрослых является рутиной. Более того, Ксархин подготовил для нее практическое занятие. Небрежным жестом выдвинув из-под стола клетку, он продемонстрировал девушке пару толстых крыс.
   - Ужин, - коротко прокомментировал он, водружая "домик" с пищащими грызунами на стол прямо перед ней. Литту затошнило от отвращения.
   - Да как ты... - подавилась возмущенным восклицанием она. Одна из крыс с интересом покосилась на девушку черными бусинками глаз. Желудок завязался узлом и рухнул куда-то вниз, к печени поближе. - Мне что, это есть? - задыхаясь, поинтересовалась Литта.
   - Нет, "пить", - не скрывая ухмылки, сообщил Ксархин.
   - Я не буду, - тут же откликнулась Хозяйка, пятясь.
   - Тогда закрой дверь с той стороны и передай Мастеру мои наилучшие пожелания, - равнодушно произнес блондин.
   Литта перестала пятиться и замерла.
   - Я не стану, - уже с куда меньшей уверенностью в голосе произнесла она.
   - Так я и не против, - пожал плечами Ксархин, вставая со столешницы и обходя стол.
   - Я не могу, - Литта чувствовала, что у нее начали трястись руки.
   - А вот я уверен в обратном, - мужчина задумался, а потом направился к ней, остановившись в каком-то шаге. - Пока ты не испытываешь острой потребности в энергии. Из крыс ее много не получить, но пока даже этих крох тебе хватит, чтобы под завязку заполнить ауру. Но с каждым годом, даже днем, магия будет утекать все быстрее. Испытывала когда-нибудь жажду? Сильную, когда понимаешь, что скоро готова будешь убить за один единственный глоток? Еще испытаешь, - пообещал он. А Литта с ужасом поняла, что риан вовсе не пытался ее запугать, он просто рассказывал о том, что прошел сам, и что лишь предстояло испытать ей. - И вот тогда, когда у тебя возникнет это чувство, подле тебя может оказаться только какой-нибудь человек, или же твой дракон. Потянешь из него? Но без контроля остановиться уже не сможешь.
   Воцарилась неприятная тишина. Ксархин просто ждал ее реакции на свои слова, а Литта молчала, не зная, что ответить. Мысли метались в голове, как напуганная светом стая летучих мышей.
   - Сейчас научиться легче? - она облизнула губы.
   - Значительно, - кивнул блондин, разрывая зрительный контакт и отворачиваясь, чтобы вернуться на свое место за столом. А Литта ощутила себя так, словно только что заново научилась дышать. Вряд ли энтроп колдовал, чтобы надавить на нее, ему хватало обыкновенного опыта и умения говорить с подчиненными. Или же дело было в его взгляде? В зеленых, как драгоценные камни, и таких же холодных глазах девушка увидела нечто, что заставило ее поверить этому человеку. Он определенно знал, о чем говорил. - Итак, вернемся к нашим грызунам, - разрушил все мрачное очарование собственного образа Ксархин, для наглядности встряхнувший клетку.
   Девушка подошла к креслу и буквально рухнула в него, не отрывая взгляда от попискивающих крыс.
   - И что надо делать? - мрачно поинтересовалась она.
   - Это на уровне ощущений, - охотно принялся объяснять риан. - Просто почувствуешь в руках пульсирующий клубок энергии. Потяни ее в себя, словно на кончиках пальцев есть отверстия, через которые магия может перетечь в тебя.
   - Аха... пальцы, значит, - обреченно повторила Литта.
   - Да прекрати ты уже брезговать, - фыркнул мужчина. - Вот если тебе бы пришлось их самой ловить, это было бы другое дело.
   От обрисованной перспективы девушка и вовсе загрустила. Зная этого изверга, в следующий раз ей выдадут пустую клетку и веревку, или чем там еще крыс ловят. Вроде как или поймаешь, или будет, на чем повеситься. Да и мысль о "следующем разе" была пугающа сама по себе.
   Чтобы заставить себя вытащить грызуна за хвост у нее ушло около получаса. Ксархин все это время с невозмутимым видом перебирал какие-то бумаги, особо даже не обращая внимания на свою ученицу. И правильно, по сути, делал - если бы он буравил девушку взглядом, она бы так и не решилась.
   Крыска возмущенно пищала и извивалась, норовя вырваться и удрать. Чешуйчатый хвостик дрожал в пальцах, как червяк, которого пытаются насадить на крючок. Литта, зажмурив для надежности один глаз, попыталась настроиться на то ощущение, о котором говорил Ксархин. Почувствовать клубок энергии и потянуть ее в себя... Как свет, поднимающийся по телу, как тепло, идущее от кончиков пальцев к сердцу...
   - И зачем ты убила несчастное животное? - сухо поинтересовался над ухом хозяин кабинета, нарушив девушке всю концентрацию.
   Крысиное тельце с глухим стуком упало на пол, а Литта выбежала из кабинета с гадским пониманием, что она стала убийцей, беспрестанно твердя, что такого больше не повториться. Повторилось. И не единожды, прежде чем она научилась брать ровно столько, чтобы грызун оставался жив. Ксархин ее не торопил, только хмурился иногда, но ничего не говорил. Давить на совесть он больше не пытался - единожды обрисовав ей ситуацию, мужчина этот вопрос больше не поднимал. Но Литта понимала, что проблема от этого никуда не исчезла. Если она не научится себя контролировать, то станет настоящей убийцей. И отнюдь не безвинных грызунов.
   Прошло несколько дней, но ее мучения наконец увенчались успехами. Литта сияла, когда отпускала в клетку живую и лишь несколько вялую крысу.
   - Хорошо, - снизошел до похвалы риан. - Учитывай, что крысы маленькие, и потому из других, более крупных, животных, ты не сможешь вытянуть всю жизненную энергию. И тогда как раз их живучесть может представлять опасность.
   Улыбка Литты увяла прямо на глазах. Получалось, что ее душевные метания были ни к чему.
   - Не вешай нос, - заметил ее метания Ксархин. - Просто запомни, что на всяких хищных тварей лучше не охотится, или же делать это не одной. Даже кошка, которую загоняют в угол, может стать жутким монстром, уж поверь. А если еще и при этом попытаться потянуть из нее силу... В общем, прибереги этот вариант для крайнего случая.
   - А что тогда делать? - уныло поинтересовалась рыжая.
   - Ну, твой дракон - Кхарит, верно? - тоже иногда кушать хочет, - с намеком произнес риан. - Ему мясо, тебе энергию. Все по-честному.
   - Я могу тянуть и из мертвых? - полюбопытствовала девушка, уже забыв про попытку впасть в депрессию.
   - Только в первые минуты после смерти, но насыщение будет не то, - предупредил Ксархин. - Так что тренируй своего питомца.
   - Ему понравится, - усмехнулась девушка, припомнив, как жаловался ей засидевшийся в пещерах ящер. Красный дракончик, положив на передние лапы еще не очень крупную голову с недавно прорезавшимися темно-алыми рожками, тоскливо подвывал на одной ноте и закатывал глаза, вроде его тут обижали. Симулировал, гаденыш, ухаживали за летунами в Асгаере отменно.
   - Первый раз будешь практиковаться под моим присмотром, - охладил ее энтузиазм риан. - Крыс теперь ловишь сама. И присоединяйся, наконец, к тренировкам.
   - Еще распоряжения будут? - обиделась не на шутку Литта, уже предвкушавшая процесс поимки "пищи". Ее вообще удивляло, откуда риан берет таких упитанных и наглых грызунов? Разводит он их, что ли? С таким командиром цитадели и интендантом, строем должны были ходить даже тараканы, не то что крысы.
   - Есть поощрение, - подсластил пилюлю Ксархин. - Через неделю будет увольнительная у части созвездия Аска, и у тебя тоже, если меня устроят твои результаты.
   - Учту, - повеселела Литта, припомнив обещание Тайдена взять ее с собой на гуляния, когда таковые выдадутся. Почему-то девушке казалось, что это будет весело.
   - Тогда можешь быть свободна, - резюмировал риан, возвращаясь к каким-то бумагам. Литта иногда замечала, что он не пишет, а что-то зарисовывает прямо на полях черновиков, но особого значения этой маленькой слабости не придала. Подобная привычка была и у Мастера Кейхема, а Ксархин был его воспитанником точно так же, как и она сама.
   Увольнительную она все же заслужила, хотя для этого пришлось попотеть. Когда Кхарит вырвался на волю, то Литта мгновенно ощутила на себе тяжелый взгляд Ксархина, следующего за ними на своем злобном стальной драконе. Пришлось натягивать поводья, чтобы поостудить порыв красного устроить гонки. Риан был прав, им стоило научиться взаимодействовать в паре, а не просто развлекаться, купаясь в потоках теплого, прогретого солнечными лучами воздуха. А уж у кого, как не у кадрового военного было такому учиться? Конечно, ее в свое время учил и Ридай, и учителя в Илмаре, но достойной практики у девушки не было. Теперь пришлось в срочном порядке восстанавливать приобретенные когда-то навыки и постигать новые знания. Они даже умудрились добыть небольшого олененка, которого Кхарит с удовольствием сжевал. Литта уловила крохи ускользающей энергии и, довольная, вернулась в цитадель вместе с Ксархином.
   - Летаешь так, будто под тобой не дракон, а колченогая коняшка, - заметил Ксархин, как только они спешились на взлетной площадке Асгаера.
   - Буду работать, - склонила голову Литта, признавая его правоту. Похоже, ее реакция Ксархина удовлетворила, так как от дальнейших ехидных комментариев мужчина воздержался, просто добавив:
   - Попроси кого-то из созвездия сопровождать тебя на вылетах. Лучше всего обратись с этим к Кристансу, он сумеет призвать к порядку даже такого молодого и своенравного дракона, как Кхарит. Он служит в подразделении Аскшана, скоро вернется из патруля, так что не упусти возможность.
   - Спасибо за подсказку, - несмело улыбнулась девушка. С риана могло статься щелкнуть по носу, как только она расслабится и поверит в успех. Впрочем, на этот раз все обошлось благополучно, и мужчина удалился к себе, не сказав ни единой умной и полезной гадости.
   На пьянку она таки попала, и по какой-то причине совершенно трезвый Тайден даже доставил ее домой. Каким образом она в этот вечер не оказалась в постели улыбчивого драконолетчика, для Литты осталось неясно. Ее вроде как даже и ненавязчиво приглашали, но помнилось ей это смутно. Кажется, Тайден решил, что она выпила слишком много, да и не слишком ошибся в своих выводах, хотя плохо ей все же не было. На следующий вечер, забравшись в небольшую каменную ванну - кто-то из живших в цитадели шиан не пожалел сил, обжигающе-горячая вода так и искрилась от энергии, которую энтроп ощущала кожей - Литта попыталась проанализировать произошедшее и пришла к интересным выводам. Похоже, ей и самой не хотелось "портить" такой замечательный флирт сексом, когда не остается уже интригующей недосказанности. Но обнаружилась и еще одна деталь: Тайден был слишком болтлив, и он лично знал Кархана. Когда постоянного любовника не было рядом, Литта отнюдь не практиковала воздержание. Ее потребность вполне мог удовлетворить симпатичный молодой шиан или красивый ри из местного созвездия, с которым она познакомилась в любимой таверне. Но они никогда не пересекались с Карханом, не знали его и не задавали девушке лишних вопросов. А вот Тайден молчать не умел. Говорил драконолетчик много, обо всем и обо всех, иногда искренне не понимая, когда нужно промолчать. А Литта парадоксальным образом не хотела, чтобы ее приключения на личном фронте стали достоянием общественности и, в первую очередь, Кархана. Одно дело подразумевать свободу в отношениях, и совсем другое - знать когда, где и с кем была твоя любовница в твое отсутствие. Так что стоило либо держать свои желание в узде, либо повнимательнее присмотреться к другим мужчинам в созвездии. Впрочем, в ближайшее время ей стало не до того: на тренировках ее так часто роняли на землю, что попа превратилась в сплошной синяк. Тут уж не про мужчин думать, а про подушку под пятую точку, когда садишься в седло. Ведь и тренировки полетов Ксархин не отменил. Один раз он еще слетал с ней лично, а затем напомнил, чтобы он девушка подыскала себе другого... надзирателя. Так Литта все же познакомилась с Кристансом.
   Как оказалось, она уже видела этого мужчину в первый день после своего прибытия. Утонченного вида русоволосый Хозяин тогда общался с Сабрией в столовой. У него оказались светлые глаза, производившие странное впечатление, словно Кристанс смотрел сквозь собеседника, даже когда с ним разговаривали лицом к лицу.
   - Я работаю с драконами, а не с их всадниками, - немного удивленно произнес он, когда Литта озвучила цель своего визита. Пришлось заверить, что она и сама несколько шокирована таким поворотом событий, но уж что делать, приказ риана. Да и обучать скорее предстояло Кхарита, а юной Хозяйке следовало приспособиться к умениям дракона. К своему стыду, работавшая в Илмаре с ящерами Литта сделать этого самостоятельно не могла, что ставило под сомнение ее компетентность как таковую.
   Сделав знак следовать за собой, мужчина направился в драконьи пещеры, и Литте ничего не оставалось, как плестись следом, не понимая, что от нее потребуется.
   - Давно летаете? - спросил мужчина, резко останавливаясь, а девушка чуть не врезалась в него.
   - Почти четыре года, - - отозвалась драконолетчица, чувствуя себя абсолютной бездарностью. Она видела, как стали летать Нарак и Кархан после всего лишь года службы в местном патруле, и понимала, что со стороны сама в седле смотрится паршиво. Но если Ксархина она готова была воспринимать как наставника и спокойно терпеть ехидные замечания, то комментарии остальных стали бы унижением. В том числе и этого красиво и странного Хозяина.
   - А постоянное место приписки у вас где? - не меняя тона, поинтересовался драконолетчик.
   - В Илмаре, - еще больше смутилась Литта. Еще бы, работает в центре, где проходят обучение все Хозяева, а сама летает хуже последнего новобранца из местного созвездия.
   - Понятно, - откликнулся Кристанс.
   - Что именно? - все же решилась задать вопрос девушка.
   - Что у тебя есть база и ничего кроме нее, - спокойно откликнулся Кристанс. Впрочем, в его голосе не прозвучало и издевки, которая могла бы неприятно уколоть, только сухой фактаж.
   - Ну, я не военная, если ты об этом, - попыталась оправдаться девушка, но ее не слушали - мужчина словно потерял интерес к разговору. Решить, стоит ли на него обижаться, Литта не успела - они пришли к цели своего путешествия вглубь горы.
   По долгу службы девушка часто бывала в драконьих пещерах, так что обстановка не была для нее в диковинку. Хотя если в Колыбели роль светового колодца выполнял громадный кратер вулкана, то в Асгаере в сводах пещер были прорублены многочисленные воздушные шахты, от чего свет падал не равномерно, а небольшими яркими столбами.
   Кристанс уверенно вел ее вперед, остановившись перед пещерой, где дремал Кхарит. А ведь девушка точно знала, что предупредить его о визите гостьи не успели.
   - Молодой совсем, - произнес мужчина и направился к дракону, безбоязненно поглаживая его по боку.
   Красный ящер спокойно воспринял такое панибратское отношение, хотя обычно неохотно подпускал к себе других Хозяев. Покосившись на Кристанса, Кхарит потянулся к Литте, ласково курлыкнув и ткнувшись носом в подставленную ладонь. Впрочем, чешуйчатый гад довольно быстро охладел к законной Хозяйке и, сочтя, что уже уделил ей достаточно внимания, вернулся к светловолосому колдуну. Литта аж задохнулась от возмущения, когда мелкий подлиза вытребовал, чтобы ему почесали рожки, и начал от удовольствия гулко колотить по земле кончиком хвоста.
   - По какому принципу ты работаешь с драконами? - поинтересовался тем временем Кристанс, даже не заметивший ее растерянности.
   - Как бы проецирую на них чувство спокойствия, - постаралась максимально точно подобрать определение девушка. - Это интуитивно всегда получалось.
   - Ясно, - кивнул мужчина. - Подойди ко мне поближе.
   - А ты иначе? - Литта с интересом глянула на собеседника. Но его просьбу выполнила.
   - Помолчи минутку, - резковато откликнулся Хозяин, но драконолетчица решила пока что не обижаться. У него и так была довольно необычная манера общаться, так что одной странностью больше или меньше - роли уже не играло. Наоборот, девушка даже с неким интересом посмотрела на стоящего рядом с нею мужчину. Высокий, пожалуй, повыше того же Кархана, утонченный, но не кажущийся болезненно хрупким, Кристанс был весьма интересен. А его странное поведение, некий аристократизм и даже загадочность вызывали нешуточный интерес. Литта уже была наслышана о том, что русоволосый Хозяин практически живет в драконятнике, умудряясь найти общий язык даже с самыми вредными ящерами. Похоже, его таланты ничуть не приукрасили, по крайней мере, Кхарит от его общества млел.
   - Так, а вот теперь и попробуем вас тренировать, - тем временем заявил Кристанс, будучи явно собой довольным.
   - В смысле? - удивилась девушка. - Ты что-то сделал?
   - Да, - кивнул собеседник.
   - Что? - Литту не смутил его краткий ответ. Если этот Хозяин умел что-то такое, чему можно было подучиться, стоило получить желанную информацию.
   - Я колдовал, - после довольно продолжительного молчания отозвался задумчиво изучающий ее мужчина. - Ты же - энтроп, а значит, повторить не сможешь.
   Литта поджала губы, вот об этом собеседник мог ей лишний раз и не напоминать. Слишком недавно она узнала о своей болезни, и свыкнуться с нею, как сделал это Ксархин, у девушки пока что не получилось.
   - Тебе не идет, - вдруг неодобрительно произнес Кристанс. Рыжая Хозяйка даже не сразу поняла, о чем он, пока странноватый маг не провел пальцами ей по губам, словно заставляя убрать недовольное выражение. Литта вздрогнула от неожиданности. Пока девушка решала, как на это отреагировать, Кристанс наклонился и легко ее поцеловал. И когда отстранился, произнес: - Ты же сама про это думала.
   - Ты меня считал? - несколько опешила рыжая драконолетчица.
   - Уловил твою заинтересованность, когда просматривал твою связь с Кхаритом, - снизошел до объяснения Кристанс.
   - Понятно, - протянула Литта, пребывающая в легком шоке от выходки такого с виду спокойного и безэмоционального мужчины. Вопрос "Как это понимать?" был отброшен за ненадобностью почти сразу, зато захотелось узнать, а будут ли еще подобные... сюрпризы.
   - Теперь ты можешь либо уйти и вернуться на завтрашнюю тренировку, - негромко продолжил Кристанс который и не думал сделать шаг назад, - либо остаться. - И словно для неразумной добавил: - Со мной.
   Литта бросила на этого странного красавца взгляд из-под ресниц, а потом приподнялась на цыпочках, намереваясь теперь уже сама его поцеловать. Уж этот явно не станет болтать лишнего. Да и Литта бы себя в жизни не простила, упусти она шанс побывать в... обществе настолько экзотичного и странного создания, как Кристанс.
   Из пещер девушка выбралась нескоро, довольная и несколько смущенная. Слухи не врали - у Криса действительно было нечто вроде комнаты в самом сердце драконьего логова. Хозяин обустроился с комфортом, притащив из комнат мебель, и даже диван. Собственно, последний летчица оценила в особенности.
   Дальнейшее пребывание в цитадели Асгаер понравилось Литте значительно больше "крысиного" периода. Уж что бы там не наколдовал Крис, а ее связь с Кхаритом на самом деле улучшилась, и дальнейшие полеты и тренировки проходили куда как успешней. Ее утонченный любовник оказался довольно жестким и требовательным учителем, порой доводя Литту едва ли не до слез. Но в отличие от Ксархина Кристанс умел так выразительно молчать, что Литта начинала чувствовать себя бездарностью.
   Фигурам высшего пилотажа, которые она порой наблюдала в исполнении членов созвездия, ее не учили. Не было особой надобности, да и крылья еще не достигшего максимальных размеров Кхарита недостаточно окрепли для исполнения некоторых головокружительных виражей. Куда больше времени Крис уделял тому, чтобы научить девушку слаженному взаимодействию с драконом. От нее требовалось не просто отдавать приказы, а с точностью знать, когда и чего требовать от дракона, чтобы не помешать ему в любой ситуации. Иногда куда целесообразнее было дать ящеру самому решать, как преодолеть препятствие, чем чего-либо требовать. Худшим в этих занятиях была манера общения Кристанса. Чаще всего он ставил перед девушкой задание и просто наблюдал, как она бьется, пытаясь найти решение. Ему не нравилось объяснять или отвечать на обилие ее вопросов - в эти моменты Литта с благодарностью думала о Ксархине, который избрал иную методику. Но и идти к риану с вопросами молодая Хозяйка не спешила - мало ли, кого сочтет виноватым жесткий и вредный энтроп. Потому девушка молча билась над странными, подчас откровенно дикими заданиями своего надзирателя и любовника. Ну какая, казалось бы, может быть польза от того, что дракончика со всадницей на спине отправляли в довольно большой вольер со все теми же крысами? Пока Кхарит с энтузиазмом гонял пищащих грызунов, силясь поймать хоть одного и подзакусить им - циничный Ксархин называл это "поймай семечки", Крис, спасибо ему, молчал, - Литта болталась в седле бесполезным грузом. Она могла управлять драконом в небе, но как и что с ним делать в замкнутом пространстве пещеры, представляла слабо. Она бы уже давным-давно послала своих истязателей в прорыв прогуляться, если бы не понимала, что где-то в этом безумии должен быть смысл. Да и ночами Крис был неизменно ласков, с лихвой компенсируя свое дневное поведение.
   Когда у нее наконец-то стало получаться хоть как-то справляться с заданиями, Литта испытала ни с чем несравнимое чувство эйфории. На радостях она расцеловала Криса, который явно не был против такого поворота событий, а под вечер чуть не повторила маневр с лобызанием с Ксархином. Риан, правда, изловил ее за шкирку и сдержано поздравил, но Литта не унывала - главное, что у нее получалось! Кристанс сообщил, что отныне в его присмотре она не нуждается, а потом усмехнулся, и добавил: "По крайней мере днем". Не ожидавшая услышать от него шутку Литта слегка оторопела, а затем заулыбалась. Впрочем, радоваться было преждевременно, так как в ближайшее время ей опять предстояло стать ученицей Ксархина. И уж что бы ни оставил риан напоследок, это явно было самым сложным в ее программе обучения.
  
   Ксархин
  
   Свалившаяся, как снег на голову, ученица, оказалась не так уж и безнадежна, как он изначально полагал. Конечно, девица могла бы быть и решительней, и расторопней, но Ксархин счел, что от добра добра не ищут и что лучше работать с тем, что есть. И, как со временем оказалось, не прогадал. Литта кряхтела, отбрыкивалась и жаловалась, но училась, и даже смогла достигнуть некоторых успехов.
   Когда девушку стал натаскивать Кристанс, Ксархин приходил на тренировки хотя бы для того, чтобы поднять себе настроение. Пары минут хватало, чтобы оно потом было замечательным целый день. Зато от разу к разу были так же заметны и успехи этой пары всадник-дракон. Молодой Кхарит быстро учился, а Литта брала упорством там, где не хватало таланта. Уж чему-чему, а усидчивости ее в Илмаре научили отменно. А с крысками Кристанс хорошо придумал. Обычно этих "ценных" грызунов в цитадели нещадно изводили, но с появлением риана-энтропа и им нашлось применение. В особенности Ксархин оценил полезных тварюшек, когда перестал постоянно вылетать на патрули. Конечно, на прорывы его вызывали, да и специально оставляли для командира какую-то "закусь", по выражению Дошара. Но и легкий "перекус" за счет маленьких голохвостых грызунов энтропу не был лишним, ведь из-за обилия дел не всегда удавалось выкроить время. Чтобы слетать на охоту вместе с Ацейром.
   В этот вечер риан пребывал в наилучшем расположении духа. Бумажная волокита много времени не заняла, в цитадели все шло как по маслу, так что ему даже удалось поохотиться вместе со стальным любимцем. Половина созвездия Аска как раз отправилась на патрулирования. Ксархин "одолжил" у друга только Кристанса, чтобы тот помог натаскивать Литту, так что гостья была под присмотром. Завернув в трактир, где как раз должен был находиться второй зам, энтроп почти мгновенно отыскал того взглядом и направился к столу. Завидевшая нового посетителя служанка приветственно кивнула и поспешно сняла с подноса полную кружку пенного напитка, поставив ее перед Ксархином.
   - На вверенных территориях все спокойно, и риан предается радостному отдохновению? Или гадость какую-то задумал? - поинтересовался уже потягивающий пиво Дошар.
   - По гадостям у нас ты спец, а у меня просто настроение хорошее, - отмахнулся от него Ксархин. Повышенную ядовитость зама впору было записывать в его личное дело в графе "особые таланты". - Да и к Аяне собираюсь.
   - А шпионку свою рыжую куда дел? - полюбопытствовал коротко стриженый драконолетчик, вальяжно откидываясь на спинку стула и провожая взглядом аппетитно покачивающую бедрами служанку.
   - Я ее с Крисом заниматься пристроил, - пожал плечами Ксархин, который до сих был чрезвычайно рад, что своеобразный Хозяин благосклонно отнесся к девушке.
   - Удачно пристроил, - хохотнул Дошар, ставя на стол кружку так, что даже плеснул на столешницу содержимым.
   - В смысле? - приподнял бровь риан.
   - Тебе бы сводней быть, вот что, - подмигнул вездесущий зам. - Ребятки нашли... общий язык.
   - Дошар, вот скажи, знать все про всех - это у тебя хобби, или самолично придуманная обязанность? - вздохнул Ксархин. Иногда эта особенность друга ставила его в тупик.
   - Скажем так, это приносит мне ни с чем не сравнимое эстетическое удовольствие, - тонко улыбнулся собеседник. - Что, не доволен?
   - Я же просил от нее подальше держаться и не болтать лишнего, - Ксархин понимал, что Кристанс вряд ли станет откровенничать с Литтой, но списывать такую возможность не спешил.
   - А он с ней не разговаривает, - заржал Дошар, а риан усмехнулся, оценив "тонкий юмор".
   - Крис как раз собирался со мной о чем-то переговорить, - заметил он, отхлебнув из кружки, - надеюсь, он не сообщит, что решил жениться.
   - Он и слова-то такого не знает, - фыркнул приятель. - Она для него слишком... рыжая. И это наименьший из ее недостатков. Только не говори мне, что это не мое дело, ладно?
   - Мне кажется, что в этой цитадели тебя касается совершенно все, - капитулировал Ксархин, прикладываясь к кружке. Дошар удовлетворенно угукнул.
   Вечер выдался и того лучше. Аяна его встретила с улыбкой на лице, а из кухни плыл фантастический запах мясного пирога - его ждали.
   Помянутый разговор с Кристансом состоялся уже на следующий день. Выглядел драконолетчик как всегда, то есть был непрошибаемо спокоен, отстранен и аристократичен до черной зависти. Последний аспект Ксархин всегда предпочитал просто не замечать. Кивнув подчиненному на свободное кресло, риан и сам опустился за стол.
   - Я немного поэкспериментировал, - без предисловий начал Крис. Он вообще говорил мало, и вокруг да около не ходил. - Обычно я сам настраиваюсь на драконов, сейчас попробовал настроить дракона на его Хозяина. И это удалось.
   - Так, а теперь подробно и медленно, - опешил от такого заявления Ксархин. - Что значит, "настроил"?
   - У каждого из нас, как и у драконов, между прочим, сознание как бы вибрирует, - очень медленно, немного растягивая слова, начал объяснять Крис вещи, которые ранее явно делал интуитивно. - И я могу на них влиять: замедлять или немного ускорять. Если сделать их идентичными у Хозяина и его ящера, то их взаимоощущение улучшается. Так вот я подтолкнул Литту к такому состоянию, чтобы у нее была возможность быстрее обучиться работать с Кхаритом.
   - Подожди. Если ты это сделал с ее драконом... - риан потел резко занывший от боли висок.
   - То могу делать так и с другими, - согласно отозвался Кристанс. На лице мага Ксархин едва ли не впервые со дня знакомства заметил напряжение.
   - Тогда почему не настроил дракона Сабрии, чтобы он не атаковал сородича? - поинтересовался риан, лихорадочно просчитывая про себя варианты. Это было даже опасней, чем его собственная болезнь. В руках Криса оказалась власть над самой основой их общества - над крылатыми ящерами. Тут явно было, о чем поразмыслить.
   - Я только стабилизирую уже существующую связь, как бы ускоряю процесс, - поморщился Кристанс. - Раньше не делал такого, вот случай подвернулся проверить догадку. А менять характер дракона мне не по силам. Они же индивидуальны, как и люди.
   - Ты продолжишь исследования? - поинтересовался Ксархин.
   - Насколько это возможно. Я не собираюсь обращать это против своих, - проницательно откликнулся Кристанс. У риана, стоило признать, от сердца отлегло. Все же он привык доверять своим людям.
   - Не думаю, что стоит озвучивать еще кому-либо, - заметил Ксархин, а уже успевший подойти к дверям драконолетчик только кивнул. - Крис, Литте особенно.
   - Не вижу надобности, энтропы на это неспособны, - равнодушно отозвался мужчина.
   Ксархин только фыркнул, совершенно не чувствуя себя уязвленным подобной прямотой.
   По здравом размышлении, Ксархин пришел к выводу, что обладать этой информацией должны и его замы. На всякий случай. Если Аскшан воспринял новости спокойно, то Дошара чуть родимчик не хватил. С одной стороны, новости были хоть и шокирующими, но в чем-то полезными, как и новообретенные таланты Криса, с другой - второй зам не мог простить себе, что он упустил такое! Снимали стресс втроем, распив все запасы странного вина с побережья, что нашлись в заначке у Аска.
   Дни бежали один за другим. Прошедшую выучку Кристанса Литта снова обучалась у Ксархина. Вела теперь девушка себя куда как спокойней, на крыс больше глазом не косила и особо даже не перечила. То ли на нее так влияла интрижка с непоколебимо выдержанным Крисом, то ли установившаяся и крепнущая связь с Кхаритом, но перемены явно были в лучшую сторону. Ксархин даже счел, что можно понемножку ее хвалить без риска, что девчонка загордиться и перестанет стараться. Рыжуля возложенные надежды оправдала - слегка курносый конопатый нос не задирала, делала, что приказано, и даже наконец осилила все выданные книги.
   Чтобы дело не расходилось с выданной ранее Кейхему информацией, Ксархин принялся учить Хозяйку передавать энергию от себя к дракону и в обратном порядке. Собственно, интуитивная попытка подпитать раннего Ацейра во время злополучной битвы с другим энтропом в северных горах и стала началом его экспериментов. Девушка бережно тянула магию из своего питомца, но глазки, как сделала бы это ранее, не закатывала. Видимо, теперь она ощущала, что ничего плохого своему ящеру не сделает, так как научилась жестко контролировать процесс еще на крысах. Отдавать силу было сложнее, Ксархин знал это по опыту, но у Литты пока что хватало собственных резервов, чтобы научиться. Проще всего с точки зрения риана, было передавать энергию от одного живого существа к другому, тогда и энтроп получал необходимое, и "реципиенту" доставалась немалая часть силы. Что касается "донора", то Ксархин предпочитал в этом качестве использовать прущих из прорыва тварей, а об их благоденствии он особо не заботился. Литте же достались очередные эксперименты на крысках.
   В целом, гостила Хозяйка в цитадели без малого четыре месяца. Распрощавшись с ученицей, Ксархин вздохнул свободней. Пускай девочка не слишком путалась под ногами, но лишний повод для беспокойства исчез. Да и держать под рукой пусть и невольную, но шпионку, ему было не очень-то комфортно. В том, что о всех его действиях вскоре будет знать Мастер, риан не сомневался. Старику он доверял всецело, но некоторые вещи предпочел бы держать при себе. Годы жизни практически в одиночестве когда-то научили его приберегать козыри при себе. Просто для того, чтобы спалось спокойней.
   Жизнь текла в привычном ритме: бумажная работа, тренировки с немногочисленным молодняком, прорывы, охота, пьянки созвездия в увольнительных. Когда удалось спровадить Литту, Ксархин стал чаще наведываться к Аяне, частенько оставаясь на всю ночь, так как знал, что несколько часов погоды не сделают - в цитадели не маленькие несмышленыши обитают. Право риана на личную жизнь сослуживцы уважали - во-первых, Ксархин являл собою чудеса постоянства, во-вторых, когда-то, еще пару лет назад, особо разговорчивых хорошенько отпинал Аскшан. Риан узнал об инциденте лишь неделю спустя, когда что-либо решать было уже поздно. Да он и не стремился особо. С тех пор отлучки начальника к Аяне для всего созвездия стали считаться чем-то вроде служебных командировок, которые не обсуждались.
   С Аяной было хорошо. За несколько лет, что длились их отношения, Ксархин ни разу не пожалел о сделанном выборе. Эта женщина ценила постоянство и не стала бы мириться со "статусом" одной из многих, ведь сама не была драконолетчицей. Впрочем, риан не особо и страдал по этому поводу. Чернокосая ле стала его отдушиной, тихой гаванью, к ней хотелось возвращаться, что он с удовольствием и делал. Может, Аяна и не была для него эталоном красоты и не соответствовала наивным юношеским мечтам об идеальной женщине, но она была кем-то настолько родным и близким, что заглядываться на иных не тянуло.
   В один из таких вечеров он привычно постучал в знакомые двери небольшого домика, принадлежавшего любовнице, уже предвкушая вечер в ее обществе. Улыбнувшись открывшей ему женщине, он привычно наклонился, чтобы ее поцеловать, но почти тут же уловил какую-то нервозность в ее поведении. В глазах Аяны застыла такая горячечная решимость, вроде бы она собралась в одиночку брать штурмом бастионы Стиаэт, губы подрагивали, а тонкие пальцы с едва заметными пятнышками чернил теребили завязки блузы.
   - Что случилось? - встревожился энтроп.
   - Пошли к твоему дракону, - неожиданно потребовала ле. Учитывая, что крылатых ящеров она боялась до дрожи, заявление было более чем странным. Собственно, это и было камнем преткновения в их отношениях. Всего один раз Ксархин всеми правдами и неправдами затащил ее на спину Ацейра, чтобы показать мир с высоты драконьего полета, надеясь, что девушка восхитится проносящимися под крыльями летящего ящера видами. Но Аяна лишь зажмурилась и вцепилась в руку риана так, что костяшки пальцев побелели. Более подвергать ее подобному испытанию Ксархин не решился. Нет, она не жаловалась, но в темных глазах при виде громадных ящеров легко читался страх.
   - Аяна, зачем? - напрямик поинтересовался энтроп, не желая лишний раз пугать девушку. Ацейра он искренне любил, но стальной будто чуял, что его боятся, и частенько шипел на бедную ле, чем доводил брюнетку до нервного тика.
   - Я, кажется, беременна, - огорошила любовница. - Если твой ящер это... ммм... подтвердит, тогда буду точно уверенна.
   "Что отец я?" - чуть было не ляпнул Ксархин, но вовремя прикусил язык. Попади он в подобную ситуацию с любой другой женщиной, подобный вопрос обязательно бы прозвучал. Но в Аяне он не сомневался и не хотел обидеть недоверием. Что ж относительно просьбы любовницы: в этом не было ничего необычного. Хозяева вели слишком хаотичную половую жизнь, чтобы порой суметь точно определить отцовство. И в этих вопросах незаменимым подспорьем оказывались драконы. Связывающий магов и ящеров ритуал заключался на крови, а потому летуны всегда точно определяли, является ли их всадник отцом еще нерожденного чада.
   - Не стоит, - улыбнулся Ксархин, пока еще переваривающий новость. - Я верю тебе безоговорочно. А твои подозрения подтвердит или опровергнет время.
   - Ну уж нет! - решительно заявила Аяна, хватая его за руку и начиная буквально тащить к двери. - Я так долго к этому морально готовилась, что теперь не отступлю! Где там эта твоя ящерица?
   - Хорошо, - пошел на попятный Ксархин, не зная, то ли радоваться ее воодушевлению, то ли опасаться оного.
   Ацейр удивленно отвлекся от кормушки и окинул их пару заинтересованным взглядом. Похоже, еда прожорливого летуна интересовала куда больше посетителей. Но затем, он вытянул шею, потянул ноздрями воздух и обдал Аяну облачком теплого дыхания. На серо-стальной морде проступило выражение явной озадаченности, ящер тихонько вопросительно курлыкнул и принялся внимательно осматривать девушку, а затем Ксархина. Аяна, похоже, и вовсе забыла, как дышать - замерла, как мышонок под метлой. Ацейр же, удовлетворившись осмотром, воспринял как данность, что обожаемый Хозяин теперь воспринимается в двух экземплярах и требовательно подставил башку, чтобы его погладили. Не иначе как от Деши набрался.
   Наскоро почесав питомца, Ксархин повел ле обратно домой. Если в сторону драконьих стойл девушка шагала молча, настраиваясь на предстоящую встречу, то теперь бросала на спутника задумчивые и даже несколько испуганные взгляды. Что даже несколько злило риана, не понимающего, неужели она на самом деле предполагает, что новость про ее беременность заставит его разорвать их отношения. Но выяснять это посреди улицы он не собирался. Только добравшись до маленького домика в Среднем городе и устроившись в кресле у окна, Ксархин схватил девушку в охапку и едва ли силком усадил себе на колени. Аяна сначала завозилась, но быстро утихомирилась, вцепившись в ворот его рубашки и устроив голову на плече у мужчины.
   - Ты испугалась? - тихо поинтересовался энтроп спустя некоторое время.
   - Не люблю драконов, - буркнула брюнетка. - Но так долго убеждала себя, что надо сходить... в общем, отступать было стыдно перед самой собой.
   - Я не про Ацейра спрашивал, - попытался вывести ее на откровенный разговор Хозяин.
   - Мне было бы проще, если бы ты хоть как-то прореагировал, - призналась женщина, приподнимаясь и заглядывая ему в лицо. - Я же понимаю, что это слишком неожиданно получилось.
   Ксархин еще сам толком не понял, что ощущает по этому поводу. Определенно, новость не вызывала негативной реакции и желания сбежать, чего, похоже, опасалась Аяна. Но в голове пока что не укладывалась.
   - У меня пока не было времени свыкнуться с этой мыслью, что у нас будет ребенок, - аккуратно подбирая слова, произнес Ксархин. Просто приврать, что счастлив, было бы глупо - он предпочитал тактично не договаривать. - Но отказываться от тебя и него я не собираюсь.
   - Звучит обнадеживающе, - попробовала пошутить девушка. Вышло не особо, но ей явно стало легче.
   - Так, будущая мать моего ребенка, а ну не смей киснуть, - тихонько прикрикнул Ксархин. Надо было выводить ее из состояния напряженной задумчивости, и чем скорее, тем лучше. Зная Аяну, она могла испортить себе настроение на несколько дней, если предавалась самокопанию. Положив пальцы ей на затылок, Ксархин требовательно поцеловал ле.
   - Я никуда не денусь, - пообещал ей через некоторое время. Он на самом деле пару раз задавался вопросом: что будет, когда Аяна захочет детей и семью? Бросит она его ради другого мужчины, с которым сможет осуществить свою мечту? Похоже, жизнь решила разрешить эту дилемму самостоятельно.
   В Асгаер он вернулся лишь через день, все еще несколько ошарашенный. По крайней мере, встреченный в коридоре Дошар настойчиво поинтересовался, все ли у него в порядке. Ксархин отмахнулся, пообещав рассказать, когда сам все осознает. Зам отстал, но смотрел при этом так, вроде уже все понял и без объяснений. Вполне возможно, что так оно и было.
   Вот только наедине разобраться с собственными мыслями, или попросту на время их "отложить" не вышло - замы решили посильно помочь в этом нелегком деле. Минуло меньше часа, и оба драконолетчика ввалились в его комнаты. За спинами улыбающихся мужчин приветливо выглядывали горлышки пивных мехов, в которых продавал темное пиво держатель облюбованного Хозяевами кабака.
   - Если у тебя еще осталась работа, рекомендую поскорее ее отложить, - жизнерадостный и бодрый Аск еще даже не успел переодеться после возвращения из патруля, но, видимо, перспектива распития пива в компании друзей его сейчас манила даже больше, чем грядущая ночь в объятиях очаровательной Сабрии. Эти двое, похоже, крепко прикипели друг к другу, поскольку последние несколько лет ни за прекрасной летчицей, ни за ее норовистым начальником не было замечено даже малейшей попытки прервать отношения или же поискать новых впечатлений в объятиях других. Дошар, фыркая, всегда говорил, что эта трогательная верность вгоняет его в тоску, после чего находил себе новую любовницу. Видимо, для сохранения баланса.
   - Вас же не выгнать? - произнес риан, и эта фраза прозвучала скорее как утверждение нежели как вопрос.
   - А попытался бы? - удивленно приподнял бровь Аск, вручая начальству призывно булькнувшую тару.
   Ксархин лишь махнул рукой и принялся убирать со стола бумаги, чтобы не испортить их во время предстоящей попойки. Зная приятелей, предосторожность была не лишней - Дошар любил ставить кружки куда попало, а то и грохать ими об стол так, что пиво выплескивалось.
   Первый мех кончился до обидного быстро. Зато когда "показал дно" второй, мужчин потянуло поговорить. И если Аск немного разомлел, расслабившись после долгого перелета, то Дошар искоса поглядывал на риана, как бы предлагая ему самому задать тон беседе. Ксархин вздохнул и начал с места в карьер. Все равно дошарово любопытство требовало информации, и не получи он ее непосредственно от риана, то с зама вполне сталось бы начать задавать вопросы Аяне. Ведь он был в курсе, от кого начальник вернулся таким озадаченным.
   - Рано или поздно все равно про женщин трепаться начнем, так что предлагаю не строить хорошую мину при плохой игре, - Ксархин подмигнул просиявшему второму заму и признался, как на духу: - У меня ребенок будет.
   Дошар заулыбался, подтвердив догадку риана, что понял все заранее, а Аксашан протрезвел.
   - И что планируешь делать? - осведомился шатен.
   - А что должен? - изогнул бровь Ксархин. - В Аяне я не сомневался, да и Ацейр подтвердил.
   - И она пошла? - удивился Дошар, будучи наслышанным о трепетном отношении любовницы друга к ящерам.
   - Она меня в драконятник сама поволокла, - хохотнул энтроп, делая очередной глоток. - Ну а дальше все просто: с Аяной мне хорошо, ребенка рано или поздно она бы захотела. И я понял, что был бы не против.
   Аскшан впал в созерцательное состояние. На породистом лице отразилась титаническая работа мысли, и не надо было обладать проницательностью Дошара, чтобы понять, что мужчина сейчас пытается осмыслить, что бы он сам делал на месте друга. Впрочем, озвучь он что-либо в том ключе в присутствии любовницы - ночевать ему под крылышком у Деши.
   - Так и чего ты такой притрушенный? - ласково так поинтересовался стриженый драконолетчик, разглядывая Ксархина.
   - Она думала, что я могу ее... их бросить, - заметил блондин, поднимая взгляд на зама.
   - И? - отмер Аск, явно не понимая, в чем, собственно, сложность.
   - Это значит, что она мне не доверяет, - поморщился риан, которому не слишком понравилась необходимость озвучивать столь нелестную мысль о самом себе.
   - А с какой, собственно, радости, она должна быть иного мнения? - беззаботно поинтересовался Дошар, наслаждаясь видом вытянувшегося лица энтропа. - Ксархин, не разочаровывай меня! Подумай головой: она не любит драконолетчиков - это раз. То, что она тебя вообще к себе подпустила, вообще удивительно. Она боится драконов - это два. А еще она, как всякая умная девочка с магическими способностями, получившая образование в Илмаре, знает, какова природа связи всадника и его дракона. И не может не понимать, что в случае, если Ацейру понадобится помощь, ты бросишься к нему, не оглядываясь на ее интересы. Так что, дружище, Аяна просто не может тебе доверять целиком и полностью. И в этом нет ее вины.
   Ксархин промолчал, "переваривая" новости. Мыслить логически в этом направлении он даже не пытался.
   - Придется свыкаться, - гадски ухмыльнулся Дошар.
   - Или жениться на Аяне, - ляпнул Аск.
   - Не наливай ему больше, - попросил риан.
   - Не буду, - клятвенно заверил второй зам, невзначай отодвигая кружку шатена на другой край стола. - Родненький, ты не перегрелся случаем, пока патрулировал? Ты где-то видел женатого Хозяина?
   - Мой отец был женат на маме, - уел Аскшан, отбирая обратно свою законную тару. - Ну не хочешь - не женись, дело твое.
   - То-то ты решил пустить по боку всех красоток Асгаера и спишь только с Сабрией, - заметил Дошар, явно пытаясь развести друга на откровенность, раз уж пошла уже такая пьянка. - Когда свадьба?
   - Вот не понимаю, как вы уживаетесь, учитывая, что ты всегда предпочитал послушных женщин, - неожиданно подключился к разговору Ксархин, которого обычно совершенно не интересовало, кто с кем спит и почему. - А уж эту Хозяйку сложно назвать нежной и тихой.
   - Тем не менее, она такая и есть, - самодовольно отозвался Аск, и продемонстрировал вякнувшему было Дошару внушительных размеров кулак. - Но только со мной и только для меня. К тому же Сабриа обладает одним немаловажным талантом - она никогда не путает работу и отношения. Еще вопросы будут, или продолжите тихо завидовать?
   - Второе, - хохотнул Ксархин, наслаждаясь выражением лица Дошара, которого только что умыли.
   - Ну ладно, я понял, - огрызнулся стриженый. - Ты извращенец, которому нравится, что на тренировках тобой полы протирают, а потом виртуозно извиняются в постели.
   - Таки второе, - захохотал энтроп.
   - Я ей намекну, чтобы как-нибудь с тобой потренировалась. Но без извинений, - мурлыкнул Аск, и пока Дошар возмущенно пыхтел, умудрился выдуть его пиво. Второй зам обиженно зашипел, но было уже поздно.
   Разговор постепенно перетек в другое русло, что совершенно не мешало замам продолжить перепалку. Ксархин улыбался, изредка вставляя язвительные замечания. В целом, процесс спаивания риана и восстановление его душевного равновесия прошел на ура.
  
   Аскшан
  
   - Ты вообще собираешься на патрулирование вылетать, похмельная морда? - беззлобно поинтересовался Аскшан, когда утром обнаружил у дверей своей комнаты Дошара. Приятель не то чтобы сильно страдал после вчерашних возлияний, но вид имел еще более взъерошенный, чем обычно.
   - Дело есть, - заявил стриженный, проигнорировав вопрос. - Доброе утро, Сабриа.
   - Доброе, - девушка выглянула из-за плеча Аска и приветливо кивнула бывшему командиру. Своих отношений пара не скрывала, так что летчица не сочла нужным делать вид, будто ее здесь нет.
   - Ко мне или к ней? - уточнил Аск, намекая на обещанную накануне тренировку.
   - Слетай со мной в город, там расскажу, - драконолетчик не язвил и не плевался ядом, что заставило Аскшана отнестись к его просьбе серьезно.
   - Через десять минут буду на площадке, - пообещал он, и Дошар удалился. Наскоро одевшись и поцеловав Сабрию, Аск поспешил к месту встречи. Что бы там не задумал второй зам Ксархина, но создать интригу у него получилось.
   Дошар отказывался что-либо говорить до самого города.
   - Ты что, решил лично Аяну поздравить? - удивился шатен, когда понял, что они направляются в сторону здания администрации, где работала черноволосая ле.
   - В том числе, - отозвался Дошар. - Я тут кое-что другое придумал, просто лень дважды объяснять.
   Аск счел, что подождать пять минут он в силах, и благоразумно замолчал. Раз приятель пообещал рассказать, то слово сдержит.
   Аяна была на работе, черноволосая головка знакомо склонялась над какими-то очередными бумажками. Когда-то Аск и сам подбивал к ней клинья, и теперь радовался, что не добился своего - для него бы она стала всего лишь одной из многих, а Ксархину ле составила отличную пару.
   - Доброе утро, ле, - Дошар очаровательно улыбнулся девушке, как раз поднявшей взгляд от бумаг. Аяна подозрительно глянула на них и несколько ехидно полюбопытствовала:
   - Вы по делу, или ты уже успел все вызнать и прилетел с поздравлениями?
   - Мне лестно, что ты так веришь в мои способности, - искренне хохотнул Дошар, опускаясь на стул для посетителей, чтобы женщине не пришлось задирать голову: - Но и по делу тоже.
   Аскшан умыкнул стульчик у другого регистратора - барышня не возражала, она активно строила глазки бравым парням в характерных кожаных доспехах и вряд ли была бы против, даже если бы Аск забрал ее собственное кресло. С нею вместе.
   - Во-первых, я тебя таки поздравляю, - почти ласково улыбнулся второй зам. - А во-вторых, нам нужен твой совет. Мы тут подумали, - он ощутимо пнул приятеля ногой, и Аск с готовностью закивал, хотя понятия не имел, с чем соглашается, - что Ксархин теперь захочет проводить с тобой и малышом больше времени, а для этого надо ему немножко помочь. Он у нас совсем к бумажкам прикипел. Может, у тебя есть на примете какой-нибудь толковый парнишка, что захотел бы стать личным секретарем риана? Сама понимаешь, на такое место кого попало не возьмешь, нужно доверенное лицо.
   Аскшан только покачал головой, подумав, что после настолько... обстоятельно изложенной просьбы, отказаться Аяна не смогла бы.
   - И насколько срочно вам нужен такой работник? - на всякий случай поинтересовалась ле.
   - Вопрос в том, - с видом искусителя улыбнулся Дошар, - насколько скоро тебе нужен Ксархин.
   - Загляните ко мне дня через два, - покладисто покивала Аяна, и не думая скрывать улыбки. Инициатива друзей любовника ее явно порадовала.
   - Я так понимаю, что сия почетная миссия возлагается на меня, - как только он вышли из здания, заключил Аск.
   - Именно, надо же мне когда-то работать, - хмыкнул стриженный. - К тому же, проверни я это в одиночку, то Ксархин бы решил, что мне от него что-то нужно. А с твоей бескорыстной рожей все пройдет, как должно.
   Где отыскала парня Аяна, Аск не вникал. Послужной список и будущего секретаря риана был хорош. Ниаен не являлся драконолетчиком, зато магом был отменным, оказался довольно молод, но по женским постелям таскался с оглядкой и не в рабочее время, пил в меру и только в компании - в целом, новичок должен был прижиться в цитадели без проблем.
   Аскшан не был бы собою, если бы не дождался возвращения Дошара из вылета, прежде чем преподносить Ксархину столь своеобразный подарочек. Памятуя, что вдвоем и батьку бить сподручней, драконолетчик договорился с Ниаеном, что тот приступит к работе не ранее, чем через неделю, а сам принялся терпеливо поджидать второго зама. Если Дошар и хотел по каким-то причинам не присутствовать при занятном разговоре - видимо, закономерно опасался наказуемости инициативы, - то в планы Аска это не входило. Так что пред светлые очи риана они явились вдвоем, точнее, втроем. Завидев пропыленного Дошара, едва спустившегося с дракона, Ксархин удивленно приподнял бровь и полюбопытствовал:
   - Что-то срочное?
   - Ага, - покивал стриженной лохматой башкой второй зам. - У нас тебе подарок есть. Полезный!
   - Неужто изобрели лекарство от твоей ядовитости и ты решил осчастливить мир?
   - Бери выше! Мы нашли того, кто сможет вести документацию цитадели, пока ты будешь занят... ммм... командировками!
   Аскшан отступил чуть в сторону, чтобы новый помощник мог поздороваться с начальством. Ниаен представился и передал папку с личным делом энтропу:
   - Вот документы.
   - И Аяна уже в курсе, - сообщил последний веский довод Дошар.
   - Ниаен, я вас оставлю ненадолго, осмотритесь пока, - коротко бросил риан, и едва ли не на буксире выволок обоих замов в коридор. - Парни, я вам очень благодарен, но если вы еще раз так сделаете, я вас переведу куда-нибудь в Майнару, ловить бабочек, - проникновенно пообещал Ксархин, по очереди посмотрев на каждого из подчиненных. У Аска не возникло и тени сомнения в том, что он выполнит угрозу.
   - Учли, - согласно кивнул и Дошар, - но ты нам еще будешь благодарен.
   - Верю, - в том же духе откликнулся риан. - Но раз у вас так много времени на козни, я придумаю, чем вас занять.
   - Какое время, о чем ты? - Дошар так эмоционально вплеснул руками, что Ксархин выпустил его локоть. - Я еще даже не переоделся, а мне, между прочим, перед тобою же отчитаться надо. У Аска вон и вовсе, ни минутки покоя - днем тренировки, ночью ска... ай, не надо меня быть, сами все поняли. Какие козни, ты о чем? Можем разве что урезать время, отведенное на распитие пива в твоем обществе. И тогда ты окончательно скиснешь, - посулил стриженный Хозяин, уворачиваясь от пинка Аска.
   - Вот и готовь отчет, - посоветовал Ксархин, - а я пошел с подарком вашим разбираться.
   Когда риан скрылся за дверью, Аскшан произнес:
   - Как вовремя ты вернулся.
   - Ты же меня ждал, - хмыкнул стриженый, пожимая плечами.
   - Ага, мечтал о встрече, - хохотнул второй Хозяин, направляясь к столовой. - Пойдем поедим что ли, доходяга.
   - Как же я скучал долгими холодными ночами по твоему потрясающему чувству юмора, мой бескорыстный и честный друг, - проникновенно сообщил Дошар и в очередной раз увернулся, скотина.
   Ксархин
  
   Хотя самоуправство замов Ксархину пришлось не по душе, но не признать, что Ниаен оказался замечательным помощником, он не мог. Опыта с бумажной волокитой ле было не занимать, так что в суть работы он вник в считанные дни. Да и к тому же парень обладал легким характером, быстро сходясь с местными магами и Хозяевами. Риан довольно скоро выяснил, что Аяна не только знала, но и активно способствовала появлению секретаря, но ничего говорить ей не стал. Их отношения вообще были идиллическими. С каждой неделей женщина становилась все спокойней и задумчивей, а мужчина неоднократно замечал, что она смотрит как бы "в себя". Такие моменты в его собственной душе вызывали неожиданные приливы нежности. Так что Ксархин был рад, что у него теперь было куда больше свободного времени, которое он мог проводить со своей семьей, хотя это слово для него звучало диковато.
   Они могли часами гулять по городу и окрестным скалам, словно и не было иных забот. Конечно, слетать куда-то к горным озерам было бы предпочтительнее, но страх Аяны перед драконами никуда не делся, и потому приходилось довольствоваться малым. Отходить далеко от города он не рисковал еще и из-за возможности наткнуться на очередной прорыв. Слегка округлившийся животик любовницы его умилял, и порой Ксархин был даже растерян - такие яркие эмоции для выдержанного и даже холодного риана были в новинку. В какой-то момент он также понял, что его нервирует мысль о том, что ребенок может унаследовать его болезнь. Спокойно обдумав эту возможность, драконолетчик пришел к выводу, что это не станет проблемой. Он же сумел справиться с этой напастью и даже обратить ее во благо, а значит, и ребенка сможет обучить, если возникнет необходимость.
   Но изменившееся положение любовницы и появившееся у самого риана свободное время не означало, что он забыл о своих обязанностях. А таковых оставалось немало. При всех неоспоримых талантах, Ниаен не мог управлять тренировками летчиков и составлять графики дежурств. Так что этим по-прежнему занимался риан. Как и вылетами на прорывы, если те случались недалеко от цитадели и требовали более серьезного вмешательства, чем действия сработанной боевой тройки. Врата, из которых лезла всякая дрянь, продолжали открываться, но за год созвездие не потеряло ни единого Хозяина. Впрочем, это не было поводом для расслабления - порой появлялись новые виды чудищ, и избегать летальных исходов, когда приходилось с ними сталкиваться, удавалось лишь чудом. Хорошо еще, что со времен гибели Лайхана не появлялась та червеобразная прозрачная тварь. А парочку ее товарок поменьше совместными усильями прикончили Ксархин с Аском. У остальных теперь был строгий приказ: как только из прорыва лезет нечто подобное, отлетать подальше. У энтропа и всадника самого сильного и крупного в созвездии дракона шансов выжить было больше, чем у остальных. Да и сами твари были очень странными. Ксархина после выпитой из них силы буквально выворачивало, будто их энергия не была живой. С легкой руки риана тварей обозвали "дохляками", и втихаря вспоминали молитвы древним богам, чтобы не посылали такой напасти. Боги хранили таинственное молчание.
   С того момента, как Аяна сообщила риану про предстоящее отцовство, прошло почти пять месяцев. В эту ночь Ксархин словно по наитию остался в цитадели. Сигнал тревоги прозвучал почти в полночь, мгновенно подняв на ноги всех обитателей крепости. Где-то совсем неподалеку образовался прорыв. Оценивать опасность решили на месте - ткань мира разошлась слишком близко к городу и любая прорвавшаяся сквозь оборону тварь могла стоить многих жизней простых обывателей. Ксархина с некоторых пор бросало в дрожь от мысли, что с Аяной и их малышом может что-то произойти, а потому на драконьей площадке риан был даже раньше, чем его подчиненные. Порыкивающие ящеры взмыли в воздух, стремясь быстрее добраться до нарушителей ночного спокойствия. Ксархин с первого взгляда оценил ситуацию и ругнулся сквозь зубы. Портал открылся в воздухе, но высота была недостаточной, чтобы нелетающие чудовища разбились о камни. Они поднимались, мотали головами и устремлялись под кроны деревьев. И как на зло, их словно магнитом тянуло в сторону Асгаера. А гоняться за ними, да еще и в темноте, для всадников было практически невозможной задачей - тут успеть бы прорыв закрыть. Крикнув, чтобы передали сигнал тревоги магам, риан послал дракона поближе к вратам и почти сразу же сбил одну из крылатых "мышек". Эти хотя бы были привычными противниками, за которыми не надо было преследовать в ночном лесу, рискуя получить веткой в лоб или же переломать крылья дракону.
   Краем глаза риан отметил серебряную вспышку между деревьями - лунный свет отразился на чешуе Крисового Тариса. Если кто и мог вышивать между деревьями в лесу, так только эта парочка. А значит, большинство гадов далеко не уйдут. Словно в подтверждение его мыслей под деревьями взорвался огненный сгусток, да послышался агонизирующий вой какой-то твари. Порадовавшись, что затянувшаяся сырая погода не позволит начаться лесному пожару, Ксархин позволил Ацейру погнаться за очередной мелькнувшей в воздухе "мышью". Далеко тварюшка не ушла - стальной ящер со злорадным рыком впился зубами в ее заднюю лапу, а его Хозяин добавил от себя небольшой молнией - такие заклинания давались ему не в пример легче других стихийных, да и действовали наверняка, поджаривая цель изнутри. При его ограниченных возможностях самое то.
   Не успел мужчина развернуть Ацейра, как подоспели две товарки поверженной летающей мрази. А поскольку риана не прикрывали двое напарников, пришлось поднапрячься. Еще одну тварь он свалил удачным ударом клинка, просто распоров ей крыло. Но вторая успела хорошенько наподдать в бок дракону, будто сдуру собралась протаранить бронированного ящера. Тварь врезалась в Ацейра со всего маха, зацепившись когтями за чешую, и принялась с остервенением грызть основание крыла. Ксархину было бы довольно просто сбросить ее оттуда, но из-за столкновения и всего произошедшего следом ящеру было сложно удержать равновесие. Ацейра по инерции кувыркнуло в воздухе. Ксархин успел только обернуться и заметить приближающуюся дыру портала, а затем этот клубок из двух летунов и человека провалился в прорыв. Ксархина мотнуло из стороны в сторону. Он еще успел почувствовать, и даже услышать, как хрустнули его собственные кости. А затем пришла тьма.
  
   Аскшан
  
   Бой выдался довольно сложным, но хотя бы обошлось без неожиданностей в виде неопознанных видов тварей или, не приведи боги, "дохляков". Просто прорыв был в неудобном месте и довольно обширный, из него выбралось очень много дряней, да и темнота добавляла проблем. Наземных тварей и вовсе гоняли почти до утра, спалив последних на самых подступах к городу. Ксархина Аск не видел с самого начал боя, но особого значения этому не предавал - зная вездесущесть риана, он вполне мог уже успеть не только расправится с противниками, но и прочесать пол леса в поисках последних недобитков. Твари порядком расползлись по округе, и драконолетчики стягивались в цитадель со всех концов. Аск заметил, что позади Кристанса сидит еще кто-то из Хозяев - значит, потери есть, причем среди драконов. Неприятно, конечно, ведь остаться без ящера это все равно, что быть списанным в отбой. Мало кого из Хозяев выбирали повторно - слишком сильна была связь с погибшим летуном. Хотя случались и исключения.
   - Скольких мы потеряли? - спросил Аск, подходя к Сабрие. Девушка отправилась в цитадель одной из первых, так как ее Асанту какая-то гадина успела надорвать перепонку крыла, а значит, оставаться в воздухе им было опасно.
   - Один из новеньких и дракон Тайдена, - мрачно отозвалась Хозяйка. - Его лилового стащили на землю. Крис едва успел выдернуть Тая из седла.
   - Повезло, что так, - кивнул зам риана.
   - Повезет еще больше, если какой-то из драконов захочет выбрать его своим Хозяином, - будто подслушала его мысли любовница. После такого выплеска адреналина, как в бою, это подействовало на него однозначно - захотелось утащить девушку в свою комнату, и отнюдь не для распития чаев. Но еще нужно было сделать немало дел, так что подобные мысли были не к месту.
   - Ты Ксархина не видела? - поинтересовался Аск, чтобы отвлечься.
   - Он еще не возвращался. Наверно, проверяет, всех ли добили. Или полетел проведать Аяну, - предположила девушка, отбрасывая за спину косу.
   - Не после нападения, - покачал головой зам риана. Пусть даже Ксархин и знал, что мать его ребенка волнуется, но сначала он прилетел бы сюда, чтобы узнать о положении дел и отдать распоряжения.
   Тем временем на площадку приземлились еще три дракона. Стоило лишь их всадникам спешится, и среди встречающей их толпы начал нарастать встревоженный гомон. Аск поспешил к новоприбывшим, старательно отгоняя непонятную тревогу. "Дохляка" они там увидели, что ли?
   - Аскшан, - среди прилетевших последними летчиков был Белем. Ветеран был не на шутку расстроен. - Есть разговор, и не из приятных.
   - В любом случае стоит дождаться Ксархина, - заметил Аск, но седой Хозяин прошел мимо, направляясь в кабинет риана. Глянув на Сабрию, зам поманил ее за ними.
   - Нам стоит срочно вызвать Дошара с патрулирования, - Белем развернулся лицом к драконолетчикам, как только за ними закрылась дверь. - Я лично видел, как Ксархина втянуло в прорыв незадолго до того, как его закрыли.
   Сзади охнула Сабриа и непроизвольно вцепилась Аску в плечо. Мужчина от новости споткнулся, и тут же обозлился сам на себя. "Это еще ничего не значит", - попытался убедить самого себя Хозяин, а тело уже действовало быстрее мозгов. Он сам не понял, как умудрился одновременно кивнуть Белему, обнять за плечи испуганную Сабрию и при этом еще и дернуть шнур звонка, вызывая из соседнего кабинета Ниаена. Распорядившись, чтобы секретарь позвал Кристанса, летчик полез в буфет, где у Ксархина хранился небольшой запас спиртного. Сейчас оно явно было бы нелишним.
   - Крис, нужно, чтобы ты нашел Дошара, - известил зам, как только на пороге возник светловолосый летчик. - Мне все равно, как, но это очень срочно, - не то попросил, не то приказал Аск. Кристанс кивнул и исчез за дверью. Аск не сомневался, что уже через несколько минут он вылетит из цитадели. При всей своей странности, этот Хозяин был надежней кремня, так что на него можно было всецело положиться в любом вопросе.
   Гонец и второй зам появились на закате следующего дня. Оба их ящера буквально рухнули на камень площадки - очевидно, оба выложились полностью, чтобы быстрее оказаться в Асгаере. Мрачный и собранный Дошар бегом промчался по коридорам и влетел в кабинет риана, где его ждал Аск, старавшийся избегать встреч с остальными подчиненными.
   - Что произошло? - коротко бросил он, присасываясь к кувшину с водой, который стоял на столе.
   Долго вводить его в курс дел не пришлось - шатен и сам знал не много. Подоспевший к концу рассказа Белем и Сабриа только молчали. А еще Аскшан заметил подпиравшего дверь Кристанса.
   - Такое шило в мешке не утаить, - буркнул Дошар, падая в кресло. - Скоро вся цитадель будет знать, что риан куда-то делся.
   - Если он вообще еще жив, - эхом откликнулся Аск.
   - Эту скотину так просто не убьешь, так что я просто уверен, что Ксархин жив, - стриженный криво улыбнулся. - Вот что, ты ведь пока не сообщал новости остальным?
   - Они бы уже бегали в панике, или закатили бы поминки, - зло бросила Сабриа.
   Дошар бросил на бывшую подчиненную раздраженный взгляд, но промолчал.
   - Нам надо выиграть для него время, - после длительного молчания озвучил Хозяин.
   - Сколько? - Белем решил тоже принять участие в разговоре.
   - Сколько сможем, - огрызнулся коротко стриженый драконолетчик. - Людям придется все рассказать и объяснить. Они поймут и поддержат, а значит и смолчат. Нам не нужны здесь шишки из Дастиана, потому что от них больше ущерба, чем пользы. А значит, будем ждать возвращения Ксархина, а до тех пор делать вид, что у нас все хорошо.
   - С документами управится Ниаен, - поддержал друга Аск, - а без одного новичка как-нибудь протянем.
   - А как же Аяна? - не иначе как из женской солидарности поинтересовалась Сабриа.
   - Сегодня ты у нее ночуешь и чисто по-женски поддерживаешь, - распорядился Дошар, и Аск вынужден был с ним согласиться
   - Хорошо, - Сабриа и не думала отпираться. - Но есть еще один момент: Тайдену потребуются документы для возвращения в Илмар за новым драконом. Там должны быть подписи Ксархина и написанная его рукой характеристика.
   - Подождет, - отрезал Дошар.
   - Постой-ка, - Аск хоть и был согласен со вторым замом по-дружески, но вот рушить жизнь ни в чем ни виноватого драконолетчика не собирался. - Парню и так обрезало крылья. Хочешь лишить его даже надежды?
   - Видишь иной выход? - устало поинтересовался стриженый. По тому, что он не огрызнулся и не съязвил, Аскшан понял, насколько друг на самом деле был выбит из колеи всем произошедшем.
   - Может быть я смогу с этим помочь, - негромко заметил Кристанс, но его услышали все присутствующие. - Ксархин говорил вам о моих экспериментах?
   - Что-то про настройку полей? - припомнил Аскшан. Его это не особо заинтересовало, а вот Дошар тогда бился в приступе истерии.
   - Да. Я могу попробовать настроить на него одного из тех ящеров, что отказались улетать после гибели своих Хозяев, - пояснил Кристанс. - Не факт, что получится, но попробовать ведь можно?
   - Если сможем решить его проблему, это было бы замечательно, - откликнулся Дошар.
   - Молодцы, - похвалил всех Белем, про которого присутствующие уже успели позабыть. - Со своей стороны могу обеспечить вам полную поддержку, а заодно проследить, чтобы и обслуга, и штатные шиан держали рты на замке.
   - Тогда я к Аяне, - произнесла Сабриа, поднимаясь на цыпочки и легко целуя Аска.
   - Кристанс, тебе помощь нужна? - поинтересовался Белем, тактично отворачиваясь от них.
   - Мне надо, чтобы не мешали, - в привычной для него безэмоциональной манере откликнулся драконолетчик и вышел.
   Когда в кабинете остались только они с Дошаром, второй зам глянул на Аска и поинтересовался:
   - Ты чего так рьяно бросился защищать ее бывшего любовника?
   - Потому, что он неплохой летчик и хороший парень, - пожал плечами Аск. - Дошар, я знаю, что у каждой приличной девушки каждый, кто не первый, тот второй. И не сомневаюсь, что таких "вторых" у Сабрии хватало. Но это не повод объявлять им всем войну. Мне достаточно того, что сейчас она моя.
   В любом другом случае Аск бы его просто послал, но он так же понимал, что Дошар сейчас уставший и склочный из-за произошедшего с их рианом и другом. Так что второй зам мог прицепиться не хуже клеща. Когда он прибывал в таком состоянии, информацию стоило разжевывать и в клювик вкладывать, чтобы не нашел повода придраться еще к чему-нибудь.
   Расчет в полной мере оправдался. Дошар фыркнул и, посетовав в очередной раз на открывшуюся под боком бездну постоянства и необоснованной верности, встал из кресла. Уставший летчик намеревался хорошенько вздремнуть, и Аск его в этом только поддерживал - сам не спал уже больше суток. А потому очень скоро мужчины уже разошлись по своим комнатам. Замам предстояло много работы: поддерживать работоспособность созвездия в целом и каждого его члена по отдельности, а заодно поддерживать видимость того, что риан в курсе происходящего и продолжает управлять Асгаером. Так что ближайшие дни, а то и недели, обещали стать серьезным испытанием. Лишь бы Ксархин поскорее вернулся, подумал Аск, уже практически засыпая. Лишь бы он только был жив...
  
  

Конец первой части


Поделиться с друзьями:

Оценка: 6.91*14  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Росс "Апгрейд сознания"(ЛитРПГ) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) Я.Малышкина "Кикимора для хама"(Любовное фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны. Приручение"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) К.Леола "Покорители Марса"(Научная фантастика) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"