Васильев Вячеслав Васильевич: другие произведения.

Memento mori

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.35*243  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Попытка написать стандартное СИ - фентези. Попаданство. ГГ - МС, хомяк, прогрессор, бабник (в меру:) )

   Утро добрым не бывает. Сей непреложный факт, несомненно, был подмечен мудрым человеком. Подписываюсь под каждым словом. Особенно, я бы уточнил, не бывает добрым утро после корпоратива. Как вот это, например.
  Или ещё не утро?.. Или уже не утро?.. Не видно ни зги, тьма тьмущая вокруг, только на периферии зрения какие-то колеблющиеся пятна, чуть более светлые, чем темнота.
  Зато все остальные ощущения для данной ситуации вполне стандартные: голова раскалывается, содержимое желудка настойчиво подступает к горлу, и вообще чувствую себя так, словно меня переехал дорожный каток. Причём раза три, как минимум. Я попытался шевельнуть рукой. Нет, четыре... Не меньше.
   Но почему же темно? И что за пятна света? Так... Повернуть голову куда-нибудь... Например, направо. Уууу! Как больно! Нет, направо смотреть не будем. Попробуем налево. О! Пошла родимая! Пошла! Ещё немного... Ого! Нет, всё-таки придётся глянуть, и что там справа. Блин! Такое впечатление, что башка не то что чугунная, а свинцовая. Или даже из обеднённого урана. По крайней мере, судя по усилиям, которые приходится затрачивать на её поворот.
   Ага. Справа то же самое, что и слева. Судя по всему, я лежу на спине. На кровати или на полу - к сожалению, непонятно, ибо спина ничего не чувствует, кроме того, что ей больно. А вокруг меня, оказывается, догорают разноцветные свечи.
   Ладно, попробуем мыслить логически.
  Первое: я не у себя дома. У меня в квартире не то что разноцветных, но и обычных-то свечей нет, а во время, когда эта пьянкооргия под названием 'корпоратив' обычно заканчивается, то есть, расползается по домам... Или не по домам... Но точно расползается... Короче, когда народ расходится, все точки, где можно купить цветные 'романтические' свечи, уже закрыты. Так. Хорошо. С этим вопросом разобрались.
   Второе: тогда у кого я в гостях? Тяжело соображать, когда голова раскалывается - но надо. Весьма сомнительно, что я у кого-то из друзей мужеска полу. Свечи как бы намекают на романтику, а у меня в товарищах строго гетеросексуалы. Такие же, как я. Так что вариант 'у друга' - решительно отметаем.
   Значит - у подруги. Это что ж я, Светку наконец-то уломал?! Нет, вряд ли. Светка - особа практичная. Не станет она 'романтическую ночь любви' устраивать. А кто у нас по части романтики?
   Так, похоже меня угораздило переспать с Натахой. Это чревато. Она натура не только романтическая, но и страстно мечтающая выйти замуж. Значит, теперь начнётся: 'Ты, как порядочный человек...' Зараза! Воспользовалась моим беспомощным состоянием!
   Хотя, с другой стороны, меня как бы никто за руки - ноги не держал и водку насильно в горло не вливал... Сам виноват! Как ни горько это признавать. Но всё равно - воспользоваться беспомощным состоянием мужчины - это подло!
   Оххх! Правду говорят - всё зло от женщин! Ну, может, какая-то часть ещё - от водки. С другой стороны, что же теперь - завязывать с тем и с другим?
   НИ-ЗА-ЧТО!!!
   Да! А где же сама Наталия? Надо же всё-таки убедиться, что это именно она. А не Людка, например... Ведь если...
  
   Тут мои неторопливые рассуждения были прерваны. Послышался звук, в фильмах про Индиану Джонса обычно сопровождающий отползание в сторону тяжёлой каменной двери в очередном мрачном подземелье, и почти сразу темнота немного отступила под натиском нового источника света. Судя по пляшущим на чёрном (Чёрном?!) потолке отблескам, а так же характерному запаху, в качестве такового источника выступал небольшой костёрок.
   - О Девятка! Ваша милость, как же так?!
   Раздавшийся рядом голос заставил меня вздрогнуть. Не от страха. От неожиданности. Во-первых, голос был мужской и незнакомый, а я ожидал услышать голосок представительницы противоположного пола, да ещё и легко узнаваемый. Во-вторых, оказалось, что в одном помещении со мной присутствует чья-то милость...
  Гм... Надеюсь, что хоть эта милость - женского пола. И что за 'девятка'? Я что, в гараже? Но ни я, ни мои подруги на этом чуде советского автопрома не ездят. У нас нормальные тачки, всё как у людей...
  Додумать мысль мне снова не дали. Источник света приблизился. Скосив глаза, я увидел, что это факел, который держит в руках какой-то странно одетый дедок. Рядом с ним обнаружились ещё два его ровесника, одевавшиеся явно у одного и того же безумного портного. Это что, родственники моей ночной пассии, разъяренные тем, что я лишил их внучку целомудрия и собравшиеся меня то ли убивать, то ли тащить в ЗАГС? Но вроде бы у одного человека бывает только два деда? А у бабушек бороды не растут? А целомудрия в наше время внучки лишаются ещё в школе, так что я при всём желании в данном преступлении относительно Натали быть замешан не могу...
   Один из старикашек наклонился и потормошил меня за плечо.
   - Ты что делаешшшь??? Больно же!!! - прошипел я. Действительно, в таком состоянии меня лучше было не трогать. Не потому что я так уж грозен. Просто в результате подобных манипуляций сейчас можно запросто отдать концы от болевого шока.
   Однако проклятого садиста-долгожителя это не остановило. Он, правда, скривился, как от зубной боли, но тут же, подхватив мою безвольную тушку под руки, довольно резво перевёл её в сидячее положение, а потом и вовсе взвалил себе на спину.
  'Это что, похищение?!', мелькнуло в голове, и тут же мысль ушла, а на её месте закружилась карусель других. Во-первых, вследствие сего бесцеремонного обращения с собой любимым я, хоть и мельком, но увидел целиком то, с чем до этого мог ознакомиться лишь фрагментарно. Оказалось, что свечи вокруг были расставлены не как попало, а по углам нарисованной на каменном полу (ага, всё же я не в кровати!) девятилучевой звезды. 'Нонаграмма' - вспомнил я где-то когда-то услышанное название сего художества.
  Я, как оказалось, лежал точно в центре этой звезды, что явно указывало на то, что надо мной проводился какой-то ритуал. Сатанисты?!
   Но и это не являлось самым шокирующим открытием. Когда меня поднимали, я увидел не только то, что было рядом со мной. Но и себя.
   То, что я оказался абсолютно голым, меня не удивило. Если я прав, и всё-таки всё дело в женщине (в чём я, вообще-то, уже начал сомневаться), странно бы было, если б я оказался одет.
  Но вот тело... Моё тело... Короче, оно было не моё.
  Да, я уже не юноша. Скоро стукнет сороковник. Но я всё ещё в хорошей физической форме, чему немало поспособствовали регулярные походы в тренажерный зал, бассейн, а также увлечение пейнтболом. А это тело... Тельце... Иссохшее, дряблое, густо усыпанное пигментными пятнами... Я, конечно, тоже бы мог выглядеть так, но только не раньше, чем лет через сорок. Не проспал же я сорок лет летаргическим сном?
   Между тем, взваливший меня себе на спину старикашка начал раздавать указания: - Диспас, за мной!
   - Вихис, свечи убрать! Звезду стереть! И догоняй нас! Вдвоём мы его не дотащим!
   Я протестующее замычал, пытаясь объяснить странным пенсионерам, что никуда меня нести не надо. Мне и тут неплохо. То есть на самом деле плохо, конечно, но в другом месте мне точно лучше не станет. По крайней мере, пока не опохмелюсь.
   Моё мычание привело только к тому, что взваливший меня на свой горб старикан снова запричитал: 'Ну как же вы так, Ваша Милость?... И ничего не сказали... Это ведь опасно!.. Жрецы ведь учуют, Ваша Милость! Непременно учуют!'...
   Вот так, стеная и причитая, он двинулся вперёд, к зияющему тьмой прямоугольному отверстию в сложенной из массивных грубо отесанных каменных блоков стене. Отверстие оказалось выходом на узенькую довольно крутую лестницу, на которой два человека разойтись бы никак не смогли. Судя по тому, что бегущая впереди нас тень не удлинялась и не укорачивалась, факелоносец - этот, как его... Диспас, не отставая топал позади.
   Третьего, похоже, оставили без света. Хотя - почему 'без'? А свечи? Они ведь всё ещё горят, а значит, дедуле будет чем осветить путь.
   И что же всё-таки происходит? Пока мой 'носильщик', пыхтя и причитая, поднимал меня всё выше и выше по крутым ступенькам, я пытался найти происходящему логическое объяснение. В конце концов - это было единственное, на что я сейчас способен.
   Объяснение нашлось довольно быстро. Оно однозначно отвечало на все вопросы и проливало свет на все странности. Происходящее исчерпывающе описывалось двумя словами:
   Делириум тременс.
   Оно же - 'белая горячка'. А всё вокруг - бред, вызванный чрезмерным употреблением горячительных напитков. Вот только почему-то вместо одной белочки ко мне явились три старика. С одной стороны, понятно. Где ж на нас всех, алкоголиков, белочек напасёшься? С другой стороны, никак не ожидал, что маленькая белочка по текущему курсу равна трём относительно большим пенсионерам.
   С лестницей тоже всё ясно. Мне во снах (и в обычных снах, не только в бреду) она, бывает, снится. И подниматься по ней частенько очень тяжело. Ноги как бы прилипают к ступенькам, и, чтобы сделать очередной шаг, приходится прилагать колоссальные усилия.
   Вот моё подсознание и нашло выход: я не иду - меня несут. Причём довольно быстро. Нет, уже медленнее. И ещё медленнее... Мдя... Дед в качестве носильщика - не очень... Хотя, с другой стороны - белочка бы меня вообще не потянула.
   - Меняемся! - выдохнул тащивший меня на горбу дедок, и прислонил меня спиной к холодной стене. Так и радикулит можно заработать, однако!
   Но заминка надолго не затянулась. Эстафетную палочку, то есть мою недвижимую тушку, принял старикан, до того топавший позади налегке, а прежний 'носитель' тут же улёгся на ступени. После чего его сменщик вместе со своей ношей невозмутимо прошагал прямо по его спине и поволок моё бренное тело дальше, всё вперёд и ввысь.
   Однако! Местные дедушки настолько суровы...
   'Смертники' - всплыло откуда-то слово. Не понял? Камикадзе, что ли? 'Нет, Смертники. Мои Смертники' - выдала какая-то неведомая 'справочная', но расшифровывать, что это значит, не стала, взамен зачем-то сообщив мне имя старика, который взялся тащить меня первым и, судя по тому, как он командовал двумя остальными старпёрами, был здесь главным. После меня, естественно. Сон ведь мой.
   - Финдис!... - прохрипел я.
   - Здесь я, здесь, Ваша Милость! - донёсся сзади задыхающийся голос. И Вихис нас уже нагоняет...
   Во! Точно, я главный! Иначе ко мне бы так не обращались! Кстати, 'ваша милость' - это, кажется дворянин. И далеко не простой. Хоть и не самый крутой. Вот если бы 'Ваше величество!', или хотя бы 'Ваша светлость!'... Ну ничего, сон, дай Бог, не последний, в следующих снах, может быть, дорасту и до 'величества'. Бывают у меня такие сны - 'сериалы'. Возможно - и это один из них.
   'Не забыть приказать, чтобы в следующих снах убрали паутину!', - сделал я себе зарубку в памяти после того, как моего лица в очередной раз коснулись обрывки ткацкой продукции местных арахнидов. В текущем сне что-то менять уже поздно. Раз уж снится эта узкая крутая пыльная потайная лестница - пусть будет.
   'Потайная' - а почему? - задумался я.
  'Наверное, потому что парадных лестниц, на которых не могут разминуться два человека, не бывает', - пришла подсказка от 'справочной'.
  Ладно, согласен. Тогда возникает второй вопрос: а зачем 'Мою Милость' волочить по потайной лестнице?
  Нет. Слишком много вопросов... Шарики в моей несчастной головушке заехали за ролики, вызвав при этом приступ жесточайшей мигрени, и я решил наложить вето на сложные мыслительные процессы. До лучших времён. А пока будем любоваться окружающими пейзажами.
  Пейзажи в лице бесконечных ступенек внизу и грубых каменных блоков по бокам и над головой не отличались разнообразием, так что быстро мне надоели, и я прикрыл глаза в ожидании окончания путешествия. Когда-то же оно должно кончиться.
  
  Я угадал. Суматошный подъём в почти вертикальной каменной кишке завершился часа через два. Это по моим внутренним ощущениям. Учитывая моё состояние, выходило, что реально прошло минут десять - пятнадцать. Неплохой темп, однако, взяли пенсионеры. Правда, за это время мои носильщики успели смениться по три раза, соответственно столько же раз потоптавшись друг по другу. И теперь напоминали загнанных лошадей, которых, как известно, в цивилизованных странах принято из милосердия пристреливать.
  Однако такое милосердие проявить здесь было некому, да и старики-разбойники оказались не такими уж загнанными. По крайней мере, они не свалились без сил, а, пока за нашими спинами со скрежетом становился на своё место в стене массивный каменный блок (удивительно точно подогнан, кстати! Если не знать, где потайной ход - и не найдёшь!), успели доволочить меня до стоящей у противоположной стены, то есть метрах в двадцати от потайного хода здоровенной кровати под не менее здоровенным балдахином. А затем облачить меня в халат, напялить на голову дурацкий ночной колпак (представив свой видок со стороны, я хихикнул: 'Я шут, я Арлекин, я просто смех!'), и уложить в 'кроватку' - здоровенный сексодром, на котором, наверное, моё нынешнее тщедушное тельце, подойдя со стороны, не сразу и обнаружишь.
  Кто-то (или Диспас, или Вихис, я их за такое небольшое время сна ещё не научился разбирать), на несколько секунд исчез из поля зрения и тут же появился вновь, уже с подносом, на котором стоял графинчик с жидкостью кроваво-красного цвета и два средних размеров бокала.
  Бокалы тут же был наполнены, и Финдис (а вот этого я запомнил!), сначала пригубил свой, а затем, почтительно поклонившись, подал мне вторую ёмкость. Я подозрительно понюхал её содержимое (Бог его знает, что они тут пьют, может - кровь!), сделал небольшой глоток, и, убедившись, что это всё-таки вино, хоть и не лучшего качества, осушил бокал до дна.
  После чего откинулся на мягкие подушки, удостоив застывшую у кровати троицу благосклонным кивком.
  Благодетели мои! Вот именно этого мне сейчас и не хватало. Лучше бы, конечно, водочки, но на безрыбье...
  Как правильно говорили древние, 'подобное лечат подобным'. Вот и сейчас я буквально почувствовал, как живительная влага прямо через желудок пошла по венам, приводя мой организм в более-менее рабочее состояние. Ну, насколько это позволял его почти стопроцентный износ.
  Очевидно, происходящие внутри благоприятные изменения были заметны и снаружи. По крайней мере, Финдис удовлетворённо кивнул, и, кивком отослав двух своих подчинённых (ну и пусть уходят. А вот поднос с графином могли бы оставить...), наклонился ко мне.
  - Ваша Милость! Детектор магии имеется не только у меня (Ага, у меня во сне ещё и детекторы магии имеются! А значит, - и сама магия. Давненько мне ничего такого интересного не снилось!..). Эйн Интаг сейчас в отъезде. Но его помощник, уже, наверное, отослал сообщение в Инквизицию и сейчас явится сюда. Если что - вы всё это время провели здесь, в своей спальне. Бежать вам, к сожалению, в таком состоянии нельзя, но, пока жрец и инквизиторы доберутся в нашу глушь, пока разберутся, что к чему... Я попытаюсь что-нибудь сделать. Ещё раз - вы с вечера провалялись в постели! - с этими словами Финдис скрылся вслед за своими подчинёнными, а я попытался осмыслить сказанное им.
  Пожалуй, самый главный вывод из только что прослушанного монолога - я в своём сне сделал что-то предосудительное, и возможно, наказуемое. Звучит абсурдно, но во снах обычно так и бывает. Спишь - думаешь, что всё нормально, а как проснёшься, вспомнишь - ну и бред!
  Гм... А тут я понимаю, что это бред, прямо во сне. Ну да, такое тоже бывает, но реже. Когда видишь сон, и понимаешь, что это сон. Сейчас, судя по всему, именно такой случай.
  Что дальше? Дальше выходит, как я и заметил раньше, что здесь есть магия. И есть инквизиция. Насколько я помню, инквизиция с магией, а также с магами и прочими ведьмами не дружит и очень любит поджаривать их на кострах.
  М-дя... Не хватало ещё сгореть на костре в своём же сне. Хотя, с другой стороны... Я уже во снах и тонул, и падал, и чего только со мной не происходило. И до сих пор жив. Так что можно и сгореть разок, тем более, что во сне это не больно. Но лучше, конечно, не гореть. Даже во сне...
  
  Блин! Опять не дали подумать!
  Двери в спальню (а как ещё назвать помещение, в котором основным предметом мебели является кровать?) распахнулись, и на пороге появился... Гм... Снова Финдис. Всё в том же оригинальном наряде, но выглядящий гораздо свежее, как будто только что и не был при последнем издыхании. Как ему, интересно, это удаётся? Старикашка быстрым шагом просеменил к моей кровати и проорал:
  - Ваша Милость! Помощник дежурного жреца просит срочной аудиенции!
  Вот только выражение его лица как-то не соответствовало тревожному тону доклада. Произнося эти слова, Финдис заговорщицки подмигнул и шепнул: - Помните, Ваша Милость! Вы были в спальне! - после чего, постояв несколько секунд со склоненной головой, сделал шаг в сторону и прокричал в сторону двери: - Войдите!
  Я запоздало сообразил, что, по идее, это я должен был дать разрешение на визит неожиданного гостя, а, ээээ... а кто он интересно, по должности? Дворецкий?.. В общем, Финдис должен был только передать моё высочайшее соизволение. Но, что теперь поделаешь... Не просить же переиграть всю сцену заново.
  В раскрытые двери ворвалось новое действующее лицо. Надо понимать, тот самый помощник жреца. Странно, странно... Я как-то представлял себе жрецов и их помощников по-другому... Ну, в 'спецодежде' какой-нибудь, обвешанными предметами культа...
  С другой стороны, может быть, они тут, как наши православные батюшки, которых в рясе увидишь только на службе. В остальное время они 'в штатском', и от своей паствы (и то не ото всей) отличаются только наличием бороды да дороговизной надетых шмоток.
  У этого же 'помощника' и бороды-то не было. Да и по одежде он не сильно отличался от моего предположительного дворецкого. Может, дело срочное - не успел переодеться 'в форму'?
  Пока я так размышлял, помощник жреца - молодой парень лет двадцати пяти, успел добежать до меня. Точнее, до кровати, в которой я возлежал. Вопреки моим ожиданиям, он не стал ни опускаться на одно колено, ни выделывать выкрутасы по подобию тех, что были приняты когда-то при дворе 'Короля-солнца'. Он просто, так же как и Финдис до того, замер, не доходя трёх шагов до кровати, и коротко кивнув, доложил:
  - Ваша Милость! В подземельях замка зафиксирована магическая активность! Предположительно - был произведён призыв сущности из-за Грани! Я вызвал господина Интага и представителей Инквизиции. Они прибудут через сутки, а пока я прошу вас закрыть все входы-выходы из замка, усилить охрану, в том числе и личную, и выделить мне пару солдат из гарнизона. Я должен обследовать место происшествия. Неизвестно, что к нам прорвалось. Тем более в такой день... Вы же знаете пророчество. - Тут маска деловитой невозмутимости сползла с лица парня, и сквозь неё проступило выражение откровенного страха. Впрочем, длилось это недолго. Всего пару секунд, а потом лицо помощника жреца снова приняло прежнее невозмутимое выражение. 'Боится, но свои обязанности выполняет на совесть', - определил я. 'Или боится наказания за неисполнение обязанностей больше, чем неведомую 'сущность' из-за какой-то 'грани'. Тоже вариант'.
  А вслух проскрипел (Это у меня такой голос?!), обращаясь к Финдису:
  - Отдайте соответствующие распоряжения! О моей охране позаботьтесь особо! В случае чего - докладывайте немедленно!
  Такой длинный монолог изрядно меня утомил, и я откинулся назад на подушки. На лбу выступила испарина. Фффухх! Надеюсь, я вёл себя правильно.
  Так, вроде бы - да. По крайней мере, Финдис после энергичного кивка, сопровождавшегося словами: 'Будет сделано, Ваша Милость!', еле заметно кивнул ещё раз, очевидно, одобряя мои указания. После чего обернулся к помощнику жреца, наверное, ожидая, что он сейчас откланяется, но тот застыл на месте, пристально вглядываясь в меня. Ну что он там увидел? Я нервно заёрзал на подушках.
  - Ваша Милость! - снова обратился ко мне парень. - Может, вызвать к вам Целителя? Я вижу, у вас с аурой что-то не в порядке...
  Мамма миа! Он ещё и ауру видит! Может, ещё снимает порчу по телефону, а так же привораживает любимого по фотографии? Или хотя бы снимает похмелье? Нет, с другой стороны, а целитель тогда на что?
  Я быстро взглянул на Финдиса. Тот снова едва заметно кивнул.
  - Вызывайте... Действительно неважно себя чувствую, даже с постели подняться не могу...
  После этого помощник жреца наконец-то ушёл. Вместе с Финдисом, отправившимся доводить мои приказы до кого следует.
  Я же в ожидании обещанного эскулапа, которого здесь гордо именовали целителем, попытался вспомнить, не было ли рядом со мной в подвале какой-либо посторонней сущности. Попытался-попытался, и плюнул. Там была такая темень, что рядом могло стоять хоть штук десять этих самых сущностей (интересно, а как они выглядят?), а я бы их не заметил.
  Ну а к тому моменту, когда притопали эти три богатыря на пенсии, все сущности вполне могли успеть слинять. Так что пусть помощник жреца землю роет. Найдёт что - расскажет. А что он может найти, когда камер видеонаблюдения в этом подземелье явно не было? Ни-че-го!
  Эти размышления меня несколько взбодрили, и дальше я ожидал целителя уже в более приподнятом настроении. Кстати, что-то он долго не идёт. В моём сне мог бы бежать к Моей Милости и побыстрее.
  
  Словно в ответ на мои мысли, двери снова распахнулись, и появившийся на пороге Финдис (нет, явно это дворецкий!) сделал шаг в сторону, и, полуобернувшись, почтительно кивнул, приветствуя, казалось, не входящего, а вкатывающегося в спальню маленького человечка, при взгляде на которого из глубин моей памяти на поверхность сознания всплыло слово 'колобок'.
  Низенький, кругленький, лысый, как биллиардный шар, коротконогий... В каком-то бесформенном плаще неопределённого цвета... И с лицом, прямо-таки излучающим оптимизм и жизнерадостность.
  Дворецкий остался у дверей, а колобок покатился прямо к мегакровати (именно такого названия достойно сооружение, на котором я, любимый, в данный момент лежу. Нет, возлежу. Или возлегаю? Звучит симпатичней. В общем одно из двух. В реальности я ещё как-то ни разу не возлегал - в основном просто лежал, а иногда так даже и валялся, так что с данным словом не очень знаком. Надо будет, как проснусь, заглянуть в словарь, или куда ещё там...)
  Кстати, а почему дворецкий не представил мне колобка? Предыдущего визитёра представил... но, что характерно, только по должности. Это как бы по этикету положено такое представление? А этого вообще молча запустил... Значит - что? Значит, я этот шарик с ножками не только хорошо знаю, но и отношения между нами, если не дружеские, то, скажем так, доверительные...
  Эй, Эй! Не настолько же доверительные! Колобок, подойдя к кровати, не затормозил, а с ходу полез на неё, протягивая ко мне свои ручонки. У меня от удивления и возмущения, что называется, 'в зобу дыханье спёрло' и временно отнялся дар речи.
  Коротышка же, успокоительно бормоча: 'Сейчас, господин барон, сейчас всё будет хорошо, господин барон...' между тем принялся стягивать с меня одеяло.
  Вот и что современный мужчина должен подумать, глядя на такое поведение? Правильно - то же, что и я: 'Только голубых мне здесь не хватало! Пшёл вон!'. Хотя, конечно... Есть мнение, что совсем уж современный, гм... мужчина, должен подумать немного не так. А примерно вот так: 'Ну приди же скорее ко мне, противный!..'. Тьфу! В таком случае я - не современный, а очень даже древний (кстати, во сне, судя по моей внешности, это так и есть). Нафиг, нафиг эту голубизну. Руки прочь от меня! И вон из моего сна!
  Очевидно, от нервного перенапряжения и эмоционального всплеска проснулась 'справочная'. В моей голове что-то щёлкнуло, и тихо прошелестело сообщение: 'Риг Ланвар. Целитель'. Причём, судя по интонации, с какой это было произнесено, именно так - Целитель с большой буквы Ц.
  Между тем колобок, схватившись за моё запястье, проверил пульс, потом заглянул мне в глаза, и прощупал тело (Слава Богу, сквозь халат!), жизнерадостно приговаривая при этом: 'Так-так... Что у нас тут?... Ага! А здесь? Угу...'. В общем, выполнил типичный шаманский ритуал, характерный для 'людей в белых халатах'.
  Так! Не понял! Ладно, жрец был без рясы или что там ему положено.. Но почему Добрый Доктор без белого халата?!
  Однако, похоже, неподобающее одеяние эскулапа не волновало никого, кроме меня. И меньше всех по этому поводу парился сам Целитель.
  Закончив осмотр, он удовлетворённо кивнул каким-то своим мыслям. Надеюсь, этот кивок означает: 'пациент скорее жив, чем мёртв'. Хотя, кто их знает, этих докторов... Может, всё как раз наоборот, и он подумал: 'диагноз полностью подтвердился. Больной почти покойник'.
  После кивка колобок принял сосредоточенный вид и принялся проделывать над моим телом (точнее, если прямо говорить - тельцем, причём сильно подсушенным) какие-то пассы руками. Ну, если это лечение... Да ещё если он за это потребует денег...
  Но тут меня поджидало очередное удивление: прислушавшись к своим ощущениям, я понял, что мне вроде бы как становится лучше. Гипноз? Или - 'нетрадиционная медицина'? Гм, не верю я во все эти штучки. Надо будет найти нормального доктора. А пока, конечно, на безрыбье... И колобок - врач.
  Закончив 'руководить', то есть, водить руками, Добрый Доктор извлёк из складок своего одеяния флакончик с янтарно- зелёной жидкостью, и поднёс её мне ко рту со словами: 'Выпейте это, господин барон'.
  Я скосил взгляд на застывшего у дверей Финдиса. Тот не выказывал никаких признаков беспокойства.
  Ладно, отведаем лекарства... Надеюсь, что это всё же лекарство, а не яд, и что оно не горькое. С другой стороны, если это даже яд, то худшим последствием для меня будет то, что этот странный сон закончится.
  Мои ожидания оправдались наполовину. Жидкость из пузырька оказалась довольно вкусной. А вот насчёт яда... Сразу же после того, как сквозь моё горло прошла последняя капля эликсира, картинка перед глазами стала мутнеть и расплываться, а сознание - растворяться в окутывающей меня мягкой тёмной мгле.
  Последнее, что я услышал, были произнесённые удовлетворённым тоном слова шарообразного эскулапа: 'Ну вот. Всё в порядке...'.
  
  
  Говорят, если вы в возрасте после сорока проснулись однажды утром, и у вас ничего не болит - значит, вы умерли. Если исходить из этой логики, то я сейчас уж точно живее всех живых. Ибо болит у меня буквально каждая клеточка моего, скажем прямо, далеко не молодого тела. Не так, конечно, как вчера, до того, как меня попользовал (в первоначальном смысле этого слова, а не в том, который в него сейчас вкладывают) местный эскулап, но всё равно ощутимо. И неприятно.
  Стоп! Что там было про тело? Так, опять я почти ничего вижу, снова вокруг тьма и какие-то отблески света в ней... Дежа вю, однако... Но есть прогресс. Сейчас, в отличие от прошлого раза, я могу двигаться. То есть двигать руками-ногами-головой. Остальное, как, например, возможность вертикального передвижения на нижних конечностях, нуждается в уточнении.
  Но это потом, пока используем достоверно подтверждённые способности. Так: поворот головы вправо-влево. Угу... Разноцветных свечей вокруг не наблюдается. Это радует. Руки можно использовать, чтобы ощупать собственное тело. Так... Так... И лицо... Ого! Борода, однако! И морщины, морщины... Что у нас выше? Колпак этот дурацкий... А под ним? Ага... Лысины нет, но волосы довольно редкие.
  Всё-таки старик.
  
  М-дя... А я как-то ожидал, что проснусь, и всё будет, как было. Ан нет... И что из этого следует? Если отбросить невероятные версии о переносе в другой мир, и, возможно, в чужое тело, остаётся единственное логичное объяснение: я ещё не проснулся. И то, что я проснулся, мне снится. Бывает так - сон с 'двойным дном'. Вот, кажется, вывалился в реальную жизнь, а на самом деле ты всё ещё в объятиях Морфея.
  Кстати, быстро это я сегодня понял. Обычно проходит от пятнадцати минут до получаса, пока разберёшься, что к чему. И вчера тоже в темпе разобрался, что брежу... Молодец! Мдя... Как бы ещё из этого бреда выбраться?... Судя по имеющемуся опыту - никак. То есть никакие осознанные попытки проснуться не помогут. Пока сон не уйдёт сам по себе.
  Ну что ж... Раз путь в реальный мир для меня пока заказан, и в забытьё вернуться тоже что-то не получается, займёмся исследованием собственного сна. Всё равно делать больше нечего.
  Для начала надо выбраться с, или точнее, 'из' этой милой кроватки. Милой, кстати, в прямом смысле. На подобном ложе (не по размерам, а по приятности в нём нахождения) я когда-то спал в детстве, когда оставался у бабушки с ночёвкой. Знали предки толк в обустройстве постели! Упадёшь в неё, и кажется, что на облаке лежишь!.. А сейчас, похоже, то ли страшный секрет изготовления пуховых перин и подушек утерян, то ли просто никто не хочет этим заниматься...
  Ладно, чего это я разворчался, словно старик? Ах да! Я и есть старик. И не спится мне в моём сне, наверное, тоже из-за банальной старческой бессонницы. В общем - всё. Заканчиваем причитать, и лезем к выходу, то есть к просвету, виднеющемуся между задернутыми шторками балдахина.
  
  Путь, между прочим, оказался неблизким. Но я его преодолел. Чем могу гордиться, наверное. А почему нет? С поправкой на возраст, это сравнимо если не с километровым забегом в семнадцать мальчишеских лет, то со стометровкой уж точно. По крайней мере, одышка и учащённое сердцебиение наличествуют. Так, немного отдышаться, и идём дальше.
  Я отодвинул одну из шторок. Точно. Всё тот же сон. Та же спальня, что и вчера. Тогда её не рассмотрел, ибо был ещё больше не в себе, чем сейчас, а теперь света единственной свечи, стоящей в канделябре на чём-то вроде прикроватной тумбочки, только увеличенной раза в два и густо изукрашенной сложным орнаментом, явно недостаточно, чтобы рассмотреть помещение во всех подробностях. По крайней мере, из кровати. А вот если взять источник света в руки и устроить небольшой обход...
  Так я и сделал. Нельзя сказать, что исследовательская экспедиция по собственной спальне оказалась таким уж лёгким делом, но мне это удалось.
  Шаркая растоптанными шлёпанцами, обнаруженными на коврике у кровати, я первым делом проковылял к предмету, опознанному как большое овальное зеркало в человеческий рост. Причём оно не висело на стене, как все нормальные зеркала, к которым мы привыкли, а гордо покоилось рядом с тумбочкой, опираясь на пол четырьмя массивными лапами подставки. За эту 'сладкую парочку', между прочим, подозреваю, антиквары бы отвалили неплохие деньги.
  При ближайшем рассмотрении зерцало оказалось таким же древним, как и я в этом сне, если не ещё древнее. Предметы, как правило, живут дольше, чем люди. Особенно старинные, сделанные на совесть. Но и они всё же не вечны.
  Вот и на эту вещь время уже наложило свой отпечаток. Рама из драгоценных пород дерева местами потрескалась, вырезанный на ней орнамент в некоторых местах стёрся почти до основания, серебро, которое раньше использовали в зеркалах вместо алюминия (точнее, это сейчас алюминий используют вместо серебра), потускнело, но всё же своё отражение рассмотреть было можно.
  Что ж... Дрожащей рукой я поднял свечу повыше. Так, теперь видно...
  Из зазеркалья на меня таращился древний старикашка, до боли похожий на любого из троицы, что волокла меня вчера по лестнице.
  'Однако... Атос, Портос, Арамис... И д'Артаньян. Сто лет спустя', - как-то невесело подумалось.
  Поднеся свечу поближе к зеркалу, я и сам чуть ли не ткнулся в него носом, пытаясь рассмотреть себя подробнее.
  Глаза... У зазеркального старца они были блёкло-серого цвета. А у меня от рождения - карие. Впрочем, на фоне остальных разительных изменений, которые претерпел мой организм, смена цвета глаз - это, право, такая мелочь...
  Оторвавшись наконец от созерцания своего отражения, я продолжил обход. Не мудрствуя лукаво, решил двигаться вдоль стеночки по часовой стрелке. 'Стеночка' оказалась увешанной оружием. Причём исключительно - холодным. Не то, чтобы очень густо, но несколько щитов, скрещенных мечей, секир и почему-то дротиков, хотя мне казалось, что они вроде из другой эпохи, в наличии имелись. А вот огнестрела - хотя бы в виде какого-нибудь завалящего мушкета, видно не было. Из чего можно сделать вывод, что местная наука и техника до изобретения пороха ещё не доросли.
  Особое внимание я уделил потайной двери, через которую попал в это помещение. Точнее, тому месту, где она должна была находиться. Никаких признаков её наличия не обнаружил. Сделано на совесть, однако...
  Дальше нарисовался камин. Большой... И холодный. Очевидно, спальня обогревалась только в холодное время года. По моим ощущениям, неплохо было бы чуть-чуть прогреть её и сейчас, но, похоже, местные бароны куда как менее изнежены, чем простолюдины в моих родных краях.
  Больше ничего интересного вдоль этой стены я не нашёл. Следующая тоже не выделялась ничем. Кроме 'парадной', так сказать, двери, которую я обошел по большой дуге. Был, конечно, соблазн - выглянуть, посмотреть, а что там за ней. Но не в таком же виде Моей Милости бродить по окрестностям. Это ж только людей пугать! Да и гораздо больше, чем двери, меня сейчас интересовали два больших стрельчатых окна в противоположной стеке. Сквозь их стёкла лился мягкий лунный свет, что давало надежду рассмотреть окрестности если не в подробностях, то хотя бы в общих чертах.
  Но окна оставались, так сказать, 'на сладкое'. По пути до них надо было пройти вдоль ещё одной стены, почти полностью закрытой гобеленом, по видимому тоже старинным, с изображением какой-то древней эпической битвы. Типичное батальное полотно. Смешались в кучу кони, люди... Мечи, секиры, копья, доспехи, развевающиеся штандарты, штабеля из трупов врагов.... Такое впечатление, что заказчик платил за каждого поверженного врага отдельно, потому создатели этого мегашедевра постарались на славу...
  В общем, не картина, а мечта средневекового милитариста. На меня же сие произведение искусства особого впечатления не произвело. Точнее, не произвело бы. Если бы вся эта героическая баталия разворачивалась не на фоне поднимающегося над горизонтом до боли знакомого 'гриба' ядерного взрыва.
  Мдя... Антиресно девки пляшут, по четыре штуки в ряд...
  
  Потратив на исследование гобелена минут десять, я двинулся дальше и вскоре наконец добрался-таки до одного из окон. Первое, что бросилось в глаза - это 'какая-то не такая' полная луна. Что именно в ночном светиле было не так - то ли размер, то ли 'рисунок', то ли оттенок, я бы сказать затруднился, но что-то цепляло и приносило ощущение некоей 'неправильности'.
  'Эйлун' - внезапно сообщила проснувшаяся 'справочная'.
  - Луна? - недоумённо переспросил я.
  'Эйлун'
  Ладно, Эйлун так Эйлун, - пожал я плечами и опустился с небес на землю, то есть перевёл взгляд пониже.
  Ничего себе! В серебристом лунном (или 'эйлунном'?) свете пред моим изумлённым взором предстали мощные крепостные стены, могучие башни, лестницы, переходы, мощёный брусчаткой двор, какие-то строения... На стенах через равные промежутки горели костры.
  Помещение, в котором находился я, было выше любого из этих фортификационных изысков. 'Донжон' - всплыло в памяти.
  Оконное стекло было не очень чистое (куда смотрит прислуга Моей Милости?), поэтому, чтобы рассмотреть заоконный пейзаж подробнее, я поставил свечу на подоконник и попытался открыть окно.
  Получилось. Привычного для меня шпингалета обнаружить не удалось, зато рядом с оконной рамой обнаружилась какая-та ручка. Я за неё, конечно, дёрнул. Из чистого любопытства. Ага, вот оно! Створки широко распахнулись. Потянуло ночной свежестью, от костров пахнуло дымом, стала слышна перекличка часовых.
  Какой реалистичный сон! Хотя... Начали в мою душу закрадываться сомнения. Может, и не сон это вовсе?
  Я перегнулся через подоконник, чтобы глянуть, что там внизу, под окном. И в это время внизу послышался тихий щелчок. Что-то просвистело в паре сантиметров от моей головы, сзади сверху послышался громкий стук металла о камень, и почти сразу звякнуло чуть потише примерно там же, но пониже, на каменных плитах пола.
  
  'Ничего себе!' Пока моя голова думала эту короткую мысль, тело отреагировало на происшествие самостоятельно, довольно резво для своего возраста и состояния рухнув на пол. Причём в падении я как-то успел левой рукой дёрнуть за ручку, в результате чего окно с треском захлопнулось, а правой сдёрнул с подоконника свечу. Язычок пламени над её фитилём от резкого движения лёг горизонтально и уменьшился в размерах почти до точки, но каким-то чудом не затух, а снова вернулся к своему нормальному виду.
  Это он зря. Демаскирует, однако. Хотя... Стреляли снизу. Сверху это сделать просто неоткуда. Разве что с местной луны, что, я бы сказал, крайне маловероятно. Так что свечу можно не гасить.
  А вот сваливать отсюда надо, и как можно быстрее. Не факт, что работает снайпер-одиночка. Так что его товарищи вполне могут решить нанести ночной визит вежливости в мою спальню. Отсюда следует что? Что ретироваться сквозь парадный вход было бы глупо. Может оказаться, что я сам спешу своей смерти навстречу. Вроде, по возрасту, уже и пора, но почему-то не хочется.
  Значит - остаётся потайная дверь. Знать бы только, как она открывается... Пока найду, на что нажать, меня сто раз успеют отправить на встречу с предками. Но другого выхода нет. Не под кроватью же прятаться...
  Я вздохнул, и на четвереньках пополз к месту, где вроде бы должен был находиться выход на секретную лестницу, ежесекундно ожидая грохота слетающих с петель дверей или звона стекла. Но нет, до нужной стены удалось добраться без приключений. Если не считать таковым обнаруженную по дороге валяющуюся на полу короткую толстую стрелу с массивным наконечником. Арбалетный болт, как и предполагалось...
  Ну, до стены-то я добрался, а что дальше? Лихорадочное нажимание на все камни подряд ни к чему не привело. Я уже было почти пришёл в отчаяние, но, видимо, взявшей паузу 'справочной' надоело наблюдать за моими метаниями, и она подсказала: 'Четыре шага вправо'.
  Надеюсь, люди, или кто там, знают, что советуют. Выполнив указание внутреннего голоса, я оказался перед композицией из скрещённых двуручного меча и дротика. Это 'оно', что, намекает, что неплохо бы вооружиться и встретить врагов лицом к лицу?! Да я что одно, что другое, хорошо, если снять со стены смогу! И всё! Годы-то не те...
  Или всё же?... Я пошарил взглядом по стенке под оружием, и обнаружил камень, чуть отличающийся от окружающих по фактуре. Оно?
  Оно! Едва я нажал на 'камешек', часть стены бесшумно ушла назад, после чего сдвинулась влево. Размышлять о том, почему в прошлый раз был скрежет, а сейчас нет, и почему в прошлый раз стена просто повернулась, а теперь устроила мне тут второй акт Марлезонского балета, было некогда. Я юркнул в образовавшийся проход.
  Упс! Господи! Да сколько же в этой спальне потайных дверей?!
  Нет, за этой дверью, как и за той, вчерашней, тоже оказалась узкая лестница, но вот вела она не вниз, а вверх! Это ещё за чем, интересно? По лестнице вниз, я понимаю, можно сбежать в случае чего. А вверх от преследователей убегают только дуры-блондинки из американских боевиков. Или тут на крыше донжона имеется вертолётная площадка?
  Однако альтернативы нет. Значит, уподобляемся блондинке и прём наверх. Вот только что это у нас вот тут?..
  Кусок стены за спиной встал на место так же беззвучно, как и отъехал в сторону. Открыв нишу в стене. А там... Гм... Арбалет. Взведённый. Заряженный. Стрела, правда, поменьше, чем та, что чуть меня не продырявила. Но всё равно, хоть что-то. Главное, что с ним-то уж, в отличие от двуручника или дротика, я управиться смогу.
  Со свечой в одной руке и арбалетом в другой я начал подниматься по ступенькам. 'Трофейный' болт оставил у двери. Всё равно он не подходит к моему оружию, чего таскать? Да и третьей руки у меня нет, чтобы его нести...
  Вот странное дело - взял в руки оружие - и на душе стало как-то спокойнее. Хотя прекрасно понимаю, что в случае, если на меня навалится толпа, из него разве что застрелиться...
  
  Лестница оказалась короткой, она через ступенек двадцать заворачивала за угол и упиралась в дверь. На этот раз не потайную, а вполне обычную. Скорее всего, деревянную, но обитую железом. На двери имелась ручка, но не было запора. Значит, с открыванием проблем быть не должно.
  Я потянул за ручку. Тяжело идёт, зараза! Н это и хорошо. Значит, прочная. Главное, чтобы с противоположной стороны запиралась...
  В полном соответствии с моими пожеланиями, на обратной стороне двери обнаружился засов. А за дверью... Лучше всего увиденное мной описывало выражение 'каменный мешок'. Комнатушка примерно два на четыре метра. В ней узкая кровать, небольшой столик, на нём нож, пустой подсвечник, пустая тарелка и тяжёлая деревянная кружка. У стола - грубый табурет... И всё. Ну, ещё четыре каких-то не то дверцы, не то заглушки в одной из стен. Тоже обитые железом. Я приоткрыл одну из них и осторожно заглянул сбоку, так, чтобы не схлопотать очередной болт в глаз. Нет, человек сюда не пройдёт. Разве что крыса пролезет. Угу... До дверцы, не дальше. А дверцу я закрою.
  Тщательно обследовав комнатушку, я решил, что переночевать в ней будет безопаснее, чем в роскошной, но слабозащищённой спальне. И не только переночевать. Под столом имелась корзина со снедью и большая бутыль с водой. А так же коробка с запасными свечами и каким-то мешочком, лежащем на них. И что у нас тут? Хм... Какой-то 'напильник', камешек и кусок опалённой тряпки. Напильник... Камень... Тряпка. Огниво?
  Для пробы я стукнул камешком по 'напильнику'. Посыпались искры. Ага, угадал! 'Вживую' сего чуда до сих пор видеть как-то не пришлось, но описание читал. В общем, теперь можно не беспокоиться, как зажечь свечу.
  Не забыли устроители этого убежища и о сантехнических удобствах. Если, конечно, можно считать таковыми обнаруженный под кроватью ночной горшок.
  Ну, здравствуй! Со времён босоногого детства тебя не видел! И не увидел бы, если бы не выбился вот в бароны. Как говорится, ирония судьбы, или...
  
  Ну что ж. Делать нечего. Задвигаем засов, ложимся в кроватку и ждём развязки событий. Надеюсь, ждать долго не придётся. Вот только перед тем, как улечься... Мой взгляд скользнул по кружке. А ну-ка, ну-ка... Я поставил на стол подсвечник, положил арбалет, после чего взял кружку и 'сильно, но аккуратно' двинул ей по указательному пальцу левой руки.
  Шшшшш!!! Больно! Но зато получено ещё одно доказательство того, что это не сон. А значит... В паршивую я историю, похоже, вляпался, вот что это значит! Ладно, утро вечера мудренее. Я затушил свечу и улегся на кровать. Голову распирало от тысячи вопросов. В основном начинавшихся на 'что', 'как' и 'почему'. Одновременно с этим я вслушивался в каждый шорох, пытаясь определить, несёт ли он угрозу.
  Ответов на вопросы не было, только версии. Шорохи пока что тоже все до одного были безобидными. Так что я и не заметил, как снова уснул.
  
  Но, видимо, уснул не крепко. А может, просто сон то становился крепче, то переходил в полудрёму, и в один из таких периодов полусна полубодрствования я услышал подозрительный звук со стороны стола. Какой-то шорох, сопровождающийся стуком.
  Враги?! Я подскочил на постели и со всей возможной для старческого тела проворностью нырнул под стол, за огнивом. Мдя... Похоже решение затушить свечу было не совсем правильным. Точнее, совсем неправильным. Может быть, она бы и не успела догореть до этого момента. А так...
  Пока я нащупал ящик, пока взял из него мешочек, пока вылез из-под стола, при этом больно стукнувшись головой... Операция по развязыванию мешочка и попытке добычи огня на ощупь в полной темноте - это отдельная сага.
  В общем, если бы разбудивший меня шум был сделан убийцей, меня бы могли убить раз так от десяти до двенадцати...
  Но - пронесло. Когда, наконец, в моём укрытии снова появился источник света, оказалось, что никто не собирается посягать на мою драгоценную жизнь. Вроде бы... По крайней мере, обстановка в комнатушке оставалась такой же, как и до того, как я 'выключил свет'.
  И что тогда шелестело и стучало? Барабашка? Или банальная крыса за одной из маленьких дверец в стене? Кстати, одно из этих загадочных отверстий расположено прямо над столом. А ну-ка, глянем... Я отодвинул засов, приоткрыл дверцу... И на стол выпал маленький деревянный цилиндрик, обмотанный какой-то бумажкой, и перевязанный сверху бечёвкой.
  Что это? Ультиматум? Мол, 'Леопольд, выходи! А не то...'. Или письмо от юной любовницы? 'Приди же в мои объятия, о мой дряхлый герой'?. Нет, первое предположение всё же вероятней.
  Так, зачем гадать, когда можно просто ознакомиться с посланием? Я трясущимися (не от страха - от старости) руками развязал бечёвку, развернул листик и прочёл:
  'Ваша Милость, завтракать изволите у себя, или соблаговолите выйти?' И подпись: 'Финдис'.
  Нет, ну здорово я спрятался! Наверное, весь замок знает об этом схроне! А, между прочим, не попытка ли это вытащить мышку из норки? Финдису-то я верю после вчерашнего, но он ли это писал? Я ещё раз взглянул на зажатый в руке листок.
  Стоп! Вот это номер! И как я сразу не заметил?! Записка-то написана на неизвестном мне языке!
  С другой стороны, как это на 'неизвестном', если я её прочитал? Значит, правильно будет - на 'неизвестном мне ранее языке'. А теперь, стало быть, я его выучил. Экспресс-методом. За сутки. Где это, интересно, такие курсы?
  Гм... Не о том думаем. Всё это, безусловно, безумно интересно, но кто же всё-таки написал записку и что мне делать по этому поводу?
  Голова как-то сама повернулась и мой взгляд упал на одну из дверец. И что? 'открыть-посмотреть'? Это кто сказал? Я прислушался к своим ощущениям. Похоже, я уверен, что заглянуть за эту дверцу - абсолютно безопасно, и, более того, необходимо. И я же этой своей уверенности удивлён. Раздвоение личности? Ладно, не будем заниматься самокопанием, а заглянем в 'окошко'.
  Между прочим, это действительно оказалось окошко. Точнее, нечто вроде перископа. Я так понимаю, это чтобы заглянувший сюда не словил арбалетный болт. Заглянув в маленький проём, я увидел свою спальню, из которой вчера так поспешно бежал. Вся мебель на том же месте, окна целы, гобелен тоже... В окна, кстати, льётся уже не лунный, а солнечный свет. Стало быть, у нас утро.
  А на переднем плане стоит Финдис, и смотрит мне, кажется, прямо в глаза.
  - С добрым утром, Ваша Милость! - произнёс он и согнулся в поклоне.
  Я отпрянул от дверцы. Это что же, он меня видит?! А я его, кстати, слышу, как будто он стоит рядом! Да! И говорит он на том же языке, на котором написана записка! И я его понимаю! И вчера мы, наверное, общались на том же языке, вот только я был слишком не в себе, чтобы обратить на это внимание.
  Однако! Чем дальше в лес, тем толще партизаны... Так что же всё-таки решать с завтраком? Варианта, я так понимаю, три. Первый - перебиться пока имеющимися запасами. Второй - приказать подать сюда свежие продукты. И третий - выйти, как говорится, на белый свет из тьмы веков... Думай, барон, думай... Нет, всё-таки третий вариант.
  - Выхожу! - крикнул я в отверстие, после чего отодвинул засов, и, так же, как вчера поднимался сюда, со свечой в одной руке и арбалетом в другой, начал спуск вниз. Перед этим заглянув в ещё одну маленькую дверку. Там через такую же систему зеркал была видна другая комната. Размерами поменьше спальни, но предметов меблировки в ней было больше. Высокие шкафы с книгами, уютные кресла, стол, заваленный бумагами. В общем, типичный кабинет. Интересно, где это?
  Потайная дверь в спальню открылась при моём приближении сама. Точнее, её открыл снаружи Финдис, к моменту моего выхода снова согнувшийся в почтительном поклоне.
  Я надменно кивнул. Мол, 'Вольно!' И остановился, сделав всего один шаг вперёд.
  Из моей постели вылезал человек, как две капли воды похожий на виденного ночью в зеркале. То есть, на меня теперешнего. Более того, он был в таком же халате, как у меня, и в таком же ночном колпаке. Который я, кстати, ночью где-то потерял.
  Это что?! То есть - кто?! Мой брат-близнец? Ну, пусть даже так, но что он делает в моей кровати? У него своя должна быть!
  Между тем мой двойник так же, как и Финдис перед тем, поклонился мне, после чего молча посеменил к дверям.
  Из ступора меня вывел голос всё того же Финдиса:
  - Ваша милость, извольте...
  Обернувшись, я увидел две вещи, которых, когда я осматривал спальню из своего убежища, здесь явно не было. Низенький столик с кувшином и тазиком на нём, и небольшой шкаф с раскрытыми дверцами. Судя по содержимому - передвижной гардероб. Передвижной - потому что шкаф был на колёсиках. Как, впрочем, и столик.
  Это значит - умываться, одеваться, - сообразил я. Логично. Не шастать же целый день в ночном халате. Вот только как и в какой последовательности надеваются все эти непонятные шмотки?
  Нет, проблемы будем решать по мере поступления. Сначала - умывание. Ээээ... то есть, сначала бы надо избавиться от свечи и арбалета. Я представил, как выгляжу со стороны, и удивился, глядя на железобетонное спокойствие Финдиса. Я бы, увидав такое зрелище, минут пять катался по полу от хохота.
  Поискав взглядом, куда бы положить мешающие совершать утреннее омовение предметы, я плюнул (в переносном смысле, конечно), задул свечу и поставил её на пол. А вот арбалет положил на столик рядом с тазом. Так спокойнее...
  Вопреки моим опасениям, проблем с умыванием и одеванием не возникло. Насчёт умывания я бы, конечно, предпочёл стандартную раковину с краном, а не Финдиса с кувшином и тазиком. Но, как говорится, на безрыбье...
  А вот с облачением всё оказалось довольно просто. Так как одевался я не сам. Одевали меня Финдис и один из вчерашних старичков (когда же я, наконец, запомню, как кого зовут?). Делали они это довольно сноровисто. Видимо, сказывался немалый опыт.
  В общем, через пять минут я был умыт, одет, и второй дедок (кажется, всё-таки Диспас) подкатил ко мне зеркало. То самое. Оказалось, что в массивных лапах его основания тоже скрыты колёсики. Ещё бы моторчик поставили, чтобы само каталось...
  Ладно, посмотрим, на кого я там похож...
  Я заглянул в зеркало. Однако... Оказывается, с помощью нехитрых операций, типа умывания, причёсывания и переодевания, и из той лохматой обезьяны в халате, которой я был вчера, можно сделать человека. Из зазеркалья на меня смотрел убелённый сединами типичный благородный дон.
  'Барон Илар ди Эррис' - прозвучало в голове.
  И осознание того факта, что вышеозначенный барон - это я, словно бы прорвало плотину, сдерживающую до этого времени поток информации. В моё сознание хлынула лавина чужих знаний, воспоминаний и эмоций.
  
  Я застонал от невыносимой боли и, обхватив голову руками, медленно опустился на холодные плиты пола. Нет, кажется, опуститься мне не дали. 'Кажется', потому что окружающую реальность я сейчас практически не воспринимал. Встревоженные возгласы Финдиса и Диспаса... И Вихис вроде к ним присоединился. Меня подхватили под руки и снова куда-то потащили.... Усадили... Или уложили... Кажется, в кресло... Наверное, одно из тех, что в кабинете... Всё это фиксировалось где-то на периферии сознания. Основные силы уходили на то, чтобы не утонуть в потоке обрушившегося на меня знания. Борьба была неравной. Я с трудом удерживался от того, чтобы не соскользнуть за грань безумия...
  Но - обошлось. Когда казалось, что вот - уже всё, прощай, новый мир - поток информации резко иссяк.
  - Воды... - прохрипел я, рванув за ворот камзола. - И... Целителя не вызывать. Это приказ!
  - Уже вызвали... - развёл руками Финдис.
  - Отменить вызов! - мой, точнее барона ди Эрриса, нет, всё-таки теперь мой голос почти сорвался на визг. - Скажите, что мне стало лучше!
  - Финдис пожал плечами и кивнул Вихису. Тот скрылся за дверями... Да, это всё-таки кабинет... Тот, что я видел из 'бункера'. В общем, Вихис ушел отменять вызов Целителя, а Диспас заботливо поднёс к моим губам стакан воды. Пока я судорожно глотал живительную влагу, вернулся Вихис, и молча уставился на меня выражающим неподдельную тревогу взглядом. Такое же озабоченное выражение лиц было и у двух других стариканов. И теперь я понимал их тревогу.
  Потому что знал, что в этом мире значит слово 'смертник'. 'Смертник' с большой буквы. Здесь - только так...
  
  Наверное, все обитаемые миры, сколько бы их ни было во вселенной (или вселенных?), устроены одинаково. Есть те, то отдают приказы, и те, кто их выполняет. В нашем, земном мире известна, например, мудрость: 'есть люди, которые соблюдают законы, и есть люди, которые их пишут. И это - разные люди'. Ну да не важно...
  Важно то, что те, кто имеет достаточно власти, чтобы отдавать приказы, хотели бы, чтобы их окружали беззаветно преданные слуги. Вот только нельзя быть стопроцентно уверенным в преданности человека. В нашем мире - нельзя. Предать может любой. Как говорится, у каждого есть своя цена. Не обязательно это деньги. Может быть, жизнь и здоровье близких, может быть может, ещё что-то... Даже такое светлое чувство, как любовь, можно использовать, чтобы заставить пойти на предательство...
  Но в этом мире придумали способ, как господину заручиться абсолютной преданностью слуги. Придумали, понятное дело, маги. Несложный магический ритуал - и после него слуга не может действием или бездействием причинить вред господину, не может соврать, не может относиться халатно к возложенным на него обязанностям...
  Потому что малейшая не то что измена, а даже сама мысль об измене вызывает боль. А серьёзный проступок может вызвать и смерть от болевого шока.
  В то же время господин никаких обязательств, за нарушение которых полагается кара болью, перед слугой не имел. Кроме того, имелся ещё один маленький нюанс: слуги, прошедшие ритуал 'Привязки' (именно так называлась сия магическая процедура), умирали одновременно со своим господином. Не то, что в тот же день, а в ту же секунду. Потому и назывались Смертниками.
  При всём этом Привязка должна была проходить строго на добровольной основе. Ну, не то, чтобы совсем строго... Можно, конечно, было тем или иным способом заставить человека принести клятву, являющуюся одной из составных частей ритуала. Но если он наотрез отказывался её произносить, насильно провести Привязку было невозможно.
  Казалось бы, при таких условиях трудно было найти идиота, готового добровольно стать Смертником. Ан нет... Тут вступали в игру стимулы, известные у нас, как 'качество жизни', и 'социальный лифт'.
  Здесь до таких понятий ещё не додумались, но и без мудрёных слов известно, что богатые живут лучше и, как правило, дольше бедных, и что для бедняка Привязка - практически единственный шанс улучшить свою жизнь, а заодно и устроить своих родственников (ведь слуга имеет больше возможностей замолвить за кого-нибудь словечко, чем, допустим, крестьянин).
  Но были по поводу набора Смертников и ограничения: Во-первых, недворянин не мог иметь Смертников. Во-вторых, дворянин не мог стать Смертником. Даже у короля. Собственно, магических ограничений не было, запрет был на законодательном уровне. Но весьма строгий. Вплоть до смертной казни для нарушителей. И в третьих: Дворянину можно было набирать Смертников только после того, как ему исполнялось девять лет. И ритуал Привязки можно было проводить только над теми, кто достиг девятилетнего возраста.
  В общем, как правило, дворянин получал 'основной состав' беззаветно преданных слуг ещё в детстве, и именно из них он выбирал кандидатов на ответственные должности: от начальника личной охраны до повара включительно.
  
   К сожалению, у барона Илара ди Эрриса, то есть, теперь у меня, Смертников почти не осталось, так сказать, по естественным причинам. Кто-то погиб, защищая хозяина, а кто-то перешёл в мир иной по причине преклонного возраста. В живых осталось трое: вот эти самые Финдис, Диспас и Вихис, беспокойно суетящиеся сейчас вокруг. Что ж, их можно понять. Если я вдруг загнусь, конец в тот же миг настанет и им. А жить-то хочется...
  
  Да, жить хочется... Кстати, по поводу продления жизни...
  - Ты! Сбегай к потайному входу в мою 'келью', и принеси то, что лежит в нише у входа! - обратился я к Вихису.
  Жестковато, однако, барон со своими преданнейшими слугами обращался. Теперь и мне придётся так же, чтобы 'не выбиваться из образа'. Благо, с вхождением в этот самый образ тот неведомый нейрохирург, пересадивший моё сознание в черепушку зажившегося на белом свете древнего старца, мне сильно помог, не знаю, сознательно или это был просто побочный эффект операции.
  Я не только получил доступ, так сказать, к 'базам данных' предыдущего владельца тела, то есть, к его памяти. Сохранились и, как бы их обозвать... Я же не психолог по образованию... Ну, пусть будут - 'поведенческие шаблоны'. Причём сохранились на полуинстинктивном уровне. Так что сейчас, например, мне не надо было напрягаться, чтобы выдать фразу в 'фирменном стиле' барона. Всё получилось само собой.
  Также, похоже, я могу чувствовать отголоски эмоций, сопровождавших мыслительный процесс барона ди Эрриса. И, как бонус - встроенный автоматический русско-местный переводчик.
  В общем, такое впечатление, что из прежней 'операционной системы' выдернули только ядро. Точнее, заменили на другое. На меня. Всё остальное осталось, как было. Да, ещё: мои собственные память и эмоции остались при мне. Таким образом, выходит, произошло следующее: из мозга 'стёрли' старое сознание, всё остальное, в том числе и память, оставив нетронутым, а потом на его место 'прописали' сознание новое, причём со своей памятью, и подключили его к старой памяти и к системе управления телом.
  Уфф... Сам не до конца понимаю, что сейчас подумал. Как-то уж больно заумно. И, насколько я знаю - такое невозможно.
  Хотя, с другой стороны, 'простой' перенос сознания из тела в тело тоже считается невозможным. Даже в пределах одного мира. И магия считается выдумкой. Ан нет. В наличии и перенос, и магия в новом мире.
  Так что, наверное, мне надо кому-то сказать спасибо, что в моей новой голове только я, а не целое общежитие. Было бы весело...
  Да, память памятью, но что именно произошло, так и осталось непонятным. Вариантов несколько:
  Первый: моё сознание и сознание барона поменялись местами. В таком случае, моё прежнее любимое тело, скорее всего, находится в психушке. Ибо если современный начальник отдела в не очень крупной, но и не очень мелкой фирме ещё как-то может изобразить средневекового барона, то вот чтобы вышеозначенный барон, даже такой, признаю, неординарный, как ди Эррис, смог поработать у нас в конторе начальником отдела... Сильно сомневаюсь.
  Второй вариант: сознание барона стёрто начисто, и никуда не 'переселялось'. Тут есть подварианты: Моё сознание могло покинуть прежнее тело в связи с его, тела, физической смертью. Неприятно. С другой стороны, в варианте, когда сознание выдернули из тела, а тело осталось жить, тоже приятного мало. И, наконец, с моего сознания могли просто снять копию. А чего уж - гулять, так гулять! То есть, выдвигать версии, так уж самые бредовые. В таком случае, меня сейчас минимум два, а если я 'растиражирован', по разным телам, то и больше...
  Гм... По идее, я должен испытывать от осознания этого некий дискомфорт... Однако ж нет. Ничего такого... Я - это я, неповторимый и уникальный. Пусть я даже копия, а не оригинал. А остальные пошли все лесом!..
  Тем более, что если действительно есть оригинал и копии, то мы все уже отличаемся. Ибо попали в разные условия.
  Однако, что это я?! Типичная черта русского человека, - рассуждать о несущественных материях, вместо того, чтобы заниматься насущными делами. Ведь, в принципе, как я сюда попал - сейчас не особо важно. Надо осваиваться на новом месте. Пусть даже и не понятно, успею ли я это сделать. В таком-то преклонном возрасте... И с таким нездоровым окружением. Это я не про 'стариков-разбойников', а про тех, кто тут по ночам отстреливает баронов из арбалета.
  Вот, кстати, и Вихис появился на пороге дверей, ведущих из кабинета в спальню. С арбалетным болтом в руках. Да, между прочим, кабинет, где мы все сейчас находимся - сквозной. Чтобы попасть в спальню, надо сначала пройти через него. А тут есть кое-какие сюрпризы для непрошеных гостей. Старый барон был тем ещё параноиком... И, похоже, не без причин.
  - Возьми! - коротко бросил я Финдису, кивая на болт. - Что скажешь? - поинтересовался я, когда смертоносная 'игрушка' перекочевала в его руки.
  - Обычный арбалетный болт, - пожал плечами он, повертев маленькую толстую 'стрелку' в руках. - У нас в арсенале полно таких. Как и арбалетов...
  - Этот 'обычный арбалетный болт' просвистел сегодня ночью в двух пальцах от моей головы, - язвительно произнёс я. - Когда Моя Милость изволила выглянуть в окно.
  - Вы открывали окно спальни?! - удивлённо вскинул брови Финдис. На лицах двух его (кхм, и моих...) сверстников тоже проступило удивление.
  Я смущённо кашлянул. Да... Это я прокололся. Прежний хозяин тела никогда бы так не поступил. Как я уже отметил, паранойя, помноженная на старческий маразм... В последнее время барон очень редко перемещался открыто. В основном - с помощью системы потайных ходов, пронизывающих замок, как червоточины яблоко (вчерашняя лестница, по которой меня тащили из подземелья, кстати, являлась частью этой системы). Несмотря на то, что у него имелся перстень-артефакт, проверяющий пищу на наличие яда, выживший из ума старик дополнительно проверял её с помощью 'традиционных методов' - давал попробовать кому-то из своих Смертников. В его спальню было так просто не попасть даже не учитывая наличия охраны. А охрана тоже имелась. Тем не менее спал он обычно не в спальне, а в той самой 'келье', где я сегодня ночевал. В его постели в это время лежал двойник, который меня так удивил. В роли двойника выступал Диспас. С помощью магического амулета он мог становиться точной копией барона, причём издалека даже ауру было не отличить.
  Вот почему, значит, Финдис, который оказался вовсе не дворецким, а начальником службы безопасности барона, точно знал, где его господин, то есть я, спрятался.
  В довершение всего этого ди Эррис ещё и подозревал, что от Привязки можно избавиться. Объяснений, откуда ему в голову пришла столь бредовая идея, я не нашёл. Не было не то что известных фактов подобных случаев за всю историю применения ритуала, но даже никаких намёков на это. Одним словом - маразм.
  С другой стороны, непонятно, как барона, не смотря на все его предосторожности, кто-то смог вытащить в подвал и провести над ним ритуал, в результате которого в его теле поселился я. Или он сам пошёл на это? Вопросы... Вопросы...
  Но сейчас не до них. Я взял себя в руки, и сделал вид, что не заметил реакции окружающих на свою дикую (в их глазах) выходку.
  - Так, - обратился я к Финдису. Надо незаметно прочесать весь замок. Проверь арсенал. Все ли арбалеты на месте? Проверь тех, кто стоял вчера в карауле на западной стене. Нет. Вообще всех, кто стоял в карауле. Выясни, кого из прислуги ночью не было в людской. А так же кто из высокородных обитателей замка и гостей покидал свои апартаменты. Пусть твои люди порасспрашивают тихонько, не видел ли кто или не слышал чего подозрительного. Охрану усилить. Я сегодня хочу пройтись по замку, в том числе подняться наверх. Обеспечить сопровождение. Всё. Выполнять! И где, в конце концов, мой завтрак?!
  
  - Сейчас будет подано! - моментально отреагировал Вихис на последнюю фразу, и снова умчался куда-то с реактивной скоростью. На этот раз через другие двери. Да, не позавидуешь человеку... 'Фигаро здесь, Фигаро там...'. И так всю жизнь. С другой стороны, кто знает... Люди бывают разные. Есть, например, мазохисты. Тащатся от боли и унижений. Почему бы тогда не быть людям, получающим удовольствие от выполнения приказов господина?
  - Ваша Милость... - между тем осторожно обратился ко мне мой главный чекист. - Может, ввиду повышенной опасности отменить все передвижения? До выяснения, так сказать...
  Чёрт возьми, вот эта 'Ваша Милость', хоть я и слышу её меньше суток, уже успела меня основательно достать! Не то, что бы я такой уж демократ... Просто непривычно как-то. Понятно, что 'гражданин барон' или даже 'товарищ барон' - не годится. Но вот хотя бы 'господин барон', как вчера Целитель обращался... Вообще-то раньше барон позволял Финдису называть себя по имени и даже обращаться на 'ты'. (Между прочим, судя по его воспоминаниям, такое местная знать своим слугам позволяет не редко, а очень редко) Но потом между ними пробежала кошка, и старик (тогда он, кстати, ещё не был таким уж стариком) самолично приказал Финдису обращаться к нему не иначе, как 'Ваша Милость'. Так что не знаю даже, стоит ли сейчас мне менять гнев на милость, или обождать немного... Наверное, всё же придётся подождать. Чем меньше изменений в поведении барона, то есть теперь уже в моём, тем лучше. Чтобы никто ничего не заподозрил.
  Так что бы барон ответил Финдису? А вот что:
  Я высокомерно вздёрнул подбородок, и процедил:
  - Я сказал - выполнять!
  - Слушаюсь!, - Финдис снова согнулся в поклоне. - Позвольте удалиться. Надо отдать указания.
  Небрежным жестом руки я отпустил главу СБ. Тот поспешил к дверям, где чуть не столкнулся с Вихисом, который вёз на изящном столике с колёсиками что-то, накрытое блестящим медным колпаком.
  Всё-то у них тут на колёсиках! Ещё моторчики поставить и рулевое управление присобачить. Можно будет устраивать гонки на шкафах, зеркалах и столиках.
  При взгляде на столик с завтраком почему-то вспомнилось: 'Ешь ананасы, рябчиков жуй...' Может, из-за второй строфы? Той, где про последний час... Судя по возрасту моего нового старого тела, ждать осталось недолго...
  Вихис подкатил столик к креслу, на котором я восседал и жестом заправского фокусника снял колпак. М-дя... Ананасы... Рябчик... Размечтался.
  Овсянка, сэр!
  С другой стороны, а что ещё может переварить желудок почти восьмидесятилетнего старика? Про зубы я молчу - тут всё нормально. Даже удивительно. Никакого кариеса и ни одной пломбы. Всё своё, натуральное. Вот что значит экология!
  Я зачерпнул ложкой из миски и поднёс дымящуюся кашицу ко рту. Ну что ж... Не то, чтобы восхитительный вкус, но в общем и целом есть можно. Могло бы быть и хуже.
  Ладно, будем расправляться с завтраком. А заодно раскладывать по полочкам полученную информацию.
  
  Итак, барон Илар ди Эррис... Между прочим, я почти не ошибся, сравнив его с престарелым д'Артаньяном. Знаменитый гасконец, пожалуй, обзавидовался бы, узнав только о десятой части подвигов и приключений этого человека.
  Родился маленький Илар в семье безземельных дворян. (Интересно, для 'внутреннего употребления' мой встроенный переводчик заменяет местные названия на привычные мне. Так, например, тех же безземельных дворян здесь обзывают словом 'лирдэн'. Мне же на выбор были предложены переводы: 'шевалье', и, после некоторой запинки - 'джентльмен'. Конечно, я выбрал 'шевалье'. К образу д'Артаньяна это как-то ближе).
  Итак, юный шевалье поступил на королевскую службу, правда, не мушкетёром, ввиду отсутствия в этом мире как мушкетов, так и огнестрельного оружия вообще, а кавалеристом. Принимал участие в ряде сражений, отличился, был замечен тогдашним королём страны, в которой я сейчас и нахожусь (да, государство называется - королевство Драгор), и привлечён к работе в организации под названием Тайная Служба Короля. Думаю, по названию любому понятно, чем эта служба занималась. Местный 'страшный КэйДжиБи'.
  Шевалье начинал в ней простым полевым агентом, в каковой должности занимался в том числе делами и делишками, приличествовавшими скорее не д'Артаньяну, а графу Рошфору или даже самой Миледи. Что поделать - реальная деятельность тайных служб весьма отличается от того, что описывают в приключенческих романах.
  Но довольно быстро перспективный, инициативный и подающий надежды сотрудник поднялся до начальника одного из отделов Службы. Тогда же он был пожалован званием барона с прилагающимся к этому званию баронством. (Прежний владелец этих земель, кстати, отправился на плаху благодаря тому, что имел глупость участвовать в одном из заговоров против Короны, в разоблачении и пресечении которого Илар принимал непосредственное и весьма деятельное участие)
  Кто знает? Возможно, барон смог бы дорасти и до самого Начальника Тайной Службы, но судьба-злодейка распорядилась иначе.
  Царствующий король скончался при загадочных обстоятельствах, что, надо сказать, частенько случается с королями не только во всё тех же приключенческих романах, но и в реальной жизни. На престол вступил его брат, тут же, по заведенной в любой стране и любом мире традиции, начавший 'ротацию кадров'.
  Понятно, что на работников Службы у нового монарха и его приспешников вырос большой зуб, поэтому начались гонения, аресты, громкие процессы, показательные казни и тихие убийства. Не спаслись даже те, кто сразу поторопился выказать лояльность к новому царю-батюшке и помогал расправляться со своими товарищами. Просто они умерли позже, чем остальные.
  Барон ди Эррис был далеко не дурак, потому подал в отставку и удалился в своё баронство ещё до начала массовых репрессий.
  Это, конечно, не помогло ему избежать нападок, исходящих от фаворитов нового короля. Но всё же в своём замке, как говорится, и стены помогают.
  Войну с недоброжелателями ди Эррис выиграл со счётом 'пятнадцать - два'. Где 'два' - это не две жизни барона, а жизни двух его двойников. Да, раньше двойников у него было три, это сейчас остался только один Диспас. В общем, пятнадцать графов, баронов, маркизов и так далее, возжелавших свести счёты с опальным офицером Тайной Службы, погибли вследствие различных 'несчастных случаев'.
  Опыт в организации подобных мероприятий у барона был большой, поэтому доказать никто ничего так и не смог, зато все поняли, что связываться с ди Эррисом - себе дороже, и оставили его в покое.
  Однако бдительность тот не снизил. Но годы шли, и постепенно эта бдительность в соединении со старческим маразмом переросла в форменную паранойю.
  С другой стороны, барон до сих пор был жив. Единственный к настоящему моменту оставшийся в живых из всех сотрудников Тайной Службы короля Доэла Второго.
  
  Вот за таким занятием (затрудняюсь, как его назвать, то ли воспоминания, то ли чтение информации) и прошёл завтрак. После того, как я расправился с кашей, мне был подан напиток, который встроенным переводчиком после небольшой запинки был ассоциирован с кофе. Никакой это, конечно, оказался не кофе. Что-то местное. Но на вкус немного похоже, и по тонизирующему действию тоже. Так что пусть будет кофе.
  Я бы, конечно, тяпнул рюмочку чего-нибудь погорячее, но, как выяснилось, барон уже давно отказался от спиртного. Только в исключительных случаях. Употребления на регулярной основе организм уже не выдерживал. Эх, молодость, молодость!.. Где ты?
  Наконец утренний приём пищи был окончен, и я, отослав двух оставшихся после ухода Финдиса стариков, осторожно поднялся из кресла.
  Так. На ногах вроде стою. Голова уже почти не болит и не кружится. Наверное, правильнее было бы всё же вызвать Доброго Доктора, но ведь эта зараза может назначить мне постельный режим, а то и вовсе усыпить в принудительном порядке, как в прошлый раз.
  А у меня на сегодня запланирована куча дел. Ну, если говорить честно, не такая уж и куча, но дела насущные и необходимые. Надо ознакомиться с окружающей обстановкой собственными глазами, чтобы не полагаться лишь на память барона. Старческая память, она такая... Ненадёжная. Интересно, а у меня склероз тоже будет? Или уже есть? Может, это благодаря ему я не помню, как сюда попал. Что-то мне стало казаться, что 'перенёсся' я не сразу после корпоратива, как мне показалось сначала. А позже. Возможно, гораздо позже. Вот только этот промежуток времени как-то вывалился из памяти. М-дя... Старость - не радость...
  Я окинул взглядом кабинет. Интересное место. Надо будет покопаться тут на досуге, но это потом, потом... Сейчас надо повторить практически ежедневный маршрут прежнего хозяина тела (ну, не все предполагаемые к посещению места он обходил каждый день, но мне же интересно...)
  В общем, подхватив с письменного стола арбалет, перенесённый сюда Диспасом, я потопал обратно в спальню.
  Из всей колёсной техники там к этому моменту осталось только зеркало - остальное слуги выкатили. Оперативно работают, молодцы! Или барон - молодец, вышколил слуг.
  Пожалуй, задержусь на минутку у древнего стекла. Надо проверить одну вещь. Так, произносим (в уме, не вслух!) нужную формулу...
  Надо же! Получилось! На моей груди медленно 'проявилось' (и, кстати, обрело вес) до этого невидимое и неощутимое нечто. Вроде как ожерелье... Или не ожерелье... В общем, серебряная цепь, в звенья которой вставлены двенадцать, ээээ, предметов, напоминающих жемчужины. Пара из них ярко блестела, причём разными цветами - одна серебристая, другая - розоватая. Остальные же были разных оттенков серого. Одна 'жемчужина' так вообще казалась практически чёрной.
  'Переводчик' не смог подобрать висящему на моей шее предмету земное название. И неудивительно. На Земле таких вещей и близко не было.
  Кангрорт. Так 'ожерелье' называлось на местном наречии. Его 'жемчужины' на самом деле к жемчугу никакого отношения не имели, а являлись магическими артефактами. В принципе, они могли быть и одноразовыми, и многоразовыми, самой разнообразной силы и назначения...
  Такой артефакт, даже разряженный или пустой, без записанного заклинания, стоил бешеных денег сам по себе, а уж двенадцать штук на одном ожерелье... В общем, далеко не каждый богатей этого мира мог себе такое позволить.
  Кангрорт достался ди Эррису ещё в бытность того офицером Тайной Службы. Не за деньги, естественно. Прежний владелец драгоценного украшения расплатился ценной вещью в благодарность за оказанную ему не менее ценную услугу. По крайней мере, он посчитал, что это того стоило... В этот же период жизни барону, кстати, удалось заполучить в свои руки ещё несколько интересных вещиц... Но об этом потом. Надо идти.
  Я вернул кангрорт в прежнее невидимое и неощутимое состояние и направился к потайной двери. Уж теперь-то она у меня откроется...
  Лёгкое нажатие в нужных местах, и часть стены, как и вчера, отъехала в сторону. И вот я снова на той самой лестнице, по которой мою беспомощную тушку вчера тащили наверх.
  Сегодня мне предстоит спуститься обратно. Самостоятельно. Не в то самое подземелье, но недалеко от него... Но для начала надо произнести ещё одну магическую формулу...
  В воздухе передо мной возник светящий мягким голубоватым светом шарик магического фонаря. Один из артефактов, заключённых в кангрорт. Удобная штука. Не надо держать в руках чадящий факел. Да вообще не надо ничего держать. 'Фонарик' висит в воздухе сам по себе и перемещается по мысленному желанию хозяина.
  И это притом, что у барона ди Эрриса нет магического дара! То есть, магическими артефактами 'ожерелья' может пользоваться любой простой смертный. У которого оно есть, конечно...
  
  Спускаясь по крутой лестнице, я размышлял о своей горькой и несчастной судьбе. Да - я теперь барон. Казалось бы, замечательно. Кто из нас не мечтал о дворянстве? 'Балы, красавицы, лакеи, переулки...' Да - мне теперь принадлежат настоящий замок и прилегающие к нему земли, магические артефакты и даже люди... Крепостное право здесь в самом расцвете. И, между прочим, сопутствующее ему право первой ночи.
  Вот только чувствую я себя, как герой бородатого анекдота, который попросил у золотой рыбки звание Героя Советского Союза, и тут же оказался в окопе с гранатой в руке, а впереди приближался немецкий танк.
  'Неужели посмертно?!' - вот примерно эта мысль в голове постоянно и крутится. Пожалуй, лучше уж я бы оставался простым начальником отдела... Нет! Согласен даже быть всю оставшуюся жизнь обычным офисным планктоном! Рабом-менагером. Только пусть жизни впереди будет ещё лет тридцать-сорок, а не так, как здесь...
  М-дя... В общем - 'что имеем - не храним, потерявши - плачем'.
  
  А тут ещё и это покушение... Кто? Зачем? Кому понадобилось убивать дряхлую развалину, которая скоро и сама умрёт? Но тут над этим вопросом пока думать рано. Слишком мало исходной информации. Может, Финдис чего раскопает. Тогда и посмотрим... Если успеем. К нам, я так понимаю, едет ревизор. То есть Инквизиция. И от неё, как я понимаю, ничего хорошего ожидать не приходится.
  Так. Стоп. Если я так и дальше буду сам себя накручивать, то загнусь ещё до приезда инквизиторов. Надо отвлечься, поразмышлять о чём-нибудь более позитивном. Или хотя бы нейтральном. Вот только о чём? О паутине на стенах? О самих стенах, сложенных из грубого камня? О закопчённом факелами своде над головой? Или о грубых ступенях крутой лестницы под ногами? Нет в этом ничего интересного. Хотя...
  Лестница. Точнее, её ступени. Они не просто отполированы до блеска проходившими здесь людьми, но в них даже образовались углубления. С одной стороны - ничего странного. Замок старинный, даже барон не знал, сколько этому сооружению лет, и какой он по счёту здесь хозяин... Но, с другой стороны... Лестница-то потайная. Здесь люди не должны шастать толпами. Сколько же сотен или тысяч лет понадобилось, чтобы выбить эти выемки? Или есть какие-то другие причины? Например - здесь ходил кто-то очень тяжёлый, и в металлической обуви... Было бы интересно покопаться в этом на досуге, если бы он был, этот досуг... Пока есть дела более насущные.
  Ффух! Пришёл! То есть - почти пришёл! Если так тяжко было спускаться вниз, то что же будет с подъемом наверх?! Нет, я подозревал, что пенсионерам живётся несладко, но чтобы настолько! Если когда-нибудь вернусь на свою планету в своё тело в свой возраст, буду всем старикам и старушкам уступать место в транспорте, пропускать везде без очереди, и переводить под ручку через дорогу. Если вернусь...
  Я нажал одновременно на два камня кладки стены, служащие ключом к механизму открывания очередной потайной двери, и та с привычным уже скрежетом отъехала назад и в сторону. Светящийся шарик скользнул в открывшийся передо мной узкий коридор первым. Я последовал за ним.
  Через полсотни шагов коридор пересёкся с другим точно таким же. Я пошел прямо и вскоре упёрся в тупик. Тупик для непосвящённого. На самом деле здесь была ещё одна потайная дверь.
  Открыв её, я оказался в помещении, куда ди Эррис в последнее время приходил каждый день. То есть, каждый день, который он не проводил в постели с очередной старческой болячкой. Каковые в последнее время навещали его с завидным постоянством.
  В общем, я оказался в склепе. Наверное, по местным меркам он был не очень большим, но для наших больших городов, когда в одну могилу закапывают по несколько человек, это был целый погребальный дворец. Помещение где-то восемь на десять метров. И стояли в нём всего лишь два саркофага. В которых покоились родители барона.
  Когда он оказался в опале, то, опасаясь за жизнь близких, перевёз их в свои владения. Тут они дожили остаток жизни, тут и умерли. В один день. Утром отошел в мир иной отец барона, а к вечеру за ним последовала его мать. Наверное, им повезло. Не знаю...
  Я, как и прежний владелец этого тела, подошел сначала к одному из саркофагов и постоял немного молча, положив на его крышку руку и склонив голову, а потом повторил тот же ритуал у другого. В принципе, особого смысла в этом уже не было. Но мне почему-то показалось важным и нужным передать родителям ди Эрриса, так сказать, последний привет от сына. Тем более, что в этом мире, получается, они теперь являлись и моими биологическими родителями.
  Постояв у саркофагов, я продолжил традиционный путь старого барона, направившись к одним из двух имевшихся здесь дверей. Тяжёлые дубовые створки бесшумно отворились передо мной сами. Я замешкался на мгновенье, и, почему-то задержав дыхание, сделал шаг вперёд.
  М-дя... 'Перед ним во мгле печальной гроб качается хрустальный...'. То есть, в буквальном смысле. Сделанный какого-то прозрачного материала гроб висел посреди 'второй комнаты'. Висел просто так, без какой-либо опоры и подвески, подсвеченный непонятно откуда льющимся мягким светом. В гробу лежала одетая в белые одежды женщина средних лет.
  Я, затаив дыхание, и почему-то на цыпочках подошёл поближе. Здесь барон обычно задерживался намного дольше, чем у родителей. Он стоял рядом с телом покинувшей его около сорока лет назад любимой женщины, рассказывал ей о своей жизни, вспоминал пережитые когда-то вместе счастливые мгновения...
  Опять-таки, непонятно, повезло Илару ди Эррису или нет, но у него в жизни была настоящая большая любовь. После сотен интрижек бурной молодости он встретил женщину, расставаться с которой не захотел. Красивая, умная, она пленила его сердце. Любовь оказалась взаимной, и после недолгих ухаживаний влюблённые сыграли свадьбу. Барон (а Илар тогда уже был бароном, причём, взяв в супруги недворянку, он пошёл на мезальянс, что в здешнем обществе категорически не поощрялось) увёз молодую жену в свой замок, и стали они жить-поживать, да добра наживать.
  На этом обычно сказка про Золушку и Прекрасного Принца заканчивается. Наверное, потому что дальше, как правило, бывает совсем невесело. Вот и здесь: супруги при всём желании не могли завести детей. Барон в одной из операций Тайной службы попал под заклинание, одним из последствий которого стала его стерильность. Он обращался к Целителям, к магам, наконец, просто шарлатанам, и, вроде бы, наконец-то получилось. У любящей пары должен был появиться ребёнок. Но... Беременность протекала тяжело. Целители рекомендовали избавиться от плода, но баронесса отказалась. И в результате не дожила до родов.
  Безутешный ди Эррис не умер в один день с супругой. Он потратил кучу денег на то, чтобы похоронить любимую так, чтобы её тело осталось нетленным, а облик неизменным, и он мог приходить сюда и видеть её бледное печальное лицо снова и снова.
  И вот его нет. Вместо него в склеп спустился я. Наверное, не надо было этого делать. Любовь - это что-то более интимное, чем даже родственная связь. Мне показалось, что я подглядываю за тем, за чем не должен.
  Я тихо прошептал 'Прости...' и быстро вышел. Проходя мимо саркофагов, я задержался еще раз, и снова прошептал 'Простите'. После чего покинул склеп с намерением никогда больше сюда не возвращаться.
  Тихий скрежет потайной двери за спиной - и всё. Следующий раз тело барона ди Эрриса окажется в фамильном склепе только после смерти. Моей смерти. Чует сердце - недолго осталось.
  
  Но пока что 'старинные часы ещё идут'. Так что продолжаем культурно-ознакомительную программу, следующим пунктом которой у нас будет... будет...
  Посещение сокровищницы.
  'Сокровищница' - это звучит гордо. В земной жизни у меня её не было. Основная причина - отсутствие того, что в ней должно храниться. То есть сокровищ. Всё моё злато-серебро с лёгкостью умещалось в небольшой шкатулке.
  Ну а что? Я же не Рокфеллер и не Абрамович... 'Все крупные современные состояния нажиты нечестным путём'. Отсюда следует, что чем беднее человек, тем он честнее. Я же, получается, был не то, чтобы совсем уж честным, но и до отъявленного негодяя мне как до Луны.
  Всё это софистика, конечно. И среди нищих встречаются удивительные подлецы, а богатые... Богатые тоже плачут. Правда, в основном, крокодиловыми слезами.
  
  Сокровищница барона, то есть теперь моя, между прочим, расположена на одном 'подземном этаже' со склепом. Склепами. Тут, вообще-то, нечто вроде некрополя. Место погребения всех предыдущих владельцев замка. Наверное, я должен себя чувствовать здесь неуютно. Но нет. Неуютно я чувствовал себя только рядом с останками близких барона. И то, думаю, во многом из за оставшейся от него 'эмоциональной наводки' в моей голове. А все остальные... Лежат себе спокойно, и никого не трогают. Мёртвые не кусаются.
  Правда, это в нашем мире. А в здесь, например, зомби и прочие порождения некромантии - суровая реальность. Но встречаются они очень редко. Ди Эррис, например, за всю свою немаленькую жизнь с этими милыми существами пересекался лишь однажды, да и то очень далеко отсюда.
  Честно говоря, даже как-то жаль. Из зомбей бы получилась неплохая охрана моих сокровищ. Это если не учитывать, что они бы и меня к сокровищнице не подпускали. Так что ладно, обойдёмся без этой экзотики.
  Вот примерно такой болтологией я занимал себя в пути. Просто чтобы как-то перебить паршивое настроение, ставшее ещё более паршивым после посещения склепа.
  И вот, пройдя через очередную потайную дверь (интересно, сколько их в этом замке? По воспоминаниям барона - не меньше полусотни. И все безотказно работают сотни лет, ни разу не сломавшись. Умели же раньше делать!), я оказался в сокровищнице.
  
  Да... Как-то здесь... Не очень похоже на то, что показывают в фильмах. По сути, тот же склеп, только вместо саркофагов несколько сундуков. Крышки всех, кроме одного, откинуты. Пустые, значит. Я подошёл к единственному закрытому ящику и, кряхтя от натуги, откинул тяжёлую крышку. Из моей груди вырвался вздох разочарования. Нет, я, конечно, знал, что здесь увижу, но наяву всё это гораздо грустнее, чем в воспоминаниях моего предшественника.
  На дне сундука сиротливо лежали семь небольших кожаных мешочков. Правда, туго набитых. Я наклонился и с трудом поднял один из них. Золото - чертовски тяжёлый металл. А здесь должно быть именно оно. Проверим...
  Присев, я развязал завязки мешочка и высыпал его содержимое на пол. Жёлтые кругляши со звоном посыпались вниз. На полу образовалась горка из монет.
  Золото... Есть в нём что-то завораживающее. Особенно когда его много. Ну, относительно много. В моём мире я на это богатство мог бы безбедно прожить всю жизнь. 'Дом в Чикаго, много женщин и машин...'. Да и здесь простолюдинам этой кучки хватило бы на целую деревню. А то и не одну. Но вот для нормальной, по местным меркам, жизни дворянина - владельца замка и прилегающих земель... Маловато будет.
  Я с трудом оторвал взгляд от монет. Правда, видно: 'презираем мы злато, его не имея. А увидим хоть раз, и от счастья немеем...' Остальные мешочки инспектировать не было смысла. Содержимое их было известно, впечатлений я уже получил под завязку... Да и не за тем, по большому счёту, я сюда пришёл.
  Монеты остались лежать на полу. Пусть лежат - потом как-нибудь уберу. Или следующий владелец замка будет собирать. Я же подошёл к камню в кладке стены, на котором было выбито изображение человеческой ладони, и положил туда свою пятерню. Из-под руки пошло мягкое свечение, пальцы ощутили лёгкое покалывание... И тяжёлая кованная дверь рядом с магическим 'сканером' медленно открылась.
  Я шагнул внутрь. Помещение примерно метр на метр. Стены оббиты металлом. Сейф. С одной полкой где-то в метре от земли. А на полке...
  'Яблочко по блюдечку'. Над матовым кругляшом толщиной где-то в сантиметр и диаметром сантиметров в двадцать нарезал круги светящийся сиреневым светом шарик. Крутился шарик строго по часовой стрелке, а в воздухе за ним оставался гаснущий след, словно от точки на экране доисторического осциллографа.
  Понаблюдав за представлением с полминуты, я 'прислушался' к 'остаточным эмоциям' в своём мозгу. Лучше всего чувства, испытываемые старым бароном к этому чуду, описывались словами: 'моя прелесссть'.
  Древний магический артефакт, оставшийся от цивилизации, существовавшей на этих землях тысячелетия назад, стоил на порядок больше, чём всё остальное содержимое сокровищницы, вместе взятое. Барон мог бы озолотиться, продав его. Но держал 'на чёрный день'. А точнее, просто не мог с ним расстаться, ибо испытывал нечто вроде наркотической зависимости.
  Вспомнив, что делал Илар, я поставил на пути шарика ладонь. Он прошёл сквозь неё, словно сквозь пустое место. Можно было бы принять шарик за фантом, голограмму, если бы не знание, что, например, в металлической пластине толщиной в два пальца, он прожигает дырку, не задерживая ход.
  Жаль, что зачем кому-то понадобилось создавать такую странную штуковину - узнать вряд ли удастся. Барон не был магом, не являюсь магом и я. А извлечь из этой штуки какую-нибудь пользу может только маг. Да и то не каждый.
  Что ж... Здесь я отметился, теперь - наверх. Там тоже много интересного.
  
  Подниматься вверх по лестнице труднее, чем спускаться вниз. Это известно каждому. Но вот я, например, ещё недавно даже не подозревал, что на подъём может затрачиваться на порядок больше усилий, чем на спуск. Теперь вот узнал. Ноги подкашиваются, перед глазами плавают разноцветные круги, сердечко готово выпрыгнуть из груди... И это я поднялся лишь на два этажа (или 'подземных уровня' - не важно).
  Моим старичкам-смертничкам за вчерашний подъём из самого глубокого подземелья замка почти под крышу донжона, да ещё и с грузом в виде моей тушки надо всем поголовно присвоить звание Героев баронства. Рисковали жизнью ведь. Это я только сейчас понял. Дойти до финиша могли не все.
  В замке, кстати, есть лифтовые колодцы. Вот только нет денег, чтобы организовать магический подъёмник. А пользоваться корзиной на верёвке, которую, крутя ворот, поднимают и опускают восемь здоровенных мужиков, старый барон боялся. И я боюсь. Поэтому мы пойдём другим путём...
  Очередное нажатие на нужные камни, и я прохожу через очередную потайную дверь. И оказываюсь в маленькой комнатушке, наподобие той, в которой сегодня ночевал. Вот только тут нет никаких 'перископов'. И 'ушей' тоже нет. Обстановка аскетичная. Грубосколоченные топчан, стол, табурет и небольшой шкафчик. В противоположной стене простая деревянная дверь, закрытая изнутри на засов. На столе, как тут принято, свеча. Потухшая, конечно. Точнее, потушенная. Кому здесь было светить, до того, как я пришёл?
  Теперь есть кому, но у меня есть магический фонарик. Вот пусть и светит. Я осторожно опустился на топчан. Прошли те времена, когда можно было просто плюхнуться. Теперь всё надо делать медленно и осторожно... Теперь аккуратно прилечь... Эх, хорошо! Сейчас бы уснуть... и видеть сны.
  Какие сны?! Не спать! Рано ещё! Вот отдохну немного - и в снова в путь!
  Но глаза всё равно слипались, несмотря на то, что я сделал свет 'фонарика' поярче. Я уже начал погружаться в полудрёму, когда в дверь (не потайную, а обычную) постучали. 'Три точки, три тире, три точки'. Да... Барон, когда назначал условный сигнал, и не подозревал, какое значение это сочетание имеет в другом мире.
  - Подожди, сейчас выйду! - проскрипел я, одновременно проделывая кучу дел, которыми, по правде говоря, надо было заняться раньше, а не валяться здесь... Шарик магического светильника метнулся к свече, и сменил цвет на оранжевый, превратившись в магическую зажигалку.
  Над свечкой взметнулся язычок пламени. Я дезактивировал свой фонарик, и нащупал на груди кангрорт, предварительно мысленной командой переведя его в невидимое, но ощущаемое состояние. Нащупал нужную 'жемчужину', нажал, тихо протараторил формулу... Всё, можно выходить.
  Только сначала надо подняться с топчана. Медленно и аккуратно. Теперь мне до конца жизни всё надо будет делать медленно и аккуратно...
  Я поднялся, прошаркал к двери, и отодвинув засов, отворил её. Моему взору предстал облачённый во всё чёрное детина солидных габаритов. За плечами у него болталось нечто вроде плетёного ящика.
  - Всё готово, - прогудел здоровяк, склонив голову в поклоне.
  - Сейчас, Нидис, свечу потушу да комнатушку свою на замок закрою... - по стариковски проворчал я. - Чтобы, значится, пожару не случилось и не спёрли ничего, пока меня не будет.
  После того, как указанные операции были выполнены, детина довольно невежливо повернулся ко мне задом и опустился на колени. Если бы не память барона, я бы подумал про него что-то нехорошее... А так - всё понятно.
  В наших краях многие мамаши сейчас таскают своих чад в специальных рюкзачках за спиной. Вот и 'ящик' Нидиса представлял нечто вроде такого рюкзачка. Вот только в роли младенца выступал я.
  Я разложил ящик, превратив его в более-менее удобное сиденье. Уселся, не забыв пристегнуться специальными ремнями. Хоть тут за это и не штрафуют, но вывалиться как-то не хочется. Так что пусть будут...
  - Всё, поехали... - после этих моих слов 'такси на Дубровку' поднялось на ноги и зашагало вперёд. А я, пока делать нечего, предался воспоминаниям... Не своим - барона.
  
  Говорят, лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Это, безусловно, правда. Причём, если хочешь знать, как оно всё на самом деле, желательно видеть интересующее не по телевизору, и так, чтобы к твоему приезду реальность, скажем так, не приукрасили...
  Некий султан Гарун аль-Рашид в своё время решал эту задачу, время от времени переодеваясь дервишем и неузнанным бродя среди своих подданных. Очевидно, именно поэтому он знал жизнь своих подданных лучше, чем нынешние властители мира в целом и отдельно взятых стран, которые до такого метода получения информации о жизни своего народа не снисходят.
  Ди Эррис поступил подобно султану. Вот только дервиши в этих краях не водятся, плюс в замке каждая собака знает барона в лицо. Вторая проблема решилась с помощью магической 'личины', наподобие той, с помощью которой Диспас изображает самого барона. Первая проблема... Надо было прикинуться человеком, достаточно незначительным, чтобы на него не обращали внимание, и в то же время его нахождение в любой точке замка не должно вызывать подозрений.
  И такой человек нашёлся. Это был местный трубочист Тойвис. Камины, печи, дымоходы есть если не во всех, то в очень многих помещениях замка, и регулярные обходы трубочистом своих владений воспринимаются местными обитателями, как само собой разумеющееся. Именно поэтому Тойвиса давненько уже завербовала служба Финдиса. Информация от такого агента очень ценна. Люди обычно, разговаривая, не обращают внимание на бессловесную тень, возящуюся в сторонке с чем-то своим. Нет, Страшные Тайны они будут поверять друг-другу в более укромных условиях, но и из осколков, казалось бы, простой болтовни, порой складываются весьма и весьма интересные картины.
  Личину барону изготовили очень качественно. Неудивительно. Ведь делали её его старые знакомцы из лабораторий Тайной Службы, которые были ему кое-чем обязаны. Вообще ди Эррису, как дону Корлеоне, многие были что-то должны. Иногда пустяк, а иногда и нет... И когда он приходил стребовать должок, как правило, никто не отказывался...
  Да, так вот о личине. Как я понял, изготовить её - дело непростое. 'Раздали маски кроликов, слонов и алкоголиков' - тут не поможет. Во-первых, личина делается для конкретного человека. И другой человек использовать её не сможет. Если Диспас загнётся, мою маску на Вихиса или Финдиса не надеть. Если отдам местным богам душу я - никто с помощью заклинания, вмонтированного в одну из 'жемчужин' моего кангрорта, не сможет прикинуться Тойвисом. Ещё одна сложность при изготовлении личины заключается в том, что это не статическая, застывшая маска. Она, как отражение в зеркале, меняется вместе с человеком, которого изображает.
  Но, повторюсь ещё раз, личину изготавливали настоящие мастера своего дела. Единственным её недостатком было отсутствие мысленного управления. Но это только потому, что барон на него пожмотился, посчитав достаточной активацию с помощью тактильного контакта и аудиокоманды.
  И вот, время от времени, владелец замка 'подменял' трубочиста, шляясь почти везде, наблюдая и слушая... Настоящий Тойвис недавно умер. От старости, как и большинство сверстников барона. Но его смерть скрыли от обитателей замка, а личина перешла в режим моделирования старения 'прототипа'.
  Проблему отсутствия настоящего трубочиста и выбывания агента решили, как бы назначив старому трубочисту ученика. Того самого Нидиса, в ящике на спине которого я сейчас болтался. Вообще-то, по правилам, надо было взять кого-то более незаметного, но барону уже тяжело было передвигаться по громадному замку самому. Нужен был носильщик.
  Вот и таскал 'ученик' 'учителя' на спине. В последнее время это происходило всё реже и реже, ибо ди Эррис потихоньку утрачивал интерес к окружающему. Со стороны это выглядело, как будто по мере освоения учеником ремесла, учитель контролирует его всё меньше и меньше. Сейчас же, по 'легенде', старому Тойвису просто захотелось подышать свежим воздухом, и ученик несёт его на крышу донжона. Где, по ходу дела, будет заниматься чисткой труб.
  Пока я вспоминал и переваривал всю эту информацию, Нидис, который, кстати, не был в курсе 'превращений' барона, и считал сейчас, что несёт просто одного из агентов СБ, поднимался всё выше и выше по лестнице для прислуги.
  Лестниц тут, между прочим, хватало. Лестница для прислуги, парадная лестница для хозяев и прочих, кому 'положено' по рангу в местной иерархи, тайные лестницы и переходы в толще стен, плюс та самая корзина - 'грузовой лифт'.
  Лестница, по которой перемещалась прислуга, была раза в три шире, чем потайная. Кроме того, тут в стенах имелись окна, а тёмные участки освещались факелами, установленными во вмонтированные в стену держатели. Что интересно, ступени здесь были меньше стёрты, чем на потайной лестнице, хотя движение было намного интенсивнее.
  Всё это я имел возможность рассмотреть во всех деталях, ибо ехал на спине Нидиса лицом назад. Обзор ничего не загораживало. К концу подъёма меня начало укачивать. Я попытался успокоить себя мыслью о том, что если бы поднимался самостоятельно, было б ещё хуже.
  Но всё когда-нибудь кончается, закончился и этот подъём. За моей спиной скрипнула дверь, Нидис сделал шаг вперёд, и в глаза мне ударил яркий солнечный свет. Мы таки добрались до конечной цели путешествия - крыши донжона.
  
  'На белый свет из тьмы веков'. Причём практически в буквальном смысле. Катакомбы, которые я только что посетил, не видели солнечного света уже не одну сотню лет. И, скорее всего, никогда и не увидят. Разве что просвещённые потомки построят на месте могучего замка торговый центр гектар на десять с двадцатиэтажной подземной парковкой, для чего разберут остатки древнего строения по камешку.
  Резкий переход от полутьмы, царящей на 'служебной лестнице', к яркому дневному свету привёл к тому, что мои глаза заслезились, и сначала окружающее я видел плохо. Всё вокруг казалось размытым, как при взгляде сквозь залитое дождём оконное стекло.
  Так что после того, как мой носильщик остановился и встал на колени 'под разгрузку', развязывал я 'верёвки безопасности' и делал первые шаги по крыше почти на ощупь. Пришлось даже остановиться на минутку в ожидании, пока глаза привыкнут к новой обстановке.
  Когда зрение наконец-то восстановилось, я смог оглянуться вокруг. И хмыкнул от пришедшей на ум аналогии. Больше всего крыша донжона напоминала палубу авианосца. Нет, про авианосец я, конечно, загнул, но маленький такой вертолётоносец - точно.
  Крыша была абсолютно плоской. И пустой. Имелась только небольшая 'рубка', образованная сгруппированными в одно целое печными трубами, будкой 'грузового лифта' и 'служебной лестницы', а так же караулки для круглосуточно дежурящего здесь наряда. Каменное ограждение по краям площадки было невысоким. Где-то по грудь, не выше. Как-то нехарактерно для средневекового замка.
  А вот самих доблестных стражников что-то нигде не видно. Я заглянул за 'караулку'. Ага, вот где они! Уселись в тенёчке, и режутся в кости. Облачение у обоих, на мой непросвещённый взгляд, вполне типичное для доисторического воина. Кольчуги, поверх которых надеты суконные куртки с наклёпанными под них металлическими пластинами. Если я правильно помню объяснения одного моего друга, помешанного на средневековых доспехах и вооружении, то кольчуга называется хоуберк, а куртки - бригантинами. Я ещё тогда сильно удивился, так как раньше считал, что бригантина - это только корабль. Ан нет - 'пароход и че...'. В смысле - корабль и доспех.
  Наручей и поножей на конечностях солдат не наблюдалось. На ногах - кожаные штаны и кожаные же сапоги. Крутизна, однако! Шлемов нет, вместо них каски, наподобие тех, что были у стражников из мультика 'Бременские музыканты'. Вот только они не надеты на голову, как положено по уставу, а валяются рядом. Тут же валяются и арбалеты, при взгляде на которые мне живо вспомнился ночной стрелок. Может, кто-то из этих? Может. А может и нет. Надо копать. Да, ещё у вояк имелись короткие мечи. Ну, хоть ножны с мечами не отстегнули, и то хорошо.
  Бардак! И это после приказа об усилении бдительности! Распустились совсем! Представляю, что творится на других постах! Тут слона незаметно провести можно, а не то что какую-то потустороннюю сущность!
  И, что обиднее всего, затопать ногами, накричать на этих разгильдяев, и влепить им по десять нарядов вне очереди я не могу. Конспирация, блин!
  Так. Спокойно, барон, спокойно... Держите себя в руках... Вам вредно волноваться... Что вы, ей-богу, как маленький? Первый раз в жизни раздолбаев видите?
  Помогло... Успокоился немного.
  Я деликатно кашлянул. Надо же как-то обозначить своё присутствие. На всякий случай я был готов отпрыгнуть за угол 'рубки'. Вдруг на рефлексах схватят арбалеты и пальнут на голос.
  Ага, размечтался!.. Один из стражников на секунду оторвался от своего увлекательного занятия, равнодушно скользнул по мне взглядом, как по пустому месту, и снова отвернулся.
  Ну что сказать? Хорошая у меня маскировка.
  Нидис тем временем, прихватив нехитрые инструменты трубочиста, полез по приставной деревянной лестнице к трубам. Я посмотрел на него и махнул рукой. Пусть изображает деятельность. А я тут пока похожу-поброжу, погляжу на обстановку...
  
  Первое, что бросалось в глаза после крыши-авианосца, это громады гор, вздымающиеся ввысь на юге и западе. В основном на юге. На западе - всего один не очень высокий отрог. Красота. Крутые склоны, местами укутанные облаками белоснежные вершины... 'Лучше гор могут быть только горы'.
  Но в данном конкретном случае лучше бы их не было. То есть, мне то, пожалуй, уже всё равно, а вот старому барону...
  Когда молодой безземельный дворянин только получил титул и прилагающиеся к нему земли (точнее, наоборот - земли и прилагающийся к ним титул), он был полон радужных надежд и грандиозных планов по освоению вверенной территории. Ещё бы - в пересчёте на наши единицы измерения площадь баронства составляла около пятнадцати тысяч квадратных километров! Князь Монако сдох бы от зависти!
  Но вот беда - большую часть расположенного на самой границе королевства Драдор баронства занимали вот эти самые красивые горушки-пригорочки, которые я сейчас имею удовольствие лицезреть. Остальное - предгорья, то есть каменистые высокие холмы, не очень подходящие для земледелия. Реально баронство занимало только относительно небольшую территорию вдоль реки, сверкающая на солнце серебристая лента которой виднеется вон там на севере, где-то в паре километров за крепостной стеной.
  Вот на равнине вдоль реки и были раскиданы крестьянские деревушки, где местные труженики полей с утра до вечера вкалывали на благо барина. То есть барона. Но основной доход домену приносило не сельское хозяйство, охота и рыболовство.
  Денежки капали в баронскую казну, так сказать, с транзита. Ибо здесь проходил самый короткий торговый путь в сопредельное государство - княжество Салнеинг. И беспрерывно снующие туда-сюда торговые караваны исправно платили за проезд.
  То есть так было раньше. Но девять лет назад с вздымающегося на юге Рагмильского хребта пришло племя воинственных горцев и оседлало горный отрог, разделяющий королевство Драдор и княжество Салнеинг.
  Сил, да и денег, чтобы вышибить 'прирождённых воинов, которым зазорно зарабатывать себе на жизнь трудом', как они сами о себе говорили, у Илара ди Эрриса не было.
  'Прирождённые воины' же тоже захотели присосаться к транзиту и установили такие пошлины за проезд по территории, которую считали своей, что купцы почесали-почесали затылки, да и переключились на местный 'Северный поток' - более длинную, но более безопасную (и более дешёвую на данный момент, что не маловажно) дорогу, проходящую через земли северного соседа ди Эрриса - молодого графа Крида ди Вилара.
  Помогать престарелому ди Эррису восстанавливать порядок во вверенном ему баронстве никто не тропился. Сюзерен - король Плон IV, погряз в пьянстве и распутстве в своей столице, и до государства ему не было никакого дела, как и его фаворитам и фавориткам.
  Ди Вилара, понятное дело, сложившаяся ситуация устраивала более чем. Соседа с востока - барона Сарима ди Экрена, тоже. Караваны, вне зависимости от того, следовали ли они через баронство Эррис или через графство Вилар, не могли миновать его земель. И свою часть транзитного пирога он получал в любом случае.
  Вот так и получилось, что баронство Эррис лишилось основного стабильного источника дохода.
  
  
  Но это было ещё полбеды. Вторая её половина заключалась в том, что новые соседи стали частенько наведываться в баронство - как говорится, показать силу молодецкую, пограбить, понасиловать местных крестьянок, пожечь деревни и поугонять народ в рабство.
  В принципе, ничего необычного. В земной истории кто только не занимался подобными вещами... Викинги всякие, например. Да и наши предки любили пощипать зажравшихся византийцев и по ходу прибить свой щит на врата Царьграда. Запорожские и донские казаки тоже были далеко не ангелы. Если надо более современных примеров -прямо сейчас вот есть гордые нохчи, доставшие уже всех соседей. И не только соседей.
  Да... Как я и говорил (то есть думал) - ничего необычного и из ряда вон выходящего. Для тех, кто живёт от таких удальцов подальше во времени или пространстве. Для соседей-современников же...
  
  Проблему утечки человеческих ресурсов барон попытался решить с помощью системы дозоров, наподобие той, которая когда-то использовалась и у нас. При обнаружении врага дозорные поджигали заранее заготовленный горючий материал для сигнальных костров и сматывались побыстрее. Огонь в ночное время или дым в дневное извещал крестьян, что надо всё бросать и бегом мчаться в замок. Там можно было чувствовать себя в безопасности - горцы прекрасно понимали, что для штурма такого укрепления у них не хватает сил, и не приближались к его высоким каменным стенам ближе радиуса действия оборонительных катапульт.
  Зато на всей остальной территории домена хозяйничали вовсю. Сил для войны у ди Эрриса не было, и он вынужден был в бессильной злобе наблюдать со стен, как враги разоряют его вотчину.
  В последнее год набеги участились. Урожай на полях был уничтожен. В замке с запасами тоже было не очень... Надвигался продовольственный кризис. В принципе, тех денег, что я видел в сокровищнице, на закупку провизии в количествах, достаточных, чтобы пережить зиму, хватало, но это не выход.
  А что тогда выход? Гм... Либо уничтожить врагов, либо отгородиться от них Великой Эррисской стеной. И то, и другое из области утопий.
  Так, что-то я задумался не в том месте... Поразмышлять успею и у себя, а сюда я пришёл, чтобы осмотреться на местности. Вот и будем осматриваться. Итак, крышу донжона, горы и холмы, часть долины и речку я видел. Продолжим осмотр.
  Что у нас тут видно, если подойти к краю крыши и заглянуть за ограждение?
  Ну что сказать? Типичный средневековый замок. Картинка почти та же, что я ночью видел из окна спальни, только в дневном свете всё видно получше. Мощные башни. На их верхних площадках - катапульты. На башнях и вдоль стен - зубцы. Толщина стен на глаз - метров пять. Солидно. Это не наши карточные домики из пенобетона и гипсокартона.
  Двор замощен брусчаткой. Ночью он смотрелся симпатичнее, а сейчас видно, что во многих местах брусчатку покрывает толстый слой грязи. Можно, кончено, списать это на типичную средневековую антисанитарию, но я знаю настоящую причину. Всё тот же бардак. Никому ничего не нужно, никто ничего не хочет делать. И в первую очередь - хозяин всего этого. Невесело, однако.
  Ладно. Едем дальше. Казармы и арсенал у нас, значит, слева, а справа - 'хозблок'. Кухня, прачечная. Мастерские, кроме кузни и оружейных мастерских. Те - с другой стороны донжона. Вон, как молотом лупят. Чинят, наверное, что-то. В хозблоке перекрикиваются женщины. Причём слышно только их, мужиков не слышно. То ли местные мужчины - молчуны, то ли скорее, у женщин голоса громче.
  Строения, в принципе, ничего - не в идеальном состоянии, но и не очень запущены. Можно было ожидать худшего. Диссонансом в общей картине является только одно здание. Между казармой и хозблоком - обгорелый каменный коробок. Местами сохранились обугленные стропила. Под стенами и внутри здания - кучи мусора.
  Да... Местный храм находится, мягко говоря, не в лучшем состоянии. Сгорел вот уж как десять лет. Народ вынужден удовлетворять свои религиозные нужды в расположенном рядом небольшом временном святилище. А барон и в ус не дует.
  Странно это... Обычно люди обращаются к Богу, в данном случае - к богам, именно в старости. Приходит понимание, что жизнь заканчивается, и с этим ничего не сделать. А жить хочется, если не здесь, то 'там'... И по возможности - хорошо жить. Вот и начинаются хлопоты по обеспечению себе 'тёплого местечка' в загробном мире.
  А барон... Непонятно. Возможно, то, чем он занимался в молодые годы... Или несчастье с его супругой.. В общем, причины на то, что Илар ди Эррис стал почти атеистом, имелись. Мне кажется, что если бы у него была такая возможность, он бы и жрецов из замка выгнал.
  Но вот этого он сделать не мог. Жрецы полагались каждому более менее-значимому поселению королевства 'по штату', как и Целители, да и народ здесь был по большей части верующий... Обидеть жрецов - означало навлечь на себя гнев как 'сверху', так и 'снизу'. Барону это было ни к чему.
  Жаль, конечно, что храм сгорел. Можно бы было сходить на экскурсию... А пока продолжим экскурсию по крыше. По часовой или против? А, какая разница?! Пойду налево, так привычней.
  
  В ходе дальнейшего осмотра ничего особенного выявлено не было. Всё - в точном соответствии с воспоминаниями прежнего владельца замка и тела.
  Интересно, я - в настоящем средневековом замке! Казалось бы, должен охать, ахать, и вообще, всячески удивляться на каждом шагу. Нет же, ощущаю себя так, будто прожил здесь всю жизнь.
  То ли 'подгруженные' воспоминания барона влияют, то ли на меня начинает распространяться апатия, всё сильнее овладевавшая им в последнее время.
  
  Когда я уже почти завершил обход, открылась дверь 'рубки', и на крыше появился Финдис.
  
  По съёжившейся у ограждения фигурке престарелого трубочиста, то есть моей, он мимолётно скользнул взглядом и равнодушно отвернулся. Из чего я сделал вывод, что ничего экстраординарного не произошло. Начальник моего КГБ просто решил лично проконтролировать ситуацию, как бы случайно заявившись на крышу с инспекцией постов во время моего там присутствия.
  Вот-вот... Поинспектируй. А то тут солдатики совсем от рук отбились. Враг, понимаешь, у порога, а они тут устроили Лас-Вегас...
  Бравые вояки, кстати, настолько увлеклись игрой, что появление на крыше нового действующего лица заметили только когда оно заорало: 'Встать! Смирно!'
  Пожалуй, так орать не стоило. С перепугу один из стражников, вскакивая, задел спусковой рычаг лежащего рядом взведённого арбалета, и тот выстрелил. Стрела прошла сначала сантиметрах в пяти от лодыжки Финдиса, а потом просвистела в полуметре от меня на уровне груди. После чего благополучно улетела в чисто поле за наружную стену.
  Однако... Запретить здесь арбалеты, что ли? Что-то мне с ними не везёт. Сначала ночью чуть не подстрелили намеренно, а теперь вот то же самое, но случайно. Может быть...
  Когда Финдис повернулся ко мне, лицо его было белее мела. Хорошо зная сего дедушку по воспоминаниям прежнего барона, я понимал, что так испугался он не за себя.
  Я чуть заметно мотнул головой: 'Всё в порядке, мол'.
  К его лицу снова стала приливать краска. Причём так быстро, что когда он снова повернулся к нерадивым воякам, уже был похож на синьора Помидора.
  Начался разнос. В прямом и переносном смысле. Послушав пару минут, какими словами старичок кроет провинившихся охранников, я невольно преисполнился к нему уважения. На что уж велик и могуч русский язык, но даже в нём для некоторых выражений не нашлось перевода. Надо бы как-то на досуге поинтересоваться, а что оно значит. Хотя, с другой стороны, неудобно как-то. Да и в памяти барона, доставшейся мне в наследство, должны быть пояснения. Лучше там порыться.
  С такими мыслями я начал манёвр под названием 'умудрённый опытом старый слуга бочком-бочком потихоньку сматывается из опасной зоны, чтобы не попасть под раздачу'. Надеюсь, получилось правдоподобно.
  Так же надеюсь, что Финдис догадается также 'пропесочить' и копошащегося у труб Нидиса. Чтобы всё выглядело правдоподобно, и чтобы получившие нагоняй солдатики не подумали случайно, что начальство вышло на них по наводке трубочистов.
   Спускаться по лестнице было относительно легко, но всё равно, когда меня нагнал закончивший к этому времени пропесочивать нерадивых бойцов Финдис, количество пройденных мной ступенек было всё ещё невелико. Честно говоря, я специально не спешил. А вдруг у начальника охраны всё же есть ко мне какое-то срочное сообщение. Но нет, тот молча проскочил мимо меня, быстро спустился до очередного поворота лестницы, заглянул за него, и, убедившись, что посторонних глаз нет, поднялся немного выше и нажатием на пару камней открыл очередной лаз в систему потайных ходов замка.
   - Прошу, Ваша Милость!
   Я небрежно кивнул, и полез в зияющее чернотой отверстие. Подождав, пока дверь за моей спиной закрылась, я активировал магический фонарик, вернул себе прежний 'баронский' облик и продолжил спуск вниз. Да, баронскую жизнь я представлял себе как-то по-другому... Весёлые пирушки, дуэли, любовные интрижки с дамами из Высшего Света... А тут в своём собственном замке лазишь по норам, как крыса. И чихнуть лишний раз боишься.
   М-дя... Что такое 'не везёт', и как с ним бороться. Вечный вопрос, между прочим...
  
   По потайной лестнице я попал в свой кабинет, из которого утром отправился в путешествие. А сейчас уже почти обед. Пока я собирал пыль по подземельям да любовался пейзажами, время пробежало незаметно. Кстати, о пыли... Я взял со стола стоявший на нём колокольчик, и позвонил, словно первоклассник на первом звонке.
  Несолидно как-то... Селектор, что ли, поставить? Вот только где его взять в этом далёком от благ технологической цивилизации мире?
   Несолидно, зато эффективно. Не успел затихнуть звук звонка, как в кабинет вбежал Вихис.
   Предупреждая раздражающее 'Чего изволите, Ваша Милость?' я буркнул:
   - Переодеться к обеду, и вообще... - сопроводив эти слова неопределённым жестом рукой.
   Вихис кивнул и умчался за колёсной техникой: гардеробом и столиком-умывальней. Вернулся он так же быстро, уже в сопровождении Диспаса. Вдвоём они быстро привели меня в порядок, так что к обеду я уже выглядел, как огурчик. Ну, про огурчик - это я, конечно, немного загнул... В таком возрасте человек больше похож на... В общем, не будем об этом.
   Оглядев себя в зеркало, я удовлетворённо кивнул и промолвил:
   - Что ж, пойдём...
   Обед здесь был не просто приёмом пищи, а настоящим официальным мероприятием, на котором полагалось присутствовать всем более-менее значимым лицам, находящимся в замке. Старый барон, правда, от своих обязанностей в последнее время косил, то изображая из себя больного, то на самом деле хворая... Но я поставил себе целью 'откатать' обязательную дневную программу хоть один раз, так что сегодня изволю удостоить почтенное собрание своим присутствием. Хотя, конечно, приятнее было бы поспать...
  Это я сказал?! То есть подумал? Чёрт! Неужели меня начинают подчинять старческие привычки моего нового старого тела?! Вот так и прожить остаток жизни? 'Ну вот, поели, можно и поспать. Ну вот, поспали, можно и поесть...' Нет! Пока есть порох в пороховницах, будем бороться! Или хотя бы попытаемся...
  С такими мыслями я вышел из кабинета в приёмную. Здесь дежурило четыре человека. Двое в доспехах и при оружии - у двери в кабинет, и ещё двое - 'в штатском', сидели на стульях у стены.
  При моём появлении первые двое щёлкнули каблуками и выпятили грудь, подобно эсэсовцам в рейсхканцелярии из 'Семнадцати мгновений весны', а вторые просто быстрым текучим движением поднялись со стульев.
   Несмотря на то, что оружия у них видно не было, мне эти парни показались куда как опаснее этих двух сверкающих начищенным железом болванов у дверей. Ещё бы! Мои бодигарды, люди папаши Финдиса. А он в свой службе кого попало не держит. Особенно на такой работе.
   Я молча прошёл через 'предбанник' и направился к парадной лестнице. Телохранители так же молча пристроились у меня за спиной. Караул у дверей остался караулить двери.
  Обед должен был проходить в столовой, находившейся этажом ниже. И никак иначе. Традиции есть традиции, и соблюдаются они тут веками. Не как у некоторых. Не будем показывать пальцами...
  Спуск оказался недолгим. Даже с моей черепашьей скоростью он занял от силы минуты четыре. И вот уже слуги, кланяясь, распахивают передо мной высокие двери столовой. Воины в доспехах - точная копия 'сладкой парочки', оставшейся на посту у моего кабинета, вытягиваются по стойке 'смирно!', и я прохожу внутрь.
  А это ещё что за скрежет? А, понятно. Звук отодвигаемых стульев. Все приветствуют своего сюзерена стоя. И это правильно. 'Встать, барон идёт!'
  
   Поднялась со своего места даже жена барона. Тьфу! То есть - теперь моя. Досталась, так сказать, в нагрузку к дряхлому телу и заштатному домену. Но, вообще, старик молодец! Вымуштровал половинку! Стоп-стоп... А, это не он молодец. Это традиции здесь такие. Понятно. Всё же чтение из баронской памяти слишком медленное и какое-то 'произвольное'... Надеюсь, что это пока.
   А стоят-то все как! Словно на параде. И равнение на меня. Так и хочется скомандовать 'Вольно! По плану.' Но тут вместо этого полагается величественный кивок. Вот такой, примерно. Вроде, получилось. Но всё равно все стоят. Почему? Ага, ждут, пока я сяду. Мог бы и догадаться...
  Так, и где тут моё место? Что за глупый вопрос? Во главе стола, естественно. О! И стул придвигать не надо. Прислуга всё делает сама. А где мои верные телохранители? Понятно. Встали чуть позади моего стула. Так и надо. Покушавшийся на мою жизнь вполне может находиться за этим столом и попытаться использовать очередной шанс реализовать свои коварные замыслы.
  Снова задвигались стулья. Все чинно рассаживались. Молча. Разговоры за столом запрещены. Только если я обращусь к кому-нибудь, или разрешу переговариваться.
   Предыдущий барон, бывало, обращался. А вот беседовать за обедом с кем-то, кроме него, не разрешал. Значит, и я поступлю так же.
   А столовая здоровенная! Если убрать стол, здесь вполне можно устраивать чемпионат по мини-футболу. Да с такими потолками можно и в баскетбол играть! Столь популярные сейчас квартиры сталинских высоток и рядом не стояли. Под потолком здоровенная люстра. Не на тысячу свечей, но на двести с хвостиком - точно. Привязана за верёвку, противоположный конец которой намотан на крюк в стене.
  Ну да, свечи как-то зажигать и менять надо... Вообще, местные, наверное, привыкли, а мне как-то не по себе. Чикнет кто-то ножичком по верёвке, и упадёт вся эта бандура прямо на стол. Кому-то и по голове достанется. Я, вроде бы, в 'зону поражения' не попадаю, разве что осколком заденет. Да и память ди Эрриса подсказывает, что, оказывается, толстую верёвку перерубить одним ударом не так уж и просто, как это показывают у нас в кино.
   Мои размышления на тему безопасности были прерваны появлением из боковой 'служебной' двери вереницы слуг с подносами в руках. Все мужского пола, кстати. Это у барона недочёт. Лично я считаю, что тут бы лучше смотрелись девицы в коротких юбках и с глубоким декольте, открывающем вид на груди размером с вот эти полусферические до блеска надраенные серебряные колпаки, которыми накрыты стоящие на подносах блюда.
   Подойдя к столу, слуги исполнили акробатический номер под названием 'синхронная подача пищи'. Каждый остановился напротив своего клиента, поставил поднос на стол, снял крышку, и переставил тарелку на стол. После чего все так же синхронно удалились.
   Все, кроме слуги, который обслуживал меня. Тот сначала зачерпнул из моей тарелки маленькой ложечкой и проглотил её содержимое. После чего сделал шаг назад и вытянулся. Убедившись, что он не синеет, не бледнеет, не начинает задыхаться и не падает замертво на мраморные плиты пола, я лёгким движением пальцев отпустил штатного дегустатора, после чего на всякий случай провёл над тарелкой рукой с перстнем-индикатором ядов.
   Эти мои манипуляции не вызвали у присутствующих никакой реакции. То есть вообще никакой. Все уже настолько привыкли к подобному поведению сюзерена, что просто не обращали на это внимания, уткнувшись каждый в свою тарелку. А ароматы от тарелок шли самые что ни на есть приятственные... Причём, похоже, у каждого своё блюдо. Хорошо, буржуи, живут!
   Я зачерпнул ложкой из тарелки дымящейся золотистой жидкости и поднёс ко рту. Попробуем... Гм. Куриный бульон. Есть, конечно, можно, но я бы предпочёл что-нибудь более... В общем, более.
   Скосив глаза, я заглянул в тарелку дражайшей супруги. Её блюдо и выглядело аппетитней, и пахло ароматней, и на вкус, наверное, мягко говоря, было немножко другим. И у остальных также.
   Это понятно. Все здесь присутствующие едят то, что они хотят. И только я - то, что позволяет мой дряхлый организм.
   Странно. Ситуация почему-то вызывает чувство обиды. Причём не какой-то безадресной, а обиды на весьма конкретных сидящих рядом людей. Как будто они в чём-то виноваты. Странный всё же зверёк - человек...
  
   Похлёбывая свой бульон, я исподтишка наблюдал за остальными.
   Жена. Сидит слева от меня. Это понятно, она как бы второй после меня человек в замке. Но только 'как-бы'. Вообще, когда я увидел её, войдя в столовую, у меня мурашки по коже побежали. Почти точная копия той, что лежит там, в склепе... Лицо, фигура, тёмные волосы... Бр-ррр...
   Вообще, в нашем мире нередки случаи, когда мужчины ищут себе новую подружку, похожую на ту, что их бросила. Причины надо спрашивать у психологов, я не интересовался. Но явление такое есть...
   Вот и барон нашёл себе жену - почти близняшку ушедшей любимой. Вот только, кажется мне, ничего хорошего из этого не вышло...
   Начать с того, что никакой взаимностью здесь и не пахло. Ди Эррис фактически купил девушку у её небогатых родителей, когда те находились в затруднительном материальном положении.
   Кстати, в отличие от предыдущей спутницы барона, Тали была дворянкой. Отец её тоже был бароном. Правда, баронство у него было ещё более захудалым, чем баронство ди Эррис. Плюс куча детей (бездетный старый барон являлся здесь исключением. Местные дворяне, в основном, плодились как кролики).
   В общем, барон ди Лирдэн с радостью спихнул дочь со своей шеи, а барон ди Эррис, казалось, мог теперь себя тешить иллюзиями, что его любимая жива и находится рядом.
   Вот только ничего из его затеи не вышло. У двух женщин схожей была только внешность. Всё остальное - и характер, и манеры, и даже голос - отличалось разительно. Старый барон очень быстро понял, что просчитался со своей задумкой, и охладел к супруге. Более того - он на неё обиделся, вот как сейчас я на находящихся рядом людей. Хотя молодая женщина была ни в чём не виновата.
   Что поделать - люди склонны в своих ошибках винить других...
   Сейчас судьба баронессы была незавидной. По местным законам, унаследовать домен она не могла. Детей у них с бароном не было, так что выхода у неё после смерти мужа было два. Или удалиться в монастырь, или в течение месяца выйти замуж за какого-нибудь дворянина, который и станет новым бароном, а вот как её новый избранник отнесется к своей жене....
  Нравы тут суровые. Очень легко напороться на такого муженька, что лучше уж в монастырь...
  Короче, несмотря на далеко не радужные отношения с мужем, видимых причин желать ему скорейшей смерти у женщины не было.
  
  Так, с Тали ди Эррис разобрались. Кто у нас следующий на анализ? А вот, пожалуй, помощник жреца.
  
   Сидит вон, напряжённый, как сжатая пружина. Явно чувствует себя не в своей тарелке. Ну, ещё бы... Обычно здесь присутствовал его непосредственный начальник. А сейчас тот умотал на какое-то их жреческое собрание (сильно подозреваю - банальную пьянку), и его место занял 'стажёр'. Кх-м... Живое доказательство выражения: 'свято место пусто не бывает'. Не знаю, конечно, насколько свято именно то место, на котором разместился парень, но, по крайней мере, кормят сидящих на нём неплохо.
   Ладно, вернёмся к нашим баранам. То есть к жрецам. Именно к жрецам во множественном числе, ибо сам по себе этот паренёк меня не интересует. Интересует меня местное жреческое сословие, или каста, или как ещё обозвать это сообщество, так сказать, в целом.
   Итак, что мне известно из баронской памяти? Прежде всего, что в этом мире, в отличие от нашего, религия всего одна. На всю планету. Или, по крайней мере, на изученную её часть. Ибо тут до сих пор считают, что земля плоская. И кругосветного плаванья до сих пор никто не совершил. Так что в неизученной части могут оказаться какие-нибудь аборигены, верящие во что-нибудь другое.
   Далее: до идеи единобожия здесь тоже не додумались. Богов в наличии несколько штук, а конкретно - девять. Поимённый список выглядит следующим образом: Лоар, Атун, Саил, Ксарт, Марз, Фарз, Гамис, Дайм и Миит. Странноватые, конечно, имена, но тут скорее вопрос привычки и языка. Вон, у нас, допустим, услыхав 'Хуан Гомес', большинство народу начинает непроизвольно улыбаться, а некоторые так даже и хихикать. Но есть страны, где это звучит вполне нормально и ни у кого не вызывает нездоровой реакции.
   Что ещё известно о богах? Среди них есть особы разных полов. Это раз. Далее: не все из богов, скажем так, антропоморфны. Гамис, например - это здоровенная зелёная лягушка.
   Реально, между прочим, богов не девять, а десять. Один, как водится, тёмный, он же падший. Вероятнее всего, его тоже когда-то как-то звали, но, в отличие от нашего Сатаны, местному исчадию ада повезло меньше. Имени бога-отступника здешняя история не сохранила. Так что, когда о нём говорят (вполголоса и оглядываясь по сторонам), то так и называют: 'Тёмный', 'Падший', или 'Неназываемый'.
   Да, ещё интересный момент, связанный с количеством богов. Их, как я уже отмечал, девять. И всё в этом мире вертится вокруг этого числа. То есть, первое: в нашем мире у китайцев и прочих японцев годы обозначают названиями животных. Здесь же - девятилетний цикл по именам девяти богов. В году тоже девять месяцев. Но год, вроде бы, больше нашего. Так как в каждом месяце по сорок пять дней. То есть пять недель по девять дней. (Вот, пожалуй, число недель в месяце - чуть ли не единственное число, выбивающееся из ряда кратных девяти).
   Девятидневная рабочая неделя, между прочим - это нечто. Думаю, наши работодатели были бы в этом мире счастливы. Ещё бы! У работников меньше выходных!
  В местных сутках зато не двадцать четыре часа, а восемнадцать. Соответственно в часе девяносто минут, а в минуте девяносто секунд. Секунды, конечно, не такой длины, как у нас...
   Итого - дата в этом мире определяется примерно так: День Атун второй недели месяца Атун сто... надцатого года Атун. А нумерация лет идёт не подряд, а по циклам. Например, прошлый год был 6426год Саил. Этот год - 6426 год Ксарт. Следующий будет 6426 год Марз и так далее, пока после 6426 года Миит не настанет наконец 6427 год Лоар. И всё по новой. Вот такие заморочки...
   Новый Год у них тут не зимой, как у нас, а в первый день весны. Надо признать, выглядит более логично.
   Что ещё?.. Система исчисления здесь, понятное дело, девятеричная, и ещё... Чуть не забыл! Здесь, как и у нас, бывает високосный год. Даже два. Первый - 'обычный' високосный - раз в шесть лет. В этот год между месяцами Саил и Ксарт вставляется один безымянный день. И второй - раз в пятьдесят четыре года. 'Двойной високосный'. К одному вставному дню добавляется ещё один.
   Понятно, что в народе возникла аналогия 'безымянного' с 'Неназываемым', и вставные дни считаются 'днями Тёмного бога'. В эти дни не играют свадьбы, не начинают важных дел, даже официальные дни рождения у тех, кого угораздило родиться так неудачно, записывают на предыдущий или на следующий месяц.
   Прежде чем закончить с богами и перейти к жрецам, надо сказать, что появился я в этом мире как раз во второй безымянный день двойного високосного года. И что существует пророчество какой-то сумасшедшей бабки, что вот именно в этот день в мир должен вернуться Тёмный Бог. И, естественно, угробить всех нафиг.
   Похоже, в это пророчество не очень-то верят и сами священники. Иначе дежурный жрец Эйн Интаг не умотал бы в такой ответственный момент куда-то по своим делам. Но вот мальчишка - его помощник, похоже, воспринимает всё серьёзно. Ещё бы! Появление Тёмной Сущности, как говорится, 'в урочный день, в урочный час'!
   А теперь, собственно, о жрецах. Понятно, что существуют жреческие Ордена, служащие каждому из богов. Ну, почти каждому. Но об этом позже... Но вот что интересно, храмов, посвящённых какому-либо отдельному богу - нет. Только 'общие', так называемые 'Храмы Девятки' с примыкающими к ним монастырями. В каждом храме девять изваяний богов. И соответственно, девять жрецов. 'Специализаций' у богов нет. Прихожане молятся о чём угодно - от ниспослания хорошего урожая до наказания нехорошего, по их мнению, человека, тому богу, чьим именем назван текущий месяц. И главный в храме в этот месяц жрец из Ордена текущего бога. Остальные - на подхвате.
   Плюс жрецы текущего бога - 'дежурные жрецы', должны иметься в крепостях, замках, и мелких храмах, при которых нет монастырей.
   Вот такая ситуация... Но это - в идеале. В реальности же популярность богов не одинакова. Ибо (по крайней мере, так считается), что они неодинаково отзываются на молитвы. В 'неприёмные месяцы' бог вообще никак не реагирует на призывы о помощи, а в 'приёмные' процент 'сбычи мечт' у прихожан в зависимости от того, какой бог 'он дьюти тудэй', получается разный.
  Чаще всего на запросы граждан откликается Миит, а Ксарт, например, вообще не отзывался ни разу. У практичных местных жителей он даже получил неофициальное прозвище 'Бесполезный Бог'. Поэтому ни молиться ему желающих нет, ни, соответственно, служить. Ни в одном храме-монастыре Девятки не имеется ни одного жреца Ксарта. И в 'его' месяцы обязанности 'дежурного' исполняет кто-то из служителей других богов. Так же и на остальных религиозных 'объектах'. Например, в моём замке жрец Саила Эйн Интаг остался, так сказать, на 'второй срок'. Вот только молиться он теперь, в случае чего, будет не Саилу, а Ксарту. Если этот сомнительный 'случай чего' вдруг настанет...
   Вообще, отсутствие служителей у Ксарта, похоже, имеет ещё одну подоплёку. Местные боги время от времени посылают к людям своих, ммм... не то, чтобы 'аватаров', а скорее 'эмиссаров'. И даже не 'посылают', а как-бы 'назначают'. Из числа ныне живущих. 'Представитель Бога' по возможностям становится чуть ли не 'Брюсом всемогущим', а служители данного бога тоже получают некие мелкие и не очень плюшки. В том числе почёт и уважение окружающих.
   Теоретически, среди людей могут гулять представители хоть всех девяти богов одновременно. Но в реальности максимальное их 'единомоментное' число было три. И то в незапамятные времена. Чаще 'эмиссар' - единственный и неповторимый. Последний (точнее, последняя) была почти полтысячи лет назад. Представительница той самой 'отзывчивой' Миит, между прочим.
   А у Ксарта ни одного 'эмиссара' за всю историю не было. И, по всеобщему мнению, и не будет. Это и является дополнительной причиной того, что в его служители никто не рвётся.
   Подбиваем итоги: жрецы, конечно, могут иметь на барона ди Эрриса зуб за то, что он не восстанавливает замковый храм, но весьма сомнительно, что они терпели-терпели столько лет, и вдруг решили срочно убрать и так стоящего одной ногой в могиле старикашку.
  
   Пока я хлебал бульон, попутно раскладывая по полочкам информацию из памяти барона о его жене, теологии и теократии этого мира, присутствующие расправились с первыми блюдами, и слуги повторили цирковой номер с сервировкой. Причём сейчас задача усложнилась. Надо было не только поставить перед каждым его блюдо, но и предварительно убрать пустую тарелку.
   Усложнять акробатику слуги не стали. Просто сначала прошла первая колонна, убравшая со стола, и следом за ними вторая колонна принесла второе. Для меня это оказалась, как и следовало ожидать, всё та же овсянка, а для остальных - произведения местного кулинарного искусства. Отдельно был торжественно внесён и установлен посреди стола на большом блюде жареный молочный поросёнок.
   Эх-эх-эх... Как говорится, 'видит око, да зуб неймёт'. Кстати, зубы у барона, на удивление, сохранились отлично. В этом мире, похоже, кариес, не считается модной 'болезнью знати', как было у нас в Средние века. Хоть что-то хорошо... С другой стороны, что толку с зубов, когда желудок способен переварить только вот эту бурду, что стоит передо мной.
   Слуга-дегустатор снова с невозмутимой миной откушал немного из моей тарелки. И снова не умер. Вообще, глупость всё это 'пробование', конечно. Мой перстень-детектор ядов гораздо эффективнее. В том числе и распознаёт 'медленную' отраву, от которой копыта откидываешь не сразу, а постепенно. Вот, как барон ди Эррис - к восьмидесяти годкам. Шутка.
   Ладно, принимаемся за второе блюдо и за Доброго Доктора. Вон, сидит, зараза, уминает за оба уха дармовые харчи. Да и про компот, то есть про вино, не забывает. Щёки уже покраснели, на очереди нос. Но, в чём молодец, не могу не отметить - свою норму знает, до свинячьего визга никогда не нажирается.
   В принципе, о колобке-Целителе долго размышлять нечего. Потому что Целители при местных ВИПах в обязательном порядке проходят процедуру по типу Привязки. Всё почти так же, как и у Смертников, но с одной существенной разницей - Целители не умирают одновременно со своим сюзереном. Если бы такую процедуру можно было проделывать с каждым - я бы сейчас не сушил мозги, пытаясь вычислить организатора или хотя бы исполнителя ночного покушения. Но, увы, сей номер проходит только с магами. К обычным людям данная разновидность магической клятвы неприменима.
   А со стороны Целителя мне может угрожать только его непрофессионализм. Да, что-то он знает, что-то умеет, но в заштатные замки высококлассных специалистов не посылают. Местных троечников ведь тоже надо куда-то девать. И куда же, как не в захолустье, на периферию?
   Так. Целителя оставляем в покое и сразу переключаемся на очередного (и последнего) персонажа из присутствующих за столом.
   Хрофф Дифурт - начальник замковой стражи. 'Встроенный переводчик' упорно переводит его должность как 'сотник'. Хотя, в соответствии с особенностями этого мира, правильнее бы было называть его 'девяностодевятником'.
   Что ещё? Исчерпывающая характеристика - 'старый солдат, не знавший слов любви' . А зачем ему эти слова? На войне, как на войне. Женщина - или добыча или проститутка из походного борделя. Ни с той, ни с другой сюси-пуси не разводят. В мирное время тоже всегда найдутся желающие согреть постель одинокому герою, неплохо, по местным меркам, зарабатывающему, да и к тому же холостому. И до сих пор, между прочим, находятся, несмотря на то, что 'герою' уже под пятьдесят и красавчиком его можно назвать с трудом. Ничего. Как там говорится? 'Мужчина - как грех. Чем страшнее, тем слаще'.
   Вообще, из присутствующих Дифурт - самый подходящий кандидат на роль несостоявшегося убийцы. С одной стороны, конечно, в моей смерти он не заинтересован. Сейчас его должность - фактически синекура. Командовать гарнизоном небольшой крепости - это не месить грязь, глотать пыль и проливать пот и кровь в линейном полку. Рискуя жизнью, к тому же. Здесь жизнь течёт медленно и неторопливо, каждый новый день похож на предыдущий. В общем - сухо и комфортно.
   А со сменой хозяина неизвестно, удастся ли сохранить должность. Можно ведь и, получив пинок под зад, вылететь на улицу без выходного пособия. Не очень радостные перспективы... Исходя из этого - на роль организатора моего устранения он не тянет. А вот на роль исполнителя...
   Убивать он привык, процедуру привязки не проходил, особых моральных принципов не имеет. Да! И с арбалетом здорово управляется! Так что за кругленькую сумму мог бы и согласиться пришить нанимателя.
   Можно, конечно, допросить его с пристрастием... Вот только барон, а следовательно и я, параноик ещё тот, однако отправлять человека на дыбу только из-за ничем не подкреплённых подозрений было не в его правилах. А значит, и не в моих. Но и ангелом без крылышек старый ди Эррис тоже не был.
   - Дифурт! - позвал я, отложив ложку в сторону.
   - Да, Ваша Милость! - с сожалением оторвавшись от уничтожения кабанчика, отозвался старый вояка. Зад от стула он при этом оторвать не соизволил. Те же традиции, что предписывали вставать, встречая и провожая домовладельца, то есть замковладельца, то есть, тьфу ты! - сюзерена, позволяли при общении с ним за обеденным столом оставаться в сидячем положении. Ладно. Обидно, конечно, но раз тут игры в демократию выглядят таким образом... Пусть будет.
   - До меня дошли слухи... - проскрипел я (вот же голосок! Как железом по стеклу! Самому противно), - что сегодня двое ваших подчинённых были пойманы на ненадлежащем исполнении своих обязанностей...
   - Кхм... Так точно Ваш Милсть! Виновные будут наказаны!
   Э как... Закашлялся, зачастил... Знает кошка, чьё мясо съела! Распустил-то солдатиков именно он.
   - И как именно они будут наказаны? - ласково поинтересовался я.
   - Кхм... Отправлю на неделю... - сотник замялся, - Не за столом будь сказано... Нужники чистить!
   - Действительно, не за столом! - супруга сердито отодвинула от себя недоеденное блюдо. Надо же, какие мы впечатлительные!
   - Чистить, говорите... - я покосился на свою новую половинку. - Эти самые... То есть, в то время, когда Отечество в опасности и в любой момент можно ожидать нападения варваров с гор, гарнизон будет ослаблен, так как два воина будут заниматься делами, не относящимися к обороне! - это я мощно задвинул... Внушаить! - Предлагаю другое наказание, - снова переходя на ласковый тон, проговорил я. - Двадцать плетей каждому. Сейчас. Думаю, это послужит достаточным стимулом для нерадивых воинов более ответственно подходить к несению службы. А для остальных послужит неплохим уроком.
   Я обвёл взглядом присутствующих. Да... Дикая страна, дикие нравы... Никто, даже моя утончённая супруга, не то что не возмутился, но даже и не впечатлился строгостью наказания. А этот недоросль - помощник жреца ещё и согласно кивает. Тебе бы всыпать двадцать плетей, посмотрел бы я на тебя! Но, к сожалению, нельзя, ты представитель жреческой касты... Лицо неприкосновенное. А жаль! Хотя его, наверное, тоже пороли, и неоднократно. Здесь поговорка 'пожалеешь палку - ребёнка испортишь' воспринимается не как исторический казус, а как руководство к действию.
   - Разрешите выполнять?! - вскочил-таки с места сотник. Ага, знает, что старый барон теперь может нудеть с полчаса, и пытается смыться. Нет, читать морали у меня сейчас нет никакого настроения. Да и начинать пребывание в этом мире с искалечивания двух людей, хоть и разгильдяев, не хочется. Значит, поступим следующим образом:
   - Доешьте, сотник. Займётесь после обеда. А вы, господин Ланвар, - обратился я к Целителю, - поприсутствуйте. Сразу после окончания экзекуции приведите наказуемых в состояние, позволяющее им выполнять свои обязанности. Но боль сильно не убирайте. Пусть походят, подумают... - Так, вроде удалось замаскировать гуманизм благовидным предлогом. - А я вас оставляю. Дела... (Угу, все присутствующие прекрасно знают, какие у старика дела - упасть в кресло или в кровать и продрыхнуть до вечера). Заканчивайте без меня.
   Снова скрежет отодвигаемых стульев.
   - Дорогая, - обращаюсь к поднявшейся, как и все, жене. - Сегодня, как обычно.
   В её глазах отразилось удивление. Упс! Опять ляп! Ну да, про 'как обычно' обычно не говорят. Ибо те, кого это касается, и так знают, что им делать. Ладно, надеюсь, спишут на 'маразм крепчал'.
  
   В сопровождении телохранителей я направился обратно в свой кабинет. За спиной послышался звук придвигаемых стульев.
  
  
   Поднимался я наверх, опираясь на руку ожидающего у дверей одного из людей Финдиса, в функции которого входило быть моей опорой (хорошо хоть, не надеждой) как раз в таких случаях. В принципе, можно было бы опереться на одного из телохранителей, но нет. С точки зрения старого барона, это значительно снижает защиту. Что, в принципе, правильно, да вот как-то не привык я пока к телохранителям. Был бы на Земле олигархом... А так смущают они меня чего-то...
   В общем, до рабочего кабинета добрался без проблем. Уселся в кресло... И глаза мои сами собой начали закрываться. Блин! Да что ж такое?! Хотел же подумать на досуге! Есть над чем... Мне что теперь, не садиться вообще?
   Для эксперимента я, кряхтя, поднялся с кресла и автоматически сделал пару шагов к окну. Стоп! К окну я уже подходил. Одного раза достаточно... И что? Понарезать круги по кабинету? Попробуем... Нет, что-то не то. В ногах, как говорится, правды нет, а в стариковских ногах - и подавно.
   А если попробовать присесть на стул для посетителей? Он, вроде, пожёстче... Нет, всё равно носом клюю. А со стула проще навернуться во сне, чем с кресла. Придётся пересесть.
   Может, быть уже честным с самим собой, и перелечь на кровать? То есть, на топчан в 'келье'? Нет уж, будем бороться до конца. Вот только в голову умные мысли что-то не приходят... Только какая-то белиберда. Типа - хорошо, что здесь вилку положено держать в правой руке, а не в левой... Или: если им тут так нравятся телесные наказания, может, предложить ввести децимацию? Публика будет в восторге.
  А, вот и умная мысль: зря я, похоже, боялся, что Целитель заподозрит что-то по изменившейся ауре. Ему, похоже, эта аура до лампочки. Лишь бы кормили да поили... Да и паренёк - помощник жреца тоже особого беспокойства не проявил. Может, не так уж та аура и изменилась? Жаль, что её в зеркало не видно...
  
   А? Что? Кто? Где я?! Почему темно? Ага, вечер наступил... Значит, заснул-таки... И проспал с обеда до ужина. Печально... Не думай, как говорится, о секундах свысока. А кучу этих самых секунд я только что потратил бездарно. Или не совсем бездарно? Из памяти барона выудилась новая интересная информация. Очень, я бы сказал, интересная. И надо её хорошенько обдумать со всех сторон... А без ста грамм здесь не разберёшься. Так. Где колокольчик?
   Гм, Вихис, как обычно, появился, словно из-под земли.
   - Бокал вина и бисквит. Да, это вместо ужина! Да, знаю, что спиртного нельзя! - Целитель не велел. Но если очень хочется - то можно. Вперёд!
   Умчался... Выполнять заказ или докладывать Финдису? Скорее, второе. Но второе первого не исключает. Доложит, и принесёт всё что надо, как миленький. Интересная ситуация, кстати. И Вихис, и Финдис знают, что спиртное мне вредно. Значит, Привязка должна не позволить меня поить. Но получен прямой приказ, и его надо выполнять. Это что, получается, если я им прикажу себя убить, и этот приказ выполнят? Занимательно, но проверять как-то не хочется... А вчера Финдис мне сам наливал. Приказа не было. Значит, он решил, что вреда будет больше, если не налить, чем если налить? А вдруг он неправильно решил? А может, барон был прав, когда подозревал, что от Привязки можно освободиться? Но тогда и от магической присяги тоже. Ох-ох-ох... Вопросы, вопросы...
   В сторону их. Пока в сторону. Есть более важные вещи для обдумывания.
   А вот и Вихис! С подносом, на котором стоит тарелочка с бисквитом и... Пустой бокал. Что за шутки? Царь я или не царь? То есть, барон я или не барон?
   Угу... Вот в чём дело. Бутылку с вином старичок достал из стоящего в кабинете комода. Наполнил из неё бокал, после чего ёмкость аккуратно закупорил и вернул на место. А комод закрыл на ключ. Эй! Эй! Как вас там, Бэрримор, не запирайте этот ящик!
   Шучу, конечно... Самому копыта откинуть раньше времени не хочется. Бокал вина - это максимум, что я могу себе позволить. И то 'по производственной необходимости'.
   Вихис удалился, всем своим видом выражая несогласие с моим поведением. А я остался. Растянулся в кресле, потягивая вино, и даже умудряясь не забывать время от времени откусывать по маленькому кусочку от бисквита... И думая думу...
   Надумал. Где-то через час. Вино, к сожалению, закончилось гораздо раньше, а вот несчастный надкусанный кусочек бисквита так и остался сиротливо лежать на блюде.
   Значит, решено! Я поднял взгляд вверх и произнёс в пространство перед собой:
   - Финдис, зайди ко мне!
   Знаю, что подглядывает ведь и подслушивает, собака, из 'наблюдательного поста' наподобие моей 'кельи'. 'И у стен есть уши' - это как раз про мой замок. И не только уши. Глаза также имеются. А иногда и рука с кинжалом или ядом может отрасти...
   Радует, что это мои уши, мои глаза, и мои руки. Это - Финдис. И наблюдает он сейчас за мной, исключительно чтобы прийти на помощь в нужный момент. Пусть наблюдает. Я привык к наблюдению. В моём мире приходится постоянно исходить из того, что каждый твой шаг, каждое слово, каждый жест пишутся. И отнюдь не друзьями... Так что здесь ещё по-божески...
   Финдис предстал передо мной, как лист перед травой, через какие-то полминуты после вызова. Старая закалка! Сейчас таких людей уже нет...
   О чём это я? Опять в мой мозг пытаются пробраться мысли барона?! А ну, кыш отсюда! Кадры, те самые, которые решают всё, можно подобрать или вырастить в любое время. Было бы желание и решимость. У старого ди Эрриса с желанием последнее время были проблемы. Но не у меня. Однако, сейчас не о том.
   По мере того, как главный безопасник выслушивал мои указания, явившиеся прямым следствием, так сказать, размышлений над воспоминаниями, глаза его становились всё круглее. Ещё бы! Со стороны эти распоряжения выглядели... гм... мягко говоря, диковатыми. Я, честно говоря, и сам до конца не уверен в правильности своих действий. Но другого выхода просто нет. Или я его не вижу...
   Однако возражать Финдис не стал. Прямой приказ есть прямой приказ. Да и помнит ещё утреннюю выволочку.
   - Будет сделано, Ваша Милость! - вот и всё, что я от него услышал. Вот и ладушки. Вроде, на сегодня всё.
   Ага, всё! Неужели и склероз схлопотал от предшественника? На земле бы я такого не забыл!
   - И вели там стелить постель и готовить меня ко сну! - крикнул я в спину удаляющемуся Смертнику.
  
   'Готовить ко сну...' Прям, как 'готовить ракету к старту'. Никогда не думал, что доживу до того момента, когда буду ложиться спать не самостоятельно. А вот, дожил однако...
   Не успел утихнуть звук шагов Финдиса, как Вихис и Диспас уже подогнали 'колёсную технику' - гардероб и умывальник. Мне пришлось подняться из уютного кресла и проследовать в спальню. Не в кабинете же раздеваться.
   Утренняя процедура омовения и переоблачения повторилась в обратном порядке. 'Дневные' шмотки были сняты и отправлены в гардероб, а на меня после вечернего омовения, напялили халат и этот дурацкий ночной колпак. Вихис было предложил ввиду чрезвычайного положения надеть под халат кольчугу, но я прикинул её вес, и отказался. Годы не те. Убийца ещё неизвестно, придёт ночью или нет, а вот в кольчуге я точно задохнусь. Да и манёвренность не та, в случае чего.
   В конце-концов я был уложен во вчерашнюю мегапостель с балдахином и оставлен наедине со своими мыслями и лежащим рядом под одеялом взведённым арбалетом. Сегодня я, кстати, уже знал, что долго держать на взводе это оружие не рекомендуется, говоря казённым языком, 'во избежание потери эксплуатационных характеристик'.
  Но тут ничего не поделаешь. Дряхлое баронское тело самостоятельно взвести арбалет не способно, поэтому данную задачу выполняют другие люди - помоложе и посильнее. Барону, то есть теперь мне, остаётся только навести оружие на цель и нажать на спусковой рычаг. Если будет по ком стрелять, конечно.
  Вот, кстати, и чьи-то лёгкие, почти не слышные шаги у дверей спальни. Убийца?! Нейтрализовал охрану и теперь подбирается ко мне? Я потянулся к арбалету. Дверь медленно отворяется... А мне надо ещё откинуть одеяло. Успею?.. Дверь наконец распахнулась полностью...
  Ага! Это то самое 'сегодня - как обычно'. На пороге появилась баронесса Тали ди Эррис, собственной персоной. Натянуто улыбнувшись, обернулась к двери, заперла её на засов, снова развернулась ко мне лицом, но с места не стронулась.
  А ничего так... Как её назвать? Девка? Вышла из того возраста. Бабёнка? Не подходит к ней это слово. Пусть будет - женщина. Немного официально, зато полностью соответствует... За столом я её толком рассмотреть не успел. Сидела рядом - коситься неудобно. А тут видно хорошо.
  Вполне... Вполне... Умел старик подбирать себе женщин. Ах, блин, боярыня! Красотою лепа, это... червлена губами, и... как его? А! Бровьми союзна!
   И причёска, между прочим, на уровне. Что-то вроде популярной некогда 'Бабетты'. Как здорово, что местная мода хотя бы на женские причёски не соответствует земной, периода королей, крепостей, арбалетов и крепостного права!
  На голову поздней гостьи накинуто нечто вроде кисейной накидки, а на тело - свободный плащ. В общем, всё довольно скромно и целомудренно. Но я-то знаю, что сейчас будет!
  Давай, детка! Шоу маст гоу он!
   Тали сделала шаг вперёд, одновременно сбрасывая плащ. И запела. А голос у неё тоже неплохой! Бархатный, обволакивающий... Песенка, правда, подкачала. Что-то про 'сюси-пуси, приди же, о любимый мой и пои... то есть, поцелуй... Да. Поцелуй меня... всю...'.
  'Ямайским ромом пахнут сумерки', пожалуй, звучало бы лучше. А вообще - не в песне тут суть. Под плащом моя женушка оказалась одета... Гм. А про это можно сказать 'одета'? В нечто полупрозрачное, кисейное, то же, что и на голове. Я автоматически напряг зрение, пытаясь разглядеть, а что там 'под'?
  Ну да, как же, разглядишь... Она ведь, зараза, не только поёт, но и танцует, крутясь и так, и сяк... И постепенно разматывая свои покровы.
  Вот слетел на пол первый... Спустя минуту следом за ним отправился второй. Сколько же их там ещё?! По мере сброса покрывал тело под ними становится видно всё отчётливее. Вытянула из причёски заколку. Тёмные волосы рассыпались по плечам.
  Да... Начинаю понимать царя Ирода, который разрешил Саломее вот за такой танец требовать у него всё, что захочет.
  Хотя... Хореография, конечно, неплохая, а вот исполнение... Скажем так, артистизм... На уровне танцовщиц из стрип-бара, отрабатывающих программу, словно лишённые эмоций высокотехнологичные роботы. Лицо безразличное, взгляд пустой...
  Очередное покрывало слетает на пол... Baby, take off your dress...
  Yes! Yes! Yes! 'Подробности' видны всё лучше. И совершенство тела компенсирует несовершенство исполнения. А грудь какая! Подумать только, мой любимый размер! Третий. Второй, на мой вкус, маловат, а четвёртый - перебор... Впрочем, на вкус и цвет товарища нет. Да и не только грудь у неё в порядке...
  Ещё одно покрывало плавно оседает вниз... И танцующая передо мной женщина остаётся полностью обнажённой.
  Нет, я так не играю! Старый развратник уже не только 'не мог', но и уже 'не хотел'! И получал от танца чисто эстетическое наслаждение! Но я-то, я! Я хочу! Ещё как! Но - не могу... Эх, набить бы морду тому, кто засунул меня в это тело! Всё, закрываю глаза! Не могу на это смотреть.
  Нет, так не пойдёт. Не могу на это не смотреть! Приоткрою глаза. Чуть-чуть. Пусть думает, что старикан задремал.
  Ээээ... Похоже, она так и думает. Песню петь продолжает, но танец едва изображает. Халтурит. А взгляды какие бросает на моё мирно сопящее тело! Ой-ой-ой! Дырку прожечь можно! Ещё бы! Если бы меня заставляли исполнять стриптиз перед какой-нибудь старухой, я бы, наверное, тоже был не в восторге.
  Ай да барон! К чему молодую жену принуждает! С другой стороны, в нашем мире у некоторых жёны встречают дома мужа не просто обнажёнными, а ещё и стоя на четвереньках с тапочками в зубах. Сам не видел, но слышал из источников, заслуживающих доверия... Так что не такой уж старик и...
  А что это с моей танцовщицей?! Снова начала танцевать... Ласкает себя... Взгляд затуманенный... Да ты рогоносец, Бонасье! Или скоро им станешь! Она явно думает о другом мужчине, представляет, что сейчас с ним, а не с этим валяющимся в кровати полутрупом...
  М-дя... Если старый Хрофф идеально подходит на роль исполнителя покушения на мою священную особу, то, исходя из вновь полученной, точнее, вновь подсмотренной информации, организатором этого покушения вполне может оказаться моя дорогая половинка. Если она любит другого, то вполне может решить поскорее избавиться от мужа, из которого сыпется труха, чтобы поскорее воссоединиться с любимым...
  
  Ффух! Закончилось! Хоть не довела шоу до логического завершения прямо у меня на глазах. Но раскраснелась как! Так, вот это мне ещё нагибание при сборе раскиданных по полу покрывал... Ну, всё. Накинула плащ. Ушла. Можно вздохнуть спокойней. Прийти в себя. И баиньки... Раз ничего больше не могу. А это кто снова стучится в дверь моя? Финдис? Вот его тут только не хватало. Полюбоваться моей расстроенной физиономией пришел?
  Гм... Его физиономия что-то тоже не лучится радостью. Что там ещё?!
  - Ваша Милость! Голубиная почта! Письмо! Таможенный пост на границе баронства пересёк отряд Инквизиции. Будут у нас завтра утром!
  
  Блин! Ну вот и приехали... Тушите свет, сушите вёсла.
  
  - Подробности! - я откинул одеяло в сторону и сел на кровати, шаря ногами по полю в поисках тапочек.
  - Численность отряда - двадцать один человек, - начал докладывать Финдис. - Три Отца-Инквизитора и две девятки братьев-воинов. Кроме того - с ними возвращается наш дежурный жрец - Эйн Интаг. Все едут верхом. Повозок нет. Особо не торопятся.
  - Что не торопятся, это хорошо, - моя рука автоматически потянулась погладить бороду. Видимо, у барона этот жест заменял чесание в затылке. - Вот только как они оказались здесь так быстро?
  - Они расследовали какое-то дело в баронстве Экрен, недалеко от храма, где находился Интаг, когда получил от своего помощника известие о происшествии. Жрец сразу послал вестника к Инквизиторам. Те как раз закончили со своим делом, поэтому быстро направились сюда, прихватив Эйна.
  - Угу... То есть это следственная группа. Не штурмовики. Это тоже хорошо. Хотя... Штурмовики могут прибыть другим путём одновременно с этими...
  - Бежать бы вам надо, Ваша Милость.., - вдруг заявил Финдис, как-то тоскливо глядя на меня.
  - Бежать?! - я наконец вставил ноги в тапочки и поднялся с кровати. - Нет, бежать я не буду. Во-первых, это автоматически будет означать признание вины. А я ни в чём не виноват. Во-вторых, посмотри на меня... Далеко я, по твоему мнению, смогу убежать от Инквизиции? Да меня к завтрашнему обеду поймают! Если повезет - к вечеру. И всё, Финдис. Всё! Ты это понимаешь?! В том числе и для тебя.
  Так что действуем по плану. Все мои распоряжения остаются в силе. И... Поверь, я знаю, что я делаю. Это не старческий маразм. Если всё получится, я ещё поживу. А если нет... - я горько усмехнулся, - Значит, мы не сможем упрекнуть себя, что не попытались... Иди, готовься, а Вихиса с Диспасом снова сюда. С гардеробом. Сегодня буду спать одетым. И... Вот ещё что. Я был неправ тогда... Ну, ты помнишь... Признаю. Можешь снова называть меня на 'ты'.
  Финдис глянул мне в глаза, коротко поклонился и удалился. Кажется, на щеке у него блеснула слеза, или мне показалось?
  
   Облачён я был в рекордные сроки. То ли слугам хотелось поскорее лечь спать, то ли моё ощущение тревоги передалось и им. Я было двинулся к потайной двери, ведущей в 'бункер', но был остановлен окриком Диспсаса, который уже включил амулет, натянул такие же, как у меня халат и колпак, и начал обустраиваться в моей кровати.
   - Ваша Милость!
  - Что? - обернулся я.
   - Вы забыли! - мой двойник протянул мне найденный под одеялом арбалет.
   - А... Я взял в руки протянутую опасную игрушку, подумал... И, прицелившись в ближайший висящий на стене щит, нажал на спусковой рычаг. Дзанг! Как и следовало ожидать, промазал. Покачав головой, я отшвырнул разряженный арбалет в сторону. Толку с него... Против Инквизиторов точно не поможет. Махнул рукой, и пошаркал к потайной двери.
  В 'Бункере' я первым делом полез в, как оказалось, имеющийся там небольшой тайник. Так... это мне не надо... Это тоже... А это что у нас? Эликсир бодрости? На стол его. И эту штуковину тоже. Она играет в моём плане важную роль.
  Да... Хорошо, что барон, когда уходил с Тайной Службы, воспользовался царящим там в то время бардаком, и кое-что прихватил, так сказать, 'на память'... Ещё лучше, что он оказался сущим Плюшкиным и почти всё из прихватизированного имущества сохранил. Иначе не знаю, что бы я сейчас и делал...
  Вот, вроде ревизию закончил, можно и прилечь. Магический светильник погасить... Жаль, что мысли нельзя 'выключить'. Носятся по голове, понимаешь, как угорелые, спать не дают. Причём, что характерно, в размышления о завтрашнем дне 'двадцать пятым кадром' постоянно вклинивается образ обнажённой танцовщицы.
  А ведь если бы я выпил эликсир бодрости перед её приходом, эти танцы могли бы закончится совсем по другому...
  Так! Не о том думаете, любезный барон! Не о том... Завтра денёк предстоит ещё тот, а вы тут... Спать надо, сил к завтрашнему дню набираться.
  Но сон не шёл. Вот так, ворочаясь с боку на бок, я провалялся всю ночь на топчане, и к утру, естественно, чувствовал себя совершенно разбитым.
  Нет, всё-таки ждать и догонять - самое паршивое дело. Скорее бы...Скорее бы... Скорее бы...
  - Илар! Инквизиторы на подходе! - послышался голос Финдиса из оставленной мною открытой слуховой трубы в спальню.
  - Иду! - крикнул я в слуховое отверстие, с трудом поднявшись с топчана. Но, естественно, сразу никуда не пошёл, а сначала тяпнул эликсира бодрости. Весь пузырёк. Горький, зараза! А запивать этот местный бальзам Биттнера нельзя. Придётся терпеть. Недолго, к счастью. Вот... Энергия словно разливается по венам. Хорошо! Чувствую себя, как тот кролик из рекламы 'Энерджайзера'. Готов прыгать и скакать целый день. Вот только прыгать и скакать сегодня не нужно. Нужно другое...
  
  Между сообщением Финдиса о приближении отряда и моментом, когда этот отряд через подвесной мост втянулся в главные ворота замка, прошло около получаса. Всё это время я, переполняемый энергией и снедаемый нетерпением, мерил шагами свой кабинет.
  Ага! Вот, наконец-то, и они... Во внутренний двор крепости въехали сначала девять всадников в серых плащах, накинутых на доспехи... Неплохо, кстати, вооружены и экипированы. Получше, чем воины моего гарнизона. За ними появились три Инквизитора и один жрец, а после них - замыкающая девятка братьев-воинов. Всё. Все на месте.
  К всадникам подбежала дворня, чтобы принять вожжи и отвести коней в стойло. И, только когда Инквизиторы спешились, навстречу им выдвинулся 'комитет по торжественной встрече', состоящий из сотника, помощника жреца, и, конечно, Финдиса.
  Я наблюдал за всей этой процедурой из окна кабинета, спрятавшись за портьерой.
  Инквизиторы в своих развевающихся на ветру оранжевых балахонах были похожи на три языка пламени. Собственно, цвет балахонов и символизировал это самое всеочищающее пламя, которому Инквизиция, как когда-то и соответствующая организация у нас на Земле, любила предавать выявленных, скажем так, правонарушителей. Ибо, несмотря на имеющуюся в этом мире и в религии систему табу, такого понятия, как 'грех', здесь не существовало, а следовательно, не было и грешников.
  Инквизиторов я для себя окрестил 'Трус', 'Балбес' и 'Бывалый'. Лиц под накинутыми капюшонами не было видно, но по комплекции и моторике движений прибывшие следаки, они же 'чрезвычайная тройка', выносящая приговор на месте и в большинстве случаев тут же приводящая его в исполнение, были чем-то похожи на этих персонажей.
  Обменявшись несколькими фразами с встречающими, старший из Инквизиторов, коим, как и предполагалось, оказался 'Бывалый', отдал команду 'серым' братьям-воинам. Те рассыпались по крепости, с большим знанием дела беря под контроль ключевые точки.
  На месте остались только трое. Личная охрана 'высокой комиссии', надо полагать. Да, точно. 'Дорогие гости', и встречающие направились ко входу в донжон. Тройка 'серых' последовала за ними по пятам.
  Я быстренько уселся в кресло и принял рассеянный и скучающий вид. Ждём-с...
  
  Ждать пришлось недолго. Уже через пять минут двери кабинета широко распахнулись, и в них (без спросу, кстати) ввалилась вся толпа, виденная мною внизу, с прибавлением в лице Доброго Доктора, очевидно, перехваченного где-то по дороге.
  Когда все втянулись внутрь и выстроились напротив меня вдоль стеночки, 'Бывалый' выступил вперёд, и гулким, словно из бочки, голосом, прогудел:
  - Барон Илар ди Эррис! Божественный Трибунал на основании имеющихся неопровержимых доказательств обвиняет вас в проведении тёмного ритуала и в призыве в наш мир Тёмной Сущности из-за Грани! Согласно Уложению о Святой Инквизиции, пункт третий, параграф четырнадцатый, вы приговариваетесь к смертной казни через сожжение! Приговор окончательный и обжалованию не подлежит!
  
  И, главное, все уставились на меня с таким интересом... 'А может, он с перепугу сам помрёт, и сжигать не надо будет?'. Даже братья-воины не спешат хватать преступника под белы ручки и тащить исполнять строгий, но справедливый приговор.
  Ага! Щас! Не таков русский богатырь! Даже если он в теле полудохлого местного барона.
  Я меееедленно (чтобы не напрягать лишний раз всё тех же братцев-кроликов, то есть братьев-воинов) поднял левую руку, до того безвольно свисавшую вниз и закрытую от глаз вошедших подлокотником кресла.
  Вот, где-то так, дорогие мои...
  
  Жаль, что под капюшонами Инквизиторов не видно их глаз. Но по тому, как вся троица синхронно отпрянула назад, можно сделать вывод, что о зажатом в моей руке предмете они представление имеют.
  У охраны Защитников Веры инстинкты другие, прямо противоположные. Воины в сером рванулись было вперёд, на ходу вытягивая мечи из ножен... Но были остановлены окриком 'Бывалого':
  - Всем стоять!
  Нет, так нечестно! Это я должен был сказать! Но что поделать, эпизод уже не переиграешь. Едем дальше...
  - Я бы сказал, очень своевременное и мудрое указание... Замедление, между прочим, нулевое, - я дружелюбно улыбнулся... И продолжил: - Вижу, не все понимают, что здесь происходит... - ну да, дёрнулись только Инквизиторы да старый Хрофф. Причём последний скорее инстинктивно. Сказался богатый боевой опыт. Братцы-кролики стоят недовольные и явно не понимают, почему их остановили. Остальные с любопытством пялятся на мою руку. Я тоже бросил на неё быстрый взгляд. Как это должно выглядеть, я знаю из воспоминаний ди Эрриса, но своими глазами ещё не видел. Интересное зрелище. Кисть видна нечётко, расплывчато, словно сквозь поток раскалённого воздуха. А пальцы сжимают что-то вроде бешено вращающегося сгустка дыма. Кстати, пальчики уже начинает покалывать... С этой штукой не рекомендуется долго соприкасаться после активации. Ну ничего, лучше лишиться руки, чем жизни. Ладно, продолжим...
  - Я думаю, все вы слышали об 'улыбке Лоар'.
  Ага, проняло! Тут уж краска сбежала с лиц у всех присутствующих. Колобок-Целитель даже сделал пару шажков по направлению к двери, но был остановлен вбегающими вооружёнными подчинёнными Финдиса.
  - Всем стоять! - всё же мне выпал шанс сказать эту фразу. - Кроме моих людей.
  - Чего вы хотите? - сухо задал вопрос 'Бывалый'. Быстро оклемался, однако...
  Хм... Чего я хочу? Миллион баксов в мелких купюрах и вертолёт на крышу донжона!
  - Для начала представьтесь, - я слегка шевельнул большим пальцем левой руки, лежащем на 'сгустке дыма'.
  - Иэт Тэнг, Глава Божественного Трибунала, - процедил из-под капюшона 'Бывалый'. Так, с этим понятно.
  Я перевёл взгляд на 'Труса'.
  - Зомил Баррут, Правая Рука Главы Божественного Трибунала, - коротко кивнул тот.
  - Солк Виддо, Левая Рука Главы Божественного Трибунала, - не дожидаясь особого предложения, назвался 'Балбес'. Кстати, что-то он напряжён больно, а у меня под черепной коробкой лёгкое покалывание, почти как в пальцах.
  - Хотел бы вам напомнить, что активированная 'улыбка Лоар' полностью защищает применяющего её от ментального воздействия, - я пристально поглядел на 'Левую руку'. - И вообще, страшно представить, что будет, если мой большой палец случайно дрогнет.
  'Балбес' расслабился. Покалывание прекратилось.
  - Так-то лучше... - я удовлетворённо откинулся на спинку кресла. - А теперь, уважаемый Иэт Тэнг, прикажите своим людям сдать оружие.
  - Выполняйте, - бросил мой собеседник в сторону братьев-воинов. Те с неохотой подчинились.
  - Связать. Запереть в надёжном помещении. Приставить охрану, - теперь уже я кивнул в сторону 'серых', обращаясь к своей 'группе поддержки'.
  - Так чего же вы всё-таки хотите? - нетерпеливо повторил вопрос 'Бывалый', после того, как его связанные охранники были выведены из кабинета. - И хочу напомнить вам, что нападение на Инквизиторов карается смертью.
  - А вы меня к чему только что приговорили? - расхохотался я безумным хохотом злодея-маньяка из третьесортного голливудского боевика. Вообще-то, с моей точки зрения, получилось не очень. Но зрителей вроде проняло. Вон, у жреца на лбу даже капельки пота выступили. - Так что, казнь за одно преступление или за другое... Кроме того, я и так уже одной ногой почти в могиле... Мне нечего терять. В отличие от вас. - я выдержал паузу. - А хочу я не чего-нибудь противозаконного. Совсем наоборот: требую справедливого суда над собой с соблюдением всех формальностей.
  - Согласно Уложению о Святой Инквизиции, пункт второй, параграф шестой, Божественный Трибунал в исключительных случаях может выносить приговор без судебного процесса, - заявил Иэт Тэнг.
  - Знаю, - кивнул я. - Но с чего вы взяли, что сейчас - как раз тот самый 'исключительный случай'?
  - Вы сомневаетесь в компетенции Божественного Трибунала? - повысил голос мой оранжевый собеседник. Блин, глядя на его балахон, так и хочется сказать 'Харе Кришна!' Так. Это у меня уже, похоже, нервное, однако...
  - Честно говоря, сомневаюсь... - развёл я руками. Головы всех присутствующих, естественно, повернулись вслед за левой рукой. - И в компетентности, и в непредвзятости. Поэтому и хочу судебный процесс. Здесь и сейчас. При свидетелях, - я кивнул в сторону замерших обитателей замка.
  - Хорошо, будет вам процесс, - сдался 'Бывалый'.
  - Прекрасно! Тогда я хочу вам напомнить, что Уложение о Святой Инквизиции, пункт пятнадцатый, параграф третий, указывает, что обвиняемый может сам выбрать себе Защитника на процессе, - Что, съели? Не только вы законы знаете!
  - В замке присутствует кто-то с юридическим образованием и адвокатской лицензией? - скептически улыбнулся Глава Трибунала.
  - Напомню вам также, что Защитник, в отличие от адвоката, не обязан иметь ни лицензии, ни юридического образования. Могу выбрать в Защитники хоть самого тупого из своих крестьян, хоть случайного прохожего.
  - Ваше право, - склонил голову Инквизитор. - И кого же вы выбрали?
  - К сожалению, моего Защитника сейчас нет в замке. Я его сейчас вызову по магосвязи, и, чтобы добраться сюда, ему потребуется некоторое время.
  - Вызывайте! - неожиданно легко согласился Иэт Тэнг. - Надеюсь, он будет добираться не месяц?
  - Нет, что вы! - усмехнулся я. - Сегодня будет здесь. И ещё: для того, чтобы с ним связаться, мне придётся выключить на время 'глушилку', которая, как вы, наверное, заметили, работает с момента вашего появления в этих стенах. Настоятельно не рекомендую пользоваться этим для вызова штурмовиков. Тем более, вам они всё равно не помогут.
  - Я понял вас, - глухо отозвался помрачневший 'Бывалый'.
  - Вот и чудненько. Подождите минутку. Я мысленно 'потянулся' к серебристой 'жемчужине' из кангрорта.
  И почти сразу в моей голове раздался голос.
  'Я уж думал, что ты никогда этого не сделаешь'.
  'Клятву помнишь?' - не отвлекаясь на посторонние темы, я сразу перешёл к делу.
  'Помню', - мрачно отозвался голос. - 'Но я сейчас далеко. Как скоро нужна помощь?'
  'Вчера', - отозвался я. - 'А если серьёзно, два - три часа время потерпит'.
  'Хорошо. Жди' - и связь прервалась.
  
  - Прошу всех присаживаться, - гостеприимно указал я на расставленные вокруг стола стулья рукой с зажатой в ней смертью. Чувствуйте себя, как дома. Финдис! Прикажи принести гостям чего-нибудь перекусить. Проголодались, наверное, с дороги... Да и остальным подкрепиться не помешает.
  'Бывалый' на мгновенье замер, очевидно, взвешивая все 'за' и 'против' относительно моего предложения, а потом решительно подошёл к столу и грузно опустился на ближайший стул. Его примеру последовали остальные.
  - Как-то не очень уютно сидеть вот так, зная, что от смерти тебя отделяет одно движение пальца, - негромко заметил Иэт Тэнг, вроде как ни к кому не обращаясь.
  - У вас есть уникальная возможность испытать на себе обычные ощущения ваших подсудимых, - улыбнулся я. - Что касается 'движения пальца', не переживайте. Эликсир бодрости. Ещё часиков шесть я смогу удерживать эту штуку без проблем. К тому времени ситуация должна так или иначе разрешиться. А потом... Потом посмотрим. Вы же знаете, что, будучи активированной, 'улыбка Лоар' обязательно должна быть применена. Обратного хода нет. Если я не буду оправдан судом - тут недалеко от замка имеется подходящая расселина в скалах... А вас я предварительно отпущу. Слово дворянина!
  Если буду оправдан - то же самое. Только мне не надо будет спускаться в расселину, а достаточно бросить туда 'улыбку' сверху.
  Если же вы начнёте делать глупости - отправимся к богам вместе. Так, говорят, веселее. А сейчас я бы хотел помолчать, а вы можете помолиться Ксарту за благополучный исход вашего приключения.
  
  Мою шутку юмора, похоже, оценил только Целитель, искрививший губы в подобии улыбки. Жрец тоже понял тонкий намёк, но у него предложение обратиться в такой ситуации с молитвой к Безполезному Богу особого энтузиазма не вызвало. По лицу Финдиса ничего понять нельзя, Хрофф тоже сидит, словно каменное изваяние. Физиономии Инквизиторов скрыты капюшонами. Эмоций не прочтёшь. Так и подмывает сказать: 'Гюльчатай, открой личико!', но удерживаюсь. Не стоит пока без нужды нервировать этих ребят. Для них капюшоны - всё равно что шапочки с прорезями для глаз для наших служб, любящих устраивать 'маски-шоу'. Без них - очень неуютно. Так что пусть уж сидят, как сидят...
  Им сейчас и так неуютно. Кроме того, что рядом, говоря образно - обезьяна с гранатой, ещё и неизвестно, кого эта обезъяна вызвала на помощь. Может - самого Падшего?
  Да нет, не похоже, чтобы они меня в качестве исчадия Тьмы воспринимали настолько всерьёз, как говорят. Иначе те же братцы-кролики не пришли бы на задержание с мечами в ножнах. Да и Инквизиторы - сами маги. Не самые крутые, но в случае, если бы я представлял такую уж опасность, швырнули б в меня прямо с порога тем же файерболом. Чем не 'Всеочищающее пламя'?..
  Но нет - они были уверены, что я не представляю опасности. Тогда о чём думали, вынося приговор без суда? Да. У них есть такое право. Даже в отношении дворян. Но ведь потом специальная комиссия проведёт расследование... И если приговор признают необоснованным... Я им не завидую.
  Обычно дворянина нельзя казнить без личного разрешения короля. Знать следит за исполнением этого правила очень ревниво. И Инквизиторы не могли об этом не знать. Значит, если считать, что веских доказательств моей виновности у них нет, то они по каким-то причинам рассчитывают, что комиссия спустит расследование 'на тормозах'.
  'По каким-то'... Понятно по каким. Барон ди Эррис не в фаворе у нынешнего короля и его приближенных. Те и сами не прочь найти повод, чтобы оного барона сковырнуть, а освободившийся домен передать кому-нибудь из фаворитов.
  Может ли это означать, что меня, то есть старого барона, подставили с вызовом этой мифической Тёмной Сущности, потом пытались убить, а потом натравили Инквизицию именно по поручению нынешнего королька или кого-то из его приближённых? Может, конечно. Но наверняка утверждать ничего нельзя. Вот если бы Его Святость Иэта Тэнга бросить в застенки папаши Мюллера... То есть - в мои подвалы. Да хорошенько с ним поработать...
  Но, увы - нельзя. Тут бы самому выпутаться...
  
  Люди Финдиса наконец принесли блюда с фруктами и, скажем так, кондитерскими изделиями, и поставили их перед гостями. Плюс кувшины с вином. Вот только алкоголя мне тут не хватало! У всех душа в пятках, будут заливать свой страх вином. А как нажрутся, обязательно кого-нибудь потянет на подвиги...
  С другой стороны - без вина нельзя. Дворяне воду не пьют. Да и винцо здесь слабенькое - почти компот. Ладно, пусть лакают, если что - охрана с буянами, забывшими, в чьих руках сейчас их жизнь, справится.
  Я покосился на смертельную игрушку, которую держу в руке. 'Улыбка Лоар'... Какой шутник, интересно, так назвал это чудо, фактически магическую гранату, способную не только испарить всех находящихся в этом помещении, но и попутно разнести полдонжона? У богини Лоар, конечно, характер ещё тот, и если вот так выглядит её улыбка, то страшно представить разрушительную силу оружия под названием 'Гнев Лоар', если бы оно существовало.
  Пока я вот так размышлял (кстати, ни я ни инквизиторы к еде не притронулись), мои 'домашние' (или 'замковые'?) оторвались по полной. Целитель превзошёл самого себя и через два часа уже находился в состоянии, близком к отключке. А ещё через полчаса вырубился полностью, уткнувшись фэйсом в тэйбл, то есть в блюдо с огрызками яблок и косточками винограда.
  Это он зря. Я думал, он будет всех остальных из состояния транса выводить, а он меня так подвёл...
  И что теперь делать?
  В кабинет быстро вошёл один из моих СБшников и что-то прошептал на ухо Финдису, сидевшему не за столом, как все, а в гордом одиночестве у стеночки. Это понятно - оттуда лучше наблюдать за порядком. Тот изменился в лице, и, поднявшись со своего места, направился ко мне.
  'На подлёте штурмовики' - прошептал он, склонившись к моему уху.
  Так. Почему-то сегодня реализуются самые худшие сценарии. Я кивнул Финдису на захмелевших гостей, 'Следи, мол', и дословно передал полученное сообщение Инквизиторам.
  Глава Трибунала переглянулся со своим 'Правой рукой', а вот 'Левая рука' гордо выпрямился. На его губах - единственной части лица, видимой под капюшоном, заиграла торжествующая улыбка. Фанатик? Или?..
  - Я же просил не делать глупостей и не отправлять сообщений своим, - обратился я к 'Бывалому'.
  - Клянусь, я ничего не сообщал! - в голосе господина Тэнга читалась растерянность.
  - Верю, - кивнул я, - Не знаю, почему, но верю. Я вообще из себя весь такой наивный и доверчивый, если вы заметили... - Я бросил быстрый взгляд на Солка Виддо. Ладно, пока не будем... - Ну что ж, раз дело обернулось таким образом, приглашаю господ Инквизиторов на крышу донжона встречать дорогих гостей! - и не забыть изобразить улыбку кровожадного маньяка. - Финдис! Передай! Всем гражданским укрыться в подземелье! Быстрее!
  А что ещё делать? Воздушный штурмовой отряд Инквизиии - это вам не шутки. Развалят нафиг замок - восстанавливай его потом по камешку. Да и люди, его населяющие, мне ещё пригодятся. Я надеюсь...
  Жрец с помощником, сотник и целитель остались в моём кабинете под присмотром бдительной охраны. А я вместе с тремя Инквизиторами, и, естественно, всё с той же бдительной охраной направился на уже знакомую лестницу, ведущую на крышу моего скромного жилища.
  Вот что хорошего в данной ситуации, так это то, что сейчас я поднимаюсь по ступенькам сам, без посторонней помощи. Причём не особо напрягаясь. Хорошая всё-таки штука - этот эликсир бодрости! Жаль, что дико дорогая, и при частом использовании вызывает нечто вроде наркотической зависимости.
  
  Да... На крыше сегодня всё не так, как было в моё прошлое посещение. Вместо двух раздолбаев, играющих в кости, у 'рубки' валяются трое связанных 'серых' с кляпами во ртах. Ребята Финдиса знают своё дело туго. В таком состоянии сейчас находятся обе Девятки братьев-воинов.
  Дует холодный пронизывающий ветер. 'Надо было одеться потеплее...', - мелькнула запоздалая мысль. Да что уж теперь.
  Солнца не видно. Оно спряталось за низко летящими тёмными косматыми тучами. И, то исчезая в этих тучах, то вываливаясь из них, над замком кружат странные и страшные крылатые созданья, наподобие милых птичек, занимавшихся авиаперевозками Назгулов во 'Властелине Колец'. Один... Три... Пять... Шесть. Шесть летающих монстров. И у каждого на спине - всадник. По идее, их должно быть девять, но жизнь вносит свои коррективы. Каждый такой 'летающий танк' создаётся искусственно при помощи магии и алхимии и стоит ну очень дорого. Даже не все короли могут себе позволить иметь 'авиацию', и сама Инквизиция не может (или не хочет) наскрести денег на полную Девятку.
  Монстры (не драконы, кстати, а теплокровные) и сами не подарок, а уж их наездники - боевые маги из числа самых лучших. Вот поэтому я и поспешил на крышу. Пусть видят цель, и то, что она находится в окружении 'своих'.
  - Эгэгээээй! - заорал я, вздымая в небо руку с 'улыбкой Лоар'. Рука, кстати, почти не ощущается уже до локтя. Так скоро не замечу, как отпущу палец. Но сейчас не до того...
  Плащи замерших вокруг меня Инквизиторов хлопают на ветру, словно оранжевые знамёна. Сверху, наверное, красивая картинка получается.
  Ага! Заметили! Местные заменители 'Юнкерсов' начали по очереди пикировать в нашем направлении, оглашая окрестности истошными криками, очевидно, призванными деморализовать противника. Эх, долбануть бы по ним сейчас, чтобы не наглели! Но, кроме того, что этого делать нельзя по тактическим соображениям, пульнуть ещё и просто не из чего.
  Баллисты, именно для того, чтобы исключить их использование в подобной ситуации, по указу короля разобраны и лежат опечатанные на складе, как и в большинстве остальных замков и крепостей по всей стране. А 'уколов' арбалетных болтов эти летающие Франкенштейны даже не заметят.
  
  Наконец 'птички' перестали испытывать наши нервы и выстроились в круг над крепостью. Сейчас всё решится. Или начнут переговоры, или плюнут на заложников...
  Парящие над нами монстры окутались тонкой ртутной плёнкой защитного поля. Будут атаковать!
  
  А это ещё что такое? На северо-западе, чуть в стороне от круга штурмовиков из туч вывалилась маленькая чёрная точка. И начала быстро увеличиваться в размерах. Сильно, правда, не выросла. До размеров обычного человека, видимого с расстояния метров в двести.
  То есть, разглядеть, что это именно человек летит, а не, к примеру, корова, можно, но вот кто, зачем, почему?... Непонятно.
  Плюс виденные мною до этих пор летающие без каких-либо приспособлений люди летели все без исключения строго сверху вниз. А этот порхает, как птичка божья. Руки раскинул, и кувыркается в воздухе с видимым удовольствием.
  Собравшиеся уже атаковать штурмовики, похоже, отложили боевые действия до выяснения вновь возникших обстоятельств. И это правильно. Обычные люди, как известно, не летают, как птицы. Значит, человек летит необычный. И чего от него ожидать - неясно. А вдруг долбанёт чем-нибудь со всей дури?
  Подлетев поближе, незнакомец перешёл в вертикальное положение, сбросил скорость, завис на пару секунд почти у меня над головой, после чего плавно опустился на крышу донжона.
  Ага, вот кто у нас этот суперпупермен!
  Мужчина выше среднего роста, как у нас принято говорить - 'спортивного телосложения', возраст... на вид лет тридцать пять. Одежда и причёска... Наверное, модные. Я в местной моде ни бум-бум, старый барон тоже, гм... мягко говоря, отстал от жизни, так что из его памяти информацию по этому поводу почерпнуть невозможно. Причёска, кстати, в идеальном состоянии, словно данный субъект только что и не передвигался с громадной скоростью. Что ещё? Волосы каштановые, небольшая бородка аккуратно подстрижена, глаза карие, нос с горбинкой... В общем, с портретом в памяти барона совпадает.
  - А ты совсем не изменился! - в моих устах это прозвучало, как упрёк.
  - Чего, увы, нельзя сказать о тебе, - грустно улыбнулся летун, разведя руками.
  - Где тебя носило? Чуть-чуть не опоздал! - я покосился на кружащихся над замком штурмовиков.
  - Но не опоздал же! - ещё раз улыбнулся мой собеседник. - Ты назвал срок, и я в него уложился. Не стану скрывать, мог бы телепортироваться, но это скучно. А летать я люблю. Вот и совместил приятное с полезным.
  Я начал медленно закипать. Пока я тут, понимаешь, хожу по лезвию, он, видите ли, наслаждается полётом! Но и я хорош! Мог бы потребовать, чтобы прибыл немедленно! Я просто не знал, что этот тип уже освоил самостоятельную телепортацию. Да что там! Я не знал, что он и летать умеет! Думал - время ему нужно, чтобы добраться до стационарного телепорта и пройти через сеть порталов до замка моего соседа. А оттуда уже долететь сюда, используя какой-нибудь из специальных магических артефактов.
  - Ну, что тут у тебя происходит? Какая помощь требуется? - вновьприбывший сразу взял быка за рога.
  - Ваши Святости, прибыл мой Защитник, - обратился я к троице застывших рядом ни живых, ни мёртвых оранжевых Инквизиторов. Они так же, как и я, прекрасно поняли, что их только чуть не угробили свои же. И ещё не отошли от шока, усугубившегося, кстати, от понимания того, кто именно прибыл меня защищать.
  - Надо поговорить без свидетелей, - обратился я теперь уже к 'лётчику-любителю'. - И этих шугани, пожалуйста, - я ткнул пальцем в небо.
  - Нет проблем, - пожал плечами мой собеседник, и, задрав голову вверх, заговорил. Именно заговорил, но так громко, что любой мегафон сломается от зависти.
  - Я, архимаг Варус зи Ол, беру под свою защиту барона Илара ди Эрриса и принадлежащий ему замок до выяснения обстоятельств дела! - и уже нормальным голосом обратился к Инквизиторам: - Пока я буду разговаривать с бароном, свяжитесь со своими и решите, будут ли они и дальше кружить над замком, сядут где-нибудь поблизости или улетят восвояси.
  - Мы бы рады, но магосвязь заблокирована... - развёл руками 'Бывалый'.
  - Уже разблокирована, - нетерпеливо отмахнулся мой Защитник и обернулся ко мне. Одновременно вокруг нас с ним появился искрящийся матово-белый полупрозрачный кокон, непроницаемый для звуков и мешающий находящимся снаружи прочитать наш разговор по губам. - Ну, говори.
  - Инквизиция обвиняет меня в проведении Тёмного ритуала с целью призыва Тёмной же, естественно, сущности из-за Грани, - кратко изложил я суть дела.
  Мой, точнее барона, старый знакомый прищурился.
  - А ты его действительно проводил? Только правду!
  - Честно говоря, не знаю, - пожал я плечами. - Не помню. Очнулся в подземелье замка в центре нонаграммы, в чём мать родила, вокруг разноцветные свечи...
  - Так-так... - задумался мой визави. И, кивнув на мою левую руку, поинтересовался: - Это то, о чём я думаю?
  - Ну да, - слабо улыбнулся я.
  - А зачем? Кстати, руки по локоть у тебя считай, что уже нет.
  - Зато жизнь пока есть. Эти ребята вынесли мне приговор без суда. Пришлось их убеждать провести всё-таки процесс и дождаться моего Защитника, то есть тебя. Честно говоря, я не очень надеюсь, что дело удастся выиграть. Но в случае неудачи я обещал Инквизиторам подорвать себя в расселине тут, неподалёку. Сможешь имитировать взрыв, а меня вытянуть куда-нибудь подальше и спрятать, чтобы 'эти' не нашли?
  - Без вопросов, - согласился Варус. - За мной всё-таки должок... Но сначала, я так понимаю, нам предстоит суд. Давай пройдём этот этап побыстрее. А то руку тебе придётся ампутировать до плеча.
  С этими словами он едва заметно шевельнул пальцами, и окружавший нас кокон развеялся по ветру.
  
  - Могу ли я ознакомиться с материалами следствия? - архимаг протянул руку к инквизиторам, уже не расставленным вокруг меня в качестве 'живого щита', а сбившихся в компактную кучку.
  'Бывалый' чуть помедлил, и, достав откуда-то из складок балахона прозрачный кристалл, вложил его в раскрытую ладонь зи Ола. Тот поднёс кристалл к глазам, прищурившись, поразглядывал его с полминуты, как будто 'дело' было выписано микроскопическими буковками на сверкающих гранях, хмыкнул, и вернул артефакт обратно владельцу.
  - И это всё? - обратился мой Защитник к старшему Инквизитору.
  - А что ещё надо? - огрызнулся тот. - Нонаграмма вызова соответствует используемой для вызова Тёмной сущности, на месте преступления имеется характерный фон, да и аура подозреваемого... Сами посмотрите.
  - Я уже посмотрел, - Варус чуть скривился. - А где в деле спектральный анализ остаточного фона на месте преступления? Почему проведены только грубые замеры, да и то не вами?
  - Я же говорю, взгляните на его ауру! - раздражённо бросил Иэт Тэнг.
  Далась им всем моя аура! Интересно, что с ней не так? Посмотреть бы самому...
  - Так! Я сейчас быстренько смотаюсь вниз, гляну, что к чему в местных подземельях, а вы пока никуда не уходите. И без глупостей! - зи Ол обернулся ко мне. - Тебя это тоже касается! - после чего с тихим хлопком исчез.
  Блин! Хорошо быть архимагом! В возрасте ста лет выглядеть на тридцать, летать в небесах, как птица, и телепортироваться, вместо чем ковылять вверх-вниз на своих двоих, как некоторые бароны... Охохонюшки...
  За моей спиной раздался крик летающей твари. Ну, что там ещё?! Я обернулся. Ага! Авиация противника заходит на посадку! Вне стен замка. И правильно! Связываться с Архимагом - себе дороже. И не только потому, что он настолько крут. Тут дело немного сложнее...
  Инквизиция - это сила. Но и Совет магов - тоже. И кто сильнее, это ещё вопрос. Тем более, что в Инквизиции работают тоже маги. Причём, как правило, не самые сильные. Штурмовики - это, скорее исключение, чем правило.
  Все Архимаги в обязательном порядке входят в Совет магов. Поэтому поссориться с Архимагом - значит поссориться с Советом. Чего в этом мире себе никто не пожелает.
  Но, с другой стороны, и Архимаг не может вот так просто наплевать на Инквизицию и освободить подзащитного, которому вынесен обвинительный приговор.
  Жаль, конечно... Я бы всё же предпочёл прожить остаток жизни в своём замке, а не в какой-нибудь глухомани на краю цивилизованного мира.
  С другой стороны - если удастся смотаться от Инквизиции - это будет уже хорошо. Эх, надо было вызывать Варуса ещё до приезда Инквизиторов! Сейчас был бы уже далеко и с целой рукой. Но, русский мужик, как говорится, задним умом крепок. Думал - пока следствие, пока то да сё... Может, и пронесёт. Не пронесло.
  
  Зи Ол появился так же внезапно, как и исчез.
  - Посмотрел, - кратко сообщил он. - Можем начинать процесс. Где будем судиться?
  - Предлагаю у меня в кабинете, - быстро проговорил я, чтобы не дать Инквизиторам выдвинуть своё предложение. А то решат засесть где-нибудь в подвалах... Там холодно и сыро! Бррр...
  - В кабинете, так в кабинете, - пожал плечами мой Защитник. - А где это у нас?.. Так. Понятно. Внимание! Перемещаемся!
  Снова негромкий хлопок, и вот уже мы снова находимся в кабинете. Во даёт! Переместился сам, перетащил с собой четверых - и хоть бы запыхался!
  - Рассаживайтесь, как там положено, кивнул зи Ол Инквизиторам на кресла вокруг стола. Те молча поставили три стула рядом. Уселись. 'Бывалый' провёл рукой над столом, и перед ним появились атрибуты Трибунала - толстая потрепанная книга жития Богов - местный аналог Библии, пожелтевший человеческий череп и увядшая роза.
  Атрибуты, как атрибуты. У нас вот в суде обязательно должна быть статуя полуголой весовщицы с завязанными глазами. Как будто живём в языческом Риме...
  - Туда, - указал мне Варус на стул у стены. Ну, у стеночки, так у стеночки... Хорошо что не в железной клетке.
  Я уселся. Глава Трибунала прокашлялся, очевидно, собираясь зачитать обвинительное заключение, но мой Защитник выставил перед собой руку в останавливающем жесте и отрицательно мотнул головой.
  - Поскольку у нас тут случай не совсем обычный, - он кивнул на мою левую руку, - и время дорого, предлагаю сразу перейти к выступлению Защиты. Тем более, что мнение Обвинения уже известно.
  Инквизиторы переглянулись.
  - Не возражаю! - одобрил инициативу Иэт Тэнг, заёрзав на своём стуле.
  - Итак, я начинаю! - заявил Варус. - Насколько мы можем видеть, обвинение основано на трёх, точнее, на четырёх моментах. Первый: зафиксированный факт проведения в подземельях Замка магического ритуала. Второй: наличие в оных подземельях, точнее, в подземелье, нонаграммы, обычно использующейся для призыва Тёмных Сущностей. Третье: обнаружение всё в том же подземелье остаточного 'тёмного' фона, характерного для подобных магических операций. И, наконец, четвёртое: присутствие Тьмы в ауре обвиняемого. Я ничего не упустил?
  - Всё так! - важно кивнул 'Бывалый'. - Но я бы ещё добавил пятое: угроза насилием по отношению к Божественному Трибуналу.
  - Предлагаю пятый пункт к обвинению пока не добавлять! - возразил Защитник. Давайте сначала пройдёмся по первым четырём. А потом решим, что делать с пятым...
  - Ну, хорошо... - пожал плечами Глава Трибунала.
  - Продолжим! - Варус заложил руки за спину и качнулся на каблуках. - По первому пункту. Согласно записям в деле, никаких данных, подтверждающих, что проведенный ритуал был именно тёмным, нет. Да, магическое эхо, записанное на фиксирующий артефакт помощника дежурного жреца, похоже на то, что обычно возникает при обращении к силам Тьмы. Но - только похоже! Я понимаю - молодой, неопытный человек мог перепутать. Особенно с испугу... Но вы то, опытные Инквизиторы! Эхо больше соответствует саморазрушению отработавшего свой срок магического артефакта. Кстати - вот остатки укрепляющего амулета, найденные мною в замурованной нише в стене того самого подвала...
  - Хорошо, первый пункт снимаем! - заявил Глава Трибунала после короткого совещания с коллегами. - Всё равно, его с успехом заменяет специфическая нонаграмма плюс фон на месте преступления.
  - Вот к этому мы сейчас и перейдём, - потёр руки зи Ол. - Вы узнаёте эти книги? - на столе перед Инквизиторами появилась стопка из трёх одинаковых книг.
  - 'Основы тёмной магии'. Учебник для студентов третьего курса Магической Академии. Автор - профессор Вилим Киндар, - в первый раз за всё время суда открыл рот Правая рука Главы Трибунала.
  - Замечательно! - захлопал в ладоши Защитник. - Прошу вас, раскройте учебники на странице двести восемнадцать. Прошу, прошу! Не стесняйтесь. Это вещественные доказательства Защиты. Вы должны с ними ознакомиться. Открыли? Видите заголовок? 'Ритуал призыва Тёмной Сущности'. И там рисунок необходимой для этого нонаграммы. Посмотрите на него и сравните с изображением нонаграммы, имеющейся в материалах дела. - Варус выдержал паузу. - Ну как? В каких лучах должны стоять зеленая и красная свечи? А где стояли в данном случае? Нет, я понимаю, третий курс, молодость... Пьянки, девушки, магические дуэли... Запрещённые, кстати. Но эти времена давно прошли! У вас было время, чтобы выучить книгу, жизненно необходимую вам по роду деятельности, наизусть! Уважаемый профессор Киндар будет очень раздосадован, когда... Если я ему расскажу о таком досадном промахе его учеников.
  - Хорошо. Но для чего же тогда использовалась данная нонаграмма, и как вы объясните наличие в месте, где она нарисована, тёмного магического фона? - спросил 'Бывалый'.
  - Да какая разница, для чего использовалась? - отмахнулся Варус. - Главное, что не для тёмного ритуала. А рисовать в подвале линии на полу и зажигать цветные свечи наше законодательство не запрещает. Что касается 'тёмного фона', то, если в случае с нонаграммой мы имеем дело с плохим знанием соответствующего предмета с вашей стороны, то в случае с фоном явно просматривается халатное отношение к своим обязанностям. Если бы вы не поленились, спустились на, гм, 'место преступления' и изучили спектр этого самого тёмного фона, то увидели бы, что на этом месте действительно проводился Тёмный ритуал. И скорее всего, не один. Вот только происходило это всё во времена, когда на свет не появился ещё прадедушка обвиняемого! Ловите запись! - мой Защитник бросил в сторону Инквизиторов кристалл.
  'Бывалый' поймал его на лету, после чего все трое, склонившись к артефакту, принялись его рассматривать, при этом полушёпотом о чём-то между собой переговариваясь.
  - Ладно. Вы правы... - наконец нехотя признал Глава Трибунала. - Но как вы объясните Тёмные пятна в ауре подсудимого?
  А вот тут мы снова возвращаемся к теме профессиональной подготовки магов, идущих работать в Инквизицию, - саркастически улыбнулся зи Ол. - Да! В ауре подсудимого есть Тьма! Но посмотрите, в каких участках! Находящегося в преклонном возрасте барона ди Эрисса просто коснулась Смерть, рано или поздно приходящая за каждым из нас! Он умирает.
  
  
  Опаньки! Приехали! Блин, хорошо, что я сижу! Если б стоял - точно бы упал. А так только 'улыбку Лоар' чуть-чуть не уронил. То-то было бы тут!.. Но 'чуть-чуть' - не считается...
  Балахоны Инквизиторов синхронно повернулись в мою сторону. Лиц под ними не видно, но мне кажется, я чувствую взгляды... Уставились, сволочи, словно на диковинную зверушку! Ауру, наверное, разглядывают... Сейчас им, кстати, должно быть очень неуютно. Мало того, что их ткнули носом в собственный непрофессионализм, что рыбка соскальзывает с крючка, так ведь эта рыбка ещё, пребывая в шоке от таких новостей, может случайно или намеренно разжать свой плавничок...
  И тогда Смерть коснётся не только престарелого барона.
  
  - Убедились? Или предоставить учебники и по этому предмету? - прервал затянувшуюся паузу Защитник. На лице его играла торжествующая улыбка. Ну ещё бы! Есть, чему радоваться! Процесс он выиграл, да и часть 'висевшей' на нём старой клятвы, требующую хоть каких-то усилий его стороны, исполнил. А что тот, кому он эту клятву давал, загибается... Это дело десятое.
  Я, то есть барон, никогда не строил иллюзий относительно мага, которому он некогда спас жизнь и взамен получил магическую клятву расплатиться аналогичным образом по первому требованию.
  Варус зи Ол всегда был целеустремлённым расчётливым циником. Он двигался к цели напролом, сметая по дороге все препятствия, переступая через поломанные судьбы... Да и через трупы тоже, если надо для дела. А цель у него была простая и понятная.
  Деньги и власть. Это, кстати, именно 'цель', а не 'цели'. Деньги и власть - две стороны одной медали. Одно тянет за собой другое, другое приумножает первое, и так далее...
  И вполне возможно, Варус таки покорит когда-нибудь местные вершины. Раз уж он стал Архимагом всего-то к ста годам...
  Про 'такой молодой - а уже Архимаг' - это, кстати, не сарказм. Обычно этого уровня достигают (причём, весьма немногие из общего количества магов) лет на сто попозже... А то и на двести.
  
  Ну да ладно... Не в том сейчас вопрос. А, для начала, в том, что решит Трибунал. В обычных условиях, я думаю, они вряд ли отступились бы от своего первоначального решения. Скорее, обвинили бы в сговоре с Тьмой и Защитника, да отправили на костёр со мной за компанию.
  Но сейчас ситуация не та. Как спели бы Бременские музыканты, если бы жили не в мультике, а в реальном мире в двадцать первом веке: 'Наша 'крыша' вашей 'крыши' выше. Наше счастье - жить с такою 'крышей'.' В моём случае, правда, жить в теле умирающего старика, пусть и барона - счастье весьма сомнительное... Но иногда всё же лучше чуть подольше пожить на коленях, чем вот прямо сейчас гордо умереть стоя, привязанным к столбу и с весело горящим костерком под ногами.
  
  О! Что-то решили! 'Бывалый' поднялся со своего места, и скороговоркой невнятно протараторил: 'Божественный Трибунал в связи со вновь открывшимися обстоятельствами отменяет вынесенный барону Илару ди Эррису приговор и полностью оправдывает означенного барона. Дело закрыто!'
  Нет! Какие молодцы! Хоть бы извинились, что ли...
  - То есть обвинение в угрозе насилием по отношению к Божественному Трибуналу тоже снято?
  - Мы не будем выдвигать это обвинение, - мрачно кивнул Глава Трибунала.
  - Замечательно! - в очередной раз хлопнул в ладоши Варус. - В таком случае, я думаю, мой подзащитный не станет вас больше задерживать. - он покосился на меня. Я рассеяно кивнул. Пусть катятся...
  Два сидевших до сих пор Инквизитора быстро подхватились и во главе со своим, гм... Главой быстренько направились к выходу, прощаясь на ходу.
  
  - Вот только мой клиент настаивает, чтобы вы перед отъездом лично побывали в том самом подвале и произвели все необходимые замеры, как это и положено согласно инструкции.
  Инквизиторы затормозили так резко, словно налетели на стену. 'Бывалый' обернулся к нам с Варусом, видимо, прикидывая, а не собрались ли бывший обвиняемый и его Защитник похоронить незадачливых следователей в этом подвале.
  Но потом, похоже, всё же решил, что делать это нам нет никакого смысла. Особенно, если вспомнить о всё ещё находящейся у стен замка шестёрке штурмовиков.
  Иэт Тэнг кивнул:
  - Да, конечно, - и, чуть помедлив, добавил, обращаясь к зи Олу: - А не могли бы вы для ускорения процесса телепортировать нас туда и обратно.
  - Это не входит в обязанности защитника, - холодно ответил тот. - Так что ускоряйтесь сами. Чем быстрее закончите, тем раньше покинете эти гостеприимные стены, - язвительно улыбнулся он. - Но я обязательно проверю результаты ! - крикнул он уже в спины удаляющихся инквизиторов.
  
  Лишь только последний оранжевый балахон исчез за дверью, я разжал задеревеневшие пальцы. Шар с заключённым в нём маленьким вихрем с глухим стуком ударился о пол и покатился куда-то под комод со спиртным.
  Кстати, счастливое окончание процесса и радостную весть о моём скором переселении в иной мир, где, по местным верованиям, живётся лучше, чем здесь, следовало бы обмыть.
  Слуг, чтобы открыть комод, звать не хотелось, хотя я не сомневался, что Финдис опять подглядывал за всем происходившим в кабинете и явится по первому зову.
  Да и зачем слуги? Вон, рядом со мной стоит Архимаг. Для него вскрыть этот деревянный ящик не составит никакого труда...
  Когда я обернулся к Варусу, то увидел, что он окутан коконом силовой защиты. Ах... Ну да, 'улыбка Лоар'... Что характерно, на меня он кокон 'растянуть' не захотел. Зачем? Первую часть клятвы он выполнил: жизнь мне спас. Один раз, как и был должен. Теперь я мог умирать сколько угодно. Он, стоя рядом, и пальцем не шевельнёт для моего спасения. Ведь вторая часть клятвы - не предпринимать никаких действий, направленных мне во вред, вовсе не означает, что он должен предпринимать какие-либо действия, идущие мне на пользу. Но, надеюсь, этот проклятый бар он всё-таки откроет?! Это ведь и в его интересах.
  Вот только сначала надо вытянуть Варуса из его кокона...
  - Она не взорвётся... - махнул я здоровой рукой в сторону укатившейся 'гранаты'. Учебная.
  - Учебных 'улыбок Лоар' не бывает! - заявил маг, не торопясь снимать защиту.
  Я с кряхтением поднялся со стула и поковылял к любимому креслу. В нём всё же сидеть поудобнее. Странно, вроде 'эликсир бодрости' должен ещё действовать, а я чувствую себя совершенно разбитым. Сказались последние известия, или, действительно, умираю на ходу?
  - Когда-то эту 'улыбку' планировалось применить в одной из операций Тайной службы, - начал я объяснение, одновременно продолжая продвигаться к заветному креслу. Но она не сработала. Операция провалилась, а артефакт был подобран и отправлен на исследование. Оказалось, что он не взрывается. Активируется штатно, руку, как видишь, сушит исправно... - я наконец-то добрался до кресла и с удовольствием уселся в него, - Но, будучи отпущенным, не взрывается, а через две с половиной минуты дезактивируется. Сейчас сам увидишь... В общем, было решено использовать эту 'улыбку' в учебных целях. Сам понимаешь, тренировка с настоящим оружием, пусть и не рабочим, куда эффективней, чем с булыжником того же размера. А когда в Службе начались претрубации, я, покидая её, воспользовался наступившим бардаком и прихватил артефакт в числе ещё нескольких занятных вещиц, так сказать, на память... Как видишь, пригодилась. Кстати, ты не можешь открыть этот ящик? Что-то горло промочить захотелось...
  Варус не стал открывать ящик. Просто на столе передо мной появился бокал с вином. Второй бокал оказался у него в руке. Да... Магов-телепортёров, не знаю, к сожалению, или к счастью, нельзя использовать в качестве воров-медвежатников. Они-то изымут что угодно и откуда угодно, но при этом оставят след, прекрасно заметный любому магу-сыскарю. А вот в качестве официантов они бы были вне конкуренции! Только, к сожалению, маг более-менее приличного уровня не опустится до такой работы.
  Я потянулся за бокалом...
  - А насчёт моей скорой смерти ты правду говорил, или?...
  - Про смерть - правда, - кивнул Варус, пригубливая вино.
  - И сколько мне ещё?.. - я последовал его примеру, и сделал небольшой глоток кроваво-красной жидкости.
  - Не больше недели, - пожал плечами мой визави, - Если не принимать мер.
  - А если принять? - поинтересовался я.
  - Тогда месяц-полтора. Вот только боюсь, что у тебя не хватит денег для оплаты услуг Целителя такого уровня.
  Да. Действительно. В здравоохранении здесь отнюдь не коммунизм. Услуги медицины платные, и даже замковый Целитель, хоть вроде бы и 'мой', дерёт за свои услуги в три шкуры, хотя особым профессионализмом, скажем прямо, отнюдь не блещет.
  Ну что ж... Я вздохнул и 'проявил' кангрорт.
  - Посмотри внимательно, - обратился я Варусу, потягивающему вино внутри своего защитного кокона.
  Тот вгляделся. И его брови поползли вверх.
  - Однако... Можешь считать, что тебе удалось меня удивить!
  
  - Кстати, 'улыбка' деактивировалась. Можешь снять кокон.
  - Да, действительно. Значит, тебе удалось меня удивить два раза. Впрочем, 'поцелую' я, естественно, больше удивлён, чем 'улыбке', - заявил Варус, рассеивая защиту.
  - Кто, интересно, придумал названия этим артефактам? - автоматическим жестом почесал бороду я. 'Улыбка Лоар' - смертоносное оружие, а 'поцелуй Лоар' - прямо противоположного назначения.
  - Ну, не такого уж и противоположного, по большому счёту, - улыбнулся Архимаг. Да и вообще Лоар - дама ветреная...
  - И не боишься так про богиню? Или архимагам можно? - подколол я старого знакомого.
  Тот лениво отмахнулся.
  - Если боги начнут прослушивать разговоры смертных... А архимаг, поверь мне - для них такой же простой смертный, как и все остальные... - поморщился он. - В общем, делать им больше нечего. А вот мне, кстати, есть чем заняться. Надо смотаться проверить, как идут дела у наших друзей - инквизиторов. Побудь пока один - я мигом! - и с привычным уже тихим хлопком исчез вместе с бокалом вина.
  Я остался в гордом одиночестве. Может, эта пауза и к лучшему... Есть время переварить полученную информацию, подумать о жизни... И смерти. Под бутылочку вина хорошо думается о таких материях... 'In vinо veritas'... Или всё же 'in vino veritas multum mirgitum'? Ух, какой я умный! Прям начинаю сам себе завидовать! Ладно... Честно говоря, случайно вспомнилось...
  Но всё же о вине: в бокале оно закончилось. А буфет по-прежнему закрыт. И что теперь делать? Вызвать Вихиса? Нет, пусть посидит пока вместе с остальными в 'бомбоубежище'. Как говорится, лучше перебдеть, чем недобдеть. С другой стороны, ключ есть не только у него...
  - Финдис!
  Так, между вызовом и явлением Финдиса народу, то есть, барону - всё те же полминуты. Похвальное постоянство! Ну что ж...
  - Всё слышал?
  Мог бы не спрашивать - вон, по щеке слезинка катится... Приятно всё же, что есть хоть один... Нет - целых три человека в этом бездушном мире, которым не безразлична твоя судьба. Пускай и отчасти потому, что с ней связана и их доля...
  - Да, Ва... Илар.
  - Ну, видишь, я же говорил: ещё поживём! - улыбнулся я.
  - Я ВСЁ слышал! - старик сделал ударение на слове 'всё'.
  - И тем не менее, повторяю: ещё поживём! Верь мне! А пока... Проинструктируй своих людей: пусть потихоньку сгоняют братьев-воинов к воротам. И лошадей их туда же подводите. Освободишь 'серых', как только братья-Иквизиторы вылезут из наших подземелий. Ну и объяснят своим подчинённым, что к чему, конечно... Гражданских выпустишь из укрытия после того, как улетят штурмовики. Всё. Выполняй! Да! И открой этот ящик! - указал я на буфет.
  Финдис вздохнул, достал связку ключей и одним из них отпер наконец-то заветное хранилище. Даже снизошёл до того, чтобы достать оттуда бутылку, откупорить её и поставить на стол передо мной. И даже не попытался читать морали. Решил видно, что это - последнее желание приговорённого к смерти. То есть - дело святое.
  
  Как только начальник моей СБ ушёл, я наполнил второй бокал. Но сразу пить не стал, а грея его в руках, задумался.
  Да, действительно... Варус был прав. 'Поцелуй Лоар', с одной стороны, даёт жизнь, но с другой, во-первых - не надолго, а во-вторых - абсолютно достоверно известно, насколько именно 'не надолго'. Не очень это здорово - точно знать, сколько тебе отпущено. Даже дряхлые старики, даже смертельно больные - и те надеются, что смерть придёт не завтра. А тут - день и час известны наперёд. Эххх...
  Я тяжело вздохнул и отхлебнул из бокала.
  
  И тут передо мной снова материализовался Варус. Лицо довольное. Значит, все дела уладил. Но подробности знать не помешает.
  - И что там у нас? - поинтересовался я, делая очередной глоток.
  - Да немного опустошил кошельки наших друзей... - отозвался Архимаг, поднимая свой бокал на уровень глаз, и наблюдая, как уровень красной жидкости в нём ьыстро повышается. - Потребовал откупные за то, что мы не подадим встречный иск.
  - Ты не упустишь своей выгоды, - улыбнулся я. А что, они возят свои сбережения с собой?
  - Нет, пошерстил немного их счета в столичных банках. Да и какая там выгода! Одни услуги магосвязи для обеспечения переводов сумм почти перекрывают те жалкие крохи, что они заплатили.
  - Угу... Крохи... Хоть балахоны несчастным оставил? Или голыми и босыми отпустил?
  - Оставил, оставил... - буркнул Варус. - Просто обязательно надо было их проучить. Чтобы следующий раз сначала думали... Ты мне лучше скажи, когда будешь Ритуал проводить?
  Да уедут инквизиторы, и начнём, - пожал плечами я. - Чего тянуть?
  - А мне присутствовать разрешишь? - подался вперёд старый знакомец. Выходит, правильно я всё рассчитал. Из его любопытства можно извлечь для себя кое-какую выгоду.
  - Почему бы не разрешить? - ухмыльнулся я в бороду. - Вот только взамен я попрошу у тебя о незначительной услуге.
  - О незначительной - проси, - великодушно согласился Варус.
  
  - Знаешь, сомневаюсь я, что мой изношенный организм без проблем перенесёт преобразование. Как бы не закончить свой земной путь в процессе... Будет обидно. Поэтому хотелось бы, чтобы ты вмешался, если что-то пойдёт не так.
  И второе: сам понимаешь, артефакт редкий. Хотелось бы побольше информации о нём. Вдруг чего не знаю.
  - Да... Артефакт не просто редкий, а очень редкий, - покачал головой мой собеседник, - Все известные мне экземпляры можно пересчитать по пальцам. И стоят они... Далеко не каждый король может себе это позволить, а не то что захудалый барон... Извини, что так назвал, конечно.
  - На правду не обижаюсь, - отмахнулся я.
  - Редкое качество, между прочим, - ухмыльнулся Архимаг. - Но возвращаясь к 'поцелую Лоар'... Ты, конечно, не скажешь, где и как его достал?
  - Извини, не скажу, - развёл руками я.
  Ага, щас разоткровенничаюсь! История, прямо скажем, не для посторонних ушей.
  Артефакт барон приобрёл, когда стало ясно, что жизнь его первой жены в опасности. И, кстати, сидящий передо мной маг, тогда ещё не Архимаг, ничем помочь не мог. А тут одна воровская группировка обокрала некоего высокопоставленного вельможу... И среди добычи оказался и 'поцелуй Лоар'.
  Воры сначала и сами не поняли, что именно приплыло им в руки. Тем более, что вельможа факт обладания данным артефактом особо не афишировал. Но когда дело об ограблении стала расследовать не обычная городская стража, а Тайная Служба... Начали о чём-то догадываться. Решили навести справки. И, так получилось, что обратились с этим к тогда уже бывшему работнику Тайной Службы барону ди Эррису.
  Ничего странного. В любом мире 'правоохранители' и преступный мир очень тесно переплетены друг с другом, и, если кому-то кажется, что это дружба кошки и мышки, то, исходя не только из своего земного опыта, но и из опыта барона в этом мире, могу сказать, что далеко не всегда чётко понятно, кто же в каждом конкретном эпизоде 'кошка', а кто 'мышка'.
  Раньше барон иногда пользовался услугами этих, гм... профессионалов, чтобы изъять что-нибудь, необходимое Службе (в основном, скажем так, 'носители информации'. Письма, дневники, карты... Но бывало всякое). Или наоборот, чтобы подложить что-нибудь... (А потом, например, нагрянуть с обыском. Что поделаешь - войну не выиграть с чистыми руками).
  Вот старые знакомцы и связались с Иларом ди Эррисом, дабы он по возможности прояснил ситуацию.
  Хоть барон и находился в опале, кое-какие контакты с немногочисленными удержавшимися на службе сослуживцами у него имелись, и он согласился помочь. Не задаром, конечно... Пока ди Эррис наводил справки, Служба через скупщиков краденого, которым домушники успели продать часть добычи, вышла на воров. Начались аресты.
  Оставшиеся на свободе члены группировки 'залегли на дно'. Но к их поискам подключились и собратья по Гильдии воров, которую в связи с данными событиями 'местные правоохранительные органы' по обычаям, наверное, всех правоохранительных органов во всех обитаемых мирах, начали упорно прессовать.
  Тем временем барон выяснил наконец-то, из-за чего поднялась такая буча. Но каким-то образом к тому времени это выяснил и главарь шайки. И Тайная Служба выяснила, что он выяснил. (О как всё закрутилось, однако!)
  Остаться в живых при таком раскладе вору было очень трудно. Практически невозможно. Даже если подбросить артефакт обратно владельцу, человека, проникшего в такую тайну, всё равно найдут. И, в отличие от сыскарей, которым после завершения операции просто сотрут часть памяти, с ним церемониться никто не будет. Отправят на встречу с богами, и глазом не моргнут.
  Домушник это прекрасно понимал, как и то, что выход у него только один - как можно быстрее слинять как можно подальше и сидеть в этом 'подальше' тихо-тихо... Но для финансового обеспечения подобного мероприятия требовалось предварительно сбыть артефакт.
  О продаже по 'рыночной стоимости' в таких условиях не могло быть и речи. Поэтому 'поцелуй Лоар' был предложен единственному возможному на данный момент покупателю - барону ди Эррису (вору было известно о тяжёлом состоянии жены барона и о его любви к ней). Запрошенная цена, даже 'намного ниже рыночной', была высокой. Очень высокой. Но барон был готов её заплатить. Как был готов и к тому, что в случае, если продавца всё же найдут, покупатель поплатится жизнью. Ну и пусть. Зато любимая будет жива.
  Оптимальным вариантом, конечно, было устранить продавца после или во время сделки, но домушник был не лыком шит, и обусловил процесс обмена артефакта на деньги так, что осуществить этот вариант было невозможно.
  В общем, по всей этой истории в Голливуде могли бы снять неплохой блокбастер.
  
  Обмен состоялся. Барон стал обладателем 'поцелуя Лоар', а вор - кругленькой суммы в звонкой монете. Вот только, как это частенько бывает в жизни, артефакт барону не помог, а вору не пригодились деньги. У первого жена умерла раньше, чем он прибыл с артефактом домой, а второй попал под облаву городской стражи, никак не связанную с его поисками, и в ней был убит. Причём, как показало проведённое по этому поводу расследование - совершенно случайно.
  Но даже если бы ди Эррис и привёз 'поцелуй Лоар' вовремя - всё равно это бы не помогло. Как выяснилось позднее, к каждому такому артефакту прилагался уникальный 'код активации' - специальное заклинание.
  Когда горечь утраты несколько отступила, барон решил добыть это заклинание, чтобы получить возможность использовать 'поцелуй' уже для себя.
  Несколько лет ушло на разработку и осуществление операции по добыче 'кода'. Описывать её в подробностях не вижу смысла. Скажу только, что она вполне достойна второй серии блокбастера.
  Кстати, если покупка 'поцелуя Лоар' основательно подкосила финансовое благосостояние барона, то операция по получению заклинания его почти разорила.
  И вот ведь как бывает в жизни... Человек суетился, тратил силы и средства... И теперь воспользуется плодами его трудов другой, который палец о палец для этого не ударил. Честно говоря, мне даже немного обидно за старика.
  Но не отменять же по этому поводу ритуал.
  
  Варус спокойно принял мой отказ поделиться информацией о происхождении артефакта. Думаю, он бы и сам в такой ситуации не стал бы об этом распространяться.
  - Ну что ж... - пожал плечами он. По твоей 'незначительной просьбе': Вообще-то, у тебя их целых две, но, поскольку первую выполнить невозможно, я попробую помочь тебе по второму вопросу.
  Информация... Прежде всего, уже сказал: вмешаться в процесс преобразования нельзя. Как пойдёт, так пойдёт. Но могу утешить - о неудачных случаях мне неизвестно. Так что сильно не переживай. Второй приятный момент - преобразование полностью восстанавливает здоровье. Даже твоя рука излечится. Но время преобразования зависит от состояния организма. Известен случай, когда применивший поцелуй Лоар был разрублен практически на куски. И ничего, восстановился полностью. Только процесс длился чуть ли не месяц. В твоём случае, думаю, будет пара-тройка дней. Не больше. Что там ещё? Процесс безболезненный, так как на время его протекания объект находится в бессознательном состоянии. Ну, о том, что артефакт восстановит тебя до состояния, соответствующего возрасту двадцать - двадцать пять лет (Ага! Это тридцать - сорок 'по земному'), думаю, ты и сам знаешь... Как и то, что жизни тебе будет отпущено один год и три месяца... Вот, пожалуй, и всё, - мой собеседник закончил свою речь, а заодно и допил вино.
  
  Блин! Год и три месяца! Всего-то! С другой стороны - это много. Особенно если учесть, что в пересчёте на 'наше' время получается примерно полтора года. Но всё же, как бы увеличить этот срок?
  - А с какого момента начинается отсчёт времени?
  - В конце процедуры ты придёшь в сознание и тебе будет предложено выбрать удобный вид отсчёта времени оставшейся жизни. Ну, там, песочные часы, или водяные... Или дерево с густой листвой. Каждый день будет опадать по листику. Как листьев не останется, значит - всё.
  - Ага... Вот ты говоришь: в процессе восстанавливаются любые повреждения. А восстанавливаются ли повреждения, полученные в процессе? Если, допустим, мне отрубить руку уже после начала работы артефакта? - кинул пробный камешек я.
  - Был прецедент. Восстанавливаются, - кивнул Варус. - То есть рука отрастёт.
  - Получается, что, допустим, если перед самым окончанием восстановления мне раз за разом отрубать руку, то процесс продолжится бесконечно? - поинтересовался я у собеседника.
  - Гм! Интересно! - в глазах Архимага загорелся сумасшедший исследовательский огонёк. Провести бы эксперимент! - он как-то нехорошо посмотрел на меня. И дёрнул же чёрт меня ляпнуть! - Не бойся! - рассмеялся Варус. - На тебе проводить не будем. Хотя, конечно, жаль... - Но, думаю, бесконечно тянуть не получится. Запас энергии в артефакте не безграничен. И когда она закончится, процесс, скорее всего, будет прерван принудительно. То есть, на каком-то разе ты просто очнёшься помолодевшим, но без руки.
  Жаль... Хотя, с другой стороны - чего жаль? Здесь это вам не там. Нет смысла валяться в отключке тысячу лет, чтобы проснуться во времена, когда все болезни побеждены и люди стали бессмертными. Местная медицина застряла на одном месте, и таких успехов с её стороны ожидать не приходится. Да и кто будет следить за мной и охранять, пока я буду валяться без сознания? Кому я нужен?! Нет. Руку рубить не будем.
  - А какой разброс срока жизни после восстановления? Ну, там, на пять дней дольше, на три дня раньше... - задал я второй вопрос.
  - Разброса нет. Один год и три месяца. День в день. Час в час.
  Так. И с этой стороны неудача.
  - А... Чисто теоретически. Если добыть второй артефакт. Он продлит жизнь ещё на столько же?
  - Увы... - покачал головой Варус. Я забыл сказать. После Ритуала человек получает магические способности. Слабые, правда. За отпущенное время ничему существенному не научиться. Но всё же... А 'поцелуй Лоар' работает только с людьми, лишёнными магических способностей полностью. Значит, второй раз ничего не выйдет. А у тебя что, есть второй артефакт? - прищурил глаз Архимаг.
  - Откуда? - пожал я плечами. - Просто, думал, может стоит попытаться за это время добыть ... Но теперь понятно - нет смысла.
  Что бы ещё спросить?.. Ничего в голову не приходит. Я глубоко вздохнул.
  - Хорошо. Тогда приступаем.
  
  - Прямо сейчас?
  Я поискал повод отложить намечающееся мероприятие хоть ненадолго... И нашёл.
  - Нет, конечно. После отъезда Инквизиторов.
  - Боишься? - с ходу определил Варус истинную причину задержки.
  - А ты бы не боялся? - ответил я вопросом на вопрос.
  - Ну... Не знаю... Я как-то над этим не думал. На нас, магов, 'поцелуй' ведь не действует...
  - Да вам и так неплохо... - не удержался я.
  - Может быть, может быть... Но такая штука никому бы не помешала... Ни магу, ни, возможно, даже богу. Жаль, что секрет изготовления этих артефактов безвозвратно утерян.
  - Да. Тогда кто-то из моих знакомых неплохо бы нажился, штампуя 'поцелуи Лоар' направо и налево.
  - Нет, - отрицательно покачал головой собеседник. Даже, если бы я и знал, как изготовить такой артефакт, моих умений и сил вряд ли бы хватило. Архимаги, знаешь ли, тоже не всесильны...
  - И может быть, это хорошо... - улыбнулся я. - Иначе у нас было бы не девять месяцев, а восемнадцать. И орава этих бездельников - жрецов тоже удвоилась бы.
  - Я смотрю, ты не очень жалуешь служителей богов... - прищурился Варус.
  - Насколько я знаю - ты тоже, - парировал я.
  - Есть немного... - теперь настала очередь улыбаться Архимагу.
  - Ладно, это всё хорошо, но, пока я не начал Преобразование, у меня есть к тебе небольшая просьба: сними с меня матрицу для амулета двойника.
  - А это тебе зачем?! - Варус сделал большие глаза. - Любая магическая процедура идентификации личности подтвердит, что ты - это ты, пусть и в новом обличье. Да я сам могу свидетельствовать! Зачем надевать эту... извини, не самую приятную маску.
  Зачем, зачем... Если 'те, кому следует' узнают о том, что всеми забытый барон вдруг оказался обладателем ТАКОГО артефакта... Может возникнуть, скажем так, нездоровый ажиотаж. Вплоть до того, что всплывёт та старая кража... И тогда я свои законные год и три месяца не проживу. Это, конечно, самый пессимистический вариант, но надеяться надо на лучшее, а рассчитывать - на худшее.
  Но эту причину сидящему со мной за одним столом магу знать ни к чему.
  Достаточно с него будет ещё одной причины.
  - У меня есть подозрения, что весь этот цирк с нонаграммами в подземельях и приговорами инквизиторов организован кем-то, чтобы избавиться от одного старого барона, - сухо сообщил я. - Кстати, там, в подвале, дело обстояло именно так, как ты рассказывал инквизиторам? Или... Не совсем так?
  Зи Ол хмыкнул.
  - Ну... Скажем, почти так. 'Сдохшего' укрепляющего артефакта там не было. Я взял его из кучи своего барахла, чтобы обосновать изложенную версию. Нонаграмма сработала. И, скорее всего, это был призыв какой-то сущности. Но не тёмной, это точно. Намеренно ли была искажена 'тёмная' нонаграмма, или случайно... Это можно узнать только у тех, кто за всем этим стоит. Если они существуют, конечно, а не являются плодом параноидальных кошмаров одного моего знакомого...
  - Вернувшись после ритуала в свою спальню, я чуть не схлопотал арбалетный болт, - сообщил я улыбающемуся Архимагу. - Вполне реальный. Не плод воображения.
  Улыбка сползла с губ Варуса.
  - Да... Это уже серьёзно. И ты хочешь, насколько я понимаю, отпущенное тебе время прожить под другим именем? Или вообще в другом месте? А вместо тебя здесь в качестве приманки для убийц останется твой двойник?
  - Почти так. Уезжать я никуда не собираюсь, а вот имя вместе с возрастом сменить не помешает. Да, 'амулет двойника' нужен для меня. Чтобы я время от времени мог надевать, как ты говоришь, эту 'не самую приятную маску'.
  - Изготовление 'амулета двойника' стоит недёшево... - бросил на меня испытывающий взгляд Варус. Вот жлобяра, а! Даже с Инквизиторов денежку содрал для себя, хотя пострадавший-то - я. И не заикнулся, чтобы мне передать хоть часть. А теперь ещё и за амулет сдерёт! И не только за амулет...
  Я вздохнул.
  - Ты сейчас сними матрицу, а после преобразования поговорим про оплату. Расценки я знаю. А что до моей платежеспособности... Поговорим, когда стану молодым. Спорим, я смогу тебя ещё раз удивить?
  - На деньги? - ухмыльнулся мой собеседник, вертя в пальцах пустой бокал.
  - Да.
  - Пожалуй, не буду. Судя по всему, ты уверен, что сможешь расплатиться. Хорошо. Я сниму матрицу. Но изготовление амулета только после оплаты.
  - Само собой... - кивнул я. - Как и изготовление новых документов на моё имя.
  - Да ты за кого меня принимаешь?! - повысил голос Варус. Надо же! Сама оскорблённая невинность! Да на нём пробу ставить негде!
  - За члена Совета Магов, - спокойно ответил я. - У вас там есть своя солидная Служба разведки, и агентам вы делаете документы, от настоящих практически неотличимые.
  - Но ты же не агент!
  - Ну так запишешь меня... На год и три месяца. И направишь выполнять ответственное задание в мой же замок.
  - Это невозможно! - Архимаг сделал попытку подняться со своего стула.
  - Ну да... Невозможно... - ухмыльнулся я. - А свою любовницу принять в штат разведслужбы с назначением ей соответствующего оклада было возможно?
  - И всё-то ты знаешь... - Варус опустился обратно на стул. - Откуда, интересно?
  - Слухом... Слухом земля полнится, вспомнил я старую поговорку. Ага, вот щас возьму и сдам источник.
  - Ладно, уговорил... - махнул наконец рукой маг. - Но ты же не женщина! Что подумают обо мне люди?! Что я сменил ориентацию?
  - Что продал должность агента, - отмахнулся я. - У вас там все так делают, сам знаешь. Белой вороной не будешь. К документам будет следующая легенда: Я - внебрачный внук старого барона. Тьфу ты! То есть сын внебрачного сына. Дворянин. Но без земли и титула. Приехал навестить старого деда в надежде разжиться чем-то от его щедрот. Для того, чтобы я эту легенду не провалил, мне в голову надо будет ещё и впихнуть знания о тех местах, откуда я якобы приехал. Запишешь. За дополнительную плату, естественно. По рукам?
  Зи Ол раздумывал всего секунду.
  - По рукам!
  - Вот и чудненько. Остальные вопросы решим после Ритуала. Кстати, Инквизиторы ещё здесь?
  - Пять минут, как покинули замок, - сообщил Архимаг. - Штурмовики тоже улетели.
  Мне бы так... Сидел тут, разговаривал себе, никуда не ходил, никуда не смотрел... И всё знает. Но, увы, мне такое не светит...
  Я и так получил, похоже, максимум возможного для местного простого смертного.
  - Ну что ж.., - я потянулся за колокольчиком. Последний звонок... В этом убитом теле.
  На звонок откликнулся не Финдис, ещё не вернувшийся с проводов Инквизиторов, и не Вихис с Диспасом, сейчас, наверное, только покидающие укрытие. На пороге появился один из охранников.
  - Смертников ко мне! - коротко бросил я. Надо им объяснить, что к чему, чтобы не пугались. Да и управлять баронством, пока я буду валяться в отключке, придётся им. Больше некому.
  Охранник кивнул и исчез за дверью.
  - Ну что ж.., - обратился я к Варусу, поднимаясь с кресла, - перейдём пока в спальню. Как говорится, вперёд! К хорошему настроению, бодрости, силе, молодости, к танцам до упаду!
  
  
  Мой собеседник с готовностью подхватился с кресла. Как всякому нормальному исследователю, ему не терпелось приступить к редкому эксперименту.
   Эх, счастливый здесь всё-таки мир! Когда один мужчина говорит другому 'пройдём в спальню', у этого другого даже никаких пошлых мыслей при этом не возникает! В моём мире, увы, не так. Даже нормальный мужик не удержался бы, чтобы хотя бы схохмить по этому поводу...
  Да и по следующему моему вопросу тоже бы проехался...
  - Раздеваться надо? - поинтересовался я, остановившись перед своей мегакроватью.
  - Надо, - кивнул Варус. - Ты сейчас, извини... Несколько подусох. В процессе восстановления нарастут мышцы. Ту одежду, что сейчас на тебе, придётся просто разрезать.
  Я оглядел свою 'сбрую...' Сам бы запутался в этих шнурочках, крючочках, и пуговичках... Но в памяти барона 'инструкция по раздеванию-одеванию' есть. Значит, приступим, не дожидаясь слуг.
  
  Когда запыхавшиеся Финдис, Диспас и Вихис вбежали в помещение, я уже стоял, в чём мать родила...
  Гм... Физиономии при виде такой картины у них, конечно...
  Как бы: 'Вот оно чё, Михалыч...'.
  Ну говорил же... Наш человек не удержится, чтобы не спошлить. Хотя бы мысленно. Ладно, не до того. Сейчас проведу с ними краткий инструктаж, и...
  
  Однако краткий инструктаж оказался не таким уж и кратким. Пока растолковал народу, что, зачем и почему, и 'как, в случае чего'...
  Прошёл час, а с меня сошло семь потов. Со стороны, наверное, занимательно выглядело... Один голый дедок что-то втолковывает трём одетым, а чуть в сторонке, сложив руки на груди, стоит молодой мужчина, и снисходительно улыбается...
  В общем, рановато я разоблачился... К концу инструктажа замёрз, как собака. Хоть и лето - а в замке не жарко. Надо было бы послать одного из трёх внимающих мне старичков за халатом, но не хотелось тратить время. Да и подумаешь - даже если подхвачу двухстороннюю пневмонию - артефакт вылечит. Раз даже мою приобретшую неестественно-синий окрас руку исцелит... Которую я уже совсем не чувствую. То об остальных мелочах беспокоиться нечего.
  
  Наконец вроде все всё поняли, и я нырнул под тёплое одеяло (А кто мне, блин, мешал лечь раньше и толкать речь, находясь в тепле, да ещё и из горизонтального положения?!)
  Итак - 'поцелуй Лоар'. В наличии. Заклинание - ключ. В памяти. В памяти барона, правда, а не в моей. Повторить про себя... Вроде всё нормально. Хорошо. Приступим.
  Я активировал артефакт, одновременно начав произносить 'код активации'. Странно, но никаких аудио- и визуальных эффектов, обычно сопровождающих срабатывание подобных устройств в книгах и фильмах, не воспоследовало.
  Просто, с последним словом заклинания я выключился, словно электрическая лампочка.
  
  И тут же включился...
  Между 'выключением' и 'включением' прошла всего-то секунда 'выпадения из реального пространства-времени'. Это по моим ощущениям. Вот я лежу, пялюсь в потолок, то есть в балдахин. Читаю заклинание... Дочитал. Миг темноты и глухоты... И вот я уже снова лежу в кровати. Вот только 'картинка' перед глазами выглядит сильно 'размытой'. И в ушах звучит монотонный тихий голос: 'Выберите удобный для вас вид отсчёта времени... Выберите удобный для вас вид отсчёта времени... Выберите...'
  Это уже всё, что ли? Чёрт, какой же вид отсчёта выбрать? Песочные часы?.. Дерево с облетающими листиками?.. А если?..
  'Вид отсчёта времени принят'.
  Справа вверху в поле зрения поверх изображения окружающего мира появились цифры: '1: 3: 00: 00: 00: 00', тут же сменившиеся на '1: 2: 44: 17: 89: 89'... '1: 2: 44: 17: 89: 88'... '1: 2: 44: 17: 89: 87'...
  Одновременно с началом обратного отсчёта зрение пришло в норму, но я, не замечая ничего вокруг, лежал и смотрел, как убегают секунды моей жизни. В голове звучала песня, всплывшая откуда-то из глубин памяти, как только я увидел таймер. Мдя... Вот уж, действительно: It's the final countdown!
  Так! Что это я разлёгся?! Смерть дала мне отсрочку, и оставшееся время надо использовать на полную катушку! А ну-ка, подъём! Я решительно откинул одеяло.
  Левой рукой, кстати... Что там у нас с ней? Пальцы сжимаются-разжимаются, цвет кожи естественный. А мышцы... Нет, не так: А мышцы!.. Ничего себе! Это мои?!
  Откуда-то слева голос Вихиса:
  - Ваша Милость!.. Ваша Милость!.. И судорожный трезвон колокольчика. Я повернул голову. Ага... А вот и мой верный Смертник. Лицо радостное, как будто у него только что в Штатах умер дядя-миллионер. И трясёт несчастным колокольчиком, трясёт...
  Я рывком сел на кровати, жестом останавливая перезвон.
  - Кх-м... - послышалось из-за спины. А это ещё кто у нас? Я резко обернулся. А, Варус...
  '1: 2: 44: 17: 89: 12'
  - Сколько времени я провалялся? - в принципе, особой ценности в этой информации нет, просто интересно...
  - Четверо суток. С хвостиком... - ответил Архимаг. - Как себя чувствуешь?
  Я прислушался к своим ощущениям.
  - Знаешь... По сравнению с ощущениями перед восстановлением - никак. То есть ничего не болит. Абсолютно. Даже непривычно.
  - Это хорошо... - пробормотал Варус, разглядывая меня, словно подопытного кролика после эксперимента. - Да, действительно, абсолютно здоров!
  В это время в спальню влетели Финдис с Диспасом. И замерли, словно налетели на кирпичную стену. Стоят, таращатся на меня, и глотают воздух широко раскрытыми ртами, как рыбы, выброшенные на берег.
  - Что, голого мужчину не видели? - буркнул я. - Зеркало сюда!
  Вихис тут же подкатил стоящее перед кроватью зеркало. Из него на меня глянул мужчина в возрасте примерно тридцати пяти земных лет. Лицо... Лицо как лицо. Молодое, и это главное. Волосы русые, а не седые. Бороды почему-то нет. Ну, нет, так нет. Надо будет отпустить. Тут все половозрелые мужчины ходят с бородками. Телосложением не Апполон, но подтянутый. Мускулатура развита... Я хотел повертеться перед зеркалом, но потом решил, что заниматься этим занятием перед публикой всё же как-то... не очень... Успею ещё рассмотреть себя во всех подробностях.
  '1: 2: 44: 17: 88: 33'
  А время бежит... Таймер бесстрастно отсчитывает секунды...
  'Memento mori', как говорится... Надо как-то к этому привыкнуть. Если получится...
  - Одежду мне! - коротко бросил я, продолжая разглядывать своё отражение. Ничего, ещё повоюем...
  '1: 2: 44: 17: 87: 85'
  
  С одеждой получилась закавыка. Та, что я снял перед преобразованием, как и предполагалось, теперь оказалась мала, а та, что была впору и умудрилась за долгие годы хранения не пойти на корм моли, безнадёжно вышла из моды.
  Одевать же на себя подходящие по размеру вещи, принадлежащие другим обитателям замка, я не захотел. И не только в брезгливости дело. Если кто-то узнает на мне 'одолженные' Финдисом штаны или куртку... Вся конспирация коту под хвост.
  В общем, я облачился в халат, который, как и все его собратья, оказался не то чтобы безразмерным, а, скажем так, 'несколькоразмерным', и, усевшись на краешек кровати, наблюдал за тем, как в поисках решения проблемы мечутся вокруг мои старички-Смертники.
  Лица у них при этом были... Интересные. С одной стороны - на них отражалась озабоченность в связи с возникшим затруднением. И в то же время 'пенсионеры' просто светились от радости. У Вихиса по щеке даже периодически скатывалась слезинка.
  Понятное дело... Они вместе со мной получили отсрочку исполнения приговора. Как такому не обрадоваться?
  
  Долго так рассиживаться мне не дало чувство голода. А что? Организм у меня теперь пусть и не растущий, но всё ещё относительно молодой. Требует жиров, белков, углеводов и прочих питательных элементов. Причём требует настоятельно, судя по урчанию, доносящемуся из желудка.
  Ну, что ж... А не пора ли нам подкрепиться? По-моему - пора. Да и обмыть отсрочку моего отбытия в мир иной тоже не помешает. А заодно и провести деловые переговоры. В моём мире они, кстати, в основном и проводятся или за обедом, или в сауне... При чём не только переговоры. Поговорка 'карьера мужчины зависит от того, с кем он пьёт, а женщины - от того, с кем она спит', возникла не на пустом месте...
  Сауны тут нет, значит - остаётся обед. Хотя по времени, наверное, правильнее бы назвать это ужином. Ладно, не важно. Лишь бы было что выпить и чем закусить.
  
  - Так! - Я решительно поднялся с кровати, - Варус! - обратился я к Архимагу, который всё это время терпеливо стоял рядом, предоставляя мне время прийти в себя. - Не желаешь ли немного перекусить и попутно обсудить... некоторые дела?
  - Немного перекусить - не желаю. Желаю основательно подкрепиться - улыбнулся Варус. - М-дя... От скромности он не умрёт.
  - Финдис, организуй в кабинете ужин на двоих. Праздничный... - я многозначительно посмотрел на него. - И не забудь, что мне теперь можно есть настоящую еду, а не то... Гм, чем приходилось питаться раньше.
  - Предлагаю тебе перейти пока в кабинет, - снова обратился я к зи Олу. - Подожди там меня, пожалуйста. Мне надо подготовиться, чтобы наш разговор стал более предметным, чем прошлый... Можешь начинать ужинать без меня. Я быстро!
  Архимаг, величественно кивнув, проследовал к дверям, ведущим в кабинет, а я по всё той же потайной лестнице сломя голову ринулся к сокровищнице. 'Сломя голову', слава местным богам, в переносном смысле. А то на этих ступеньках что-нибудь себе сломать вполне реально, и, я бы сказал, легко. Особенно если отвлекаться на меняющиеся перед глазами цифры. Кстати, напоминаю себе Терминатора. Того, первого, а не который 'жидкий'. Ещё бы к таймеру добавить разные полезные Приблуды, типа дальномера или чего-нибудь в этом духе.
  Гм... Тогда бы я за потоком информации точно не увидел реального мира. И свалился бы с лестницы. Всё, завязываем с глупыми мечтами!
  
  Эх! Хорошо всё-таки быть молодым! Путь вниз я вообще почти не заметил. Поднимаясь обратно, конечно, запыхался, но по сравнению с ощущениями после куда как более короткого подъёма, проделанного в старческом теле... Небо и земля.
  Немного отдышавшись в спальне, я отряхнул с халата налипшую паутину и направился в кабинет.
  
  Как и следовало ожидать, Варус не терял времени даром. Судя по состоянию бутылок и тарелок, он уже успел выпить и закусить не по одному разу. Пора присоединяться, если хочу, чтобы и мне что-нибудь осталось.
  Я осторожно поставил принесённый из сокровищницы ящичек на край стола, и плюхнулся в кресло, попутно хватаясь за вилку и нож. Следующие пять минут я был занят набиванием желудка, не забывая запивать поглощаемую вкуснятину превосходным вином. По идее, надо бы перед каждым опрокинутым стаканом, то есть бокалом, говорить тост, но тут все свои - можно обойтись и без этих условностей.
  Наконец, не выдержав натиска поглощаемой пищи и питья, чувство голода позорно отступило, и я блаженно откинулся на спинку кресла. С противоположной стороны стола в такой же позиции уже пару минут находился мой сотрапезник.
  Увидав, что я вроде как готов к беседе, он ткнул пальцем в ящичек и спросил:
  - Тэйн?
  - Он самый, - довольно кивнул я, ковыряясь ножом в зубах. Вообще-то, стоматологи настоятельно не рекомендуют это делать таким инструментом, но, думаю, кариес - это то, чего я теперь должен бояться меньше всего.
  - Сиреневый... - задумчиво проговорил Варус. Это уже был не вопрос, а утверждение. В принципе, и первый вопрос он мог бы не задавать. Всё же видит, зараза, и сквозь ящик! Да, сиреневый тэйн, он же 'яблочко по блюдечку'. Пора этому артефакту покинуть пределы сокровищницы.
  - Я слыхал, ты коллекционируешь эти штуки... - задушевно проговорил я.
  - Есть такое дело, - покачал головой Архимаг. - И сколько ты за него хочешь?
  - Ты знаешь цену, - пожал я плечами.
  - Да, ты прав, - улыбнулся Варус. - Тебе будет чем расплатиться за мои услуги, ещё и останется на безбедный остаток жизни...
  - Не так уж много и останется... - буркнул я. - Ибо я ещё не перечислил всего, что мне нужно.
  - Ну так давай, перечисляй... - бокал перед сотрапезником наполнился.
  - И мне налей... - отрываться от кресла было лень.
  - Пожалуйста... - мой бокал тоже наполнился вином, и, оторвавшись от стола, спланировал прямёхонько мне в руку. Я пригубил его и начал перечислять.
   - Значит так... Про амулет 'двойника' и новые документы мы говорили. Вычитаем эту сумму из цены тэйна. Далее: ты говорил про то, что у меня должны появиться слабые магические способности. Появились?
   Архимаг поглядел на меня с полминуты, прищурившись, и кивнул:
  - Появились. Даже более того, ты теперь будешь ещё и Чувствующим!
  Гм... Чувствующий... Что это за зверь такой? Чувствующий... Сенситив... Экстрасенс, что ли?! Уточним.
  - Это как?
  - Ну... Сможешь воду находить с помощью лозы... Или руду... Ауру видеть... Ещё там по мелочи...
  - Всю жизнь мечтал бегать с лозой - искать воду, - буркнул я. - А ауру твою что-то не наблюдаю.
  - Не всё же так сразу! - рассмеялся Варус, осушив свой бокал до дна. - По магическим способностям, например, скажу: было бы у тебя впереди лет пятьдесят - мог бы стать неплохим магом. А так - максимум, что сможешь - это файербол размером с горошину зажечь. И то при условии, что всё отпущенное время потратишь на интенсивное обучение. А тебе оно надо?
  - Надо, - твёрдо ответил я. - Вот об этом и поговорим. Я знаю, у вас там в академии сейчас преддипломная практика... Можешь в рамках её прохождения пригнать мне сюда какого-нибудь студиоза из выпускного курса? Желательно боевика - я тут хочу кое-кого немного погонять, развлечься малость... Ну и, желательно, чтобы у него имелись преподавательские навыки. Дабы обучил меня хотя бы азам. Например, тому самому файерболу размером с горошину. Да! И, ладно - можно не отличника, но и не последнего неуча! Идёт?
  - Почему бы и нет?- почесал затылок зи Ол. - Но это будет стоить...
  - Без вопросов! - пожал плечами я. - Обсудим. Ещё по бокальчику?
  - Да, пожалуй... - кивнул Варус, и наши бокалы в очередной раз наполнились.
  Так, продолжим...
  - Значит, мне нужен студент магакадемии. А у этого студента должен быть доступ к вашему хранилищу алхимических ингредиентов. Не забесплатно, конечно... - поспешил я успокоить сразу вскинувшегося Варуса.
  - Ну и аппетиты у тебя! - восхитился он. - Это всё, я надеюсь?
  - Почти... - невозмутимо ответил я. - Надо активировать стационарный Портал в моём замке. В режиме малого грузового.
  
  - Понимаешь... - с задумчивым видом проговорил мой собеседник. Точнее, собутыльник. - Каждый должен заниматься своим делом. Пастух - крутить хвосты коровам. Кухарка - готовить обеды и ужины. Король - управлять государством. Маг из Депертамента Связи - заниматься порталами. Архимаг... В общем, у Архимага тоже есть свои дела. И, если, допустим, кухарка начнёт управлять государством, а Архимаг - активировать порталы... Короче, ни к чему хорошему это не приведёт.
  - То есть ты не умеешь активировать Порталы, - констатировал я.
  - Да всё я умею! - взвился Варус. - Не в том дело! Архимаг должен...
  - Я понимаю, что когда Портал активирует Архимаг, это стоит дороже, чем если ту же работу делает обычный сотрудник Департамента Связи, - быстро перебил я собеседника, опасаясь, что тот сейчас закатит очередную лекцию на тему, кто чего кому должен. - Примерно на пятнадцать процентов.
  - На четверть, - отрезал Варус.
  - Не буду торговаться. Сегодня я добрый, - согласился я. - Но тогда ты оплатишь из всё той же причитающейся мне суммы за проданный тэйн абонентскую плату за функционирование Портала сроком на год и три месяца. По рукам?
  - Эххх... Ты из меня верёвки вьёшь. По рукам! - согласился зи Ол. - Ну теперь-то всё?!
  - Теперь всё, - подтвердил я. И, подумав немного, добавил: - Кажется... Может, ещё чего вспомню, пока ты здесь. Наливай!
  Бокалы наполнились красной жидкостью, и мы, отсалютовав ими друг другу, осушили ёмкости до дна.
  - Хорошо! - кратко охарактеризовал я своё состояние.
  - Аналогично! - сообщил Варус.
  - Слушай... А правда, что тэйн, - кивнул я на 'яблочко по блюдечку', - это одноразовый накопитель информации?
  - Да, - кивнул зи Ол. - Так и есть.
  - И ты можешь её считать?
  - Могу. Но 'пустой' артефакт не имеет коллекционной ценности.
  - То есть, может быть, в твоей коллекции хранится секрет вечной жизни или описание способа получения золота из навоза, но ты этого никогда не узнаешь, так как 'коллекционная ценность' артефактов для тебя дороже заключённых в них знаний?
  - Ну, во-первых, не 'заключённых', а 'может быть, заключённых' - пожал плечами Варус, в очередной раз наполняя бокалы. В основном там записан всякий мусор: чьи-то дневники, поваренные книги, альбомы объёмных образов... В общем, информация, скорее интересная для историка, исследующего ушедшую цивилизацию, но не для мага. А во-вторых... Мне вполне достаточно тех знаний, что я имею. Нет, не так. Мне вполне достаточно традиционных способов получения знаний. Всё идёт своим чередом, всё предсказуемо... Может, кому-то такая жизнь покажется скучной, но меня она вполне устраивает. Как и большинство людей. Очень немногие, например, предпочтут спокойной жизни где-нибудь в уютном укромном местечке пребывание в замке, где тебя хотят убить, - подмигнул он мне.
  - Кстати, а что мне с этим делать? - я осушил свой бокал.
  - А!.. Убей их первым, - отмахнулся Архимаг.
  - Кого 'их'? - не понял я.
  - Да всех... Кто тут у тебя живёт... Твой недоброжелатель... или недоброжелатели, точно окажется... или окажутся в их числе.
  - Замечательный метод! - саркастически улыбнулся я. - Не считая того, что при таком раскладе я получу на свою голову проблему с Королевским правосудием, с Орденом Целителей, со жрецами... И так далее. Так я ещё и останусь без слуг.
  - Наберёшь новых - предложил собеседник.
  - Ага! За какие деньги?! Ты дашь?
  - Ну не хочешь убивать всех, - не надо, - поморщился Варус. - Тогда того... Пытай всех по очереди... В конце концов виновный признается.
  - Гм... Под пытками они в конце концов все признаются... Даже в том, чего не совершали... И тогда придётся всех убить. Из чего вытекают всё те же проблемы.
  - Тебе не угодишь! - рассердился Архимаг. - Тогда думай сам!
  - Вот и думаю... - вздохнул я. - Уже мозги пухнут...
  - Знаю отличное лекарство от распухания мозгов, - заявил мой собутыльник, и на столе появилась очередная бутылка.
  Угу... Бутылка вина - не болит голова... Сейчас. А утром что будет?
  А... Утром будет... утро. А пока можно и оторваться в первый раз за всё время моего пребывания в этом мире и в этом теле. Девочек бы ещё заказать... В смысле - пригласить... Но - пока не время. Придётся потерпеть... Будем возмещать недостаток женщин избытком алкоголя!
  
  В общем, разговоры-переговоры продолжались до утра. Под конец, помнится, разошедшийся Варус предлагал лично снести замок, в котором мы находились, как источник всех моих проблем, а я интересовался, а не может ли уважаемый гость уместиться в бутылке? Очевидно, перепутал Архимага с джинном.
  Но закончилось всё более менее нормально. Замок уцелел, бутылки с личным Архимагом у меня тоже не появилось...
  
  А с первыми лучами солнца Варус щёлкнул пальцами, и праздник закончился. Состояние опьянения закончилось, так и не перейдя в состояние похмелья, зато дико захотелось спать.
  Зи Ол же был свеж, как огурчик. И бодр, словно и не провёл только что бессонную ночь.
  Отправив меня отдыхать, он принялся выполнять оговоренную часть работы. Амулет 'двойника' был сотворён за полчаса. С Порталом пришлось повозиться дольше. Для подключения к общей системе связи его надо было не только активировать с этой стороны, но и подключить к Системе на Центральном пункте управления. Предварительно, естественно, внеся оплату.
  Вообще, по хорошему, в рабочем состоянии Порталы должны бы были поддерживаться за счёт королевской казны. Ведь задумывались они как стратегическая система для переброски войск и снаряжения. И уж потом - для мирного применения.
  Но реально всё, как обычно, выглядело по-другому. Порталы-то были натыканы по стране довольно густо. Но - в большинстве случаев они не работали. Ибо эксплуатация влетала в копеечку. А власти поддерживали систему за свой счёт только 'на танкоопасных направлениях', да в местах своего отдыха или проживания фаворитов и прочих приближенных к местному корольку.
  Остальные Порталы должны были эксплуатироваться за счёт владельцев сооружений, в которых они были установлены.
  Но поскольку содержание Портала даже в минимальной конфигурации - 'малый грузовой', который был способен принимать и отправлять исключительно неодушевлённые предметы с максимальными габаритами в куб со сторонами в полметра, было не по карману примерно половине 'частников' (а что уж говорить про варианты 'большой грузовой', или 'универсальный' - способный перемещать и живых существ), приёмные телепорты по большей части были заглушены и стояли на консервации. И для их запуска, кроме солидного финансового вливания, была необходима сложная процедура расконсервации и активации. Для проведения которой надо было вызывать специалистов.
  Те, естественно, к месту проведения работ от ближайшего универсального портала добирались в лучшем случае верхом. Что требовало времени. Не считая тягомотины с подачей и рассмотрением заявки.
  В общем, если бы не Архимаг под рукой - ждать бы мне активации Портала не меньше месяца. А так - к обеду всё уже было готово. И первой 'передачей' через вновь активированный Портал были мои новые документы, а также несколько комплектов одежды по моему размеру. Последняя была относительно дешёвая и в меру потёртая, что полностью соответствовало выбранной 'легенде'.
  Короче, обедал я, уже будучи облачённым в один из прибывших костюмов. Кроме того, Варус утверждал, что насчёт обещанного мне студента магической академии он уже договорился, и тот прибудет в Замок в ближайшее время.
  Правда, лицо моего старого знакомца, когда он объявил эту новость, мне не понравилось... Ох, чую, надо ждать от выпрошенного студентика какого-нибудь подвоха. Наверное, всё же тупицу подсунут... Но - пока шум поднимать рано. Подождём...
  За обедом зи Ол походя 'залил' мне в мозги мою 'легенду', и теперь я и среди ночи мог рассказать о 'своих родных краях', о 'семье', и так далее. Вполне достаточно, чтобы не вызывать подозрений.
  Обед прошёл, как это принято писать в официальных сообщениях, 'в тёплой обстановке'. Варусу грел душу новый экспонат его коллекции, доставшийся ему, прямо скажем, довольно дёшево, а мне - молодость и выполнение начальных пунктов плана на оставшуюся жизнь.
  Вино на столе присутствовало, но обильным возлияниям, в отличие от вчерашнего ужина, мы уже не предавались.
  После обеда мой гость засобирался в дорогу, но я задержал его ещё одной просьбой:
  - Понимаешь, для полного соответствия легенде мне надо не просто 'возникнуть в замке из ниоткуда', а войти в него так, чтобы люди это видели. Причём топать придётся из соседнего домена, чтобы пройти через таможенный пункт на границе баронства. Я конечно, могу выйти из замка через потайной ход, скрытно выбраться из своего баронства, а потом открыто вернуться в него обратно, но это время... время... Не мог бы ты подкинуть меня? По пути?.. Бесплатно, по возможности, - добавил я, набравшись наглости.
  - Архимаг тяжело вздохнул, критически оглядел меня с головы до ног, очевидно, прикидывая, сколько я вешу...
  И неожиданно согласился.
  - Ладно, полетели.
  
  Вот это номер! Не ожидал, скажу честно... Я думал, моё наглое предложение станет началом торга, в результате которого сумма, полученная от зи Ола за тэйн, уменьшится на некоторое количество золотых. А тут - вот так сразу...
  Кстати, очень, очень тяжело расставаться с артефактом. Понимаю, что всё делаю правильно, но 'наведенные' чувства прежнего владельца тела просто орут 'Караул!' от того, что предстоит разлука с любимой 'игрушкой'. Интересно, это у старого барона была индивидуальная реакция, или 'яблочко по блюдечку' вызывает подобную зависимость у всех владельцев? Вон, даже Архимаг собирает эти штуки и не торопится с ними расстаться...
  Но почему всё же он согласился 'подвезти' меня бесплатно? Спрашивать как-то не хочется - ещё передумает и заломит такую цену, что мама не горюй... Что-то заподозрил и хочет вывезти меня подальше, чтобы, так сказать, препарировать интересный экземпляр в спокойной обстановке?
  Да нет, это у меня, похоже, рецидив старобаронской паранойи. Если бы Варус захотел, ему бы ничего не помешало воплотить в жизнь свои коварные планы прямо здесь. Кроме клятвы не совершать действий, направленных мне во вред, конечно.
  А вот по этому поводу надо всё же заставить Финдиса попробовать меня ударить. Вдруг со сменой личности, да ещё после ритуала это всё перестало работать? Но сейчас, увы, провести сию процедуру не получится. Вон, мой пилот и авиалайнер в одном лице уже нетерпеливо притопывает ногой. Значит, надо быстренько собираться в полёт.
  Так что Финдиса всё же придётся вызывать, но по другому поводу. Надо собрать в дорогу 'комплект путешественника' и отдать распоряжения на период моего отсутствия в замке. Ну что ж, где у нас тут колокольчик?..
  
  Как и следовало ожидать, Финдис воспринял мою идею с полётом и последующим одиночным пешим путешествием, мягко говоря, без воодушевления.
  Да. Я и сам понимаю, что это в какой-то мере авантюра. Но время дорого. Счётчик тикает, и позволить себе потратить неделю на топтание по окрестностям, пусть и гораздо более защищённое, чем то, что предстоит согласно моему плану, я не могу. На случай непредвиденной стычки, у меня ещё осталась в кангрорте одна 'жемчужина' с заклинанием личной магической защиты, а там, если что, применим приём 'ноги'. То есть быстро убежим.
  Так что после короткой, но эмоциональной перепалки я отдал прямой приказ, и упрямый старик вынужден был подчиниться. Напоследок он попытался пристроиться в полёт третьим, но я его огорчил тут же придуманной версией об ограниченной грузоподъёмности используемого летательного аппарата. 'Боливар не вынесет двоих.'
  Последней фразы начальник моей СБ явно не понял, но общий смысл моей речи уловил, так как, всем своим видом выражая неудовольствие, всё же отправился собирать дорожный мешок.
  
   Ну, недоволен, так недоволен... Зато приказы исполняет быстро. И качественно.
  'Походный набор' был собран буквально за десять минут, как будто я вот так путешествую каждый день, и потому к этому всё готово. В дополнение к дорожному мешку Финдис вручил мне короткий меч, и, соответственно, длинный нож. То есть кинжал. Надев перевязь с мечом, я потянул оружие из потёртых ножен.
   Ты смотри... Вроде как и не бой ещё (и надеюсь, обойдётся в этой короткой вылазке без 'войнушки'), а даже при одном взгляде на клинок такой вброс адреналина! Рука как бы сама привычным жестом крутанула меч. Балансировка отличная! Я в этом ничего не понимаю, конечно, а вот покойн... нет, ушедший куда-то барон понимал. Теперь вот и я начинаю разбираться.
   Вроде, меч как меч... Хороший, не спорю. Но - без всяких магических прибамбасов, без никаких украшений... В общем, обычное оружие обычного воина.
   Но... Ди Эррис, похоже, испытывал к нему нечто вроде, как бы это сказать... нежности, что ли?
  Наверное. Нежность, как к любимой женщине, и уважение, как к старому проверенному другу. Как-то разучились мы в нашем мире испытывать такие чувства к оружию. Нет, какое-то слабое подобие ощущаемых мною сейчас эмоций, конечно, осталось, но... Очень слабое. Мы, мужчины, в большинстве своём уже не воины. Не знаю, хорошо это или плохо, но это так.
  Полюбовавшись на меч, я с неохотой спрятал его обратно в ножны. Повесил на пояс кинжал, проверил, легко ли выходит... Всё нормально, но к нему у барона, а следовательно, и у меня, таких чувств, как к мечу не было. Ножичек и ножичек...
  Теперь мешок за спину... Порядок. Флягу на пояс... Надо будет внедрить здесь что-то вроде 'camelback' - фляга в рюкзаке, а вода пьётся через резиновую трубку. Удобная штука. Вопрос только, насколько она в этом мире нужна, существует ли технология хотя бы для производства гибкой трубки, и будет ли у меня время всем этим заниматься.
  Ладно, это потом. Готов? Готов.
  А вот Финдис, похоже, так не думает. Решил провести предполётный инструктаж. Осадить его, что ли? Нет, а вдруг чего умного скажет, чего я не знаю. Пусть говорит.
  Гм, а действительно, информация местами ценная... Особенно та, что он сообщил мне шёпотом, 'на ушко'.
  Ну что ж, спасибо. А теперь пора на 'взлётную площадку'.
  Я кивнул Варусу: 'Можно, мол'. И сразу оказался на крыше донжона. Тащиться по лестнице Архимаг не захотел, из окна вылетать тоже, так что просто телепортировался. По идее, можно было бы попросить его не подкинуть меня до нужного места по воздуху, а просто телепортировать. Но у меня есть планы именно на полёт, хотя он занимает больше времени, чем практически мгновенное перемещение в пространстве.
  Итак, мы на крыше. Расхаживающие почти рядом стражники вытянулись по струнке, не сводя глаз с Самого Архимага, и, похоже, стараясь не дышать. Меня не замечают. И это понятно. Ввиду секретности операции я попросил зи Ола наложить на меня либо заклятие невидимости, либо заклятие отвода глаз. Что по результатам одно и то же. Похоже, работает превосходно...
  
  Стартовали без предупреждения. Просто вдруг земля ушла из-под ног, и мы начали 'возноситься' в небеса. Горизонт начал раздвигаться, а под ногами стремительно уменьшался, проваливаясь вниз, мой замок.
  
  Словно читая мои мысли, Варус не стал одновременно с набором высоты смещаться в сторону, а поднимался строго вертикально, что позволяло мне оглядеть близлежащие окрестности.
  Подъём прекратился, когда мы, казалось, упёрлись головами в небольшое облачко, как раз пролетавшее мимо куда-то по своим делам. Я прикинул высоту.
  А что тут прикидывать? Альтиметра нет, а без него... 'высота птичьего полёта'. Понятие растяжимое. Может, с полкилометра будет, может, больше, а может и меньше...
  Архимаг обернулся ко мне:
  - Ты, наверное, гадаешь, почему я согласился тебя 'покатать' бесплатно?
  - А чего тут гадать? Какие могут быть ещё причины, кроме как твоя душевная доброта, чуткость, и непреодолимое желание помочь ближнему? - пожал плечами я.
  - Шутник... - хмыкнул Варус. - Так вот, о причине... Судя по твоим заказам, ты решил остаток жизни провести не на заслуженном отдыхе, а в трудах и заботах. Хочешь совершить что-нибудь если не великое, то хотя бы значительное, чтобы потомки тебя запомнили. Угадал?..
  - Нууу... - протянул я... - Честно говоря, вот именно таких планов у меня пока нет. Хочется пожить в своё удовольствие, может быть, в том числе и повоевать немного. А так, чтобы 'оставить след'... Моё имя всё равно не запомнят, так как не узнают. А имя Илара ди Эрриса прославлять в веках не вижу смысла. Оно не моё. Так что, господин Архимаг, ткнули вы пальцем в небо.
  - Вижу, угадал, - довольно улыбнулся Варус. - Я хочу тебе немного помочь. Напоследок. Не из альтруизма. Просто интересно, что сможет сделать приговорённый к смерти человек за год с хвостиком... Эксперимент. Ты делай... А я посмотрю. Но помощи от меня больше не жди. Клятву я исполнил, а оплатить мои услуги тебе, извини, теперь нечем. Прибылей больше не предвидится, только расходы. Всё, что я могу, а главное, хочу для тебя сделать, это показать тебе твои, так сказать, владения. Возможно, увиденное тебе пригодится...
  Вот за это спасибо! Тут наши желания совпали. Я как раз хотел завести шарманку в стиле: 'Дайте воды напиться, очень уж есть хочется, потому что переночевать негде...' То есть, раз уж мы всё равно летим, почему бы не сделать небольшой круг и совершить воздушную экскурсию над моим баронством? А тут мой авиаперевозчик сам предложил... Грех не воспользоваться случаям.
  - Ну, давай, показывай, - вздохнул я, стараясь не выдать своих чувств. - Экспериментатор... Предлагаю начать с караванного пути.
  - Как скажешь, - усмехнулся Архимаг, и мы резко рванули с места.
  Блин! Так же и голову можно оторвать! Мы ж не в креслах с подголовниками! Внизу понеслась узкая долина, протянутая вдоль петляющей ленты реки. То там, то сям под нами мелькали небольшие деревеньки с относительно небольшими участками обработанной земли при них. Крестьяне всё ещё надеются вырастить хоть какой-то урожай. Оптимисты...
  На меня, кстати, полёт тоже навеял оптимистическое настроение. Здорово это - парить в небесах словно птица!
  'И лететь по белому свету, став одним движением ветра...'
  Нет, я конечно летал на самолётах. И даже прыгал с парашютом. Но вот так - никогда. И никогда, наверное, больше не полечу. Ну и пусть! Ощущения совсем другие. Непередаваемые. И, что удивительно, не ощущается ни встречный ветер, ни пониженная температура. Очевидно, мы находимся в магическом силовом коконе, внутри которого поддерживаются оптимальные условия. Ещё бы этот кокон гасил силы инерции при резких манёврах - цены бы ему не было! Так, это я уже привередничаю. Мне бы мёд, так и ложкой.
  И вообще, не надо отвлекаться! Я тут всё-таки не просто порхаю, а веду воздушную разведку. Что там у нас внизу?
  Внизу, рядом с рекой, то отдаляясь, от неё, то снова приближаясь, тянется дорога. Обычная грунтовка. То песок, то грязь, то болотистая низина... Я как-то представлял себе караванный путь несколько иначе. Можно ж было хотя бы как-то замостить! Вон, горы рядом, куча строительного материала.
  Кстати, горы уже не рядом, а под нами. Пока ещё невысокие. Река, запрыгнув на небольшой водопад, ушла вправо, а дорога начала забирать в противоположную сторону. Вода, конечно, вверх не течёт, но мы летим против течения, и впечатление именно такое.
  Ага! Вот и один из сторожевых постов! Сложенная на одном из крутых высоких холмов пирамида из сухого дерева накрыта сверху деревянным же большим навесом. Над навесом вышка с наблюдателем. Рядом с пирамидой - несколько лёгких шатров, в которых проживает дежурная смена дозорных. Пасутся кони. Шестеро. Всё правильно. Одна тройка патрулирует окрестности, одна стоит в дозоре, одна отдыхает.
  А рядом, в полукилометре, высится, словно указующий в небеса перст, полуразрушенная сторожевая башня. Нет, это не дело! Дозоры надо усилить, и перенести НП в башню. Вот только для этого её сначала надо будет восстановить.
  Подумаем, как это сделать. А дорога, петляя по склонам холмов, постепенно переходящих в горы, бежит дальше.
  - Стоп! С этого места помедленнее!..
  Это я вслух сказал? Похоже. Ибо Архимаг замедлился, предоставляя мне возможность рассмотреть открывшуюся панораму во всей красе.
  Под нами, рассекаемые караванным путём примерно пополам, раскинулись величественные руины древнего города.
  
   - А можно пониже? - поинтересовался я у Варуса.
   Тот молча кивнул, и мы начали медленно спускаться.
   Останки строений располагались на склонах двух соседних гор, образовывая как бы два амфитеатра, у которых имелась общая 'сцена' - дорога. По мере приближения руины уже не казались такими живописными. Обычные древние развалины, над которыми основательно поработало время. И, может быть, что-то ещё... - я вспомнил гобелен с вышитым на нём грибом ядерного взрыва.
  Город заброшен уже тысячи лет. Согласно легендам, в этих руинах когда-то располагалась одна из местных аномальных зон. Густо натыканные то тут, то там магические ловушки, мутировавшие животные и растения, и древние магические артефакты, манящие охотников за сокровищами...
  Не знаю, хорошо это или плохо, но вот уж как минимум тысячелетие ничего такого здесь нет. Что-то выдохлось, что-то выгребли, что-то уничтожили. Остались только каменные остовы древних сооружений, находящиеся в разной стадии разрушенности и разобранности.
  Да... То, на чём на Земле можно было бы заработать миллионы, обдирая богатеньких буратин-туристов из стран 'золотого миллиарда', здесь использовалось исключительно как источник стройматериалов. Ну, ещё, как удобное место для засады на проходящие по дороге караваны.
  То есть проходившие. До появления в здешних краях чёртовых местных абреков, в хвост их и в гриву. Теперь среди этих камней гуляет только ветер. А с него доходов в мою казну никаких.
  Что интересно, история, по крайней мере земная, знает немало случаев, когда новые города вырастали на руинах городов старых. А здесь за столько лет не возникло даже посёлка. Эта местность считается проклятой и непригодной для жилья. Безбашенные пришельцы с гор и те обосновались где-то там, южнее, не решаясь жить в этом месте, где полно строительного материала, а некоторые, хотя и немногочисленные, здания так и вообще можно приспособить для проживания без особых проблем.
  Пока я предавался этим размышлениям, мы спустились совсем низко и приземлились прямо на останки какой-то большой колоннады, гордо возвышающейся над остальными развалинами.
  В принципе, было необязательно. Надеюсь, я не такой тяжёлый, чтобы целому Архимагу требовалось время от времени приземляться для отдыха. И что для 'зависания' летуну не требуется, подобно вертолёту, жрать повышенное количество своего магического топлива, или на чём он там летает...
  В общем, могли бы просто покружить над городом на низкой высоте. Без посадки.
  Или?.. Может, мой воздушный извозчик на что-то намекает? Так... Оглядеться по сторонам. Угу... Отсюда открывается неплохой вид на окрестности. Вероятные места засад, подходы. Человека сюда посадить, конечно, проблематично... Но вот если поставить следящий артефакт...
  Где его только взять? Я покосился на своего спутника, с интересом разглядывающего руины, как будто он видит их первый раз. 'И, как говорится, весь вид его намекает...'
  А вот нет! Не буду я у него больше покупать магических цацек! По крайней мере, пока. Попробуем обойтись без них.
  
  Я ещё раз огляделся вокруг. М-дя... Эти руины, на Земле вызвавшие бы оргазм у любого археолога, для меня являются лишь головной болью. Одной из многих. Снести бы их нафиг... Или перенести. Недалеко отсюда в горах есть второе подобное местечко, размерами чуть поменьше. Лежат себе древние каменюки вдалеке от торгового тракта, и никому не мешают.
  А вообще, конечно, грустное здесь место. Жили когда-то люди, горевали и радовались, любили и ненавидели... И где они теперь?..
  Кстати, мой таймер тоже отсчитывает секунды...
  - Полетели! - заторопился я. - Можешь показать мне ближайшее поселение горцев?
  - Это которые Ашги, что ли? - уточнил Варус, медленно поворачивая голову из стороны в сторону и словно принюхиваясь.
  - Они самые, - кивнул я. Интересно, откуда ему известно название досаждающего мне племени? Возьмём на карандаш...
  - Ага... пробормотал Варус, уставившись в одну точку. Есть... Сейчас увидишь своих 'друзей'!
  И мы снова взлетели.
  Честно говоря, я таких 'друзей' век бы не видал, но поглядеть надо. Врага, как говорится, нужно знать в лицо.
  На этот раз Архимаг не стал подниматься высоко. Мы шли над склонами почти на бреющем. Внизу мелькали то каменные осыпи, то мелкие, но бурные речки, то вершины деревьев. Да, горушки здесь лесистые. С одной стороны - стройматериал себе и на продажу. С другой - 'зелёнка', в которой скрываются враги. Надо с этим что-то делать...
  А вообще, кроме камней и дерева, здесь, по идее, должна быть куча разновсяких полезных ископаемых. Вот только как их найти? Я ж не геолог... Да и если вдруг найду - как разрабатывать? Нужна рабочая сила, какая-никакая техника, специалисты... Спокойная обстановка, наконец, когда не ждёшь постоянно нападения! Всё это за год с хвостиком не организуешь и не обеспечишь.
  Только деревья по склонам вдоль дороги спилить успею. Лучше оползни и сезонные наводнения, чем прячущиеся в зарослях бандиты. Которые, конечно, бандитами себя не считают...
  В это время Варус заложил крутой вираж, сделал горку, и мы оказались прямо над селением моих врагов. Точнее, врагов старого барона. Лично мне они ничего плохого не сделали.
  Пока - не сделали.
  
   Так почему же при виде этих суетящихся внизу маленьких человечков на меня накатила такая волна ненависти?
   Почему-почему... И ежу понятно - опять подключились эмоции барона. Вообще, с одной стороны, такая 'эмоциональная подпитка' - это как бы хорошо. Позволяет играть роль максимально правдоподобно. С другой стороны - 'унаследованные' чувства мешают думать объективно. В нашем мире ведь тоже так. 'Что такое хорошо и что такое плохо' вбито в головы чуть ли не на подсознательном уровне, а на эмоциональном - так это уж точно. И только потом мы пытаемся доказать умом (и прежде всего себе) то, что сначала просто приняли, не обдумывая.
   Ну, себя-то уболтать легко, а вот человека, который 'подвёл доказательную базу' под предпочтения, отличные от твоих... И ведь каждый думает, что составил своё мнение на основе беспристрастного анализа имеющихся фактов, а его оппонент - совсем наоборот...
   Стоп, этими философствованиями я нахлынувшие чувства сбил, достаточно. Как говорится в бородатом анекдоте: 'Что тут думать - прыгать надо'. В данном случае это означает, что сейчас время собирать информацию. Обрабатывать её буду потом.
   Итак, что мы имеем? Поселение небольшое, по крайней мере по меркам планеты Земля. Человек эдак... где-то на триста. Да. Примерно так.
  Рядом - что-то вроде огородов. По крайней мере, полями назвать эти клочки обрабатываемой земли язык не поворачивается. На огородах копошатся люди. Рабы.
   Чёрт, опять злость накатила! И опять, похоже, баронская. Ибо она не по поводу существования в этом мире рабства, (вот уж какую новость я воспринял совершенно спокойно. В конце концов, у нас - то же самое. Только у нас рабы думают, что сами выбирают себе господ. Вот и вся разница), а из-за того, что земли моих врагов обрабатывают МОИ рабы. Это непорядок!
   Действительно, 'на хозработах' ашги использовали в основном пленных, захваченных во время налётов на соседей. Сами до такого не опускались. Как же - они воины! Их удел воевать, а не пачкать свои руки низменным трудом.
   Ну, почти как я, в самом деле! Мне ведь тоже работать не положено. Исключительно руководить.
   Может, с этими ребятами не бодаться, а договориться полюбовно, раз мы так схожи?
   - Маги у них есть? - поинтересовался я у Варуса.
   Тот отрицательно мотнул головой.
   - Нет. Только Чувствующие. У ашгов, конечно, рождаются иногда дети с магическими способностями, но без обучения, причём длительного, настоящим магом не стать. А учить их некому.
   - Понятно. А Чувствующие могут нас... гм, почувствовать?
   - Нет. Для всех здесь мы невидимы. И неслышимы.
   - Тогда давай подлетим поближе, - решил я.
   - Как скажешь... - пожал плечами маг, и мы начали падать. Причём вниз головами. Не очень приятное дело, однако - свободное падение без парашюта. Умом-то я понимаю, что мой парашют вон он - летит рядышком, и в ус не дует. Но когда земля приближается с каждой секундой...
   И что теперь делать? Не орать же 'Караул!'. Чтобы немного отвлечься, я представил себя пикировщиком, заходящим на атаку вражеского объекта. Эх! Была б моя 'улыбка Лоар' рабочей! Сейчас на триста врагов у меня бы стало меньше.
   Гм... И это говорит, то есть думает, человек, который только что собирался договариваться с людьми там, внизу? Про 'улыбку' - это ведь была моя мысль, не барона...
   Ну и правильная мысль, чего стыдиться? Я ведь продукт своего мира, а у нас договариваются либо сильные с сильными, либо слабые со слабыми, а когда силы неравны - сильные на слабых могут и атомную бомбу сбросить. А я что, рыжий?
   Похоже - да. Вооруженного взрослого врага прибить, пожалуй, смогу, а вот так - всех подряд, без разбору - и женщин, и детей... Рука, наверное, не поднимется.
   Вон они, кстати, эти милые детишки. С плетьми в руках подгоняют рабов, чтобы шевелились быстрее. Славные такие мальчуганы, однако... И не только мальчуганы. Девчата тоже в наличии... Может, зря я тут в гуманизм ударился?
   Между тем мы опустились на землю, что характерно, сбросив скорость и развернувшись, как положено, ногами к земле, головой к небу, буквально за пару секунд до контакта с поверхностью земли-матушки. По крайней мере, мне так показалось. Убил бы этого 'аса'! Так же можно получить инфаркт и не прожить 'положенный' и так небольшой срок!
  Приземлились мы как раз за спинами местных старейшин, наблюдающих за боевой подготовкой молодёжи. Молодёжь, в возрасте от четырнадцати и примерно до сорока, была разбита на группы. Часть рубилась на мечах, часть билась голыми руками, часть стреляла из луков... И из арбалетов. Последних, правда, было мало. Ашги делали упор на луки, как на более скорострельное оружие. Ещё одна группа занималась верховой ездой.
   В общем - картина маслом 'десантно-штурмовой батальон на учениях'. Я вспомнил вояк-разгильдяев из своего замка. Да... сравнение не в мою пользу. Даже при равной численности ашги на открытой местности легко бы порвали моих дармоедов, как тузик грелку. Так ведь у меня солдат меньше сотни, а у этих зловредов таких деревень не две и не три... По воспоминаниям барона, ашги легко могли набрать и тысячу, и полторы отменных воинов.
   Пока от них спасали только крепостные стены, а также тот факт, что враги были плохо экипированы и вооружены, и среди них (или у них на службе) не было магов.
   Хм... Спасали... Что толку в таком спасении? Если горцы могут шастать по всему баронству, как у себя дома, и помешать им некому и нечем?
  Было... До моего появления здесь. Всё же, устрою я, наверное, небольшую войнушку. Выгнать врагов с вверенной территории может, и не смогу, ну так хоть развлекусь... Самым простым решением проблемы было бы натравить на ашгов Варуса. Он бы мог выжечь все эти осиные гнёзда за полдня. Вот только, как он же правильно заметил, у меня недостаточно наличности, чтобы оплатить такую работу... Значит, придётся что-то мудрить самому... Ну что ж, я ведь хотел развлечений?
   Я сделал пару шагов вперёд. О чём там, любопытно, разговаривают старейшины? А... ничего интересного. Старая песня: 'Раньше солнце было ярче, трава зеленее, молодёжь пошла не та...' И так далее. Побывали бы они у нас - увидели бы, насколько 'не та' может быть молодёжь...
   Язык, кстати, чуть отличается от принятого здесь стандартного всеобщего. Но только немного. Всего лишь местный диалект.
   И ни старики, сидящие к нам с Варусом спинами, ни четверо торчащих рядом охранников, ни все остальные нас не замечают. Наверное, это всё-таки отвод глаз. И ушей. Мы-то друг друга видим отлично. И слышим.
   Вообще - после этого эпизода мне, наверное, даже 'по срочной необходимости' в кустики отлучиться будет неудобно. Занимаешься, понимаешь, своими делами, ничего не подозреваешь, а рядом кто-то вот так стоит. 'Улыбнитесь, вас снимает скрытая камера!' И хоть бы только снимает, так ведь из ниоткуда и кинжал под рёбра может прилететь!
   Конечно, таких 'невидимок' тоже можно обнаружить, на то есть соответствующие артефакты. Но на них опять-таки нет денег. Значит, придётся пока обходиться...
   Ладно, всё, что хотел, я здесь увидел.
   - Летим дальше, - обернулся я к Архимагу.
  
   - Куда? - коротко спросил Варус.
   - Ну... как бы... Хочется осмотреть свои владения. В общем и целом. Если что-то считаешь нужным показать - показывай. И, по возможности, пройтись бы ещё над приграничными территориями соседних доменов. - забросил я пробный шар. Как говорится: 'попытка - не пытка'.
   Мой авиаперевозчик задумался на пару мгновений, и согласно кивнул.
   - Хорошо. Покажу тебе кое-что... Но по-быстрому... Дела зовут, сам понимаешь.
   И мы в очередной раз оторвались от земли.
   Одновременно я почувствовал... как будто щекотку. В затылке. Говорят, некоторые люди могут так чувствовать чужие взгляды. Ну что ж, обернёмся.
   Ага! Вот он! Один из старейшин... Нет, слишком молодо выглядит, чтобы так его называть! В общем, один из наблюдавших за процессом боевой и политической подготовки горцев вдруг ни с того, ни с сего обернулся в нашу сторону. И такое впечатление, что в глаза смотрит, зараза!
   - Варус! - тихо позвал я. - Нас, кажется, заметили.
   Архимаг проследил за моим взглядом.
   - Нет, - отмахнулся он, - Если бы заметил, то уже поднял бы тревогу. А так... Что-то чувствует, но не понимает что.
   Мы продолжили подъём. Я на всякий случай не спускал глаз с задравшего голову в небеса человека. Тот тоже не отводил взгляда. Игра в гляделки продолжалась, пока всё уменьшающаяся фигурка наблюдателя не слилась в одно расплывчатое пятно с окружающими его людьми.
   Да... Вот тебе и 'невидимы и неслышимы'.
   - Сильный Чувствующий... - пробормотал Варус, словно подслушав мои мысли. Но, как видишь, и он не смог понять, что его побеспокоило.
   Угу. Или не захотел показывать, что он понял... С другой стороны, а зачем ему это скрывать? Ткнул бы пальцем в нашу сторону. Пальнули бы горячие джигиты из луков по целеуказанию. И... Навряд ли нам что-то было, а вот осерчавший Архимаг мог раскатать этих муравьёв там, внизу, в тонкую лепёшку.
   Так что версию, что нас увидели, но не стали поднимать шум из-за предвидения последствий, тоже не стоит отметать...
   Чувствующий... А я ведь тоже почувствовал его взгляд. Случайность? Или начал проявляться дар, о котором говорил Варус? Пока непонятно. 'Одна дождинка - ещё не дождь'. Подождём. Если будет второй подобный случай, значит - так оно и есть, если нет...
  Лучше бы был, конечно. Не знаю, насколько это будет полезно, но вот интересно - это точно. Ещё одно хоть какое-то развлечение в этих богом забытых местах, где нет не то что интернета, но даже телевидения. Да и просто футбола нет, чтобы сходить на стадион. Кстати, последнее можно исправить. Крепостные есть. Набрать двадцать два человека... И пялиться, как они бестолково гоняют по полю, в гордом одиночестве. Сомневаюсь, что остальные примут подобное, бессмысленное, положа руку на сердце, развлечение, 'на ура'.
  С другой стороны - мы же приняли... Может, и местным понравится. Хотя, сдаётся мне, им бы больше по нраву были гладиаторские бои.
  
  Между тем мы, лавируя между горами, подлетели к очередному селению. Там наблюдалась примерно такая же картина, как в первом. Приземляться не стали. Сделали круг почёта, и полетели дальше. Вроде - здесь нас никто не почувствовал.
  Такая же картина наблюдалась и в третьем поселении. И в четвёртом. А вот в пятом суета носила другой характер. Похоже, здесь люди собирались переезжать на новое место. Интересно, поближе к моему замку, или подальше от него?
  Это интерес, так сказать, практический. А есть ещё и абстрактное удивление. Мы привыкли, или точнее, я привык, что кочевники - это желтолицые узкоглазые коротышки, перемещающиеся туда-сюда по бескрайним степям. А тут - кочевники горные... Для меня это звучит, примерно как 'подводная лодка в степях Украины'.
   Нет, может, на Земле такие тоже есть или были, но мне 'в прошлой жизни' было как-то не до изучения таких тонкостей. Я ж нормальный человек, а не оторванный от реальности ботан, витающий где-то там в своих Эмпиреях, и занимающийся изучением сортов кочевников.
   Пятое селение горцев, похоже, было последним в программе. Архимаг круто повернул на юг и начал набирать высоту.
  Ну, про набор высоты - это понятно. На юге горушки-пригорочки чуток повыше, чем сейчас под нами. Гм... И покрасивше.
  Сверкающие на солнце белоснежные вершины укутались мохнатыми шапками облаков. Зелёный покров растительности не достигает и половины высоты. В общем - 'лучше гор могут быть только горы'.
  
  Как оказалось, на склонах этих древних великанов тоже есть жизнь. В том числе и разумная. То тут, то там проявлялись муравейники селений с вьющимися над ними дымками. В долинах и на более-менее пологих участках паслись стада баранов... Кстати, живность здесь по большей части такая же, как на Земле. Есть несколько не имеющих земных аналогов видов, есть немного отличающиеся. Но в общем и целом - всё привычное, знакомое. И это хорошо: меньше нового материала придётся зубрить. Хоть оно 'на винчестере' в памяти барона и лежит, для свободного пользования надо переносить знания на 'мой личный системный диск'. Если бы миры так уж кардинально отличались, запарился бы...
  
  А Варус всё поднимается и поднимается... Он что, в стратосферу забраться хочет? Нет, вроде перешёл в горизонтальный полёт. Идём над горами по широкой дуге, постепенно забирая влево.
  Да... Как говорится, Рагмил подо мною... К сожалению, на данный момент только в прямом смысле, а не в переносном. Красотища, конечно, неимоверная! Устроить бы здесь какой-нибудь Куршавель, поставить подъёмники и рестораны, завезти лыжных инструкторов и проституток, да заколачивать бабки на местных олигархах... Вот только, не считая того, что контроля над этими местами у меня нет, закавыка возникает та же, что и с футболом: трудно представить себе местную знать или купечество, катающихся с гор на лыжах. А у остальных финансы поют романсы, да и не отпустят феодалы своих крепостных на горнолыжный курорт. Вот я же первый и не отпущу.
  
  Разворот закончился, и в итоге сего манёвра мы повернули обратно на север, снижаясь по пологой глиссаде. Но к долине, на краю которой расположен мой замок, вышли чуть восточнее. Кажущиеся с высоты игрушечными башни и стены мелькнули слева внизу и вскоре остались позади вместе с извивающейся среди зелёных лугов серебристой змейкой реки.
  Теперь мы пошли над территорией баронства Вилар. Я внимательно вглядывался в проплывающую внизу местность. Карта картой, а воздушная разведка, да ещё своими глазами, всё же лучше. Может, полученная информация и пригодится когда-нибудь. Я-то с соседями воевать не собираюсь, а вот что им в голову придёт...
  Не успел я оглянуться, как 'под крылом самолёта' оказались уже земли второго соседа - барона ди Экрена. Спешит Варус, однако... Скорость ого-го! Хорошо хоть на сверхзвук не перешёл. Интересно, а он может летать на сверхзвуке? Спрашивать как-то неудобно. Буду выглядеть слишком умным, а это подозрительно. Ладно, промолчу...
  Мы пролетели над землями Экрена каким-то сложным зигзагом. Исходя из предположения, что ПВО здесь нет, сию 'букву зю' можно объяснить двумя причинами: либо здесь всё же имелись маги или артефакты достаточного уровня, чтобы засечь наш пролетающий мимо 'стелс', либо такая траектория полёта позволяла продемонстрировать мне больше территории 'вероятного противника'. А может, и то, и другое.
  Замок ди Экрена мы обогнули на почтительном расстоянии, пролетели ещё километров десять - пятнадцать и совершили мягкую посадку у развилки дорог. Именно здесь путешествующим по торговому тракту приходилось принимать решение: следовать дальше через баронство Эррис или же баронство Вилар. И в последнее время они выбирали исключительно второй путь.
  
   - Ну всё. Прощай, - сразу заявил зи Ол, едва наши ноги коснулись земли.
   - Прощай, - так же сухо и коротко ответил я. И добавил: - Спасибо.
   В принципе, благодарить особо не за что. То, что он сделал, было выполнено отчасти в счёт исполнения магической клятвы, отчасти, скажем так, далеко не задаром, и отчасти исходя из его личных интересов, без никакого соучастия к моей нелёгкой судьбинушке...
   Но я решил, что кашу маслом не испортишь, и на всякий случай решил всё же выразить благодарность. В устной форме. Доброе слово, оно и кошке приятно. А Архимагу так и подавно. Вдруг когда-то мне откликнется, как аукнулось.
   - Варус ответил на моё дежурное 'Спасибо' дежурным 'Не за что', что, в принципе, совпадало с моими мыслями, и немедля взмыл в начинающее уже потихоньку темнеть вечернее небо.
   Я огляделся по сторонам.
  Да... То хэйевен, то райтена, куст бизарры над рекой... И дальше по тексту. В смысле, где, мол найдёшь ещё один такой же приятный во всех отношениях край?
  Оказывается, есть места. Те же берёзки, рябины и ракиты, только под другими названиями. На другой планете, и может быть, даже в иной вселенной.
   Наводит на размышления... Ну ладно - один единственный и неповторимый мир. Но два таких похожих... Интересно, какой от какого произошёл? Или был какой-то глобальный проект по созданию и заселению сразу множества миров, и наши две планетки - капля в море?
   Не думаю, что получу ответ на этот вопрос хотя бы до конца жизни. Значит, и думать об этом не стоит. Лучше заняться текущей задачей - добраться до своего замка как можно быстрее и остаться при этом целым и невредимым. Первая часть задачи понятна - резвее передвигать ножками в нужном направлении. Вторая... Теоретически, тоже всё довольно просто. Крупных хищников здесь вроде нет, максимум, на что можно напороться, так это на волков. Эти мою магическую защиту не 'прогрызут', по крайней мере сразу. А пока будут грызть, я с ними либо разберусь, либо от них смотаюсь...
   С двуногими хищниками сложнее. Защита спасёт от одного - двух ударов кинжалом или мечом, от выстрела из лука или арбалета... В том же количестве. А потом сдохнет. И дальше придётся уж самому...
  В общем, не очень весело. Но есть один нюанс: по идее, работникам ножа и топора на этой дорожке делать нечего. Ведь караваны, обещающие богатую добычу, сейчас идут другим путём. А здесь - тихо и пусто. Так что шансы наткнуться на засаду минимальны.
   Значит - основной вопрос философии сейчас звучит следующим образом: сначала поужинать, чем бог, то есть Финдис, послал, а потом отправляться в путь, или начать передвижение из пункта А в пункт Б прямо сейчас, а подкрепиться уже в дороге?
   Ещё раз окинув взглядом окрестности, я выбрал первый вариант. И не потому, что так голоден, а из тактических, а может быть, даже и стратегических соображений. Сейчас я нахожусь на лесистом пригорке в относительно цивилизованной местности. С моего места отличный круговой обзор, а меня со стороны почти не видно.
   Будет ли ещё такое место в пути - неизвестно, так что лучше перехватить немного здесь. Да и мешок за спиной легче будет. Правда, желудок потяжелеет... Но уж с этим я готов смириться.
  
   Поужинал я в ускоренном темпе. Причём, чтобы насытиться, мне хватило всего трети запасов, собранных мне в дорогу заботливым Финдисом. Хлебнув напоследок воды из фляжки и снова собрав дорожный мешок, я ненадолго задумался на предмет, а что делать с объедками.
   По идее, их следовало закопать, но, с другой стороны - я ни от кого особо не скрываюсь. Значит, могу оставлять следы. Плюс - пластиковых пакетиков, тарелок со стаканчиками и бутылок из того же материала, которых в наших лесах уже больше, чем деревьев, у меня нет.
   А всё остальное частично растащит местное зверьё, частично поглотит мать-природа. В общем, за чистоту и экологию можно не беспокоиться.
   Так что я с лёгким сердцем оставил за собой небольшую кучку мусора, и начал спускаться с пригорка к дороге, предварительно с минуту полюбовавшись закатом.
   Люблю я этот момент - когда солнце уже почти зашло за горизонт. На западе небо ещё светлое, над головой светятся розовым светом немногочисленные облака, а с востока уже разливается чернильная тьма. В небесах одна за другой проступают звёзды, и всё чётче виден испещрённый кратерами диск луны. То есть - Эйлун.
   Заторопиться в путь меня заставила и ещё одна причина, кроме желания поскорее попасть домой (да, теперь уже здесь мой дом... ). Вдалеке на дороге показался нещадно пылящий караван.
   А с двуногими прямоходящими мне сейчас лишний раз лучше не встречаться. Это только в сказках разбойники все как один, злые и кровожадные, а купцы - не то, чтобы добропорядочные, но по отношению к встречным путникам неагрессивные. В реальной жизни такие купчины попадаются, что куда там тем разбойникам!
   Так что - лучше как лучше. Руки в ноги, и вперёд - на Запад!
   Я бодро потопал по дороге, не сильно озабочиваясь несоответствием скорости передвижения надетой 'на всякий случай' личине старого трубочиста из замка. Даже если кого здесь встречу, в лицо Тойвиса этот кто-то вряд ли знает, а так, мало ли... Бодрый старичок топает себе по дороге. Главное - что старичок. К нему отношение со стороны встречных более беспечное, чем к полному сил молодому человеку.
  
   Темнело быстро... Но смутно белеющая полоса дороги в сумерках была видна относительно неплохо. А с наступлением полной темноты освещение, как это обычно бывает при безоблачном полнолунии, стало ещё лучше. Эйлун сияла, словно мощная ртутная лампа, заливая окрестности изменчивым серебристым светом. Потянуло ночной свежестью. В низинах начал собираться туман. Невдалеке о чём-то перекрикивались ночные птицы. Это не страшно, даже приятно. А вот то обстоятельство, что волчий вой послышался только один раз, да и то издалека, не могло не радовать.
   В общем, я бодро шагал по ночной дороге, наслаждаясь жизнью и второй молодостью. Появилась даже мысль пробежаться немного, проверить свои физические кондиции.
   Но, кроме боязни подвернуть в темноте ногу на какой-нибудь колдобине (дороги-то здесь далеко не скатертью), реализовать эту идею на практике помешало ещё одно обстоятельство.
   Примерно через пару часов пути, когда я как раз раздумывал над возможностью перехода на более скоростной режим передвижения, из густых кустов справа от дороги послышался громкий оклик:
   - Стой! Стрелять буду!
  
   - Стою! - отозвался я, замерев на месте. Гм... Сейчас как скажет 'стреляю!' и пальнёт из чего у него там. Из чего, из чего... Понятно, что не из гранатомёта. Лук или арбалет. Скорее лук. Впрочем, без разницы. С такого расстояния и из лука мою тушку можно прошить насквозь. Лук для меня сейчас даже хуже. У него скорострельность выше. Пока арбалет будет перезаряжаться, до стрелка я как-нибудь доберусь. Большими прыжками... И там уж посмотрим, кто лучше обращается с мечом. А вот из лука за то же время можно выпустить стрелы три. И если не вторая, то третья защиту уж точно пробьёт. А если стрелок ещё и не один...
  Гм... А если один? Как-то я настроился на встречу именно с организованной преступной группировкой, то есть, попросту - бандой. Но ведь может и просто какой-то товарищ, который совсем не товарищ, выйти в гордом одиночестве на большую дорогу в надежде поправить своё финансовое положение. Запросто...
   И не поймёшь ведь... В книгах по мирам меча и магии, которые я от нечего делать иногда перелистывал на Земле, попавшего в засаду путника обычно выручал какой-нибудь магический радар, показывающий точное количество и расположение нехороших людей. Ну и в комплекте к радару шла куча атакующих и защитных амулетов, плюс неимоверная крутость во владении холодным оружием.
   А в реальной жизни стоишь тут, понимаешь, как дурак, и не знаешь, что делать дальше... Попытаться, что ли, потихоньку дать задний ход? Я осторожно сделал маленький шажок назад. Второй...
   - Я сказал: стой! - снова послышался голос из кустов.
   - Да стою, стою...- плаксивым голосом запричитал я. - Только страшно очень. Не убивайте меня, пожалуйста, люди добрые! Я всё отдам!..
   Страшно, между прочим, действительно именно 'очень'. Сильнее, чем страх, пожалуй, только досада. На самого себя. Понесла меня нелёгкая в 'одиночное плаванье'! Быстрее захотел! Вот и получил 'быстрее'... Теперь вместо 'положенных' полутора лет могу прекратить своё существование в этом мире досрочно. И всё из-за собственной глупости и торопливости. Поспешишь, как говорится, людей насмешишь. Вот только самому почему-то не смешно.
   А голосок-то у этого... который в кустах. Пацанский. Ломающийся. Или вообще девичий. Вот будет смеху, если меня до смерти перепугала какая-нибудь пигалица! Да и остановил он меня такими словами...
   'Кошелёк или жизнь!', допустим, в данной ситуации, на мой взгляд, звучало бы естественнее. А совсем уж естественно смотрелась бы молча выпущенная стрела. Однако остановил меня как будто даже не грабитель, а вовсе даже часовой...
   Хм... Часовой... А что тут охранять? Секретную военную или магическую базу? Ага. Расположенную прямо рядом с дорогой, пусть и заброшенной.
   Но если это разбойники, ко мне давно уже должна была бы бы подвалить пара-тройка здоровенных мужиков с предложением сделать благотворительный взнос в пользу романтиков большой дороги...
   О! Вот и они. Не очень-то и здоровенные, кстати. И манера держаться скорее военная, чем бандитская. С другой стороны, как будто среди разбойников не может быть бывших служивых. Очень даже может. А то и не бывших... В памяти барона есть эпизоды, когда 'доблестные воины' отправлялись помародёрствовать целыми отрядами.
   Да. Военные. Хоть и в гражданской одежде. Совершенно одинаковой, между прочим. Что у гражданских встречается редко. Хоть какие-то отличия, да должны быть.
  Оба с обнаженными мечами. Тот, что справа, очевидно, главный. Или старший, не важно. Держится уверенно. То, как двигается, как смотрит, как держит себя, выдаёт человека, привыкшего отдавать команды. И добиваться их исполнения.
   Второй - явно мелкая сошка. Суетится, дёргается. Всем видом выражает служебное рвение. Но подошёл ко мне именно он. Старший остановился шагах в пяти.
   - Не убивайте... Не убивайте, пожалуйста... - продолжаем скулить. Может быть, поможет. Жалких беспомощных стариков убивают только полные отморозки. Или...
   Или люди, которым свидетели не нужны.
   - Не убивайте... Я всё отдам!.. - теперь упасть на колени... И выглядит правдоподобней, и уменьшаем площадь поражения для стрелка в кустах. Если там действительно стрелок. Меч легко выхватывается из ножен и в такой позиции. Кинжал тоже. А под личиной их не видно. Разве что если обыскивать начнут.
   'Мелкая сошка' приблизился почти вплотную, молча наклонился и приблизил своё лицо к моему, дохнув при этом неповторимым чесночным 'ароматом'. Пару секунд мы смотрели друг другу в глаза, после чего он разогнулся и, обернувшись к старшему, отрицательно мотнул головой.
   - Не он.
   - Не он я, не он... - зачастил я, часто кивая. - Я это... Отпустите меня люди добрые... - может, действительно отпустят, раз я оказался не тем, кого они ожидали...
   Ага, щас! Старший, выразительно глядя на своего подчинённого, поднял руку, и медленно провёл ребром ладони у своего горла. Вот он, значит, мой приговор.
  
   Мдя... Картина Репина 'Приплыли'... На первый взгляд. И на второй тоже. А на третий... Как там было на том плакатике с лягушкой и цаплей? 'Никогда не сдавайся!'? Правильные слова. Как говорится, расклад перед боем не наш, но мы будем играть! Хотя бы потому, что другого выхода нет.
   Может, что и получится. Вон, даже таймер не верит, что я сейчас загнусь, и упрямо показывает, что до моей встречи с Косой ещё далеко.
   Мне бы его уверенность... Ну, в крайнем случае, прихвачу с собой на тот свет одного-двух врагов. Всё же хоть какое-то моральное удовлетворение.
   Ладно. Поехали!
   'Шестёрка' только-только начал разворачиваться ко мне, одновременно поднимая меч. Он сильно не торопится, думает, что перед ним дряхлый старик, ни на что не способный по возрасту, да ещё и парализованный страхом.
   Ошибочка вышла!
   Не вставая с колен, я выхватил кинжал и ткнул им в правую руку моего несостоявшегося убийцы. Что, не нравится? А нефиг так близко подходить к жертве. Следующий раз будешь умнее... Вот только что-то сдаётся мне, что 'следующего раза' у тебя не будет.
   Я резко вскочил на ноги, и, переместившись за спину бандита, диверсанта, мародёра, или кто он там на самом деле, за волосы оттянул его голову назад, и прижал острое лезвие кинжала к выступившему кадыку.
   - Не дёргайся... Одно неверное движение - и ты труп... - прошипел я, разворачивая новоприобретённый живой щит так, чтобы прикрыться им от вероятного арбалетчика в кустах.
   Так. Главарь среагировал быстро. Из положения 'вольно' перетёк в боевую стойку. Но нападать не торопится. Стоит, зубы скалит. Весело ему.
  Почему? Что-то знает? Или продолжает меня недооценивать? А может, просто решил посмотреть на бесплатный цирк? Ну что ж, смотри!
   Я активировал свой магический светильник, и сразу врубил его на полную мощность. В таком режиме он может светить не больше секунды, но для моей задумки этого достаточно.
  Ого! Вспышка нехилая! Даже для меня, хоть я и предусмотрительно закрыл глаза. А уж для тех, кто не закрыл...
   Чёрт! 'Шестёрка' дёрнулся-таки при срабатывании моей импровизированной световой гранаты. И теперь, булькая перерезанным горлом, оседал на пыльную дорогу. А я остался без прикрытия. С другой стороны, не предупреждать же его было...
   Я отпрыгнул назад, чтобы не выпачкаться в крови, толчками вытекающей из широкой раны. Сменить 'щит'? Вон, Старший перестал улыбаться и замер на месте, склонив голову на бок и выставив перед собой меч. Хочет попытаться сражаться вслепую? Мы ему в этом поможем.
   Наклониться, набрать горсть песка... Вот так... Не совсем честный приём, конечно - песком в глаза, но мы ведь не на рыцарском турнире. Да и этот гад, когда отдавал приказ убить меня, тоже не сильно-то о чести и благородстве вспоминал. Так что пусть теперь будет не просто незрячим, а и почувствует в глазках сильную резь ...
   Блин! Или ослеп не до конца, или что-то почувствовал! Отпрыгнул, нет - упал назад, на спину, при этом засовывая руку за пазуху. И одновременно крикнув 'Стреляйте!'.
   Я тут же рухнул в пыль рядом с корчащимся бандитом. Стрелки, сколько бы их ни было, сейчас так же, как и их командир, временно ослепли, но попасть ведь могут и случайно.
   Почти одновременно с прозвучавшей командой раздалось два щелчка. Один, как я и предполагал, в кустах, из которых меня окрикнули, а второй чуть дальше, метрах в полста слева. Ну, потеряю я сейчас свою магическую защиту, или нет?
   Дзынь! Что, потерял-таки?
   Да нет вроде, оба стрелка промахнулись. Тогда что это было? Упс! Однако! 'Тихо шинами шурша, крыша едет не спеша'...
   Окружающий меня мир внезапно изменился. Лес подёрнулся какой-то зыбкой дымкой цвета морской волны. В воздухе проявились непонятные колыхающиеся полупрозрачные 'кляксы'. А самое главное - вокруг разбойников нарисовались какие-то переливающиеся всеми цветами радуги бледные яйцеобразные 'коконы'. У того, что уже затихает, кокон 'пошёл пятнами'. Чёрными. Такое впечатление, что он разрывается в клочья.
  А вот у Старшего, который достал-таки уже из-за пазухи какой-то шарик, и мигом его проглотил, 'кокон' в общем и целом светится ровным светом, но местами по нему проскакивают непонятные фиолетовые 'молнии'. Ещё два таких же 'яйца' высветились в местах предполагаемого расположения вражеских стрелков. Теперь, значит, не предполагаемого.
  Оказывается, не врут прочитанные книги! Точнее, не совсем врут. Что-то вроде 'магического радара' у меня всё-таки появилось. Хотя, скорее, это не 'радар', а прорезалась способность видеть ауры. Но на этом хорошие новости закончились. Кроме 'ауровидения', никаких новых сверхспособностей мне на голову не свалилось. Ни в магическом, ни в физическом плане.
  Так что надеяться остаётся только на всё те же свои руки-ноги-голову. Вот только что-то в эту самую голову ничего особо умного не лезет. Особенно в свете того, что, судя по 'ауровиденью', из глубины леса сюда спешат ещё несколько человек, и как минимум один быстро приближается по дороге с той стороны, откуда я сам только что притопал.
   А главарь уже вскочил на ноги, и, нехорошо улыбаясь, приближается ко мне, выписывая мечом сложные вензеля. Не иначе как зрение у него восстановилось.
  
   В общем, ситуация аховая. Но есть и положительный момент: теперь я знаю месторасположение ближайших противников, а это уже дорогого стоит.
   Особенно ценна информация по арбалетчикам. Раз они расположились только с одной стороны дороги, да и подкрепление спешит с того же направления, само собой напрашивается решение отступать в лес на другой стороне.
   Слово 'отступать' в данном случае (как и в большинстве случаев, когда оно применяется) означает 'улепётывать со всех ног'.
   Место для засады (если это действительно засада, в чём я начал уже сомневаться) выбрано либо грамотно, либо удачно. С обеих сторон дороги широкие полосы открытого пространства. Раздолье для стрелков, беда для мишени, то есть для меня.
   Так что бежать надо очень быстро, и надеяться, что у арбалетчиков довольно дорогого (хотя, всё в мире относительно, в том числе и цены) 'зелья малого восстановления' нет. И они, в отличие от проглотившего пилюлю с этим зельем своего командира, сейчас всё ещё похожи на слепых котят.
   Вот примерно с такими мыслями я и рванул под защиту спасительных деревьев. Не забывая при этом то и дело оглядываться на главаря, который гнаться за мной не спешил. Очевидно, опасался новых сюрпризов с моей стороны.
   Гнаться-то он не гнался, а вот нож вдогонку вполне мог метнуть. Так что усиленно повертеть головой - в данной ситуации не лишнее. Кстати, а это что?!
   Аура 'левого' стрелка как-то неуловимо изменилась. Я не стал размышлять, и рухнул на землю. Вовремя! Сухо щёлкнуло, и над головой просвистел арбалетный болт. Скорее всего, если бы я не упал, он бы угодил мне точно в спину. Значит, минимум один из арбалетчиков тоже уже 'прозрел'. Или стреляет на слух...
   Вскочил я так же резво, как упал, но не успел пробежать и трёх шагов, как изменилась аура второго стрелка. Пришлось опять шлёпнуться наземь. Выстрел!
   Этот болт прогудел где-то далеко в стороне. Мазила! Ладно, мне же лучше... Бежим дальше.
   А вот и деревья. Родные мои! Дорогие мои! Так радовались зелёным великанам разве что друиды и гринписовцы И то вряд ли. Ибо у них любовь, так сказать, платоническая, а у меня - самая что ни на есть материальная.
   Деревья прикроют меня от болтов и ограничат возможность манёвра преследователям. Правда, не только им. Мне тоже. Но тут уж ничего не поделаешь. Всё равно лучшего варианта нет.
  А вот и они, преследователи. Из подлеска на противоположной стороне дороги вывалились пять человек с мечами в руках. То есть два стрелка, один труп, валяющийся на дороге, командир, ещё пятеро из леса, и один приближающийся по дороге... Итого десять. Как бы не очень много... В мировых масштабах. А для меня более чем достаточно. Я, конечно, в хорошей форме, но не настолько, чтобы не запыхавшись, уделать десяток профессионалов.
   Поэтому делаем ноги. Чую, ночка предстоит весёлая... Марафонский забег с преследованием. Новый вид спорта.
   Главное, ноги в темноте не сломать, споткнувшись о какую-нибудь корягу. Мой магический светильник сдох, да и всё равно нельзя его сейчас применять. Демаскирующий фактор. Мне бы ноктовизор... Есть в этом мире магический аналог этого полезного прибамбаса, но, опять-таки, стоит он... Себе позволить не могу. Но и мои преследователи тоже, что радует.
   Так, оглянуться... Догоняют? Нет, стоят. Обернулись в сторону как раз вылетевшего из-за поворота дороги десятого. Припозднился он что-то. Точно, получит втык. Не сейчас, конечно, но после того, как всё закончится - всенепременно.
   Эй-эй, что это я?! Если после того, как всё закончится, среди этих уродов будет кому раздавать и получать втыки, значит, финал будет всё не в мою пользу. Ну, разве что мне удастся оторваться.
  
   Как-то странно, между прочим, ведут себя бандиты.
  Командир остался на месте. Ну, в этом как раз нет ничего необычного. 'Капрал командует 'вперёд!', а сам, конечно, отстаёт'. Трое потрусили за мной, а двое, выставив перед собой мечи, развернулись в сторону вновь прибывшего.
  Непонятно. Своих так не встречают. Может, это тот самый таинственный 'он', которого ребята здесь поджидали? Тогда чего он несётся навстречу неприятностям, сломя голову? После вспышки моего светильника и ежу ведь понятно, что тут идёт бой и сюда лучше не соваться.
  
  Нет, точно это не 'свой'. Арбалетчик, который только что чуть не попал в меня, переориентировался на новую мишень. Сухой щелчок... Тут стрелку повезло больше, чем со мной. Жертва не стала уворачиваться, и приняла болт прямо в грудь... Точнее, на грудь. Неярко вспыхнула серебристая плёнка защиты, и тяжёлый болт, бессильно скользнув по магической броне, улетел куда-то в придорожную траву.
  Нет, про 'стрелку повезло' - это я, пожалуй, погорячился. В ответ на меткий выстрел подбегающий (точнее, наверное, надо будет сказать, нападающий), небрежно вскинул левую руку. С неё сорвался ярко-оранжевый шарик сантиметров пяти в диаметре, и, оставляя за собой нечто вроде инверсионного следа, устремился к позиции незадачливого стрелка. М-дя... Это вам не магический светильник, а настоящий файербол!
  Жахнуло знатно! Во все стороны полетели щепки. Одно из больших деревьев на той стороне дороги подпрыгнуло, и сначала медленно, а потом всё быстрее стало заваливаться на бок.
  Аура арбалетчика погасла ещё до того, как немаленький ствол с шумом и треском рухнул на землю.
  Похоже, от неожиданности замерли все. Кроме самого 'появленца' и второго арбалетчика. Тот выстрелил и снова промазал. Болт прошел далеко в стороне от быстро перемещающейся цели и прошил листву где-то в метре у меня над головой. Я инстинктивно пригнулся.
  Новый персонаж сорвал с пояса какой-то предмет, и, не глядя, бросил его в сторону оставшегося стрелка. Глухо бумкнуло, и над кустами зазмеился сизый дымок. Аура второго арбалетчика не погасла, но как-то изменилась. Надо полагать, он тоже выведен из строя.
  В это время непонятный боец выхватил меч и ринулся на двоих бандитов, составляющих 'комитет по встрече'. Трое молодцов, направлявшихся ко мне, повинуясь команде вожака, моментально оценившего смену приоритета опасностей, тоже развернулись в сторону новой угрозы.
  Угу... То есть, пока у них там будут идти разборки, я успею уйти достаточно далеко...
  
  
  Но вот странное дело... Ноги словно приросли к земле. Не хотят уходить, заразы... Хоть убей. То есть отрежь. Нет, так тоже нельзя. Без ног я точно никуда не уйду.
  На нижние конечности я, понятное дело, зря бочку качу. Даже в шутку. Они тут совершенно не причём. Это всё голова. Причём не пойму - моя её часть, или прежнего хозяина. Пожалуй, обе сразу. Забавно. Что-то вроде шизофрении. Причём 'раздвоились' оба сознания. И моё, и 'наведённое псевдосознание' (о, какие умные слова я знаю!) старого барона.
  Моё, с одной стороны, криком кричит, что надо быстрее сваливать из этого опасного места. С другой стороны, ему, видите ли, любопытно посмотреть, как всё пройдёт и чем закончится. Эй! Это не кино, дорогой! Это реальная жизнь. Здесь можно и не дожить до конца сеанса!
  Память старого барона тоже как бы напоминает, что поговорка 'враг моего врага - мой друг' работает далеко не всегда. Точнее - почти никогда. Данный типус запросто может оказаться и моим врагом. Это, значит, аргумент в пользу скорейшей ретирады. А профессиональное любопытство жаждет задержаться и побеседовать по душам с кем-нибудь из оставшихся в живых. Странный отряд, пусть и не на территории моего домена, а у его границ... Информация о нём может оказаться жизненно важной. Может и нет, конечно, но в вопросах безопасности всегда лучше перебдеть, чем недобдеть. Наглядный пример результатов 'недобдения', кстати - моё текущее приключение.
  Да, есть и ещё один момент, побуждающий меня не торопиться. Неясное то ли предчувствие, то ли что ещё... Не знаю даже, как назвать. Что мне непременно надо остаться... И что-то сделать...
  Раньше бы я на такое и внимания не обратил. Но - то было раньше. А сейчас... Очевидно, это пробуждаются обещанные Архимагом способности сенситива. То есть Чувствующего. 'Ауровиденье', теперь вот ещё это... Вообще, как-то оно всё неясно и не вовремя.
  Могло бы сие предчувствие быть и поясней. Да и пораньше. Тогда бы я не угодил в эту засаду. С другой стороны, иногда бывает, что человек ломает ногу, что вроде бы плохо, но из-за этого не попадает на терпящий катастрофу самолёт. Что было бы куда как хуже, чем поломанная нога.
  Так, что-то я задумался не к месту, а тем временем незнакомец, между прочим, кого-то мне смутно напоминающий, уже играючи расправился с первыми двумя противниками и схлестнулся со второй тройкой.
  Да... Невооруженным глазом видно - мастер. Картина - словно бы танк врезался в толпу мушкетёров. Нет - про 'танк' это я, пожалуй, загнул. А вот бронетранспортёр - это ближе к истине. Техника боя, скорость движения... И магическая защита, которая, в отличие от моей, выдержала целых шесть... или даже семь хороших ударов.
  Может, кто-то скажет, что настоящий мастер или уклоняется от ударов или парирует их мечом, оставляя магозащиту 'без работы'. Это не так. Если можно попытаться вывести из строя серьёзного соперника, пропустив при этом удар, который для тебя заведомо безопасен - пуркуа бы и нет?
  Но теперь магическая защита всё-таки 'сдохла', а противники (особенно главарь) тоже оказались фехтовальщиками довольно высокого класса, так что дело замедлилось. Появленец крутился как волчок, успевая не только парировать удары соперников, но даже иногда и наносить свои, но этого было мало. Пока что удалось ранить только одного из бандитов, да и то не очень серьёзно.
  Ну что ж... Пора и мне, наверное, вернуться на сцену. Хоть пооглядываются вражины, отвлекутся чуть-чуть, всё ж помощь нежданному добродетелю.
   Сказано - сделано. Я вышел, как сказал бы поэт, 'из под сени деревьев', и неторопливым шагом направился к месту схватки. Может, пока дойду, они там друг друга поубивают и без моего участия. Или хотя бы ослабят. Тактика, конечно, циничная, но в моём мире часто применяемая. В том числе и на государственном, а точнее, на межгосударственном уровне.
   Вроде получилось. Разбойники занервничали в ожидании 'открытия второго фронта'. Стали отвлекаться, ошибаться... Как результат - среди них появился ещё один раненый.
   Но тут капризная девка фортуна отвернулась от мастера-одиночки. В жизни так бывает - всё частенько решает случай, не глядя на то, чьё кунг-фу круче. Он то ли поскользнулся, то ли споткнулся обо что-то... В общем, упал. Точнее, почти упал. Но, когда тебя атакуют три сильных мечника, и этого достаточно, чтобы положение стало критическим.
   Гм.. Придётся мне помочь неизвестному герою не только морально. Благо, я уже подобрался достаточно близко.
   Так. Чип и Дэйл спешат на помощь. Заорать бы что-то такое... Для внесения сумятицы в ряды противника.
   - Урааа! Смерть немецким оккупантам!
   Ого! Удивился, однако, не только противник, но и я сам. Как-то оно вырвалось... Хотя, с другой стороны, по смыслу подходит...
   Всё! Думать больше некогда! Из общей свалки выпрыгнул один из бандитов, и рванул ко мне навстречу. Вследствие чего положение неизвестного мастера улучшилось. А моё, понятное дело, ухудшилось. Ничто, как говорится, не берётся ниоткуда и не исчезает никуда.
   Я замер, ожидая атаки противника. Мне бы так день прост... эээ. В смысле, ночь продержаться. А там, глядишь, незваный помощник ухайдокает своих соперников и займётся моим.
   Но нет, потанцевать, обмениваясь редкими выпадами, не получилось. Бандюк сразу обрушил на меня град ударов. Так что пришлось выкладываться на полную катушку.
   Что ж... Посмотрим, кто кого. Мой противник ранен, а я в новом теле фехтую первый раз, не обвыкся ещё. А в старом так и вообще меча в руках не держал. Так что силы примерно равны.
   Удар! Ещё! Выпад! Контрвыпад! Уход! Опять удар!..
   Завертелась смертельная карусель. А правильный стих я учил не помню где, кажется в школе: есть упоение в бою! Да ещё какое! Постепенно я втянулся в процесс, перестал чрезмерно осторожничать, и даже начал перехватывать инициативу.
   Ага! Вот так тебе! И ещё! Получи гад! Как говорится, и слепли враги от его, то есть моей, крутости и улётности!
  
   С последним заявлением, я, кажется, немного погорячился...
   Ибо, пока я возюкался со 'своим' бандитом, мой помощник (вообще, конечно - это ещё как посмотреть, кто здесь чей помощник...) помножил на ноль одного из своих соперников, и вплотную занялся главарём.
   Я наблюдал за их схваткой краем глаза. На большее, понятно, времени не было. Но всё же мне показалось, что теперь мастер работает не в полную силу. Так сказать, 'играется'.
   Это, то есть, получается, что мне придётся справляться со своей частью работы самому. Ну и ладно! А тогда я вот так! И так! А вот теперь так! Что, не нравится?!
   Вопрос, конечно, риторический. Когда кому-то сносят голову, ему этот процесс, естественно, не по душе.
  Что ж, се ля ви! А нефиг было на меня нападать! Мы, как говорится, мирные люди, но наш бронепоезд...
   Ладно, надо помочь союзнику, пусть скорее всего и временному.
   Проводив глазами укатившуюся в придорожную канаву голову (и одновременно удивившись, что не испытываю по поводу содеянного никаких рефлексий) я без особых изысков и угрызений совести по поводу 'неэтичности' своих действий подскочил к главарю сзади и проткнул ему бедро.
   Тот, естественно, сразу упал.
   Неизвестный мастер не стал добивать врага, а, подняв меч остриём к ночному небу, благородно предложил ему:
  - Сдавайтесь!
  В ответ на что поверженный противник криво усмехнулся, отбросил меч, молниеносно достал откуда-то из складок одежды очередную пилюлю, бросил её себе в рот...
  И умер. Наверное... Проверять как-то не хочется. А вдруг притворяется, и, когда я наклонюсь к нему, пырнёт кинжалом, как я недавно одного из его подчинённых. Подождём. Аура быстро покажет, что к чему....
   Я посмотрел на тяжело дышащего незнакомца. Он на меня. Надо бы, наверное, что-то сказать, завязать знакомство...
   Коротко поклонившись, я, что называется, ляпнул:
   - Добрый вечер.
  
  
   - Скорее, спокойной ночи, - мой, не побоюсь этого слова, спаситель (по крайней мере на данный момент, а как оно дальше повернётся... Кто знает) бросил быстрый взгляд на сияющую в ночном небе Эйлун, естественно, на мгновенье задрав по этому поводу голову.
   О! Вот кого он мне напоминал! Это ж натуральный Ван Хельсинг - неутомимый борец со злобной нежитью и нечистью. Не тот, который Абрахам, а тот, который Гэбриэл, - из кино.
   Взглянув в небо, Ван Хелсинг снова выжидательно уставился на меня. Ну. И почему стоим, кого ждём? Ага! Стоп! Дошло! Ожидает, что я представлюсь. Или откажусь представляться, сославшись на Страшную Тайну (возможно, не мою), данный кому-то обет, либо ещё какую-нибудь подобную ерунду.
   И какой вариант, интересно, выбрать? Назваться тем, чью личину использую? Тойвисом, трубочистом-пенсионером из замка барона ди Эррис? Угу... Очень правдоподобно... Полудохлый старичок - собственность соседнего барона, любит, оказывается, по ночам погулять по землям другого барона, а так же способен, особо не запыхавшись, единолично зарубить двух тренированных вояк. А если ещё и учесть, что человек, стоящий рядом, двигался в одном направлении со мной, не исключено, что он следует или мимо моего замка, или прямиком в него. А там у Тойвиса совсем другая репутация... Начнутся всякие 'как' да 'почему'...
   То есть отказаться представляться? Тоже не лучший вариант. Хотелось бы пообщаться со свалившимся мне на голову воином экстракласса поплотнее, а о какой доверительной беседе может идти речь, если я с самого начала проявлю недоверие?
   Ладно! Назовусь Тойвисом. В крайнем случае, 'засвечу' не особо-то и нужную сейчас личину. Вот только меч куда девать? Засуну его в ножны, которых под иллюзией не видно - станет понятно, что это именно иллюзия. Тащить теперь обнажённую острую железяку в руках? Ручки отвалятся...
   Кстати, о ручках... А что это у нас с ними? Со стороны-то 'настоящего меня' не видно. Видна только личина. Для меня же она - всего лишь полупрозрачный слабо светящийся фантом, наложенный на реальное тело. Вот именно. 'Слабо светящийся...' А сейчас никакого свечения не видно. Это значит что? Что личина почему-то слетела. И сейчас я выгляжу не старичком-холопом, а молодым небогатым дворянином.
   Мдя... Никогда ещё Штирлиц не был так близок к провалу! Так. Выяснять, что случилось с личиной - не время. Придётся работать по основной легенде. То есть я - потомок старого барона. Всё, поехали!
  
   - Шевалье Илар Винхэм, к вашим услугам.
   Я коротко поклонился. (Кстати, имя - ещё одна деталь 'легенды'. Назвали меня так, естественно, в честь деда. По настоянию любимой бабушки).
   - Дорк ал Вэйсс, - в свою очередь представился незнакомец. То есть, теперь уже бывший незнакомец. Так-так... 'ал' - это значит, родом из восточных провинций. В основном у знатных дворян королевства приставка к фамилии 'ди', как у меня. У южных - 'зи', как у Варуса. Ну а у восточных - вот такая.
   Подключим 'базу знаний' старика. Ал Вэйсс, ал Вэйсс... Да. Есть такие. Знатный, но обедневший род с Востока, с самого Побережья. Возможно, передо мной кто-то из младших сыновей, которого нужда заставила попытать счастье в дальних краях.
   - Весьма благодарен за помощь, - широко улыбнулся я. - Кстати, прошу прощения за, возможно, излишнее любопытство, но почему вы решили вмешаться, причём именно на моей стороне?
   Вопрос действительно далеко не праздный. Я далёк от мысли, что кто-то будет помогать мне вот просто так, за красивые глаза, без никакой личной выгоды. Или ему что-то от меня надо, тогда хорошо бы разузнать, что именно, или же напавшие на меня случайно оказались и его врагами... В таком случае мне просто повезло.
   - Вы не поверите, - усмехнулся Ван Хельсинг, то есть ал Вэйсс. - Интуиция. Шёл по дороге. Понял, что впереди идёт бой, и там есть нуждающийся в моей помощи человек. И поспешил на помощь.
   Ну да, ну да... Так я тебе и поверил. Значит, правду ты говорить не хочешь. А я ещё переживал, что это я не слишком искренен. Ладно, замяли.
   - То есть, о том, кто это был, - я кивнул в сторону лежащих на дороге трупов, - вы не имеете ни малейшего представления?
   - Именно так, - кивнул Вэйсс.
   - Несколько безрассудно с вашей стороны... - начал было я. - Хотя... - тут меня осенила мысль, - А вы случайно не этот?... Чувствующий?
   - Есть немного... - снова усмехнулся мой новый знакомец.
   - Тогда понятно, - буркнул я. - Но всё же интересно, кто они такие, что тут делают, и почему на меня напали. А мёртвых не расспросишь, - я бросил мимолётный взгляд на тело главаря, аура которого уже начала распадаться. Значит, действительно умер. Не притворяется.
   - Зато живых можно, - мой собеседник махнул рукой в сторону кустов, в которых скрывался остановивший меня стрелок. - 'Зелёная смерть' убивает не сразу.
   Тэк-с тэк-с... Так вот что он применил по второму арбалетчику! Серьёзное заклинание.
   В нашем мире есть 'Чёрная смерть' - штурмовик Ил-2, 'белая смерть' - сахар обыкновенный, и даже 'коричневая смерть'. Кофе и шоколад, а не то, с чем у большинства возникают ассоциации от этого словосочетания. А вот 'Зелёной смерти' нет. И это, наверное, хорошо. Ибо тому, кто под неё попал, не позавидуешь...
   - Так пойдём допросим? - внёс я деловое предложение.
   Да. Мне тоже интересно, - согласился ал Вэйсс, и мы, снедаемые жаждой знаний, скорым шагом направились к кустам.
  
   Незадачливый стрелок обнаружился быстро. А чего его искать? Вон она аура, светится под кустиком... А вот, собственно, и тот, кому сия аура принадлежит... Валяется ничком.
   Не двигается. Если бы не тихие стоны и не 'ауровиденье', можно было бы подумать, что он уже загнулся. Одежда такая же, как и на остальных его коллегах, ныне уже покойных. Разряженный арбалет лежит рядом.
   Хм... Как я и думал, стандартная армейская модель. Это, конечно, может ни о чём и не говорить. 'Братья по разуму' наших прапорщиков и более высоких военных чинов, в любой момент готовых продать Родину по сходной цене, есть и в этом мире. Как, думаю, и в любом другом. Кроме того, арбалет могли украсть или подобрать на каком-нибудь поле боя после очередной битвы.
   Но вкупе с одинаковой одеждой, повадками нападающих, и ещё некоторыми моментами моего общения с этими анонимусами, такой арбалет наводит на некоторые размышления. Которые мы сейчас и проверим.
   Ал Вейсс подошёл к объекту нашего интереса вплотную, и носком сапога небрежно перевернул его на спину.
   Чёрт! К моему горлу подступил комок, послышался звук, словно треснула туго натянутая ткань, и только что обретённая способность видеть ауры и прочую энергетическую фигню отключилась.
   Скорее всего, 'звук' являлся плодом моего воображения, и, кроме меня, его никто не слышал. По крайней мере, мой новый знакомый и ухом не повёл. Хотя... Такой не вздрогнет и если прямо под ноги шарахнет молния. Морда вон кирпичом...
   Эй-эй! А зачем это он снимает с пояса свой ножичек?! Хочет прирезать ценного свидетеля? Или будет отрезать от него по кусочку, выпытывая Военную Тайну?
   Уффф! Всего лишь разжал этому полутрупу зубы. Снял с пояса флягу, и капнул из неё пленному в рот несколько капель. Гм. Интересно, что он там во фляжке таскает? Воду, или?... Арбалетчик натужно закашлялся, открыл глаза и застонал громче.
   - Вода приводит поражённого 'Зелёной смертью' в сознание, - словно в ответ на мой невысказанный вопрос, прокомментировал свои действия ал Вейсс. Кстати, что это я его всё по фамилии да по фамилии?.. Имя есть. В общем, молодец Дорк! И гуманизм вроде как проявил, и подготовил пациента к началу допроса. - Приводит в сознание и усиливает мучения, - добавил он.
   Тьфу ты! 'Гуманист!' И ведь, в отличие от меня, спокоен, как дохлый лев!
   - Ты слышишь меня? - наклонился он к стрелку. Блин! Я бы побрезговал! На лицо арбалетчика сейчас было страшно смотреть. Оно превратилось в зелёную маску. И отнюдь не весёлого бога Локи. А скорее какого-нибудь демона. 'Зелёная смерть' собственной персоной. Бррр! Такое ночью приснится, заикой станешь!
   - Да. Слышу, - прохрипел допрашиваемый. - Добейте меня.
   - Не так быстро, - отрицательно мотнул головой Дорк. - Сначала ты ответишь на наши вопросы. И тогда я обещаю тебе быструю смерть. Будешь молчать или юлить - продлишь свои мучения.
   - Спрашивайте, - выдохнул стрелок, и закашлялся. На его губах проступила зелёная пена.
   - Как тебя зовут? - задал первый вопрос Вейсс.
  
   Пленный не артачился. Единственным его желанием сейчас было - поскорее умереть, и он старался приблизить момент избавления всеми оставшимися силами.
   Да... А я ещё себя жалел, когда угодил в тело дряхлого барона. Бывают вот ситуации и пострашнее. И на месте этого безусого паренька вполне мог бы оказаться я. Например, если бы сей странный товарищ, который ведёт сейчас допрос, не подоспел вовремя, или подоспел бы, но принял не мою сторону.
  
   Дорк задавал один вопрос за другим. Не на все из них он получал ответы. 'Язык' оказался не самым удачным. В отряде он был недавно, и, естественно, далеко не на первых ролях. Поэтому многого просто не знал. Но всё же картинка постепенно вырисовывалась. Интересная такая картинка...
  
   Наконец вопросы у Вейсса закончились. Он вопросительно взглянул на меня. Я задал ещё несколько вопросов по некоторым интересующим меня моментам... Пленник ответил.
   - У меня всё, - обернулся я к Дорку.
   - У меня тоже, - кивнул тот.
   - Вы!.. Обещали!.. - прошипел паренёк, умоляюще глядя на нас.
   - Прошу вас! - Дорк любезно указал мне рукой на выжатый досуха источник информации, и, поднявшись на ноги, сделал шаг назад.
   'Почему я?!'. Хоть не вслух заорал. Ну что такое?! Почему именно я должен делать грязную работу?!
   Хм... Наверное, потому что кто-то должен её делать... И спорить сейчас, кто отправит на тот свет несчастного - не место и не время.
   Я вздохнул и потянул из ножен свой кинжал.
   'Удар милосердия'... Всегда казалось, что это словосочетание просто-таки пропитано лицемерием. Можно же не добивать поверженного врага. Отправить его, например, местным докторам, пусть лечат.
   Но вот она ситуация, когда убить человека - значит действительно проявить к нему милосердие. Спасти-то его теоретически можно... Но тут нужен Целитель очень высокого класса. Покруче, чем мой замковый. Или Архимаг мог бы... Мог бы, но вряд ли б захотел. Для него вся эта возня...
   Я занёс кинжал, настраиваясь на 'волну эмоций' старого барона. Тому не раз приходилось бывать в подобной ситуации, и предстоящее действо у него никаких волнений или угрызений совести не вызывало.
   Эх... Жестокий мир, жестокие времена... Ну да. В моём мире, можно подумать, лучше. Смерть постоянно ходит рядом. Люди тоже часто умирают, не доживая до старости. В одних автокатастрофах вон за год гибнет в три раза больше народу, чем за десять лет войны в Афганистане. В том числе и таких вот пацанов. А ещё пьянки, наркотики, несчастные случаи, преступность...
   Так. Чего это я разливаюсь тут соловьём, словно депутат перед избирателями?
   Чего-чего... Зубы себе заговариваю. Вроде - заговорил. Значит, пора действовать.
   Я с силой опустил кинжал.
  
   Прямо в сердце! Освободил парнишку от мучений. Наверное, могу собой гордиться. Вот только как-то не получается... Наоборот, противно на душе.
   Я несколько раз воткнул кинжал в землю рядом с трупом, счищая с лезвия кровь, и сунул оружие обратно в ножны. Покосился на с интересом наблюдающего за этим процессом Дорка. Переложил меч из левой руки, куда тот перекочевал, пока я работал кинжалом, обратно в правую, и, вытерев клинок об одежду убитого (а обо что ещё его тут вытереть?), тоже убрал в ножны.
   Если бы странный новый знакомый хотел меня убить, то мог бы это сделать уже раз десять. Как воин он намного круче меня.
   Нанять бы его инструктором по боевой подготовке, чтобы погонял подрасслабившийся гарнизон моего замка... Но всё упирается в те же финансы. Оплата услуг специалиста такого класса обойдётся в сумму, за которую можно нанять штук пять Девяток, классом не ниже встреченной сегодня. То есть вполне серьёзных бойцов.
   Вейсс оценил мой жест доверия. Его клинок тоже исчез в ножнах.
   - Думаю, барону ди Эррис было бы интересно узнать о том, что мы только что услыхали, - задумчиво проговорил мой временный союзник.
   - Несомненно, - согласился я с высказанным предположением. Ещё как интересно! Будет о чём подумать, когда снова окажусь в надёжных стенах. - А вы не в те края следуете? - воспользовался я моментом, чтобы выведать если не цель путешествия, то хотя бы маршрут нового знакомого.
   - Я буду в тех краях, - бросил на меня быстрый взгляд Вейсс. - Но в мои планы не входит посещать барона. Может быть, вы поговорите с ним? Ведь вы двигаетесь в том же направлении?
   Да. Я как раз иду в замок, - чистосердечно признался я. А чего тут скрывать? Если нам с этим типом по дороге, то он всё равно увидит, куда я иду. - Но барон может не предоставить мне аудиенции. Я ведь дворянин безземельный и беститульный. Ему не ровня. А вот вас он обязательно примет.
   - Я могу написать письмо с изложением услышанного от него, - Дорк кивнул на остывающий труп, - и своих соображений по этому поводу. А вы передадите, если будет не трудно.
   Гм... Упорно не хочет то ли встречаться с Иларом ди Эррисом, то ли даже просто посещать его замок. Надо полагать, на то есть причины. О которых, конечно же, спрашивать бесполезно.
   - Хорошо. Так и сделаем, - согласился я. Не хочет, так не хочет, не на аркане же его тянуть. - Какие у нас ближайшие планы? Я бы не отказался от привала. Но не здесь же... - перспектива ночевать среди трупов меня не вдохновляла. Мёртвые, конечно, не кусаются, но как-то такое соседство всё равно не радует.
   - Понятно, что не здесь, - улыбнулся Вейсс. - Пройдём по дороге подальше, а там уж и устроимся на ночлег. Вот только сначала надо собрать трофеи.
   Или, другими словами, помародёрствовать. Нет, 'собрать трофеи' всё же звучит лучше. Благородней. Значит, будем собирать.
   Краткий осмотр трупов показал, что взять с них практически нечего. Да и незачем. Денег в карманах у покойников почти не оказалось, с магическими амулетами тоже глухо. Одежда и обувь мне не нужны. Своё ещё вполне приличное. Оружие вроде добротное, но тащить его... Это не компьютерная игра. Каждый предмет имеет вес, и зачастую немалый. Была б телега под рукой, чтобы тащить это барахло... Коего, впрочем, мне полагалось немного. На моём счету всего два врага (добитый третий не считается. Выбыл из игры он благодаря Дорку. А я всего лишь исполнил роль палача. Или сестры, то есть брата милосердия. Это с какой стороны посмотреть). В общем, с двух 'моих' покойников взять оказалось практически нечего. Немного медяков по карманам - и всё.
   Судя по разочарованному виду Вейсса, занимавшегося рядом тем же, что и я - у него была та же ситуация.
   - Ну что, пойдём проверим, что у них там в лагере? - предложил он, закончив шмонать убитых.
   - Ммм... А ловушек они там не понаставили? Эти ребята могли... - засомневался я.
   - Особо сложного ничего поставить не должны бы..., - отмахнулся Дорк. А с простыми я справлюсь.
   Ну что - мародёрствовать, так мародёрствовать. Я пожал плечами и потопал вслед за ломанувшимся в лесную чащу Вейссом, стараясь на всякий случай идти след в след. Насколько, конечно, это возможно в темноте.
   Мои опасения оказались напрасными. Ловушек в пустом лагере не оказалось. Но и ничего особо ценного тоже. Интерес представлял разве что мешок командира группы. Карта местности с какими-то отметками на ней, простенькие магические безделушки и отрядная аптечка. То ли командир выполнял обязанности и санинструктора, то ли держал на всякий случай всё наиболее ценное при себе.
   Добычу, собранную в лагере, делили уже пополам. Мне досталась карта, пара зелий из аптечки, да артефакт 'хамелеон'. Хорошая штука. Нечто вроде адаптивного камуфляжа. Грубого, конечно. Одежда под его действием становится чем-то вроде маскхалата. Только комбинация цветов автоматически подбирается для той местности, где ты сейчас находишься. Ну что ж, на безрыбье и рак рыба. Непонятно только, почему командир не только не выдал артефакт сидящему в засаде пацану, но и не носил с собой. Возможно, причина крылась в том, что штуковина была почти разряжена. Вот её и берегли 'на крайний случай'.
   Дорк тоже остался не обиженным. В смысле - не обделённым. Стоимость его доли была примерно равна моей, и даже немного больше. Но всё равно, скудно, скудно... С банды разбойников можно поиметь и больше. Иногда - намного больше.
   Ничего - главное, жив остался. И в приключении побывал. На будущее, кстати, надо бы число таких приключений сократить до минимума. Желательно - до нуля. Жизнь, конечно, хороша вдвойне, когда рисковать ей смеешь, но для меня она и так прекрасна - дальше некуда.
   В общем, результатом ночной схватки я остался вполне удовлетворён, а вот мой теперь уже не просто новый знакомый, а ещё и спутник - не очень. Но делать было нечего. Пора топать дальше.
   На дорогу вышли в том же месте, где её покинули. Проходя мимо умершего последним паренька, я хотел было прихватизировать его арбалет, но, поразмыслив, решил что толку с него меньше, чем прилагающейся мороки. Пусть лежит.
   Трупы убирать не стали. Не было ни смысла, ни желания. Зверья в лесу много, уже всякая мелочь начала сбегаться на запах крови. Скоро подтянутся и их более крупные собратья. Короче, вот пусть 'санитары леса' и санитарят. А мы пойдём.
  
   Путь от поля, то есть леса боя до привала мы проделали относительно быстро. В смысле - топали-то часа два. Но за обычной для случайных попутчиков беседой о том, о сём время прошло незаметно.
  
   Место для привала выбрал Дорк. Удобное местечко. Полянка от дороги метрах в двухстах, но с неё не просматривается. В этом, конечно, и минус, ибо не видно не только нас, но и нам.
   Но мой спутник успокоил меня, заявив, что врагов он засечет по аурам. Увидит, так увидит. Что в этом ничего невозможного нет, я только что убедился на собственном опыте. Но на Вейсса надейся, а сам спи вполглаза. Каковой мудрости я и собирался следовать.
   Дополнительными преимуществами поляны оказались кем-то вырытая яма для костра и журчащий в лощине неподалёку ручеёк с ключевой водой. Яма, правда, не пригодилась. В целях конспирации костёр решили не разжигать. Тем более, что имеющиеся у обоих 'сухпайки' можно кушать и без термической обработки. Что мы и сделали. Вяленое мясо, вино в гомеопатических дозах, да краюха хлеба. Вот и весь 'поздний ужин'.
   По окончании процесса поглощения пищи методом подбрасывания монетки определились с порядком ночных дежурств. Первым отдыхать выпало мне. И я уже начал было моститься на ночлег, когда Дорк внезапно обеспокоено завертел головой, словно принюхиваясь, а потом задрал её вверх. Ну, что там ещё? Я последовал его примеру.
   Как раз вовремя, чтобы увидеть в свете Эйлун, как нечто, на мой взгляд больше всего походящее на гипертрофированное мужское достоинство с полагающимися к нему причиндалами, бесшумно скользнуло по небу и со страшным треском рухнуло в близлежащие кусты.
  
   Мы переглянулись, и, не сговариваясь, вскочили на ноги. В свете Эйлун тускло блеснула сталь покинувших ножны клинков.
   Затихшие было треск и шум на месте падения НЛО снова усилились. Более того, теперь они сопровождались вполне внятной человеческой речью. И весьма выразительной, надо сказать. Выражения, характерные для портовых таверн и бандитских притонов, следовали одно за другим без передышки.
   В принципе, ничего нового для себя я не услышал. Вариации на тему 'кто', 'куда', 'кого' и 'каким конкретно образом'... Вот только голос, с чувством, толком и расстановкой выговаривающий все эти обороты, скажем так, не совсем им соответствовал. Ибо был явно женским.
   Нет, я, конечно, не спорю: от женщины, особенно пьяной, особенно, говорят, на девичнике, особенно на одной шестой части суши планеты Земля, и не такое, бывает, можно услышать.
   Но здесь как бы не девичник. И даже не Земля. Хотя женщина, возможно, действительно пьяная. Ибо с чего бы ей, в противном случае, падать с неба?
  
   Треск быстро приближался. Вот ближайшие к нам кусты раздвинулись, и на поляну вышла... Вышло нечто. Не так, чтобы большого роста, лохматое, матерящееся, и в довершение картины - с чем-то вроде метлы в руке. Нет - точно с метлой.
   Гм... Насколько я помню, в этом мире нет ведьм в привычном нам понимании этого слова. Есть, конечно, маги женского пола - магессы, но на мётлах они не летают. Ибо существуют более удобные для этого дела артефакты. Также нет здесь и магической школы Хогвартс, где полёты на средствах уборки территории входят в обязательную программу обучения.
   Значит, ещё раз: лохматое, матерящееся и с метлой. Дворничиха?
   Непонятное существо сделало пару шагов в нашу сторону, и, остановившись, прервало свой бесподобный монолог. Перебросив метлу в левую руку, правую оно вытянуло перед собой, словно прося милостыни.
   Я чуть не ляпнул 'по пятницам не подаём', но тут над раскрытой ладонью загорелся маленький оранжевый огонёк. Размером с горошину.
   Слова застряли у меня в горле. А что Вейсс? Ага... Только что при виде свалившегося нам на голову чучела он так же, как и я, улыбался, но теперь резко посерьёзнел и начал осторожно смещаться влево.
   Угу... Значит, мне направо. Разойтись подальше - стандартная тактика при встрече с магом, способным создавать файерболы. И не надо обманываться размерами этой 'горошины'. Пуля, она тоже с виду маленькая и безобидная. А натворить может такого...
  
   Свет маленького шарика выхватил из темноты лицо... Пожалуй, молодой, девушки. Довольно миловидное, замечу. Если бы не причёска в стиле 'Я упала с сеновала, тормозила головой'. Последнее - про способ торможения, кстати, недалеко от истины.
  Так... А волосы у нас, значит, рыжие...
   Попытка номер два: девушка. Рыжая. С метлой. Летает. Всё-таки ведьма? И, может быть, ещё и ехидная для комплекта?
   О нет! Рыжая ехидная ведьма. Только этого мне не хватало.
   Между тем незваная гостья снова раскрыла рот. Однако на этот раз, наверное, для разнообразия, она решила использовать нормативную лексику.
   - Где я?
   Хороший вопрос...
   - В лесу, - улыбнулся я, разведя руками.
   - Шшутник... - прошипела девица, очевидно стараясь подражать знакомой разъяренной кошке. Файербол сорвался с её ладони, и, разгоняясь, полетел в мою сторону. Не, ну я так не играю! Оно ж может оказаться управляемым или даже с самонаведением!
   Ффух! Нет. Когда я в последний момент отпрыгнул с пути разогнавшейся оранжевой точки, та не стала сворачивать за мной, а пролетела мимо.
   За спиной громко бумкнуло. Я быстро оглянулся. Гм.. Во поле берёзка стояла... Больше не стоит. Валяется на земле, перешибленная на высоте около метра.
   Что-то бедным деревьям сегодня не везёт.
  
   Когда я снова перевёл взгляд на гостью, у той на ладони уже разгорался новый огонёк.
   - Где я?
   Так. Маленький мальчик нашёл пулемёт... Не совсем, конечно, маленький, не мальчик, и не пулемёт. Но смысл примерно тот же. Чует моё сердце, сейчас эту полянку украсят две обугленные мужские тушки.
   - В королевстве Драдор. Конкретно - в баронстве Экрен. Недалеко от границы с баронством Эррис, - вступил в разговор Дорк. Ну, если ей этот ответ не понравится... - кстати, позвольте представиться, - продолжил он, - Дорк ал Вейсс.
   - Илар Винхем, - в свою очередь коротко кивнул я. С кем имеем честь?..
   Пауза после вопроса несколько затянулась, но в конце концов в звенящей тишине всё же прозвучали слова:
   - Аилса... ал Торн, - огонёк на ладони девушки погас, и в лунном свете она снова стала похожа на огородное пугало, по какому-то недоразумению установленное не на огороде, а посреди леса.
   Аилса... Почти Алиса. Ал Торн. Это ж надо! Девушка из хорошей (то есть дворянской) семьи! Родом тоже с востока, как и Дорк. Может, даже знают друг друга.
   - Дорк... - задумчиво проговорило рыжее явление природы. - Вы часом не пятый... Нет, шестой сын Бастета ал Вейсса?
   Вот что меня всегда восхищало в женщинах, так это их умение, а главное, желание, держать в памяти, кто кому какой именно по счёту водой на киселе приходится в радиусе как минимум километров трёх от их места проживания.
   - Он самый, - буркнул мой спутник. Что-то я не слышу в его голосе особой радости от встречи с землячкой.
   - Тогда я переночую с вами, - безапелляционно заявила юная нахалка. - Совсем выбилась из сил за сегодняшний день. Кстати, почему бы нам не развести костёр?
  
   - Потому что в лесу неспокойно. Разбойники шалят. И могут заглянуть к нам на огонёк.
   - А.., - отмахнулась незадачливая лётчица. - Я их засеку издалека.
   - И что дальше?.. - скептически ухмыльнулся Вейсс.
   - Дальше... - теперь усмехнулась уже девица. - Дальше...
  
   Чёрт!!!... Или что-то покруче!
   Девушка исчезла, а на её месте образовалась невообразимая Страшная Тварь. Именно Тварь, и именно Страшная. Другими словами не описать.
   Сразу же после материализации чудовище издало низкий протяжный то ли рык, то ли стон, от которого в прямом смысле слова затряслись коленки, и прыгнуло.
   Прямо на меня. Мать моя женщина! Непонятно как, но я успел отскочить с траектории полёта этого ужаса, летящего на крыльях ночи. Жаль - некому зафиксировать новый рекорд по прыжкам в сторону. Приземление, правда, прошло не совсем удачно - удержаться на ногах не удалось. Но, падая, я совершил ещё одно чудо: развернулся в воздухе на сто восемьдесят градусов, чтобы не выпускать нового противника из виду. При этом ещё и умудрился не выпустить из рук меч и ничего себе им не отрезать.
  
   Чёрт!!! Или я уже это говорил? Куда ж оно делось?! Быстро оглянуться по сторонам. Тут никого. Там тоже. Вот поднимается на ноги упавший на одно колено и окутавшийся 'плёнкой' силовой защиты Дорк. Меч опускает... Опасность миновала?
   Кстати, вот жучара! Я-то думал, что его защита сдохла ещё во время боя с бандитами. Ан нет! Очень даже неплохо работает.
   А вот и Алиса. То есть Аилса. Стоит и ржёт, как лошадь. В смысле смеётся. Ничего смешного не вижу, между прочим. А вижу... О! Опять вижу ауры. Хуже, чем прошлый раз. Как-то бледнее. И мутнее. Но качества картинки достаточно, чтобы разглядеть, что аура девчонки не такая, как у Дорка. А вот в чём именно 'не такая', словами не описать.
   Тем более, что слова рвутся наружу в основном нецензурные.
   Ладно. Взять себя в руки... Итак, что мы имеем? О существовании в этом мире метаморфов мне ничего не известно. То есть, на сто процентов быть уверенным, что их нет, не могу, но, с большой... даже с очень большой долей вероятности - эти странные зверьки здесь всё же не водятся.
   А вот иллюзии, призванные напугать врага, причём желательно - до потери пульса, тутошние маги создавать умеют. Значит, одну из таких обманок мне только что и 'посчастливилось' лицезреть. Сомнительное счастье.
   Так страшно, скорее всего, было не только и не столько из-за 'видеоряда'. Звуковое сопровождение тоже внесло свою лепту. Наверняка 'рык чудовища' захватывает, помимо слышимого, и инфразвуковой диапазон.
   Вообще, неплохо у неё получилось. Даже Вейсс, вон, не сразу врубился, что к чему. А он ауры видит постоянно, а не так, как я - исключительно после сильного испуга. Кстати, моё 'ауровиденье' опять отключилось. На этот раз продержалось меньше.
   Жаль. Эта штука - как мобильный телефон. Пока его нет - он, вроде, и не особо нужен. А попользуешься чуток - и не понимаешь, как раньше жил без такой необходимой вещи. В общем, надо как-то эту способность развивать, раз уж она у меня есть. Гм.. 'Развивать'.. Для начала хотя бы вызывать научиться по своему желанию.
   - Кхм... - кашлянул Дорк, покачав головой. - Впечатляет. Но, - он бросил быстрый взгляд в мою сторону, - в основном неподготовленных людей. А если попадутся подготовленные?
   - А.., - снова отмахнулась Аилса (нет, буду называть её Алиса. Хотя бы для себя. Так мне больше нравится). - Отобьюсь. Да и не нападут обычные разбойники на магичку. Знают, что это - смертный приговор.
   Ну да, ну да. В том, что от 'обычных' разбойников она отобьётся, лично у меня сомнений нет. Если Дорка я сравнил с броневиком, то маг, даже самый слабый - только что закончивший магическую Академию, это уже примерно как система 'Град'.
   И по второму пункту она права. В этом мире 'несанкционированно' убить магика - всё равно что у нас пришибить гражданина США. Можно нарваться на 'несимметричный ответ' в виде десанта группы боевых магов.
   Другое дело - если оный магик сознательно нанимается на работу, связанную с риском для жизни. Тогда да. В таком случае Совет Магов на смерть своего собрата смотрит равнодушно. Ну а 'междусобойчики' между магами и магическими кланами - это вообще отдельная песня.
   Да, вот, кстати, о Магической Академии... Что-то магичка уж больно молода.
   - Алиса... А вы Академию давно закончили? - как можно более мягким тоном поинтересовался я.
   - Для тех, у кого плохо с памятью, повторяю: меня зовут Аилса, - окатила меня ледяным взглядом рыжая ведьмочка. - А академию я ещё не закончила, - чуть запнувшись, продолжила она. - Но осталось немного. Преддипломная практика, защита, и всё - я дипломированный боевой маг! Понятно?! Кстати, - добавила она после короткой паузы. - Далеко отсюда до замка барона ди Эррис?
   Оп-ля! Похоже, это чудо - и есть тот самый студиоз, которого я выклянчил у Варуса. Похоже, на свою голову. Ай да Архимаг! Ай да сукин сын! То-то он так улыбался, когда согласился мне помочь.
  И как мне с этой занозой находить общий язык? Она ж меня, похоже, с первого взгляда невзлюбила!
  А ведь придётся как-то уживаться... Нет, маленький-маленький шанс, что я не угадал - остаётся. Но такой микроскопический... Спросить бы её в лоб - да нельзя. Илар Винхем, согласно легенде, не знает, что Илар ди Эррис затребовал для себя ученика Магической Академии.
  Придётся потерпеть до замка.
  
   Ах да! От 'радости' в зобу дыханье спёрло... Надо ж на вопрос ответить.
   - До замка недалеко. Относительно. Пешком - почти день пути. Верхом - смотря как скакать. Если не загонять лошадей, то можно добраться в два раза быстрее. По воздуху... На летающем артефакте... На птэйере, например - часа полтора. На более совершенных - быстрее. А вы, уважаемая, кстати, на чём летели-то?
   - На чём летела, на чём летела.., - с отрешённым взглядом буркнула магичка, наморщив лобик. Очевидно, одновременно она усердно переваривала полученную информацию и пыталась составить на её основе план дальнейших действий. - На метле и летела...
   - И где же делают такие удивительные летательные аппараты? - включился в беседу Дорк.
   - А, сама сделала... - всё так же рассеянно ответила девица. - Но что-то не рассчитала. От замка Экрен до замка Эррис должна была долететь...
   Мы с Дорком снова переглянулись. На то, чтобы самостоятельно изготовить магическое летательное средство, даже самое простое, обычному, без приставки 'архи', магу требуется от полутора до двух лет.
   Не считая того, что надо обладать специфическими знаниями и магическими возможностями. А девка-то не проста! Гм... Интересно, где она время на это нашла? С метлой, что ли, на лекции ходила?
   - Так! - встрепенулась новая знакомая. - Значит, тут где-то рядом должен быть караванный путь в княжество Салнеинг. Я вроде вдоль него летела... Маршрут оживлённый. Значит, каравана долго ждать не придётся. На нём и доберусь. А вы, кстати, куда идёте?
   О, наконец-то догадалась спросить! Вообще - такое впечатление, что свалиться ночью на голову двум мужикам посреди глухого леса, это для неё рутинное дело.
   - Я как раз следую в замок Эррис, - мне скрывать нечего, пусть знает. Да! и обозначить цель визита! Всё равно ведь спросит рано или поздно. - В поисках приключений, - и улыбку изобразить поглупее...
   Вот. И не соврал, и правды не сказал. Тут идиотов - молодых дворянчиков, бродящих по стране именно с этой целью, хватает. Так что версия правдоподобная. А про то, что караваны здесь давно не ходят, пока промолчу. Кстати, сама должна была знать. У них там в Академии есть предмет, напоминающий смесь нашей географии и политэкономии. Разве что занятия прогуливала, как те инквизиторы. Инквизиторы... Бррр. Я уж и забыл о них почти.
   - Я иду... мимо замка Эррис. По делам, - нехотя произнёс Вейсс, на которого лохматое чудо перевело взгляд после того, как выслушало мой ответ. Вот же ж партизан! Куда направляется, так и не сказал. Но вариантов тут не сильно много. Либо во всё то же княжество Салнеинг... Либо к моим 'друзьям' - горцам. Последнее было бы, мягко говоря, неприятно. Враги и так сильны, а тут такая подмога.
   В таком случае лучшим выходом было бы пырнуть нового знакомого кинжалом в спину при удобном случае. Не очень благородно, конечно... Но я же из другого мира. У нас благородство не в чести.
   Вот только кроме 'моральных' возражений против такого варианта развития событий есть и другие, более веские. Скорее всего, этот ушлый тип от подобного удара защищён, а в честном бою мне его не победить. Да и неизвестно, как ведьмочка отнесётся к подобному сюрпризу.
   Так что - пусть живёт. Пока. Ведь его предполагаемая дружба с врагами - это лишь теория. Ничем не подтверждённая.
   - И.. Караваны сейчас по этой дороге не ходят, - сообщил Дорк магичке 'новость', о которой я умолчал. - Так что как минимум до таможенного пункта на границе баронства Эррис придётся топать пешком.
   Алиса тяжело вздохнула.
   - Ну вот, я так и знала!
   Что именно она знала, девица уточнять не стала, а, в очередной раз махнув рукой, на этот раз, наверное, уже на всё, заявила:
   - Ладно. Утром буду разбираться. А пока костёр, ужин, и, - она окинула нас с Дорком каким-то нехорошим оценивающим взглядом, - Отдыхать! - после чего указала на кустарник, в который рухнула. - Там у меня дорожные сумки. Не могли бы вы их принести сюда? А я пока займусь костром.
   Я вздохнул, Вейсс пожал плечами, и мы с ним полезли в густые кусты. Это не наш мир, где даму можно послать... В смысле, послать её за её же сумками саму. То есть, простолюдины и тут могут себя так вести, но дворянам как бы не подобает... По-хорошему, костром тоже заниматься должны мужчины, это подруга (ну и мы с ней за компанию) уже нарушила этикет.
  
   Найти сумки оказалось легко. Хозяйка зажгла над ними магический светильник, послуживший нам маяком. Увидав эти, с позволения сказать, 'сумочки', я едва удержался, чтобы не присвистнуть. Не удивительно, что отважная воздухоплавательница потерпела катастрофу. Её багаж весил, наверное, столько же, сколько она сама. Вот что можно было туда напихать?! Что-то у меня смутные подозрения, что не учебники. И нехорошие предчувствия, что эту тяжесть придётся тащить нам с Дорком.
   Между прочим, теперь стало понятно, почему ведьма на метле показалась мне тем, чем показалась... Сама она летела, наклонившись вперёд и обхватив летательный аппарат руками. Аэродинамика, однако. А сумки висели сзади, чтобы не загораживать обзор. Вот оно и получилось похоже на ...
  
   Когда мы вернулись на поляну, там уже весело пускал искры в ночное небо довольно большой костёр. Разведенный, что характерно, не в специально для этого предназначенной яме, а просто так, на всеобщем обозрении.
   При виде сией картины Вейсс скрипнул зубами, но промолчал.
   В общем, сумки до костра мы дотащили и вежливо сложили у ног ведьмочки. Хотя лично мне, например, хотелось сердито швырнуть свою ношу наземь, причём желательно на ногу этой барахольщице. Пусть в следующий раз думает, что нужно брать в дорогу, а без чего можно обойтись.
  
   Например, можно было взять с собой немного еды на всякий случай. После пятнадцатиминутного ковыряния в своих баулах юная магичка выяснила, что именно это она сделать забыла. Зато прихватила бутылочку вина, которая каким-то чудом не разбилась при падении.
   Пришлось нам с Дорком кормить новую знакомую из своих запасов. А она нас угостила вином.
  Неплохое, кстати. А главное - не отравленное. Я, естественно, перед тем, как отхлебнуть глоточек из вежливости, проверил его детектором ядов. Вейсс, судя по его манипуляциям перед принятием нектара внутрь, проделал аналогичную операцию. Значит, не у одного меня паранойя. Уже как-то легче.
   Короче, мы-то вино чуть пригубили. Не время и не место предаваться обильным возлияниям. Лучше это делать в более безопасной обстановке. А вот 'студентка-практикантка' наклюкалась основательно. Ох-ох-ох... И что за молодежь пошла?
   В конце-концов мне надоело пьяное хихиканье этого рыжего чуда, и я отправился спать. Дежурства никто не отменял, и надо было перед ним хоть немного вздремнуть.
   Хотя, если честно, ушёл я от костра, потому что вздорная девица демонстративно не обращала на меня внимания. Если и скользила взглядом иногда, то словно по пустому месту.
   А вот Вейссу юное магическое дарование явно строило глазки. Ну как же! Он у нас и знатный, и красивый... А я.. Я, честно говоря, на фоне этого 'Ван Хельсинга' смотрюсь бледно.
  Обидно, конечно, досадно... Ну ладно. Может, у них там чего получится, а я пока посплю.
  Именно с этой мыслью я и скользнул из реального мира в мир снов...
  
   Сны я, между прочим, вижу цветные. И до сих пор частенько в них летаю. Один знакомый, увлекающийся эзотерикой, уверял, что это я, значит, расту потихоньку над собой.
   Не знаю, не знаю... Во сне скорость и высота полётов всё увеличивается, а в реальной жизни летать получается только как и у всех - исключительно вниз. С другой стороны, расти можно в разных смыслах. Я вот, например, дорос до барона... И вот почему я этому не рад?
   Да! А ещё сны бывают эротические! Правда, давно уж мне ничего подобного не снилось - со времён безвозвратно ушедшей юности. И вот сегодня вдруг, внезапно, без объявления войны...
   И ладно бы просто эротический - мне приснилась жена! Слава Богу, то есть Богам - не 'бывшая' с Земли, с которой я развёлся четыре года назад, в результате чего, кстати, интерес окружающих незамужних дам ко мне резко возрос. А моя нынешняя 'половинка' - баронесса ди Эррис.
  Но всё равно - эротический сон с участием жены - это ненормально! Можно списать только на полученное мной нервное потрясение (нет, не так! На полученные мною многочисленные нервные потрясения!) и то, что жена она как бы не совсем моя...
   В общем, естественно, сначала супруга откатала обязательную программу со стриптизом, а вот потом... Потом началось самое интересное. В моём воображении баронесса оказалась довольно горячей штучкой, и начала такое выделывать! А как стонала при этом!
   Всё бы хорошо, но есть у меня в плане сновидений и один минус. Частенько во сне я понимаю, что сплю, и всё, что я вижу - нереально. Нет, иногда этот минус превращается в плюс - когда снится какой-нибудь кошмар, и ты точно уверен, что можешь в любой момент его остановить или переиграть.
   Но в данном конкретном случае хотелось бы всё-таки полной реалистичности. А её, увы, не было. Самыми натуральными получились полные страсти стоны...
   Стоп! Что-то они уж чересчур натуральны. Настолько, что...
   Картинка погасла, и я вывалился в реальность. А вот звуки, побудившие меня прервать премьерный показ такого интересного сна, никуда не делись. Гм... Да неужели?
   Я открыл глаза и повернул голову в сторону источника шума. Ну, точно! Нет, ну куда катится мир! С первым попавшимся мужиком!.. Да и он тоже хорош! Животные, блин!
   Стоны прекратились и я услышал женский голос.
   - Вроде проснулся.
   - Точно проснулся, - подтвердил догадку мужской голос.
   - Ну и ладно! Продолжим! - и страстные стоны возобновились с удвоенной силой.
   Это как они определили, что я уже не сплю? Вроде не шумел, лежал тихо... Кроме изменившейся ауры, никаких объяснений в голову не приходит. То есть ребята, получается, в жизни, как я во сне - полностью страсти не отдаются. Постоянно начеку, и отслеживают окружающую ситуацию.
   Ну и так им и надо! Особенно ей!
   Нет, конечно, если бы это я с ней там сейчас кувыркался... Тогда это было бы нормально и правильно. А так... Моему возмущению нет границ!
   Хотя, с другой стороны, не очень-то и хотелось! Магичка по всем признакам - стервочка ещё та, а от стерв лучше держаться подальше. Особенно от стерв, обладающих магическими способностями.
   Вообще, на Земле, по моим личным наблюдениям, очень многие женщины считают, что чем они стервознее, тем больше им на шею будет вешаться мужиков.
   Как говорил один киногерой - большая ошибка! Большинству представителей сильного пола ходячий кошмар в виде стервы надоедает очень быстро. И - мужчина уходит. Причём - если не после первого, то уж после второго-третьего раза точно начинает стараться обходить данную категорию женщин стороной. Пусть даже попадётся стерва - трижды красавица и суперсексбомба. А 'клюют' в основном подкаблучники или искатели приключений, которые, наприключавшись, перепархивают к другому цветку. В общем, материал сомнительного качества.
   Так. Но это всё сейчас не столь важно. Вопрос в том, как себя повести? Положение глупое. Притвориться спящим не получится, перелечь подальше - как-то это не очень... Да и опасно одному далеко уходить. Попробовать присоединиться в качестве третьего... Тоже не здраво. Один - сильный боец, другая - магичка. Уроют на месте, если моё предложение им не понравится.
   Короче, я ограничился окриком 'Потише там! Спать мешаете!', и, отвернувшись, чтобы не приняли за вуайериста, попытался заснуть. Ага! Как же! Заснёшь тут!
   В общем, провалялся я почти до утра, слушая все эти звуковые проявления аморального поведения своих спутников.
   Ну ничего. Скоро замок, а уж там я оторвусь. Служанок, готовых согреть постель молодому дворянину, там хватает. Причём попадаются вполне приличные экземпляры. Ну а служанка, дворянка, или магичка... Как говорится - все женщины, в принципе, одинаковы. Так зачем платить больше?
   В этом ночном происшествии, между прочим, есть и плюс. Не пришлось заступать в караул. Алиса в буквальном смысле не слезала с бедного Дорка до утра, а я рассудил, что раз они всё равно не спят, так пусть и караулят заодно.
  
   Впрочем, ближе к рассвету, когда парочка вроде угомонилась и отрубилась, пришлось подняться. Но это буквально на полчаса - час. Небо уже светлело, и вскоре вступил в свои права новый день.
   Надо признать - случайные любовники не стали отдыхать до обеда, а встали довольно-таки рано. Видок у них был несколько помятый, плюс круги под глазами... Но злорадствовал я недолго - пока не пошел к ручью умываться. Взглянув на своё отражение, я убедился, что и сам не сильно отличаюсь по степени помятости от Дорка и Алисы. Но они-то хоть удовольствие получили, а я...
  
   В общем, позавтракав и более-менее приведя себя в порядок, мы отправились в путь. При этом все старательно делали вид, что ночью ничего такого не произошло. Тяжеленные сумищи взбалмошной магички, естественно, пришлось тащить нам с Вейссом. Ну, что его нагрузили - это я считаю, правильно. Любишь кататься - люби и саночки возить. Но меня-то за что?!
  
   Тем не менее пришлось попыхтеть. Благородство там всякое, рыцарство и всё такое... А также прочие мелочи вроде здравой мысли о том, что до прибытия в замок отношения с взбалмошной девчонкой портить не стоит. Хотя бы для того, чтобы гарантированно туда вернуться. Целым и невредимым.
   Однако рыцарство и благородство не мешали мне периодически поминать ведьмочку 'незлым тихим словом'. Про себя, естественно.
   Впрочем, есть в её появлении и плюсы. Об угрозах вроде вчерашнего отряда, на который я напоролся, теперь можно смело забыть. Подобные засады магичка должна обнаруживать издалека и нейтрализовывать без особого труда. Особенно на пару с Дорком. То есть, можно считать, что я обзавёлся двумя крутыми (по крайней мере, по местным меркам) телохранителями.
  
   Слава Богам, их крутость, хотя бы до таможенного поста, к которому мы вышли через несколько часов, на деле проверять не пришлось. Всё было спокойно, и ни один враг по окружающим кустам не прятался.
   Дважды (или трижды, или сколько ещё надо) Слава Богам, что ночью Алиса, мягко говоря, сильно притомилась. И теперь ковыляла молча, не одолевая нас с Дорком вопросами о том и об этом. То есть где-то к середине пути она было отошла и начала осторожные расспросы, в основном обращаясь к Вейссу. (Хм, ночью надо было спрашивать, перед тем, как... А не сейчас. Как говорится: 'некоторые женщины сначала не думают, а потом думают: 'Почему я не думала, когда надо было думать''). Но потом опять устала (я-то думал, что маги так быстро не устают, а если устают, то 'лечатся' заклинанием. По крайней мере, Варус, ещё не будучи Архимагом, так и поступал) и снова замолчала. Отчего и я, и, особенно, Дорк, вздохнули с облегчением.
  
   Второй раз мы вздохнули с облегчением, когда, взобравшись на очередной пригорок, увидели в двухстах метрах перед собой долгожданную реку. И мост через неё. За мостом начиналось баронство ди Эррис. Моя земля.
   Мост меня сильно заинтересовал. Старый барон давно его не видел, а я во время вчерашнего полёта пересёк границу между баронствами не здесь, а гораздо севернее.
   Сооружение, соединяющее два берега реки, было сложено из больших грубоотёсанных каменных блоков. На обоих берегах имелись предмостные укрепления. Точнее, замостные. Их предназначением была не защита переправы, а препятствование противнику выйти на противоположный берег.
   На 'моей' стороне моста царила тишина, а вот на берегу барона ди Экрен, на котором, мы, собственно, находились, бурлила жизнь. По возведенным вокруг его укрепления строительным лесам бегали люди. Слышно было, как стучат молотки и повизгивают пилы. Справа от моста, на берегу реки раскинулся небольшой военный лагерь. Где-то на роту солдат.
   Сами доблестные зольдатен без дела не сидели, а занимались какими-то земляными работами на обращённом к реке склоне холма справа и слева от дороги. Насколько я понял, результатом их трудов должно было стать нечто вроде двух редутов.
  
   Интересно, интересно... А я-то по дороге гадал, откуда на ней столько свежих следов людей и повозок, в то время как из моего баронства по ней ездят не часто. А тут такое... Удивительно ещё, что нас в пути никто не догнал, и никто не попался навстречу.
  Также любопытно, зачем так спешно приводится в порядок и расширяется укрепление на этом берегу реки. Официальная версия, конечно - защита от горцев, уже практически взявших под контроль баронство ди Эррис, и в скором времени могущих нагрянуть и сюда.
  Вот только версия эта при ближайшем рассмотрении трещит по швам. Несмотря на то, что река кишит 'милыми рыбками' - местными аналогами пираний, и ещё кое-какими водоплавающими посерьёзнее, хотя и в меньшем количестве, горцы теоретически могут спокойно срубить плоты, и переправиться на них в любом другом месте.
  А вот спасающиеся от них мирные беженцы пойдут по мосту - им рубить плоты некогда.
   С другой стороны, мост - это скорость. Перешли, и через полсуток скачки - уже перерезают караванный путь и осаждают замок Экрен.
  А если мост не перейти... Пока враги срубят плоты, пока переправятся... Баронство успеет приготовиться к отражению удара. На войне несколько лишних часов, бывает, решают многое.
  Да, эта версия происходящего - самая правдоподобная. А как оно на самом деле - надо попытаться разузнать. Вот только как? Обговорю с Финдисом, когда вернусь.
  В таких размышлениях и прошел путь до моста.
  Там нас, кстати, уже давно заметили и с нетерпением поджидали. Обычный таможенный наряд. Предъявите, как говорится, свой аусвайс.
  Надолго не задержали. Попросили 'документики', проверили... Точнее, начали проверять, но увидав на пальце у Алисы перстень Магической Академии, тут же вытянулись во фрунт, а после небрежно брошенных ею слов 'они со мной', сопровождавшихся небрежным кивком в нашу сторону, вернули скреплённые печатями свитки и пожелали счастливого пути.
  На другой стороне моста нас встретили уже таможенники барона ди Эррис, то есть мои.
  Тут всё было серьёзнее. В основном потому, что мы не покидали эти земли, а, наоборот, в них вошли. Поэтому должны были пройти досмотр и оплатить 'мостовое'.
  Правда, перстнем магички тут тоже впечатлились и ковыряться в её 'сумочках' не стали, как и в наших с Дорком 'сидорах', но документы проверили и таможенный сбор в размере десяти медяков с носа содрали.
   При этом часто кланяясь, и кивая куда-то за спину. Мол, не взяли бы ни гроша, да по Уставу положено, а тут как раз нагрянули проверяющие.
   Я незаметно улыбнулся. 'Проверяющие' - это была 'легенда' людей Финдиса. На самом деле они выехали встречать меня, любимого. Так что с этого места моя охрана ещё увеличится, плюс дальше не придётся идти пешком. И тащить эту проклятую сумку!
   В общем, формальности были быстро улажены. Алиса, гордо задрав нос, первой проследовала мимо 'группы встречающих', я, подхватив её сумку, которую до транспорта ещё надо было донести, потопал за ней, а вот Дорк задержался.
   Я успел удалиться шагов на пять, когда услышал его вопрос, обращённый к таможенникам:
   - А у вас тут в последнее время ничего необычного не происходило?
  
  
   Стоп-стоп-стоп! Я замедлил шаг. Вот это интересный финт ушами! Нет, любопытство свойственно многим двуногим прямоходящим, но обычно оно проявляется несколько по-другому.
   А этот вопрос, причём практически дословно, я уже слышал. Было это года полтора назад. Когда в пруду недалеко от моей дачи утопили не то какого-то местного депутата, не то криминального авторитета. А может, он был един в двух лицах - не интересовался. В общем, следаки бродили по дачному посёлку и опрашивали местных жителей на предмет кто чего видел. Или слышал. Или слышал, что кто-то слышал...
   Вот почему меня вопрос, поставленный в такой форме, скажем так, несколько насторожил...
   Ай да Дорк! Или он такой же Дорк, как я Илар? И кого он, интересно, представляет? Инквизиция у меня уже была. Послали своего человечка дорасследовать дело по второму кругу? Сомнительно. Варус их изрядно напугал, и теперь они от меня должны держаться подальше. Могли, конечно, настучать Тайной страже... Ну, вариант. Хотя не похож Вейсс на полевого агента. Те обычно 'без особых примет'. Вот как я. А этот сразу бросается в глаза. Хоть, вроде, и старается не очень выделяться. Может, посланник ещё какой-то организации? Какой? Что именно 'необычное' его интересует?
   Вопросы, вопросы... Пока безответные. Ладно. Будем мотать на ус.
  
   Хоть шаг я и замедлил, но не остановился. Ни к чему привлекать внимание Дорка. Так что, как на поставленный вопрос ответили работники таможни, я не узнал. Да оно, по сути, и не особо важно. Главное, что я услышал вопрос. Praemonitus praemunitus. Кто предупрежден, тот вооружен.
   Алису я догнал, когда она уже добралась до мнимых 'проверяющих' (хотя, почему 'мнимых'? Вполне реальных. Проверить пост тоже входило в их задание, и они имели на это соответствующие полномочия). Девица сразу взяла быка за рога, потребовав доставить её к замку Эррис.
   Старший группы пребывал в растерянности. У него было задание дождаться и сопроводить в замок отнюдь не непонятно откуда свалившуюся на его голову магичку, а человека по имени Илар Винхем. То есть меня, любимого. Внешность моя им была неизвестна. Всё та же конспирация...
   В принципе, можно было отправить ведьмочку в замок в сопровождении части отряда - допустим, трёх человек из полной 'девятки', прибывшей на таможню. Но это ослабляло боеспособность группы, а кроме того, Алиса настаивала, чтобы к замку подбросили не только её, но и меня с Дорком.
   Гм... Ну, заботу о 'герое' вчерашней ночи я ещё понимаю. А я ей зачем? Чтобы было кому посмотреть, как она с Вейссом?.. Ещё раз 'Гм'...
   - Илар Винхем, - представился я, подойдя вплотную к живой картине под названием 'не ждали', - и вопросительно взглянул на старшего.
   - Тикис Дирим, - начальник группы, отвечая на приветствие, глядел не на меня, а куда-то мне за спину. Я быстро оглянулся. Ага, один из таможенников смылся-таки от Дорка. Он видел мой местный 'паспорт', и сейчас кивнул в ответ на вопросительный взгляд начальника, подтверждая его слова. Это хорошо, а то я уж собрался предъявлять аусвайс второй раз. - Чем могу служить? - перевёл он наконец-то взгляд на меня.
   - Говорят, у вас в начале месяца Ксарт всегда идут дожди, - произнёс я условленный с дотошным Финдисом пароль, являющийся дополнительным подтверждением моей личности. - А сейчас небо чистое. Хороший знак.
   Отзыв был не предусмотрен. Поэтому мой собеседник просто кивнул, что со стороны выглядело, как согласие с моим утверждением.
   - Я присоединяюсь к просьбе госпожи ал Торн. Не могли бы вы подбросить нас до замка? Когда закончите здесь с делами и будете возвращаться, конечно.
   - А я требую, чтобы вы доставили нас в замок немедленно! - вмешалось в разговор рыжее чудо. - Ваши дела могут подождать! - Я чуть заметно кивнул в сторону ведьмочки, а потом так же едва заметно кивнул.
   - Хорошо-хорошо, юная госпожа! - выставил руки перед собой Дирим. - Мы сейчас же начинаем сборы в дорогу, - на лице его читалось явное облегчение. Нужного человека он встретил, и теперь отряд здесь ничего не удерживало. - У нас есть фургон, -указал он на стоящее поодаль транспортное средство, при взгляде на которое мне живо вспомнились кадры из фильмов о переселенцах на Диком Западе. - Вы можете проделать путь до замка в качестве его пассажиров. А пока подождите, пожалуйста, вот здесь на лавочке.
   'Лавочкой' оказалась длинная каменная плита под одной из стен предмостного укрепления. Первой на неё плюхнулась Алиса, потом чуть поодаль, справа разместился я, а место слева, 'ближе к сердцу', как и ожидалось, занял подоспевший Вейсс.
   Я, вытянув ноги, с удовольствием облокотился спиной о стену и принялся лениво наблюдать за поднявшейся суматохой. Седлались верховые лошади, в фургон впрягали пару ездовых. Из самого фургона спешно выгружали недоразгруженные корзины и ящики, доставленные из замка, а взамен, устилали пол солидным слоем душистого сена, призванного заменить отсутствующие у фургона пневматические шины и подвеску. То есть - смягчать удары на неровностях дороги.
   Над головой послышалось хлопанье крыльев. Подняв глаза, я увидел, как в небесах набирает высоту направляющийся на запад голубь. Ага. А вот и донесение Финдису полетело. Я опустил взгляд и критически оглядел укрепление, в котором мы находились.
   М-дя... По сравнению с увиденным на противоположной стороне... Не впечатляет. Сооружение давно требовало ремонта, но на то, чтобы привести здесь всё в порядок, не было ни средств, ни особых причин. Угрозы со стороны баронства Экрен ожидать не приходилось, потока торговых караванов - тоже. Так что и смысла что-то здесь делать нет. Разве что починить крышу в караулке, в которой жили два таможенника, составлявшие весь местный гарнизон.
   Сборы заняли не более пятнадцати минут. И вот я уже валяюсь в фургоне на охапке пахнущего летом и полевыми травами сена. Рядом, надув губки, ковыряется в своих 'сумочках' Алиса, а чуть поодаль так же удобно, как и я, расположился Вейсс, с которым взбалмошная ведьмочка за время нашего короткого отдыха вроде бы уже успела поссориться. Как это у неё, однако, всё быстро получается! Ох, намучаюсь я с этой подругой!
  
   Вообще такое чудо техники, как конный фургон, я, как и абсолютное большинство современных горожан, видел только в кино. На экране путешествие с помощью этого транспорта выглядело, хоть и архаично, но более-менее сносно.
   Однако в ходе путешествия в очередной раз выяснилось, что синематограф и реальная жизнь - это две больших разницы, как говорят все знают кто все знают где. Во-первых, наши дороги, которые мы постоянно ругаем, всё-таки оказались лучше, чем местные, примерно соответствующие земному средневековью. Во-вторых, на телеге (а фургон это та же телега, только с тентом) бросает нещадно, даже если лежишь на целой копне сена. Про ограничение скорости я молчу. Лошади-то могут двигаться быстрее, но тогда есть риск на ближайшей ямке или камне совершить короткий полёт с жёсткой посадкой. А запах! Лошадка ж - она дитя природы! И где хочет, там и...
   В общем, сильно надеюсь, что вот таким образом я путешествую в первый и последний раз.
   С другой стороны, надо признать - по сравнению с пешим походом, особенно с 'сумочкой' Алисы на плечах, всё вышеперечисленное выглядит не так уж и плохо. Лежи себе и обозревай через поднятые боковины тента подвластные земли.
   Травка зеленеет, солнышко блестит, вокруг повозки скачет девятка охраны, а совсем рядом со мной ещё и два ходячих многофункциональных боевых комплекса. То есть безопасность на уровне. Алиса всё ещё дуется, и потому изображает рыбу, а неутомимый Дорк, очевидно, выудив-таки у таможенника первичную инфу, пытает теперь одного из моих воинов на предмет недавнего визита Инквизиции.
  
  Ну-ну... Я, честно говоря, тоже слушал с большим интересом. Рассказ человека, вроде бы как видевшего большую часть действа своими глазами, являлся наглядной иллюстрацией известной, особенно среди криминалистов, поговорки 'врёт, как очевидец'.
  И дело тут не в том, что все свидетели какого-либо события почему-то так хотят обмануть слушателя... Просто особенность человеческого сознания. Мы не можем увидеть всё, и обычно, сами того не замечая, 'додумываем' недостающие детали. При этом уверены на все сто, что именно видели всё, о чём рассказываем, а не нафантазировали половину или больше.
   В данном случае ситуация осложнялась тем, что очевидцы происшествия уже успели пообщаться между собой, и собеседник Дорка теперь излагал даже не свою версию, а 'творчески переработанную' коллективным разумом обитателей замка на основе множества свидетельств, и, соответственно, такого же множества фантазий.
   Так что я только диву давался, узнавая всё новые и новые 'подробности'.
   Вейсс слушал внимательно, наводящими вопросами умело направляя рассказ в нужном направлении. Ну-ну... Чтобы получить хотя бы отдалённо приближенную к действительности картину, ему надо опросить с полсотни человек и прокачать их на нестыковках. Не считая того, где ему тут взять эту полусотню, так даже и тех, кто есть, спрашивать по второму кругу в индивидуальном порядке нельзя - вызовет подозрения. Придётся ему обойтись единственным источником.
   Выжав воина досуха (в переносном смысле, конечно), Вейсс откинулся на свою охапку сена и какое-то время пребывал в задумчивости. После чего заявил:
   - Знаете, Илар... Я, пожалуй, всё-таки посещу замок Эррис.
   Упс! В смысле - Ура! В замок он всё-таки заедет. Может, удастся и уболтать его подтянуть мой гарнизон до состояния, хотя бы приближённого к боевому.
  
   Алиса, услыхав об изменении в планах Дорка, едва заметно дёрнулась, и исподлобья стрельнула глазами в его сторону. Ага... А Задорнов ещё смеялся над текстом: 'Что ж ты, милая, смотришь искоса, низко голову наклоня?'. Зря. Вполне реальная позиция, как вижу. Да, кстати... Что-то мне показалось, что наша великая магесса не очень рада... Или всё же показалось? А... Чего гадать? Поживём - увидим.
  
   В общем, ехали мы так, ехали... Часа через три после отбытия сделали небольшую остановку на полчасика. Перекус, перекур, и так далее... Нет, про перекур соврал. Это ведь благословенный мир, не знавший табака. Сейчас трудно поверить, но когда-то такой была и Земля. Причём, по историческим меркам, относительно недавно.
   Устроить, что ли, 'своим' горцам диверсию? Найти что-нибудь, что можно курить, и подсунуть им...
  Плохая идея. Во-первых, за отпущенный мне год с хвостиком (кстати, сколько там осталось? '1: 2: 43: 10: 33: 25'. Гм... День да ночь - сутки прочь. Но ещё много), найти что-нибудь табакообразное маловероятно, даже если бросить всё и заниматься только поисками. А уж 'бросать всё' я точно не буду. Во-вторых, элементарно жалко этот мир. Ведь зараза имеет свойство расползаться, и фиг её потом остановишь.
   Так что, отбой. Думаю, местным вполне достаточно спиртного и наркоты. Причём последняя где-то далеко, на юге. Что-то относительно слабое вроде нашей конопли. В здешних краях практически не употребляется.
   Ну и ладно. Мне, честно говоря, хватит и вина. Оно, конечно, не водка, но учёные люди знают, что низкий градус можно компенсировать большим количеством принятого на грудь.
  
   После привала медленное, но уверенное приближение к винным подвалам замка продолжилось. Пейзажи вдоль дороги к этому времени мне стали поднадоедать. Какое-то разнообразие в монотонное путешествие внесло созерцание двух попавшихся по дороге деревень, проплывших, точнее, учитывая состояние дороги, пропрыгавших мимо с интервалом примерно в полчаса.
   Впечатление от этих населённых пунктов осталось тягостное. Нищета, грязь... Народ живёт в основном в землянках. Ну, это понятно. Как-то не очень хочется строить дом, когда знаешь, что скоро придёт вражина и спалит его дотла.
   Крестьяне при виде обоза снимали шапки и в пояс кланялись. Хоть и не барин, а какое-то начальство едет...
   А ведь, теоретически, я мог попасть в кого-то из них... Меня передёрнуло. Бррр! Перспектива ещё более ужасная, чем угодить в мир трезвенников.
   Ни воины сопровождающей Девятки, ни Алиса с Дорком на деревушки не обратили ни малейшего внимания. Ну да. Они местные, привычные. Это мне всё в глаза бросается.
   Ну что ж. Может, и я когда-нибудь привыкну... Если успею.
  
   К замку мы подъехали вечером, ближе к закату. Вот тут уж я глядел во все глаза. Если вид из окна моей спальни и даже с крыши донжона не позволял составить полного мнения об этом фортификационном сооружении, сверху стены и башни замка казались игрушечными, то сейчас мой дом и по совместительству - моя крепость, предстал передо мной во всей красе.
   Замок находился на высоком холме где-то в километре от караванного пути. Подъём на холм был довольно крутым. Наверное, во время дождя по дороге бы вообще нельзя было бы ни подняться, ни спуститься, не будь она здесь мощёной.
   У подножия замка прилепилось нечто вроде предместья - куча небольших домишек, один другого меньше. При взгляде на них мне вспомнился домик дядюшки Тыквы из известного мультика. С другой стороны - всё же не землянки, как в тех двух селеньях.
   Жили в этих домиках, естественно, мои крестьяне. А кто ещё тут может жить? Стены вокруг предместья не было. Вообще - это вопиющее нарушение норм средневекового градостроительства. Как и само наличие домов в непосредственной близости от крепостных стен.
   Но на самом деле всё было вполне логично. В случае появления врага жители 'пригорода' быстренько сматывались под защиту крепостных стен. Пока они пересиживали опасность в замке, их жилища оставались в неприкосновенности - горцы старались не попадать в сектор обстрела крепостных метательных машин и дальнобойных луков, и ограничивались грабежом других, беззащитных поселений, наподобие тех, что я видел сегодня.
  
   Поднимались на холм медленно и долго. А заселенную зону под стенами замка проскочили быстро. Тут и подъем стал более пологим, да и само 'предместье' было невелико.
   Вот и мост, перекинутый через высохший почти полностью ров. За ним - гостеприимно распахнутые ворота. А перед ним...
   Я протёр глаза. Вот это номер! Справа и слева перед входом на мост располагалось... Гм... Нечто...
  Располагались... В количестве двух экземпляров. Явно диссонирующих своим видом с окружающим средневековым пейзажем.
   Больше всего эти заинтересовавшие меня детали экстерьера замка были похожи на находящиеся в 'сидячем' положении шагающие танки из 'Звёздных войн'.
  
   По размерам, правда, неопознанные лежачие объекты были поменьше своих киношных собратьев. Раза в два. Или даже три... Но тут не в размерах дело...
  От удивления я чуть не вывалился из фургона. Нет, старый барон эти чудеса видел неоднократно. Но для него они были привычными и обыденными, как, например, для меня - мобильный телефон. А покажи тот самый мобильник кому-то из этого мира... Думаю, челюсть отвиснет до пола даже у магов.
   Вот и получилось, что в памяти старика эта информация есть, но задвинутая куда-то в дальний уголок, с пометкой 'незначительно'. И если бы я не увидел эти танки (или не танки?) своими глазами, то мог бы о них так и не вспомнить.
   Я быстренько пробежался по имеющейся в памяти информации о так поразивших меня объектах. Негусто...
   У кого бы узнать больше? О! У меня тут под боком специалист. Специалистка...
   - Али... Кхм... Аилса, а ты не знаешь, случайно, что это? - ткнул я пальцем в ближайший объект, мимо которого мы как раз проезжали?
   Ведьмочка окинула меня презрительным взглядом (мол, надо же, деревенщина! Элементарных вещей не знает!) но в конце-концов всё же решила снизойти до ответа. Возможно, ей просто захотелось показать, какая она умная.
   - Армайсы... Кто их сделал, когда - неизвестно. Есть разные теории, по этому поводу учёными мужами сломано немало копий, но точно никто ничего не знает. Одни говорят - они остались от одной из цивилизаций, предшествующих нашей, другие - что артефакты вообще не из нашего мира. Также неизвестно, что они именно такое. Одни говорят - когда-то это были големы, другие - что это пленённые богами демоны, третьи - что просто скульптуры, изображающие этих самых големов или демонов. Материал - неизвестен. Неразрушимы. Непроницаемы для магии. Имеют свойство 'прирастать' к тому месту, где поставлены. Чем дольше стоят, тем труднее сдвинуть. Их довольно много. Несколько тысяч. В основном, находятся в старых замках и руинах древних городов. Несмотря на все их впечатляющие характеристики, в принципе, бесполезны. Есть поверье, что пока Армайсы стоят у ворот крепости, никакой враг не сможет взять её штурмом. Но это не более чем легенда. У нас в Академии два таких 'камешка' используются на учебном полигоне в качестве мишеней для боевых заклинаний. Другие мишени пришлось бы менять после каждого занятия, а эти - вечны.
   Я вежливо поблагодарил магичку за разъяснения. Хотя ничего нового для меня она не сказала. Всё это я уже и так вытянул из баронской памяти. Не густо, не густо... И не обнадёживающе. Если эти болваны не шевелятся уже тысячи лет, то, скорее всего, так навсегда и останутся недвижимы. Если они вообще когда-нибудь были тем, что я о них подумал...
   Пока Алиса вещала мне о загадочных свойствах таинственных объектов, наше транспортное средство проследовало по мосту над внушительным, но практически сухим рвом (непорядок!), и въехало под арку надвратной башни. Тут всё было сделано на совесть. Ворота, решётка, через десять метров ещё одна решётка... И всё это, с мостом включительно, со скрипом и лязгом начало одно подниматься, другое опускаться, третье закрываться прямо за нашими спинами.
   Не очень приятные ощущения, надо сказать. Кажется, что тебя сейчас пришпилят к брусчатке, словно большого жука в энтомологическую коллекцию. У нас ведь на плечах не висят враги! Можно было и повременить минутку с запиранием на ночь.
  
   Двор замка, в который мы попали, проехав сквозь арку, как и следовало ожидать, снизу тоже производил совсем другое впечатление, чем сверху, из окон и с крыши донжона. Верхняя часть донжона, кстати, сейчас была единственным более-менее освещённым строением в пределах крепостных стен. Всё остальное быстро растворялось в сгущающемся сумраке.
   Я задрал голову. Ну... Донжон, как донжон. Высокий, да. Но снизу он не кажется таким уж необычным, как с крыши. Архитектура типичная 'средневековая'. Даже, вон, каменные горгульи под карнизом натыканы. Никогда не мог понять древних дизайнеров. Зачем все эти излишества? Вон, современные архитекторы с легкостью могут изуродовать любое здание без применения всяких уродливых мифологических персонажей.
   Приказать посрезать этих страшил, что ли? Нет, пожалуй, пусть висят, как культурное наследие. И пусть на них плюются грядущие поколения, как плевались предыдущие.
   Между тем всадники из Девятки сопровождения спешились. Старший отряда начал что-то докладывать подошедшему начкару - одному из замов старины Дифурта. Понятно что - о непредвиденных гостях.
   Алиса и Дорк, кстати, уже спрыгнули на брусчатку. Пора и мне последовать их примеру.
   Сказано - сделано. Гм.. Начкар, казалось, ждал только меня. Он что-то коротко сказал Дириму, тот, соответственно в той же манере что-то приказал одному из своих подчинённых. Который и унёсся в неизвестном направлении. В общем, старинная любимая игра военных, да и не только военных, под названием: 'передай приказ младшему по званию'.
   А сам начкар в это время подошел к нам, и началась уже третья за сегодняшний день процедура проверки документов и опроса на предмет цели посещения замка. Хорошо, тут хоть до регистрации не додумались.
   Очевидно, Финдис после недавних событий хорошо накрутил хвосты моим воякам. Так как проверяли нас тщательно и расспрашивали обстоятельно. В результате чего к моменту окончания процедуры на землю уже опустилась ночь. А к нашей группе в сопровождении факелоносца приблизилась дряхлая старушка, служившая в замке ключницей гостевых покоев.
   - Сейчас вас проводят в гостевое крыло замка и покажут апартаменты, в которых вы сможете разместиться и отдохнуть. Завтра вас примет барон. Или баронесса. Ужин будет доставлен в ваши покои. Прошу! - с этими словами начкар коротко поклонился и удалился в караулку, оставив нас на попечение ключницы, теребящей в руках кольцо с нанизанными на него предметами, давшими название её должности, и конвоя из четырёх стражников.
   - Пройдёмте жа мной, гошпода, - прошамкала 'ресепшн-гёрл', и собралась уже было отвернуться, но тут факелоносец за её спиной поднял факел повыше, и она смогла разглядеть наши лица. То есть, моё.
   - Батюшки святы! Барон! Молодой барон! - всплеснула она руками. В результате чего ключи от 'нумеров' вырвались из этих самых рук, и, просвистев у виска факелоносца, исчезли в темноте.
   Дорк и Алиса синхронно повернули головы в мою сторону.
  
   - Нет, я не барон. К сожалению... - мне осталось только развести руками, всем своим видом показывая, что 'и я не я, и лошадь не моя, и я сам не извозчик'.
  Так. Меня узнали. Это не смертельно. И было неизбежно, а значит - предусмотрено. Единственно - я не думал, что всё произойдёт так быстро. Теперь новость, что появился кто-то, как две капли воды похожий на барона ди Эрриса в молодости, распространится по замку со скоростью звука. Что, с одной стороны, сыграет мне на руку, а с другой, создаст дополнительные трудности.
   Хм.. Мне ли привыкать к трудностям? Особенно в этом мире.
   - Давайте поищем ключи. Всё же надо отдохнуть с дороги, - предложил я, чтобы как-то прервать наконец немую сцену, в которой все дружно пялились на меня.
   - Ох! Ключи-то... Ключи!.. - 'отмерла' ключница, повторив взмах руками на бис. - Куда ж они улетели?..
   Да, поиск может стать проблемой... Ключи улетели в сторону кучи (язык не поворачивается назвать это 'стогом') сена, накиданной под стеной караулки. Звяканья при падении слышно не было, значит, угодили 'точно в цель'. Связка ключей - это, конечно, не иголка, но всё равно поди найди её в сене. Особенно ночью.
   Однако, вопреки моим ожиданиям, всё решилось быстро. Пока ключница причитала, а факелоносец обследовал мостовую (совсем не в той стороне, кстати, куда улетела пропажа), Дорк просто подошёл к сену, сунул в него руку... И вынул связку.
   Ого! У него что, встроенный металлоискатель?! Я бросил быстрый взгляд на Алису. Та прикусила губу. Видно, так не умеет. Я, кстати - тоже. Это минус. Ну а плюс - в том, что сейчас я наконец-то упаду в кроватку. После моего сегодняшневчерашнего небольшого, но насыщенного событиями путешествия это будет райское наслаждение... Заодно посмотрю своими глазами, в каком у меня состоянии это самое 'гостевое крыло'.
  
   Долго ожидать встречи со своим новым жилищем мне не пришлось. Ключница подсуетилась быстро.
  Комнаты, в которых она разместила нашу троицу, оказались на втором этаже одной из замковых построек. И состояние их, по крайней мере, моей, как я и предполагал, оставляло желать лучшего.
   Понятно, что общественное положение согласно легенде не позволяло мне претендовать на самые лучшие апартаменты, но, как предполагаемого родственника хозяина замка, в самой паршивой конуре меня тоже селить было нельзя.
   Получилось нечто среднее. И выглядело это 'среднее' примерно так: комната где-то пять на пять метров. Потолок высокий. У меня на родине сказали бы 'Сталинский'. Стены сложены из отесанного камня. Побеленные, но неоштукатуренные. Одна дверь, одно окно. Тяжелый дубовый шкаф, посреди комнаты такой же массивный стол, рядом с ним пара стульев. И конечно - кровать. Выглядит тоже солидно, хотя и раза в четыре меньше сексодрома из моей 'баронской спальни'. Под кроватью половина 'удобств' - ночной горшок. Брат-близнец виденного в баронских покоях. Да... Тот, кто изобретёт здесь унитаз - озолотится. Гм. Кстати, это идея! А то все попаданцы в читанных мною книгах изобретают что попало, но только не это полезное устройство. В общем, надо подумать. Но это потом. Пока вернёмся к 'удобствам'. Вторая их половина - умывальник в дальнем углу комнаты. То есть бочка с водой и каменная раковина с куском мыла и большой кружкой на её краю. Ну, что ещё из предметов интерьера? На полу линялый коврик, а на столе масляная лампа - единственный на данный момент источник света. Повсюду - следы проведённой на скорую руку уборки. Это понятно. Гостей в замке давно не было, потому гостевые покои и подзапустили. Надо исправлять. Гости в ближайшем будущем предполагаются, и негоже их селить в полуразрушенном свинарнике.
  
   Ознакомившись с обстановкой, я скинул дорожный мешок у дверей и первым делом проследовал к умывальнику. А то сейчас ужин принесут, а у меня руки не мыты. Непорядок.
   Конечно, пока в комнату принесли подносы со снедью (Да! Не один, а целых два!), я успел и помыть руки, и умыться, и вообще, более-менее привести свой внешний вид, так сказать, 'в соответствие...'
   После чего уселся за стол и принялся методично уничтожать содержимое подносов.
   Я как раз успел утолить первый голод, когда раздался вежливый стук в дверь, и на пороге появился Финдис.
   - Что ж так долго-то? - буркнул я, проглатывая очередной кусок мяса и протягивая руку к бокалу с вином. - Присаживайся.
   - Этикет, - развёл руками мой безопасник. - Перед ужином пообщался с дамой, после ужина буду беседовать с ал Вейссом, а во время ужина можно поговорить и с менее знатной птицей, - подмигнул он мне.
   Ну да. У него же в обязанности входит предварительная беда с гостями. Особенно - незваными.
   - Понятно, - булькнул я, ставя на стол осушенный до дна бокал. - Что ж. Тогда слушай мой отчёт.
   Я вкратце поведал Финдису о своих приключениях, стараясь смягчать самые острые моменты. Всё же дедушка уже старенький, может и инфаркт схватить от услышанного.
   Мои усилия, похоже, не пропали даром. По крайней мере, после окончания рассказа эсбист остался жив и здоров. Вот только настроение у него резко упало. Поднявшись со стула, он начал нарезать круги по комнате. Но отчитывать меня не стал. Только заявил, что теперь без охраны меня из замка не выпустит.
   Напугал! Я и сам теперь без пары Девяток за стену - ни ногой!
   Когда Финдис немного успокоился, то, в свою очередь, отчитался о событиях, произошедших в замке за время моего отсутствия. В общем и целом его доклад сводился к тому, что ничего особо интересного не произошло. Вообще, кстати, первым докладывать должен был он - кто у нас начальник, а кто подчинённый? Я сознательно сломал очерёдность. Хотелось побыстрее вывалить на опытного оперативника полученную информацию. Чтобы он быстрее начал её анализировать.
   Вот только результаты этого анализа мне, к сожалению, придётся услышать не сегодня. Нужно время для обдумывания, да и Финдису уже скоро надо бежать к Дорку.
   Так что мы до его ухода успели только в темпе набросать примерный план действий на завтра.
  
   После того, как Финдис скрылся за дверью, мне долго скучать не пришлось. Принесли большую бадью, заказанную мною у ключницы ещё по пути от ворот до моей комнаты. И горячую воду. После того, как бадья была быстро наполнена, 'обслуживающий персонал' быстро удалился. Осталась только одна служанка, в обязанности которой входило помочь дорогому гостю помыться. Ну, и кое-что ещё...
   Я окинул 'помощницу' оценивающим взглядом. Хороша, чертовка!
   - Ладно... Закрой дверь на засов и иди сюда, - промурлыкал я, приступая к раздеванию. Ну не в одежде же лезть в бочку!
  
   Как там говорится в одной известной книге? И был вечер, и было утро. Собственно, 'был' только вечер, а утро - вот оно, едва началось. Солнечные лучи проникают через окно, и, отражаясь от всегда присутствующих в воздухе любого жилого помещения пылинок, образуют яркий наклонный 'столб'. Упирающийся в стол, на котором из вчерашнего изобилия остался лишь одинокий кувшин вина. Или 'из-под вина'?
   Мы вчера с этой... Блин, как же её зовут-то? Вечный вопрос, когда утром после пьянки обнаруживаешь в своей постели незнакомую или малознакомую женщину. Правда, сегодня женщины нет. Но я точно помню, что она была. И имя должен был бы помнить. Мы ведь вчера с Финдисом успели обсудить и кандидатуру ночной грелки на всё тело. И как её зовут, он точно говорил... Кстати, судя по всему, старику не очень-то по душе роль сводника. Ну да ладно, перетерпит. К кому ещё мне здесь обращаться с таким деликатным поручением?
   Нет, главное, помню даже такие подробности, как то, что у девицы в замке есть жених из челяди. И с ним она весьма строга. А имени ночной шалуньи не помню...
   Да. С женихом строга, а мои прихоти исполняла безотказно. Оно, в принципе, и на Земле такое частенько случается, но там (ишь ты! 'На Земле' для меня уже 'там'), женихи обычно не в восторге, когда их невеста согревает постель постороннего мужика. Или, ещё почище - мужиков. А здесь это в природе вещей.
  Нет, если бы она кувыркалась с такими же холопами, как он - это не приветствуется. А со стоящими на более высоких ступеньках социальной лестницы... Нормально. Связи в 'высших кругах', и всё такое...
   Я потянулся... Хороша девка! Здесь, кстати, Камасутру написать не удосужились, так что я продемонстрировал кое-что для неё новенькое. К взаимному удовольствию. Можно будет с этой подругой как-нибудь повторить. Но не сегодня вечером. Сегодня - следующая. А потом - ещё 'новенькая'. И так далее...
   В общем - если б я был султан, и даром мне не нужны те жены, когда есть куча служанок.
   Вот, ночь отработала, а с утра пораньше, пока я ещё спал, тихо собрала остатки ужина, и испарилась...
   Я лениво скользнул взглядом по бадье, в которой вчера мылся... Её уберут сегодня. Перевёл взгляд на двери...
   Ого! Похоже, действительно испарилась. Или же просто аккуратно закрыла за собой дверь.
   На засов.
   Изнутри.
   Упс! Как говорил классик - а где мой чёрный пистолет, то есть арбалет?
   Мой взгляд заметался по комнате. Так! А чья это тень? Блин! А меч брошен на стул возле стола! То есть - метрах в десяти! Расслабился! Мой дом - моя крепость, понимаешь...
   - Кхм... С добрым утром! - послышался из-за изголовья кровати знакомый голос. Чёрт! Финдис!
   - Ты хочешь, чтобы я не дотянул до отпущенного мне срока? - резко перейдя в сидячее положение и автоматически начав двигать ногами по полу в поисках тапочек, поинтересовался я у безопасника. Ах да! Какие тапочки? Я же не в своей спальне!
   - Как раз наоборот, - невозмутимо проворчал Финдис. - Должен же кто-то, например, задвинуть засов изнутри...
   - Всё, понял! Следующий раз - всенепременно! Кстати, что у нас там со следующим разом? - поинтересовался я у старого ворчуна.
   - Да всё в порядке, - сердито засопел мой собеседник. Ну вот чего сердиться? Радоваться надо, что всё хорошо! - Исс уже раззвонила подругам, как чудно провела ночь, и теперь от желающих не будет отбоя. - продолжил старик.
   О! Вот как зовут первую женщину этого мира, с которой я провёл ночь! Надо запомнить. Хотя, с другой стороны - зачем? Всех запоминать - никакой памяти не хватит.
   - Хорошо! А как там наши гости? - я поднялся и пошлёпал босыми ногами в направлении умывальника. Однако, поравнявшись со столом, немного задержался, чтобы проверить содержимое кувшина.
   - Магичка ещё дрыхнет, - сообщил Финдис. - Да! Она вечером пыталась соблазнить одного из охранников.
   - Ну и как, получилось? - поинтересовался я, опуская проинспектированный кувшин на стол. Теперь уж он точно пуст.
   - Нет, - улыбнулся в бороду Финдис. - Сотрудникам службы запрещено...
   - Следующий раз пускай соглашается, - перебил я безопасника. - И, вообще, не препятствовать ей в этом плане. Пока, по крайней мере. Думаю, так нам всем будет проще. А что ал Вейсс?
   - Поужинал, лёг спать... Вечером интенсивно расспрашивал прислугу, принёсшую обед. В основном о последних событиях... - эсбист сделал многозначительную паузу. - Спал один. Проснулся рано, с первыми лучами солнца. Почти сразу покинул свою комнату и сейчас бродит по доступной для гостей территории замка. Продолжая задавать вопросы.
   - Гм... На кого же он всё-таки работает?.. - пробормотал я, нагибаясь к раковине. На время умывания разговор пришлось прекратить, и продолжился он только после того, как я закончил с водными процедурами и приступил к одеванию.
   - Так что у нас с водяными насосами? - перескочил я на другую тему. Проверить состояние магических устройств, бездействовавших уже тогда, когда новоиспечённый барон ди Эррис только вступил во владение замком, я поручил Финдису вчера вечером, пребывая под впечатлением от всё тех же 'водных процедур'. Думаю, времени, чтобы выполнить поручение, достаточно.
   - Первый, похоже, полностью вышел из строя, - развёл руками безопасник. - На втором и третьем разряжены накопители. Хочу напомнить, что стоимость зарядки одного накопителя до минимального рабочего уровня троекратно превышает годовой доход баронства, каким он был в лучшие времена. А воды, поднимаемой вручную, нам пока хватает. В отличие от хлеба, запасы которого заканчиваются.
   - Ладно, с насосами пока оставим как есть, - решил я. Но что-то решать всё равно надо. Замок снабжается живительной влагой из подземного резервуара, выдолбленного в скале глубоко под замком. Который, в свою очередь, наполняется из подземного же источника. Когда-то давно воду качали упомянутые магические насосы. Уж и живых людей не осталось, которые помнили бы те времена. Сейчас воду поднимают большими бадьями через три аварийных шахты. Принцип тот же, что у обычного деревенского колодца. Только размеры немного больше. На бытовые нужды воды хватает, а вот ров заполнить - не выходит. Запасные резервуары, находящиеся выше уровня основного, тоже пусты. Непорядок. Но что делать... Сейчас действительно в первую очередь надо решать продовольственный вопрос.
  
   Технически в этом нет ничего сложного. Закупить зерно и привести его в замок. Вопрос только - где закупить? Самое дешевое, по данным Финдиса - в графстве Ксарот. Вот только расположено это графство на другой стороне королевства.
  За морем, как говорится, телушка - полушка, да рупь перевоз. Транспортные расходы сожрут всю кажущуюся дешевизну. Значит, надо выбрать оптимальное место закупки по сумме цены товара и стоимости доставки. Управляющего Финдис уже на эту тему уже озадачил, а пока посланы люди к соседям. У тех должны быть запасы.
   Вот только вряд ли большие. Кроме того, возможно, и их не захотят продавать. 'Запасы' и 'излишки' - это не одно и тоже. Излишки давно проданы, а запасы сделаны для себя, а не для соседей. Надо ждать до следующего урожая.
   Есть ещё вариант пошерстить следующие через соседние баронства караваны. Среди их грузов должно быть и зерно. По идее, купцы, если не везут товар 'под заказ', должны быть рады продать его, не пройдя и трети пути. Вот только цена, скорее всего, будет далеко не 'божеской'.
   Ну да ничего, на первое время зерна надо относительно немного, можно и чуть переплатить. Только 'чуть-чуть', а не втридорога.
   Я принял строгий вид и поинтересовался:
   - А когда у нас последний раз проверяли управляющего?
   Финдис замялся...
   - И чего молчим? Давно не проверяли или ворует?
   - И проверяли давно... - вздохнул безопасник, он же начальник местного ОБХСС. - И ворует потихоньку. И без проверок видно.
   - Ну, если б не воровал - это было бы странно! - жизнерадостно улыбнулся я. В земной жизни мною было усвоено твёрдое правило: людей, имеющих дело с деньгами или матценностями, надо менять не реже чем раз в три-четыре года, независимо от того, насколько честными взглядами они смотрят тебе в глаза при встрече, и что показывают результаты проверок. Потому что за этот срок народ, как правило, привыкает, и начинает тянуть всё, что плохо лежит, да так, что иногда ловкости рук позавидовал бы и Копперфилд.
   Вот только здесь, даже если я и захочу поменять ворюгу, то вопрос - на кого? С кадрами в замке туго. Ладно, пока подумаем.
   - А вот что давно проверяли... - я сдвинул брови, изображая монаршье неудовольствие.
   - Так ведь вам... тебе было всё равно. А баронесса сказала, чтобы я в эти дела нос не совал - она сама разберётся.
   - Так-так-так... - я закончил процесс одевания (Самостоятельно! Без слуг!) И теперь искал, где бы тут найти зеркало. А нигде... Это не хозяйские покои - такой дорогой вещи здесь не водится. Я подошел к бадье, в которой вчера бултыхался, и заглянул в неё. Ну, хоть какое-то отражение. Пригладить волосы... Вроде нормально. Можно показываться людям. - Как думаешь, спелись? - обратился я к Финдису.
   - Не знаю, - развёл руками тот. - Недостаточно информации.
   - Так-так-так... - я повертел эту темку в голове ещё немножко... - Ладно, разберёмся. - А что там с поисками покушавшегося на меня? - надо было об этом с самого начала спросить, а я: 'вода...', 'зерно...', 'воровство управляющего...'. Забыл как-то про главный вопрос.
   - Ничего, - развёл руками старик. - Почти...
   - И?... - поощрил я собеседника к дальнейшему рассказу.
   - По непроверенной информации, баронесса вчера отправила куда-то послание голубиной почтой... - неохотно проговорил Финдис.
   - Что значит 'по непроверенной'?! - я поднял бровь, изображая удивление. Проведите на голубятне 'перепись населения'. Если голубя не хватает... А если все на месте... Гм... Баронесса же не завела себе личную голубятню?
   - Все наши голуби на месте. У баронессы своих голубей нет. Это не скроешь. Если бы были - я бы знал. Но ведь голубь может быть не только почтовый...
   - Связной? - удивился я, порывшись в баронской базе данных. В этом мире помимо обычных почтовых голубей, возвращающихся, если их выпустить в свою голубятню, есть ещё и связные. Которые могут курсировать туда-сюда между двумя заданными точками, или даже между перемещающимися конкретными людьми. Такая способность обеспечивается магическим артефактом - кольцом, надетым на птичью лапку. Дорогое удовольствие. Откуда у моей женушки столько денег? Или у того, кто ей подогнал 'птичку'... Подобного голубка, кстати, действительно не надо держать взаперти. Он может ожидать неподалёку, и явиться за посланием по вызову.
   - Скорее всего, да. Связной, - кивнул Финдис.
   - Источник информации?
   - Одна из служанок. Только вчера вечером подслушали её разговор с подругой. Есть, конечно, вероятность, что ей показалось...
   - Хм... И в каком направлении улетел показавшийся ей голубь?
   - Она не видела. Но выпускала баронесса птицу из окна, выходящего на северо-восток.
   - Так-так-так... - снова 'протакал' я. Всё страньше и страньше. Может, конечно, и не было ничего, но... - Наблюдение за баронессой усилить! - отдал я очевидное распоряжение.
   - Уже! - отозвался Финдис. - И муха незамеченной не пролетит, не то, что голубь!
   - Будем надеяться... - качнулся я на носках башмаков. - И ещё: приём гостей, думаю, надо перенести. На послеобеденное время. Так будет правильнее. Объяснишь там, что барон дескать, слаб, болеет... Прием будет в кабинете. Первым пойдёт ал Вейсс. С ним я пообщаюсь лично. Потом магичка. Затем 'примем' меня. Принимать, естественно, будет Диспас в моей пожилой личине. Пригласите и баронессу. Пусть поприсутствует при Обряде.
   Время до обеда я, пожалуй, проведу в комнате. Так всем будет спокойнее. Принеси мне что-нибудь почитать. Но сначала пусть вынесут бадью и подадут завтрак.
   Финдис кивнул, и, подойдя к стене за изголовьем моей кровати, нажал на пару камней. Повторилось уже привычное мне зрелище. Часть стены отъехала назад и в сторону, обнаружив потайной ход. Конечно, безопасник прошёл в мою комнату этим путём, а не по открытому для нескромных взоров коридору. Тем же макаром и уходит.
   Когда плита со скрежетом задвинулась (хорошо же я дрых, что не услышал, когда Финдис входил!) я подошел к двери, отодвинул засов и выглянул в коридор. Пусть видят, что гость проснулся. И поторопятся с завтраком. Надо срочно восполнить щедро растраченную этой бурной ночью энергию.
  
   В дверь постучали буквально через минуту. Я выдал банальное 'Войдите!', и на пороге появилась ключница с не менее банальным вопросом 'Чего изволите?'. А то непонятно... Мы, Илар... гм, уже, наверное, не Первый, хоть и в его теле... Значит, мы, Илар Второй, изволим, чтобы из наших покоев убрали эту здоровенную бадью и принесли чего-нибудь перекусить. Хорошо бы ещё утренние газеты, раз телевизора здесь нет, но увы. С прессой тут тоже напряг. Дикари-с!...
   Зато здесь нет проблем с кормёжкой! - подумал я через пять минут, уминая за обе щеки поданный с реактивной скоростью завтрак. Причём еда - аллес натуралес, а не как у нас - 'продукция химической промышленности'. Всё-таки - свои плюсы в недостаточной цивилизованности тоже имеются.
  
   Позавтракав, я, как был в одежде, растянулся на застеленной слугами к этому времени кровати. Могли бы, кстати, поставить в комнате и диван! В этом мире данный предмет меблировки тоже существует.
   Ну ничего, думать можно и на кровати, при этом местные правила приличия я никак не нарушаю. А поразмышлять есть о чём... В том числе на тему, а не 'слетит' ли моя личина старого барона во время беседы с Вейссом. Почему она вообще слетела в лесу? Самый логичный ответ - это как-то связано с включившимся 'ауровиденьем'. Архимаг этого момента при конструировании артефакта, очевидно, не учёл. По халатности, или 'по техническим причинам' - тут уж дело десятое. Результат, как говорится, налицо.
   Всякая теория нуждается в подтверждении экспериментом. То есть, надо при натянутой личине включить 'ауровиденье', и посмотреть, что получится. Вот сейчас и займусь, только дверь на засов закрою, чтобы случайно никто не вломился. Да и лишняя преграда на пути возможных злоумышленников. Охрана, конечно, бдит, но на охрану надейся, а сам не плошай.
   Одна из причин, по которой я не стал шляться по замку в ожидании обеда, это вероятность покушения на меня, любимого. Если барона ди Эррис кто-то хочет устранить с целью поскорее прибрать к рукам его владения, то предполагаемого наследника этому 'кому-то' тоже надо убрать. По логике, лучше сначала подождать, пока выяснится, могу ли я претендовать на наследство. Вот только если бы все всегда сначала думали, а потом делали... В общем, лучше перебдеть, чем недобдеть...
  
   Однако получасовые попытки перейти в состояние, в котором я уже был аж два раза, результата не принесли. Может, потому что мне постоянно мешали. Ну, не совсем 'постоянно'. Сначала постучались слуги с вопросом, можно ли уже убирать со стола. Пришлось вставать, открывать дверь, закрывать дверь... Я что им тут, швейцар?!
   Потом, минут через десять, из потайного хода явился Финдис. Принёс, видите ли, заказанную книгу. Точнее, книги. Ибо что именно меня интересует, я ему не сказал, вот он и припёр три здоровенных талмуда на разную тематику. Рыцарский роман, богословский трактат и мемуары какого-то местного великого полководца.
   Да... С просьбой принести книгу я явно погорячился. Ничего у них тут интересного нет. По крайней мере, для человека из более развитого в плане книгопечатанья мира.
   Но не огорчать же старика сообщением, что он волок сюда эдакую тяжесть напрасно. Я вежливо поблагодарил Финдиса и уселся за стол, открыв первый попавшийся под руку фолиант.
  Это оказался рыцарский роман. Пролистав книженцию по диагонали, я от всего сердца мысленно поблагодарил покойного Сервантеса за то, что на Земле его усилиями этот жанр был уничтожен давным-давно. Муть редчайшая, скажу я вам!
   Потому, как только Главный Безопасник исчез в своём тайном ходе, я быстренько забросил чтение, на всякий случай оставив на столе раскрытыми полководческие мемуары. Для виду, если кто вдруг войдёт. По идее, это наиболее подходящий опус для изучения молодым честолюбивым дворянином. После чего вернулся к попыткам войти в 'состояние, позволяющее видеть тонкие энергии', как это называют земные экстрасексы и прочие фокусники.
  На этот раз вроде никто не мешал, но опять ничего не получилось. Это что, я ауры могу видеть только в лесу, так сказать, 'в единении с матерью-природой'? А что там ещё было, кроме леса? Ну, в обоих случаях я сильно испугался.
  Попросить что ли, чтобы меня кто-нибудь напугал? Угу... И, как вариант, вместо сверхъестественных способностей можно получить заикание на всю оставшуюся жизнь... А может, попробовать, так сказать, 'раскрепостить сознание' при помощи ударной дозы алкоголя? Присказка 'без ста грамм не разберёшься' не на пустом же месте возникла.
   Нет, сейчас нельзя. Мне сегодня ещё на официальный приём. Поэтому научные эксперименты отложим на потом. А пока можно и подрыхнуть на всё той же кроватке...
  
   Но сегодня, видно, был не мой день. Лишь только моя голова коснулась подушки, снова раздался стук в дверь.
   На мой недовольный вопрос 'Кто там?', послышался ответ: 'Хрофф Дифурт, начальник местного гарнизона'.
   А вот и вторая причина, по которой я заперся в комнате! Было предположение, что у того, чьи карты я смешиваю своим появлением, не выдержат нервы, и он явится навестить меня, дабы лично убедиться в правдивости несомненно уже вовсю гуляющих по замку слухов о нежданном явлении молодого наследника старого барона.
   Похоже, мои расчеты оправдались. Вот только как-то несвоевременно.
   Со вздохом отклеившись от кровати, я потопал отпирать дверь.
  
   Старый вояка, он и есть старый вояка. В каком-то доисторическом фильме я слышал выражение 'прямолинейный дуб'. Это про Дифурта. Не успели мы, обменявшись приветствиями, разместиться у стола (а где ещё здесь можно разместиться для беседы с гостем? Не в постели же... ), как Хрофф, не тратя время на китайские церемонии, прямо в лоб спросил, не являюсь ли я родственником хозяина замка.
   Нет, ну мог бы подождать, пока я разолью по кружкам вино из оставшегося на столе после завтрака кувшина! Тяпнули бы за знакомство, за здоровье, за милых дам и за мир во всём мире... А потом и погутарили б за жисть...
  
   Кружки я всё-таки наполнил. Одну взял в руки, вторую пододвинул визитеру. Вздохнул.
   - К сожалению, я не уверен, являюсь ли я потомком уважаемого барона ди Эрриса. Бабушка (да пребудет с её душой Покой!) утверждала, что это так. Если барон соизволит провести Обряд - то интересующий вас (и меня - не буду скрывать) вопрос полностью прояснится. По этому поводу предлагаю выпить за здоровье барона! - я поднял свою кружку.
   - Чтобы он не отправился к Богам раньше, чем проведёт Обряд? - усмехнулся Хрофф. - Ну что ж, за здоровье барона!
   - Неужели всё так плохо? - обеспокоился я. Естественно, после того, как осушил свою ёмкость.
   - Ну, после последних событий... - неопределённо протянул Дифурт.
   Я снова взялся за кувшин. Хрофф, глядя на мои действия, благосклонно кивнул.
   - Каких событий? - моё беспокойство возросло. По крайней мере, надеюсь, что так кажется со стороны.
   - Ну... - мой собеседник подтянул к себе свою кружку.
   - За знакомство! - предложил я следующий тост. Ты у меня всё-таки выпьешь, сколько положено. И, может, расскажешь чего интересного...
   - За знакомство! - эхом повторил сотник, отправляя в желудок вторую порцию вина. На мой земной вкус весьма слабенького, кстати. В смысле градусов, а не в смысле, сори за каламбур, вкуса. - Тут к нам на этой неделе Инквизиция нагрянула, - Хрофф понизил голос и оглянулся по сторонам. - Вроде, убрались Святые Отцы несолоно хлебавши, но барон после этого визита слёг.
   - То есть он не принимает? - изображать всё большую степень огорчения, между прочим, очень трудно, а после определённого предела - боюсь, что вообще невозможно.
   - Боюсь, что так, - развёл руками Дифурт.
   - И что же делать? - я снова разлил красную жидкость по кружкам.
   - Вас может принять баронесса, - предложил мой визави.
   - Кстати, за хозяев замка! - от такого тоста ты точно не откажешься! Вот... Не отказался. - А баронесса разве сможет провести Обряд? - поинтересовался я, осушив очередную кружку.
   - По поручению барона, наверное, сможет, - почесал в затылке Хрофф.
   - Но для этого кто-то должен рассказать барону обо мне. Вы не сможете помочь? Или, может, подскажете, кто может помочь? - я снова потянулся к кувшину, но старый вояка вдруг куда-то заторопился.
   - Извините, мне надо бежать. Обязанности, знаете ли... Кстати, у нас тут, как и везде, все присутствующие в замке дворяне обязаны присутствовать на обеде, который даёт барон.
   - Да, меня уже пригласили. Но если барон болеет?...
   - Его заменяет баронесса. Замечательная женщина. В общем, приходите. Приятно было познакомиться, - с этими словами Дифурт раскланялся и исчез за дверями.
   Я задвинул засов и поплёлся к кровати.
   - Финдис, ты здесь?
   - Да! - послышался из-за стены замогильный голос. Эк, как стены звук искажают! Прям какая-то Тень отца Гамлета, а не Финдис!
   - За Дифуртом надо проследить. К кому побежал?
   - Приказ уже отдан.
   - Хорошо, - я снова попытался прилечь. На этот раз даже получилось. Но ненадолго. Через десять минут в дверь снова постучали.
   Теперь оказалось, что визит к предполагаемому новому пациенту решил нанести Добрый Доктор.
   В общем, с ним повторилась почти та же сценка, что и с предыдущим посетителем, за исключением того, что доктор был не столь прямолинеен, как старый Хрофф, и долго ходил вокруг да около, прежде чем задать основной вопрос, ради которого пришёл.
   Вторым отличием этой встречи от предыдущей было то, что Целитель для налаживания контакта прихватил какую-то свою настойку. По его уверениям - целебную.
   Насчёт целебных свойств не знаю, но, как показала проверка с помощью перстня - индикатора ядов, 'лечебный эликсир' был по крайней мере не отравлен. И крепость у него была чуть повыше, чем у того винца, что я хлебал до того...
   Так что к концу визита мы с доком прониклись взаимным благорасположением.
   Покидая меня, он, как и предыдущий визитер, напомнил о необходимости присутствовать на общем обеде и высказал пару комплиментов в адрес баронессы.
   Заперев за Целителем дверь, я посмотрел на кровать, махнул рукой и направился к умывальнику. После двух встреч, проведённых 'в тёплой дружественной обстановке' в голове немного шумело. И холодная вода из бадьи - лучшее средство для уменьшения уровня этого шума.
   Тем более - я начал подозревать, что визит дока был не последним из сегодняшних посещений моей скромной персоны сильными замка сего. Осталось дождаться ещё представителя Богов - дежурного жреца Эйна Интага.
   Мои предположения оправдались наполовину. Интаг сам явиться не соизволил, а прислал своего ученика.
   Мне же легче. С учеником я уже не пил (ему по статусу не положено, да, впрочем, на тот момент всё равно пить было уже нечего). Просто побеседовали немного, и тот побежал докладывать учителю.
   Да... 'Ловля на живца' не сработала. Я не учёл того, что в захудалом провинциальном замке народ изнывает от скуки и готов нарушить некоторые правила этикета, чтобы хоть как-то развлечься. Ну и походу получить информацию, могущую оказаться важной.
   Интересно, кто из посетителей отправится с докладом к моей дражайшей супруге? Кто-то ведь должен обязательно...
   Ничего, Финдис после обеда расскажет. Кстати, пора уже начинать собираться на это торжественное мероприятие.
  
   Как говорится, а точнее, поётся - 'были сборы недолги...'. Дорожный костюм надевается так же быстро, как и снимается, а 'парадной формы', на которую, по идее, надо бы его сменить для 'явления в Свет', мне по легенде не положено. И слава богу! То есть - богам. Всё время забываю, что здесь их куча.
   Современная цивилизация (то есть не 'современная тут', а 'современная там') приучила меня к простой и удобной одежде. Сейчас лето, так что по сезону неплохо бы ходить в майке, шортах и кроссовках.
   М-дя, представляю, как я в таком прикиде вваливаюсь в обеденный зал... Как минимум, без обеда остались бы два человека: я и Добрый Доктор, которому вместо приёма пищи в приятной компании пришлось бы лечить пациента с диагнозом 'помешательство'.
   Но, к счастью, земной одежды у меня нет. И, к сожалению, не будет. Можно, правда, сделать заказ, чтобы сшили, но это только в сказках бывает, когда продвинутый попаданец быстро учит всех, как 'правильно' одеваться. На самом деле инерция мышления плюс традиции в патриархальном обществе очень затрудняют внедрение непривычных новшеств, будь они хоть трижды удобными.
   Да и на Земле, честно говоря, недалеко ушли. Хотел бы я посмотреть на того, кто вознамерится массово внедрить, допустим, в России шотландский килт.
  
   Но это я отвлёкся... Лезут в голову всякие глупости, когда надо думать о серьёзных вещах. Время ведь не резиновое. Скоро в двери постучат и надо будет идти... Там будет не до размышлений. Вот сейчас постучат... Сейчас...
   'Тук-тук-тук'.
   Ух ты! Это случайно совпало или я всё же каким-то местом угадал?
   'Одна снежинка - ещё не снег'. Надо нарабатывать статистику. Тогда и станет ясно. А сейчас - вперёд! Меня ждут великие дела!
   - Иду-иду! - я поднялся и в который раз уже за сегодня потопал отпирать дверь.
  
   Гм... Оказалось, что вся наша дружная компания, состоящая из ал Вейсса, Алисы и, естественно, меня, вышла из своих апартаментов практически одновременно. Нет, с одной стороны это понятно - позвали-то всех почти в одно и то же время. Но вот в реальной жизни обычно выходит, что кто-то собирается быстрее, кто-то (особенно девушки - я бросил быстрый взгляд на Алису) - опаздывает. А тут прям как солдаты по команде...
   Правда, на солдат похожи только мы с Дорком, а вот ведьмочка... Вырядилась, как на приём к английской королеве. Какое-то немыслимое то ли бальное, то ли вечернее платье алого цвета. Нет, пожалуй к английской королеве такого не надевают... Хотя ручаться не могу - я там не был.
   Вообще получилось довольно неплохо, хоть и нарочито вызывающе. Lady in Red... Да ещё и блеск золотых побрякушек. И волосы огненно-рыжие. Получился живой язычок пламени... Большой такой язычок.
   Можно обжечься. А то и вообще сгореть.
   Поэтому я быстро вернул на место отвисшую челюсть и напустил на себя скучающий вид. Мотыльков, желающих залететь на огонёк, тут и без меня хватит. Вон, тот же Дорк. Стервочка на него, кстати, и не посмотрела. Играется, или он уже неинтересен? 'Отработанный материал'... Всё может быть. Там видно будет. А пока сопровождающие, приставленные к каждому из гостей вежливо, но настойчиво выстраивают гостей в порядке старшинства.
   Ну как же, здесь вам не там. 'Организованной толпой' могут ходить только равные по положению. А в данном случае, получается, равных-то и нет. Самый благородный - это Дорк. Он и должен возглавлять процессию.
  За ним следует 'студентка-практикантка'. По знатности она немного уступает ал Вейссу, а пропускать женщин вперёд просто за то, что они женщины в этом мире не принято. Очевидно, во времена, когда местные жили в пещерах, диких злобных хищников тут было мало, и выпускать женщину первой для проверки, а не шляются ли они неподалёку, надобности не было.
   Замыкать шествие выпало мне. Я, хотя и общепризнанный уже, наверное, всеми в замке кандидат в 'ферзи', пока нахожусь в статусе 'пешки'. И вести себя должен соответственно.
   Да я и не жалуюсь. Тем более, что в моём 'месте в строю' есть и положительный момент. 'Алиса, вид сзади' находится у меня прямо перед глазами, и я могу по дороге на обед получать эстетическое удовольствие. Чем и занимаюсь.
   Интересно, если это платьице напялить на мою вчерашнюю ночную подружку, как она в нём будет выглядеть? Нет, пожалуй, именно эта красная тряпочка на Исс не налезет. У неё фигура покрупнее будет. Особенно в некоторых местах... Да и сложение не то.
  Ладно. В конце концов, она и без одежды хороша. Надеюсь, сегодняшняя девочка будет не хуже.
  
  За такими мыслями путь к столовой прошёл незаметно. Тем более, что не такой он уж и длинный. И вот я уже вступаю под знакомые своды. Правда, на этот раз в роли не хозяина, а гостя.
   'Основной состав' обедающих уже за столом. Включая мою супругу. Рядом с ней - пустое кресло барона. По мере поступления гостей их, то есть нас, представил местным 'сливкам общества' вездесущий Финдис.
   Далее баронесса ди Эррис, не поднимаясь со своего места, мило улыбалась и указывала гостю (или гостье) место за пиршественным столом. Тоже в порядке старшинства, естественно.
   Когда все расселись, хозяйка произнесла короткий спич, в ходе которого извинилась за отсутствующего по состоянию здоровья мужа, представила гостям присутствующих завсегдатаев и предложила отведать, 'что боги послали'.
   После чего началась собственно трапеза.
   В этот раз боги расстарались ещё лучше, чем в прошлый. Хозяйка не захотела ударить в грязь лицом перед гостями и отдала соответствующие распоряжения на кухню. А там повара, что называется, превзошли самих себя. Так что сменяющие друг друга яства пришлись бы по вкусу самому изысканному гурману.
   В отсутствие барона, как я понял, официальная обстановка за столом не соблюдалась. Присутствующие непринуждённо переговаривались между собой, обращались к гостям и к баронессе, провозглашали тосты, много шутили и соответственно, смеялись.
   Моя половинка тоже мило улыбалась и старалась поддерживать светскую беседу. В основном с Дорком, на которого, похоже, положила глаз.
   Так! Да что ж это такое?! На этого недоделанного мачо все бабы, то есть, сорри, женщины вешаются! Нет, я уже почти передумал предлагать данному таинственному типу остаться в замке и поработать немного на моё благо за соответствующее вознаграждение. Будет тут с моей законной собственностью, в смысле, с женой, шашни крутить! Нет. Так дело не пойдёт!
   Между прочим, заинтересованных взглядов, время от времени бросаемых баронессой на ал Вейсса, похоже, никто кроме меня, не замечал. Все дружно пялились на Алису, которая талантливо изображала из себя скромницу и пай-девочку. И если бы я не видел её раньше, гм, в несколько другой роли... То тоже, может быть, повёлся... И вообще, скромницы такие платья не надевают!
   Кстати, о платье. Зря, похоже, юная магичка так вырядилась. Внимание мужского населения замка она, конечно, привлекла, но вот у баронессы вызвала досаду и недовольство. Той здесь за модой следить затруднительно, да и не баловал старый хрыч молодую супругу новыми нарядами. Так что на фоне нарядной гостьи старомодное платье хозяйки, а следовательно, и она сама, выглядели довольно бледно.
   В общем, похоже, в лице моей жёнушки 'студентка-практикантка' нажила себе врага.
   Как и я. В мою сторону дражайшая супруга тоже бросала далеко не самые приветливые взгляды.
  Что ж. Её настороженность понять можно. Явился непонятно кто, могущий положить конец её надеждам на обустройство своей жизни после смерти мужа. Чему тут радоваться?
   Ладно, чуть попозже я ей настроение немного приподниму. А пока можно просто наслаждаться божественно приготовленной пищей. Тем более, что в этом мире чревоугодие смертным грехом не считается.
  
  С другой стороны, ведь всё, что есть хорошего в жизни - либо незаконно, либо аморально, либо ведет к ожирению. Эта светлая мысль вспомнилась мне ближе к концу обеда.
   Почему вспомнилась? Потому что желудок уже набился до упора, а я всё шарил глазами по столу в поисках, чего бы вкусненького ещё сожрякать. Дорвался после овсянки, понимаешь...
   Нет. На этом, пожалуй, с обжорством пора завязывать. Иначе я скоро стану похож на колобка. Что помешает мне наслаждаться всеми остальными радостями жизни, кроме как 'вкусно покушать'. Да и планам помешает...
   Вот, например, сейчас у меня намечается официальный приём, на котором предстоит выступить и в роли хозяина, и в роли гостя. А вместо этого хочется поваляться после обеда часок-другой. Или даже третий.
   Но долго разлеживаться нельзя. Таймер тикает, зараза... Что там у нас сейчас? '1: 2: 42: 05: 21: 15'. Эххх! Время - как песок сквозь пальцы.
  Хорошо героям в кино - они точно знают: чтобы остановить обратный отсчёт, надо перерезать либо красный, либо чёрный провод на адской машинке. Не важно, что в результате неправильного выбора вместо остановки таймера будет 'большой бумс'. Главное, они могут попытаться!
  А я - нет... Где эти чёртовы 'провода', и вообще, существуют ли они в природе, неизвестно. И с этим приходится мириться. Всё, что я могу, - это прожить оставшуюся жизнь так, чтобы в последний день было что вспомнить. Кроме еды, выпивки и женщин.
  От всего вышеперечисленного я, конечно, отказываться не собираюсь. Ни в коем случае! Но меру в женщинах и в пиве, то есть, в вине, надо соблюдать. Хоть и не хочется.
  О! А вот и Вихис нарисовался! Сейчас он в роли почтальона. Принёс баронессе на изящном серебряном подносе небольшой сложенный вдвое листик бумаги.
  Та как раз с озабоченным и извиняющимся видом объясняла гостям, я так понимаю - прежде всего мне, что барон сейчас болен и никого не принимает, так что по имеющимся вопросам можно обращаться к ней, и она чем сможет, поможет...
  Ага! Поможет! Особенно мне! Чувствую, она все силы приложит, чтобы я оказался отсюда как можно дальше и как можно быстрее. Вот только фиг ей! У меня другие планы.
  
  Между тем королева бала, то есть тьфу ты! - пира!.. В общем, баронесса ди Эррис прочла письмо.
  Так. По лицу скользнула гримаса неудовольствия. Но надо отдать должное моей жёнушке: в руках себя держит. Если бы я не ожидал подобной реакции - ничего бы и не заметил. Ну, и что ты теперь будешь делать?
  Супруга сложила прочитанное письмо и вернула его обратно на поднос.
  - Дорогие гости! Барон ди Эррис сообщает, что примет сегодня вас всех. Он просит ожидать приглашения на приём в отведенных вам комнатах, - тут она сделала небольшую паузу, после чего продолжила: - На этом предлагаю завершить обед тостом за барона Илара ди Эрриса, да продлят боги его дни!
  Слуги моментально наполнили бокалы, и все дружно их осушили. Стоя, между прочим. Я тоже выпил всё, что было в моём сосуде, до дна. За своё ж здоровье, не за чужое!
  В общем, после последней закусывать не стали, а покинули столовую вслед за подавшей пример хозяйкой. Куда подались постоянные обитатели замка, я не знаю, а троица вновь прибывших расползлась по своим апартаментам. Отдыхать от обеда, чистить пёрышки и ждать вызова, то есть приглашения, к владельцу замка.
  Немного задержалась с местными мужиками, пардон - дворянами, Алиса, но и она нагнала нас с Вейссом, когда мы выходили из донжона.
  
  У меня, в отличие от моих спутников, времени на послеобеденный отдых не оказалось. Предупредив ключницу, чтобы меня никто не беспокоил до вызова на приём к барону, я закрыл дверь своей комнаты на засов, и потайным ходом направился в донжон, к своему кабинету (Освещая себе путь обычным факелом, между прочим. 'Магический фонарик'-то сдох...).
  Прибыв к месту назначения я, накинув личину старого барона, уселся в памятное кресло, в котором вот казалось только что ждал визита Инквизиции. После чего, отправив Вихиса за ал Вейссом, которого собирался принять первым, выслушал доклад Финдиса по перемещениям и действиям за сегодняшний день начальника гарнизона, Целителя и дежурного жреца с его учеником. А также моей дражайшей супруги.
  Доклад меня разочаровал. Эти гады петляли по замку, как зайцы по лесу. Каждый успел мимолётом перекинуться парой фраз с баронессой и друг с другом. Что именно говорили - услышать не удалось.
  Одна из причин - банальная нехватка кадров. Пронизывающие стены замка слуховые каналы не очень длинные. Иначе звук затухает. То есть, чтобы слышать, о чём разговор, требуется находиться рядом с помещением, где он ведётся. С учётом перемещения объектов прослушки по замку надо, чтобы были заняты хотя бы основные посты прослушивания. Ибо имеющаяся сейчас команда 'слухачей' из пяти человек просто не в состоянии постоянно менять позиции, перемещаясь по тайным ходам.
  Кроме того, в этом мире подслушивание и подглядывание, особенно в замках - в природе вещей. И потому местные, у кого ума побольше, учитывают, что 'стены имеют уши', и беседуют на скользкие темы в местах, где их прослушать затруднительно. Да и сильно громко стараются не разглагольствовать.
  В общем - облом. А кто обещал, что всё будет получаться с первого раза?
   Ладно. Будем действовать по плану, а там, глядишь, что-нибудь и прояснится.
   И первым номером в плане (не то, чтобы первым по важности, а просто порядковым) - беседа с моим вчерашним спасителем.
  
   Явился Дорк, кстати, без промедления. Ждать пришлось ровно столько, сколько потребовалось Вихису, чтобы добраться до его комнаты, передать приглашение и вернуться обратно уже вместе с приглашённым.
  Молодец. Точность - вежливость... И не только королей. А просто ответственных людей. Вот хочу такого к себе на службу! Но пока рано предложение делать, рано... Он меня не поймёт.
  Или, что хуже - поймёт. Старый барон, не вылезающий из постели, впавший в апатию, да и к тому же ничего не знающий о боевых качествах гостя, вдруг ни с того ни с сего предлагает ему работу, которую обычно дают только по хорошей рекомендации. Пораскинет Вейсс мозгами, сложит два плюс два... Нет, попозже с этим, попозже.
  А пока оставалось только выслушать сообщение гостя о встрече на ночной дороге с непонятными вооруженными и очень агрессивными людьми и краткий пересказ результатов допроса одного из них. То есть всё то, что мне и так известно.
  Я стоически вытерпел подробное и обстоятельное повествование, даже задал несколько уточняющих вопросов, дабы продемонстрировать заинтересованность в информации. После чего сердечно поблагодарил гостя и поинтересовался, чем я могу его отблагодарить за столь ценные сведения.
   Как я и предполагал, от вознаграждения благородный дворянин гордо отказался. Ну, дело хозяйское... Моё дело предложить.
   Вот чем он меня удивил, так это тем, что не стал расспрашивать о недавнем переполохе в замке. Хотя от кого, как не от непосредственного участника событий, можно получить самую точную информацию? Если, конечно, этот участник захочет ей поделиться.
   Однако Дорк даже не попытался задать вопрос на так его интересующую (я-то знаю!) тему. Почему? Возможны варианты. Будем думать.
   А пока я ещё раз сказал спасибо, и, после того, как, поинтересовавшись дальнейшими планами гостя, 'узнал', что тот собирается продолжить своё путешествие, предложил ему помощь, буде таковая понадобится, и порекомендовал, если что, обращаться к Финдису.
   На этом мы раскланялись. Вейсс покинул кабинет, а я, выждав для солидности минут с десять, приказал позвать юную магичку. Она к этому времени уже должна была ожидать в приёмной, вызванная всё тем же Вихисом.
   'Студентка-практикантка' явилась незамедлительно. Всё же барон на время практики являлся её непосредственным начальником, и сердить его не стоило. А то ведь может такой отзыв написать, что краснеть потом перед всей Академией.
   При взгляде на входящую в кабинет Алису я, честно говоря, с трудом сохранил серьёзное выражение лица.
   М-дя... Как там было?.. 'Танкист должен быть выносливым, спокойным, решительным ... и красивым.' Да. Что-то вроде того. Не знаю, как насчёт выносливости и спокойствия... А остальное вроде в наличии. Как и одеяние, очень похожее на танковый комбинезон. Из-за него мне и вспомнились слова из старого довоенного фильма.
  С другой стороны, а что ей ещё одеть на официальную встречу, как не стандартную униформу учащихся Академии? Жаль, конечно, что тут в качестве таковой приняты не мини-юбка с мини-бронелифчиком. С другой стороны - и не дурацкая мантия с не менее дурацкой четырёхугольной шапочкой.
  Так что - пусть будет. Тем более - шлемофон в комплект формы не входит. И это радует. Если ладная фигурка рыжей ведьмы и скрыта под мешковатым одеянием, то хотя бы огненные локоны видны во всей красе. Кстати, на груди ведьмочки... то есть на комбезе... нашит круг примерно того же цвета, что и её грива. Обычно у студентов Магической академии в него должна быть вписана руна, обозначающая номер курса обучения. Но сейчас круг чист. Это значит, что студент, то есть студентка, обучение закончила. Остались практика, диплом... И этот мир получит новую магессу.
  Гм... Жалко мирок. Почему-то...
  Цвет круга, между прочим, означает специализацию. И в данном случае это вовсе не 'магия огня', как можно было бы ожидать, а 'боевая магия'. То есть то, что я и заказывал. В этом Варуса упрекнуть не могу.
  
  Подойдя к моему креслу, Алиса отчиталась о прибытии 'как положено'. После чего протянула перед собой правую руку, в которой оказался большой плоский кругляш. Вроде золотой, судя по блеску. С выгравированной на нём какой-то абракадаброй. Что-то вроде иероглифов. Или это руны? Хм... Барон не знает. То есть не знал. Зато знал, что этот предмет одновременно и студенческий билет, и зачётка, и договор временного найма, а в будущем - ещё и отчёт о практике.
  Магичка прикрыла глаза и что-то пропела. Ого! Амулет изменился. Закорючки как-то 'подвинулись', а поперёк кругляша появилась глубокая черта. Ведьмочка протянула амулет мне.
  Вот тут инфа, что я должен делать, в памяти барона сохранилась.
  Так... Взяться за него... Дзынь! С глухим звоном амулет раскололся пополам. Строго по линии. После чего половинки амулета как бы подёрнулись дымкой, наподобие расфокусировавшегося изображения в телевизоре. И амулет исчез. От его половинок осталось только окутавшее наши руки золотистое сияние. Которое быстро 'втянулось' в пальцы, вызвав лёгкую щекотку. По крайней мере, у меня.
  Вот и всё. Магическая клятва принесена, и теперь Рыжик на время практики будет подчиняться мне практически так же, как смертники. Выполнит любой приказ. Ну, почти любой. Ограничения, что интересно, накладываются не действующим законодательством королевства, а Магическим Кодексом. Причём запрет не 'на физическом уровне'. Теоретически, его можно нарушить. Только потом придётся разбираться с Советом магов. Если Совет узнает... Может ведь и не узнать.
  
  Но я вроде бы пока не планирую делать ничего такого особо противозаконного. Хотя с этим самым Кодексом я толком не знаком. Ну и ладно. Если прикажу чего-нибудь не того, подопечная, то есть подчинённая, скажет.
  А пока первый приказ: зарядить 'магический фонарик'. Маленькая штучка, а нужная! Носиться с факелом по здешним потайным ходам, как я только что убедился, совсем не комильфо. Да и вообще, в хозяйстве вещь нужная...
  Я положил 'жемчужину' в сложенные ковшиком ладони девушки. Та сразу же сжала их, и с полминуты постояла, прикрыв глаза.
  После чего со словами 'Всё!' протянула артефакт обратно.
  Надо же! Быстро она! И, главное - бесплатно! Так, раз у меня теперь есть халявное 'зарядное устройство', надо составить список, чего бы из магических штучек подзарядить. Но это потом, а сейчас...
  Марш обратно в приёмную и ожидать вызова! Нет, конечно распоряжение я отдал в более мягкой форме, но суть примерно такая.
  Едва дождавшись, как за Алисой закроются двери, я вскочил с кресла и негромко позвал Диспаса, всё это время находившегося рядом - в спальне. Когда тот появился, я указал ему на кресло, которое только что занимал.
  Предстоял последний приём на сегодня - 'бедного родственника барона'. Раздваиваться я не могу, так что бароном придётся побыть смертнику. Ещё раз на всякий случай повторив краткий инструктаж, я сбросил личину и галопом поспешил в гостевое крыло. Опять по лабиринту потайных переходов. Но уже с 'магическим фонариком', а не с факелом. Надо сказать, так намного приятнее, но всё равно - постоянно вот так бегать - не комильфо.
  Вся надежда на то, что резко переходить из образа в образ придётся не слишком часто. Плюс после предстоящего 'визита' я переселюсь в донжон. И от моей комнаты до баронских покоев будет рукой подать. Вот тогда и заживём...
  А сейчас надо побыстрее перебирать ногами. Я должен не только успеть добраться до своей комнаты перед тем, как в неё постучится Вихис, но и успеть стряхнуть с себя собранную по узким переходам пыль и паутину.
  
  Успел, конечно... Вежливый, но настойчивый стук раздался минут через пять, после того, как я через потайную дверь проскользнул в свои 'покои'. Так что я был вполне готов.
  Я отпер дверь и уже в третий за сегодня раз направился в донжон. Это вместо того, чтобы поваляться после сытного обеда. Гм... Что это я ною? Вон тот же семенящий рядом Вихис тоже как минимум третий раз проделывает тот же путь. А ведь его состояние куда как менее соответствует таким пробежкам, чем моё. Надо, кстати, в дальнейшем гонять моих стариков поменьше. Не мальчики всё же...
  
  Поднявшись по лестнице, мы оказались в баронской приёмной. Там уже была куча народу. Практически, все те же лица, что я видел сегодня за обедом, за исключением Дорка.
  И на этих лицах - сложная гамма чувств. Опасение, нетерпение, даже раздражение... В общем, то, что обычно сопровождает ожидание перемен. Вот только надежды, которая тоже обычно сопутствует предполагаемым изменениям в жизни, ни в чьём взгляде я не заметил. Значит, никто из присутствующих никаких таких надежд, связанных с появлением моей скромной персоны, не питает. Так и запишем...
  Гм, а у ведьмочки-стервочки при взгляде на меня в глазах промелькнуло ещё и нечто вроде презрения. 'Какой ты, нафиг, танкист?!'
  Я улыбнулся краешком губ. Да. Никакой. У меня даже комбеза нет. Однако ты у меня в подчинении, а не я у тебя. Ну да! Ты же об этом не знаешь! Ладно, радуйся пока...
  За то время, что я в очередной раз за сегодняшний день раскланивался с местной 'элитой', Вихис успел скользнуть в двери, ведущие в кабинет, и выйти обратно с сообщением, что барон просит всех присутствующих войти.
  'Просит' - это в данном случае такой синоним слова 'приказывает'. Потому никто медлить не стал. Все быстренько втянулись в кабинет, где в личине барона ди Эрриса восседал Диспас.
  'Барон' полулежал в кресле, прикрыв глаза. Всё по сценарию. Типа, устал, значит, после предыдущих двух бесед, но превозмогая... И дальше в том же духе.
  Как-то само собой получилось, что мы выстроились перед креслом полукругом. Я оказался на левом фланге. Все молчали, боясь побеспокоить старика. Наконец тот открыл глаза, и, медленно поворачивая голову, прошёлся взглядом по окружающим. Остановив взгляд на мне, он вопросительно поднял бровь. Молодец! Хорошо играет! Станиславский точно бы поверил.
  - Илар Винхем, - коротко представился я в ответ на невысказанный вопрос. Диспас с полминуты разглядывал меня, словно вещь на прилавке у торговца, после чего кивнул.
  - Да. Финдис докладывал... - проскрипел старик, - Господа! - обратился он к присутствующим. - Я пригласил вас, чтобы вы были свидетелями при проведении Обряда... - тут он закашлялся. Целитель было шагнул вперёд, но 'барон' отрицательно мотнул головой. Откашлявшись, 'барон' продолжил: - В общем, Обряда... Да. Илар Винхем! Подойдите!
  Я, всем своим видом изображая почтительность, приблизился к 'барону'. Тот дрожащей рукой пошарил по столику, стоящему рядом с креслом, нащупал лежавший там маленький ножик, размером с перочинный, но зато в ножнах, и протянул его мне.
  Я взял протянутый предмет в руки, и повернулся так, чтобы всем присутствующим были видны результаты предстоящего Обряда Признания Крови.
  'Обряд Признания Крови'... Надо же, какое громкое название! И красивое, не спорю. А вот сам процесс... Пародия на известный 'меч в камне', который, как известно, может вытянуть только истинный король. Только тут вместо меча - маленький, да ещё и тупой, кстати, ножичек, а вместо камня - ножны, в которые он вложен.
  Всё просто. Если я родственник барона, то смогу потянуть 'игрушку' из ножен, если нет - то, соответственно, не смогу. Чем больше в претенденте крови того, к кому 'привязан' артефакт, тем дальше он сможет обнажить лезвие. Клинок полностью покинет ножны только в руках прямого потомка по мужской линии.
  Маленькие размеры и плохая заточка клинка обусловлены тем, что Обряд обычно проводят с младенцами. (Не гадать же новоявленному папаше, его это ребёнок или нет, пока тот не вырастет настолько, чтобы хватило сил вытянуть из ножен 'нормальное' оружие). Вот и рассчитан артефакт на силу и размеры маленького ребёнка. А затуплен - чтобы дитё при Обряде себе чего-нибудь не отчекрыжило.
  Однако иногда возникают ситуации, когда ножичком приходится пользоваться и большим дядям, типа меня.
  Ладно, не будем заставлять почтенную публику ждать! Я изобразил на своей физиономии волнение (у присутствующих на лицах, кстати, то же самое чувство. Особенно у баронессы), и потянул за рукоять...
  
  Клинок пошел из ножен легко. А чего бы ему не пойти? Если фактически я и есть тот человек, к которому артефакт 'привязан'. Нет, конечно, перед представлением для публики я на всякий случай произвёл проверку. А вдруг что не так? Но нет - всё работало нормально. 'Входит и выходит' - как говорил известный герой известного мультика.
  Вот только сейчас полностью обнажать ножичек в мои планы не входило. Вытянув клинок где-то на треть, я притормозил, старательно изображая перед почтенной публикой прикладывание титанических усилий. Даже как бы дёрнул несколько раз за рукоять.
  И в конце концов разочарованно вздохнул, разведя руками. 'Не получается, мол'.
  Естественно, производя все эти манипуляции с артефактом, я краем глаза следил за реакцией зрителей. В принципе, это было не обязательно - Финдис, не отвлекаясь и с более удобной позиции, но - лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Даже от Финдиса.
  И в который раз наблюдение особых результатов не дало. То, что прям-таки просияла моя супруга - это ожидаемо. Жрец с Целителем не то чтобы остались равнодушными, но их эмоции действительно соответствовали реакции зрителей в театре, а не участников действа. Во взгляде старого Хроффа вроде бы промелькнуло даже сочувствие. А вот взгляд Алисы был полон презрения. 'Какой ты, нафиг, танкист?!'. Хотя, может быть, это мне показалось ввиду предвзятого отношения к сей дамочке. Ничего, уточню потом у Финдиса.
  В общем, основная часть спектакля отыграна, но это не всё. Надо ещё кое-что изобразить. Формальности, конечно, но они тоже важны.
  
  Диспас, после моих 'неудачных попыток' разочарованно покачал головой и протянул трясущуюся руку. Я развернулся к 'барону', и, почтительно склонившись, вернул ему 'ножичек'. Тот повернулся, чтобы положить артефакт обратно на столик, но некстати закашлялся. И уронил безделушку.
  Я, конечно, быстро нагнулся (слишком быстро - потерял равновесие, и чуть не навернулся на пол) и вновь подал ножик владельцу, точнее - человеку, его (то есть меня) изображающему. Тот судорожно дёрнул руками, и развёл их чуть в стороны. В одной руке был зажат кинжальчик, в другой - ножны.
  По крайней мере, так это выглядело со стороны. На самом деле, мне пришлось выполнить довольно сложный трюк. Когда я подбирал артефакт с пола, то переместился так, что, разгибаясь, закрыл своей спиной обзор наблюдателям. Да ещё и, как бы потеряв равновесие, взмахнул руками, и пока зрители инстинктивно наблюдали за видимой им левой, большим пальцем скрытой от их глаз правой спихнул ножны с кинжальчика прямо в руки Диспаса. После чего подал ему уже ножичек без ножен. Так что 'барону' оставалось только развести руки в стороны.
  Как говорится - ловкость рук и никакого мошенничества.
  Первые две части Обряда - демонстрация владельцем артефакта, лёгкого извлечения кинжальчика из ножен и попытка испытуемого сделать то же самое - выполнены. Правда - не в том порядке, как положено, но, думаю, придираться никто не будет. Особо строго этот порядок давно не соблюдался, и на этом мы с Диспасом и сыграли. Если бы первым потянул ножик из ножен он, я никак не смог бы ему помочь.
  Осталась третья, заключительная часть. Попытка вынуть 'ножичек' человеком, который стопроцентно не является кровным родственником его владельца. Ну, с этим проблем быть не должно.
  Диспас с третьей попытки вернул кинжальчик в ножны (благо, это может сделать любой. Трудности только с вытягиванием) и подозвал просто сиявшую после результатов эксперимента, то есть Обряда, баронессу.
  - Леди Тали, пожалуйста...
  Та подошла и попыталась (безуспешно, естественно) явить клинок миру.
  После чего передала его обратно 'барону'.
  Всё, Обряд закончен. Почти. Осталось официально объявить результат.
  'Барон' ещё раз прокашлялся, и проскрипел, обращаясь в мою сторону:
  - Илар Винхем! В Вас слишком мало моей крови, чтобы согласно Закону Вы могли мне наследовать!
  Если раньше моя супруга сияла, как стоваттная лампочка, то после этих слов мощность излучаемой ею радости увеличилась минимум вдвое.
  Я сокрушенно развёл руками: дескать, играл, но не угадал ни одной буквы. Что уж теперь сделаешь?
  Между тем Диспас продолжил:
  - Однако у меня нет наследника. - (Все замерли, а баронесса как будто получила команду доктора на медосмотре 'Не дышать!'). - Согласно Закону, я имею право на усыновление. - Действительно, такое право у любого подданного королевства Драдор имеется. Причем усыновить-удочерить, как и у нас, совершенно спокойно можно и неродственника. - И я решил... - Тут уж дыхание затаила не только баронесса. Обычно про такую тишину говорят: 'слышно, как муха пролетит'. Жаль мух в кабинете нет, можно было бы проверить. - ...Дать вам шанс.
  Жена вроде начала дышать. 'Дать шанс' и 'усыновить' - это всё-таки не одно и то же. Теперь 'барону' осталось развить свою мысль.
  - Хрофф Дифурт! - обратился он к сотнику. Тот на автомате сделал шаг вперёд и коротко кивнул. - Проверите господина Винхема на предмет владения им военным делом. О результатах доложите.
  - Слушаюсь! - рявкнул старый вояка и шагнул назад, ' в строй'.
  - Аилса ал Торн! - ведьмочка вздрогнула и попыталась повторить манёвр Хроффа. Получилось неплохо. В принципе, у них там в Академии порядки на занятиях 'магической начальной военной подготовкой' не слишком отличаются от армейских. - У господина Винхема имеются магические способности. Ваша задача - сделать так, чтобы у него появились не только способности, но и умения! Это, конечно, не единственная ваша работа. Остальные мои поручения я передам через Финдиса. Вы с ним уже знакомы. - Рыжик молча кивнула.
  - Кстати, это же касается и вас, - обратился 'барон' уже ко мне. Приказы Финдиса - мои приказы. И помните: станете ли вы моим наследником - зависит только от того, как вы себя проявите.
  - Дорогая, - теперь Диспас повернулся к моей супруге, которая уже почти вернула себе обычный непроницаемый вид. - Думаю, пришла пора проверить книги нашего управляющего. Займись этим, пожалуйста. Вместе с господином Винхемом. - и, не дав баронессе и рот открыть, объявил: - На этом приём окончен!
  
  А здорово старый барон своих, как бы их назвать... Не знаю. Наверное, старинное русское слово 'домочадцы' подходит лучше всего. В общем, здорово он своих домочадцев вымуштровал! Все вымелись из кабинета в мгновенье ока.
  Дали волю чувствам только в прихожей. И то, 'дали волю' - это я малость преувеличил. Просто позволили себе чуть более свободные жесты и мимику. И снова, блин, реакция каждого вполне предсказуемая!
  Безразличие - это у Алисы и Интага. С Рыжиком понятно. У неё начальник - барон. И до того, стану я его наследником, или не стану, Алисе дела нет. А могла бы и пораскинуть мозгами... Ведь барон уже не просто старый, а очень старый. И, чисто теоретически, владелец замка, а стало быть, и её временный главнокомандующий может запросто смениться прямо в середине практики. Ладно, не подумала, так не подумала. Молодо-зелено... Со временем пройдёт.
  Со жрецом ещё проще. Ему осталось месяц потянуть лямку - и поминай, как звали! Кроме того, владельцу замка он, в принципе, неподотчетен. Так что пусть за этот месяц сменятся хоть десять баронов ди Эррис - представителю Богов глубоко наплевать.
  Ладно. Едем дальше.
  Прямо противоположные безразличию эмоции излучает баронесса. Аж дёргает её, я смотрю! А ведь есть у тебя план, как сохранить своё положение после смерти мужа, есть! Что же ты такого удумала, дорогая? Ладно-ладно... Будем копать дальше. Глядишь, чего-нибудь и раскопаем.
  Интереснее всего наблюдать за Добрым Доктором и Хроффом. Оба состоят в 'партии баронессы'. То есть, старому-то барону они верны. Наверное... Но, в отличие от юной ведьмочки, чётко осознают, что он не вечен. И после его смерти придётся уживаться с новым господином. Моя супруга, похоже, как-то сумела убедить их, что сумеет сохранить за собой должность 'жены хозяина'. Ну, или, скорее, просто намекнула, что возможен такой вариант.
  Вот они и рады стараться, чтобы 'при смене власти' не оказаться не при делах. Что Целителю, в принципе, не грозит, ибо он приписан к замку, а не к его владельцу. Но 'независимость' эта - кажущаяся. И портить отношения с местной властью - не резон.
  Тем более что, в случае чего - смыться-то некуда. Место работы местным эскулапам его уровня определяет Орден Целителей. Мнения самих эскулапов при этом никто не спрашивает. И ротация, в отличие от жрецов, практически отсутствует.
  Возможно, это правильно. Жрец почесал языком (то есть помолился) тут, почесал языком там... Особых негативных последствий от ненадлежащего исполнения обязанностей нет.
  А вот с Целителями - дело другое. Тут привязка к месту работы - дополнительный стимул не портачить. Ибо каждый промах люди запомнят и это отразится на их отношении к медицинскому светилу. Могут устроить такую жизнь, что сам попросишь о переводе. А такие просьбы здесь заканчиваются, как правило, не переводом, а позорной отставкой, после которой устроиться на работу по специальности невозможно. В общем, с местными, а особенно с высокопоставленными местными, Целителю надо дружить.
  Ну а положение сотника так и вовсе зависит от текущего нанимателя. Придёт новый хозяин замка - стопудово на ключевые посты расставит своих людей. И пост 'министра обороны' - один из первых, где произойдёт замена.
  Такую непыльную работу, как здесь, старику Дифурту найти будет нелегко. Потому ему ничего не остаётся, как поддерживать баронессу. Сохранение должности в обмен на лояльность замкового гарнизона - вот очевидные условия сделки между ним и леди Тали.
  И вот тут, когда тактика и стратегия на ближайшее будущее вполне определились, вдруг появляется вероятный наследник. И ведь плохо не столько то, что он появился, сколько именно то, что он - вероятный. Теперь непонятно, на кого ставить.
  Будешь виться вокруг одного претендента - а господином станет другой. И всё припомнит. А ведь баронесса может потребовать... Ну, или попросить... натыкать сопернику палок в колёса. И что в таком случае прикажете делать несчастным доктору и ветерану?
  Нет, не завидую я им, не завидую...
  Но посмотреть, как будут выкручиваться - интересно.
  
   Прямо сейчас начать смотреть не получилось: Финдис, покинувший кабинет несколько позже остальных участников только что закончившегося шоу, сразу подошел прямиком ко мне и официальным тоном в сочетании с канцелярским слогом предложил 'изволить пройти осмотреть мои новые апартаменты', а заодно 'обсудить некоторые вопросы, касающиеся исполнения поручений барона ди Эррис'.
  Попросить прощения у присутствующих за то, что лишает их моего общества, он даже не подумал. Привычка. Хотя номинально 'старшей после Бога', то есть, после владельца замка, является его жена, реально здесь это начальник СБ. Все об этом знают, но никто не рискует возмущаться неподобающим поведением простолюдина по отношению к 'благородным'. Его голос - это голос барона. А перечить тому - себе дороже.
  Я же, наоборот, как и следует бедному родственнику, проявил вежливость, куртуазно откланявшись. Всё в рамках роли.
  Кстати, о роли: затеяно всё это представление с Обрядом было для того, чтобы свести к минимуму опасность со стороны неизвестных заговорщиков, покушавшихся на старого барона. Ведь если им нужен замок, то наследник - такое же препятствие в осуществлении планов, как и текущий владелец.
  А так я вроде как на наследство не претендую. Пока... И, по идее, нехорошие злыдни, положившие глаз на моё имущество, должны меня оставить в покое. До того, как барон примет решение или проявит намерение его принять. Если успеет... Дедушка-то старенький...
  В общем, отвожу 'огонь' недоброжелателей от себя и перевожу его на Диспаса. Свинство, конечно, но своя рубашка ближе к телу. Оправдываю и утешаю себя тем, что охрана моего двойника сейчас усилена, да и к окну он подходить, в отличие от некоторых, не будем показывать пальцами, не будет.
  
  До моих 'новых апартаментов', как их назвал Финдис, мы добрались быстро. Что неудивительно, ибо находились они на первом этаже донжона. Собственно, переселение из гостевых покоев в донжон означало значительное повышение моего статуса. Для всех постоянных обитателей замка, кроме присутствовавших при Обряде. Ибо покои в донжоне распределяются согласно положению их жильца в местной табели о рангах. Чем выше положение, тем выше этаж.
  Я пока что буду находиться ниже всех. Ну и ладно. Зато комната большая, и не то чтобы сильно светлее прежней, но окно явно побольше. Что, в сочетании с расположением на первом этаже и тем фактом, что покушавшийся на меня арбалетчик до сих пор не найден, скорее недостаток, чем достоинство. Приказать, что ли, заколотить это отверстие в стене, пока через него не проделали лишнее отверстие во мне?
  Кроме перечисленного, естественно, новые покои имеют выход в лабиринт потайных ходов, как и предыдущие. А вот 'санузел' вынесен в отдельную комнатушку. Мелочь, а приятно. Как человеку, в отличие от местных, к таким 'мелочам' привыкшему. Мебели тут побольше, в том числе и мягкой, отделка побогаче... Из отопления - здоровенный камин. Это понятно и уже почти привычно... В общем, настоящий здешний бедный дворянчик чувствовал бы себя тут на седьмом небе от счастья.
  
  Что интересно, про беседу 'относительно некоторых поручений' Финдис там, наверху, в прихожей, не соврал. Она действительно состоялась. Понятно, что немного не в той форме, как представлялось некоторым... Глава СБ не передавал безапелляционные приказы, а обсуждал со мной, что и как лучше организовать. Впрочем, обсуждение надолго не затянулось.
  Так как мне ещё надо было сгонять в мою 'старую' комнату в гостевом крыле, чтобы перенести оттуда в новое жилище свои скудные пожитки.
  Это 'прикрытие'. На самом деле я хотел ещё раз пересечься с ал Вейссом, пока он не смотался по своим неведомым делам.
  
  А с Финдисом утрясти все детали ещё успею...
  Выйдя из своих покоев, я обнаружил у дверей двоих молодцов в полной боевой экипировке местных пехотинцев. Шлемы, кольчуги, мечи на поясах... За спину закинуты щиты, как же без них... Средневековье-с...
  Вообще - нет. 'Нет' - это, в смысле, экипировка для тутошней 'царицы полей' явно нестандартная. Мечи покороче пехотных, щиты не 'уставные' треугольные, а что-то типа уменьшенных прямоугольных скутумов римских легионеров. И называются, естественно, по-другому.
  С названиями местных видов оружия и доспехов у меня, что характерно, вышел небольшой затык. Их предназначение и здешние названия я из памяти предшественника-то выудил, но вот как назывались земные аналоги... Чтобы это помнить, надо быть реконструктором или просто фанатом истории вооружений времён Средних Веков. Я к таковым не отношусь. Недавно вот, кстати, прочитав какую-то книжицу о том периоде, был сильно удивлён, узнав, что словом 'бригантина', оказывается, обзывали не только корабль, но и вид доспеха.
  Так что, например, эти короткие мечи, наверное, по-нашему тоже как-то называются, но мне приходится применять местное название. 'Иул'. Чёрт знает что! Почти как 'Аул'! С другой стороны, некоторые вполне невинные земные (или - землянские?) слова в этом мире в лучшем случае обозначают совсем другие вещи и понятия, а в худшем - звучат похоже на местные ругательства, причём порой весьма неприличные.
  Ладно. Это всё, в принципе, несущественно. Что существенно - так это разговор с Дорком.
  Надо спешить. Я быстренько запер дверь и рванул к гостевому крылу. Двое 'робокопов', как я за характерный внешний вид обозвал про себя этих вояк, устремились за мной по пятам, словно приклеенные.
  М-дя... Учитывая, какая куча железа на них напялена, бесшумно передвигаться они не способны в принципе. Дзанг! Дзанг! Дзанг!.. Эхо шагов пошло гулять по коридорам. Ох-ох-охнюшки... И теперь эти звуки будут преследовать меня повсюду!
  Поскольку я сейчас, хоть и числюсь 'тёмной лошадкой', но всё же затесался в местные VIPы, Финдис выделил мне охрану. Хорошо ещё, получилось убедить его ограничиться двумя телохранителями, а не четырьмя, как он планировал первоначально. После трудных переговоров удалось довести до главы СБ мысль, что вместо увеличения числа охранников гораздо эффективнее будет организовать группу прикрытия, и рассредотачивать её вдоль моих предполагаемых маршрутов передвижения.
  Дзанг! Дзанг!.. А мечи у телохранителей, кстати, короткие именно потому, что ими удобнее орудовать в узких коридорах. А прямоугольные щиты - для защиты подопечного, то есть меня, любимого. Осталось только надеяться, что ребята дело своё знают.
  Впрочем, Финдис за них ручался головой. А его ручательство дорогого стоит.
  Вообще-то, если строго следовать правилам, охранять меня должны не люди Финдиса - по сути, местный спецназ, а, так сказать, местный аналог 'мушкетёров короля', то есть, в данном конкретном случае - барона. Вот только ввиду нехватки кадров это подразделение не имеет собственного командира, а находится в подчинении всё у того же Хроффа. Под надзором Финдиса, естественно. У которого есть ещё и 'собственная' структура. По аналогии с 'мушкетерами' этих людей, наверное, можно назвать 'гвардейцами кардинала'. Вот эти-то 'гвардейцы' меня сейчас и охраняют. Двое - рядом, а остальные как бы 'случайно' попадаются по пути то тут, то там.
  Чувствую себя если не Президентом, то уж точно депутатом или топ-чиновником, летящим куда-то по проспекту с включённой 'мигалкой' в сопровождении эскорта.
  Если бы ещё этот эскорт грохотал чуть потише...
  С другой стороны - народ тут к таким звукам привычный. Вон, ни спешащая куда-то кухарка, ни пара прошмыгнувших вдоль стеночки по своим делам слуг и ухом не повели. Это только я дёргаюсь.
  
  Дорк тоже к шуму, приближающемуся к его двери, отнёсся спокойно. По крайней мере, когда я вошёл в его комнату (предварительно, естественно, постучавшись и спросив разрешения. Это с моей стороны не только вежливость, но и разумная мера предосторожности), лицо его было безмятежно. Правда, в руках он держал обнажённый меч, который как раз к моему приходу решил поточить. Или сделал вид, что решил поточить...
  'А охрану-то я оставил за дверью...' - проскочила в голове мыслишка при виде обнаженного оружия. Мелькнула, и пропала куда-то... Хотел бы меня Дорк пришибить, давно бы уже пришиб бы...
  А вслух я снова рассыпался в благодарностях за своевременную и неоценимую помощь позавчера ночью. Поинтересовался, в достаточной ли мере ему оказали помощь в приготовлениях к дальнейшему путешествию, и, получив утвердительный ответ, перешел к сути дела.
  То есть рассказал о том, что стал 'кандидатом в наследники' старого барона, и мог бы, 'если у многоуважаемого господина ал Вейсса' есть такое желание, похлопотать перед местными властями о принятии 'такого превосходного воина' на должность инструктора по боевой подготовке. А если уж перейду из кандидатов в собственно наследники, то готов принять его на эту работу без малейших разговоров. С достойной оплатой, разумеется.
  Как я и ожидал, Дорк в вежливых выражениях от предложения отказался. Дескать, большое спасибо и всё такое... Но сейчас у него есть срочное дело... Надо спешить. Вон, и дорожный мешок уже собран. Может быть - потом...
  Угу. Знаем мы это 'потом'. После дождичка в четверг... Ну что ж. Моё дело предложить.
  Жаль, но теперь остаётся только проводить мимолётного знакомого до ворот. Что я и сделал, предварительно тяпнув с ним по кружке вина 'на посошок'.
  М-дя. 'То тут сто грамм, то там сто грамм...'. Вот так и становятся алкоголиками.
  Путь до ворот мы проделали вчетвером: я, Дорк и два моих телохранителя. Алиса, позавчера проведшая с героем весьма бурную ночь, не появилась.
  Ну да, ей не до того. Ещё покидая прихожую, я услыхал краем уха, как Целитель подкатился к юной ведьмочке с предложением осмотреть местную магическую и алхимическую лабораторию.
  Да. Имеется в замке и такая. Сейчас, наверное, вовсю осматривают... Бедный Добрый Доктор! Заранее ему сочувствую! - я, отвернувшись в сторону, криво улыбнулся.
  
  Попрощавшись с Дорком, я снова вернулся в гостевое крыло. На этот раз в свою комнату. Забрал оттуда свой дорожный мешок и перетащил его в новые апартаменты. После чего, не раздеваясь, развалился на кровати в ожидании ужина и ожидающейся после него встречи с прекрасным в лице очередной молоденькой служаночки.
  Я облизнулся в предвкушении. 'Всё такое вкусное!'
  
  Мечты, мечты... Спокойно предаться ничегонеделанью в ожидании пищи материальной, и, так сказать, ещё более материальной - не получилось.
  Помешал этому важному занятию никто другой, как Финдис.
  Нет, то ли он обрадовался, что здоровье господина позволяет грузить этого господина (в смысле - меня) всеми текущими проблемами по полной, то ли ему просто не с кем поговорить.
  Гм... Последнее весьма вероятно. В его-то возрасте. Когда все или почти все сверстники уже отправились на встречу с Богами. Нет, я всё понимаю, но ведь и меня можно понять: я собрался за отпущенный мне срок оторваться на всю катушку, а тут эти постоянные доклады, вопросы, уточнения... Без них, конечно, нельзя - это ясно. Но ведь должна быть какая-то мера!
  Вот сейчас Финдис приволок карту окрестностей. Я, в принципе, сам просил, чтобы он это сделал - надо нанести на неё стоянки горцев и вообще посмотреть, что вокруг к чему. Во время полёта с Варусом я ведь увидел далеко не всё. Но мог бы неутомимый Смертник подождать и до утра.
  Ладно, придётся поработать...
  О! Ещё раз 'Гм!'. А шедевр-то местного картографического искусства выполнен явно не в масштабе! Может, тому, кто передвигается исключительно по земле-матушке, это не очень бросается в глаза. Но я-то видел всё это сверху!
  Так-так-так... Интересно... Отсюда вытекает вопрос: а что у нас с планом замка? Такие же фантазии на вольную тему? Покопаться в воспоминаниях барона... Вроде - таки да. Но лучше один раз увидеть, чем сто раз вспомнить.
  - Да, и приготовь мне ещё план замка и отдельно схему потайных ходов, - буркнул я в сторону Финдиса, ставя последнюю отметку на карте. И тут же, спохватившись, добавил: - К завтрашнему утру! - а то ведь припрёт среди ночи! - И сюда не тащи - пусть лежат в кабинете! Мне туда всё равно топать - с Хроффом переговорить надо. О сюрпризе...
  Так. Всё сказал? Вроде всё. А всё ли сделал. Вроде... Нет! Есть ещё идея!
  Я вдруг застыл и молча уставился стеклянным взглядом в пространство перед собой. Надеюсь, поведение достаточно странное, чтобы обеспокоить Финдиса.
  Ага! Получилось! Но на встревоженные оклики отзываться не буду. Нет. И на трясение за плечо тоже. Э-э-э! А вот пощёчина господину - это уже слишком! Нет, зараза, ещё раз размахивается! Пора прекращать театр!
  Я встряхнул головой, словно очнувшись.
  - Что с вами, Ваша Милость?! - Финдис перешёл-таки от физических мер воздействия обратно к вербальному общению. И с перепугу, кстати, забыл, что может уже обращаться ко мне на 'ты'.
  - А? - изобразил я непонимающий взгляд. - Что?
  - Я спрашиваю: что с вами? Может, позвать Целителя?!
  - Нет! Целителя не надо! - отмахнулся я. А 'что со мной'?..
  Я поднялся на ноги, и, заложив руки за спину, неторопливо прошелся до дверей комнаты и обратно.
  - Архимаг сказал, что побочным эффектом действия артефакта, возвратившего мне молодость, было в том числе и то, что я стал Чувствующим. Вот... И теперь время от времени на меня накатывает... Видения всякие разные. В основном ночью, во сне. Но бывает и днём вот так 'зависаю'
  - Что делаете? - непонимающе переспросил Финдис. Ну да! Это ж современный земной слэнг! Вот так и прокалываются попаданцы!..
  Ну... Отклю.. В смысле, ухожу в грёзы - поправился я.
  - Видите будущее? - восторженно выдохнул Финдис.
  - Если бы... - я сокрушенно вздохнул. В основном конструкции какие-то непонятные, механизмы... И зачем оно мне? - я недоуменно пожал плечами. - В общем, дай-ка я пока прилягу. Отдохну немного. И ты иди, пожалуй. Тоже отдохни.
  Финдис согласно кивнул и без возражений удалился. Вот так. Одним выстрелом убил двух зайцев. И отделался от надоевшего за сегодня старикашки, и подготовил почву на будущее. Когда начну пробовать внедрять некоторые широко известные в моём родном мире, но совершенно неведомые здесь изобретения.
  На вопрос: 'Где взял?' можно будет смело отвечать: 'Пригрезилось!'. Нет, в звании (или состоянии?) Чувствующего, есть и плюсы! Это кроме такого несомненного плюса, как 'ауровидение'. Которое, впрочем, как-то заглохло. Жаль...
  
  Не успел я снова развалиться в своей любимой постельке, как раздался долгожданный стук в дверь, и из коридора послышались слова 'Кушать подано!'.
  
  Так что старичка, в принципе, можно было бы и не прогонять. Он знает, что война войной... В общем, к приёму пищи и сам бы слинял.
  С другой стороны - представление, которое я устроил, всё же необходимо и разыграть его когда-то надо было. Причём чем раньше, тем лучше...
  С этими мыслями я приступил к поглощению быстро занесенной слугами и разложенной по столу снеди. На вино в этот раз старался особо не налегать, памятуя о количестве выпитого за день.
  
  Когда я уже заканчивал беспощадную расправу с ужином, в дверь беззвучно проскользнула служанка, и начала стелить постель.
  Новая! - удовлетворенно констатировал я, разглядывая гибкую фигурку, и мурлыкая под нос что-то типа 'ты мой ночной мотылёк...' ... Нет! Не годится. Это песенка женская. Надо другую. Вот! '... ночная бабочка, ну кто же виноват?..'.
  Я неторопливо поднялся из-за стола и, на ходу сбрасывая одежду, направился к как раз соблазнительно нагнувшейся, дабы взбить подушки, сегодняшней подружке на ночь. Но предварительно задвинуть засов не забыл...
   Эхх! Ведь специально так встала, чертовка, чтобы показать, так сказать, 'товар лицом'! Определённо - приятная девушка!..
  
   На поверку девушка оказалась не просто приятной, но приятной во всех отношениях. Так что, к взаимному удовольствию, 'летали' мы с ней долго. Уковыляла прелестница на негнущихся ногах только после того, как на хоздворе пропели вторые петухи. Интересно бы было поглядеть на лица стоящих в коридоре охранников, когда она вышла...
   Я проводил свою ночную пассию усталым, но довольным взглядом. После чего вспомнил о намеченном плане мероприятий на остаток сегодняшней ночи и вздохнул уже не так довольно. Сейчас бы задвинуть снова засов да продрыхнуть до утра, но нет...
   Засов-то я, конечно, задвинул. Но после этого не плюхнулся на смятую постель, а, насколько возможно быстро оделся, и, подойдя к стене, активировал механизм потайной двери. После чего решительно шагнул в открывшийся передо мною проход.
  
  
   Всё выше, и выше, и выше!... Стремим мы полёт...
  Фффух... К сожалению - не полёт. Ножками приходится топать, ножками. А путь по крутым тайным лестницам не такой уж и короткий. Надо подняться с первого этажа донжона до 'надстройки' на его крыше. Как бы, с одной стороны - и не небоскрёб, но с учётом изгибов и загогулин 'червоточин' в стенах: пока дойдёшь - упаришься. И почему это проектировщики замка не предусмотрели лифтов хотя бы для тех, кто гуляет по тайным ходам?
  Шутка, конечно. Но в каждой шутке есть доля... шутки. Понятно, что с местным уровнем техники с лифтами здесь не очень, а те, что есть - работают на 'магическом приводе' и имеются даже не во всех королевских дворцах. Про какого-то захудалого барона и говорить нечего.
  С другой стороны - мой домен, и, соответственно, замок, судя по всему, не всегда были такими уж захудалыми. Те же магические насосы или непонятные 'танчики' у ворот чего стоят... Да и другие странности встречаются. Как, например, вот эти, почти неразличимые, если разгонять тьму обычным коптящим факелом, но хорошо видимые в ровном ярком свете магического фонарика цепочки небольших отверстий в стенах потайных ходов, почти под самым потолком. Такое впечатление, что здесь в каменную кладку раньше были вбиты штыри. Или анкеры.
  Зачем? Как по мне, вариантов немного. Вдоль стен когда-то были проложены или трубы, или кабели. Вариант с трубами мне представляется более вероятным. Раз есть глубинные насосы, то некогда вполне могла существовать и централизованная система водоснабжения. А вот кабели... Про электричество этот мир вообще-то знает, но, кажется, только в виде природных или искусственных (магических) молний. По крайней мере, о других его проявлениях здесь мне ничего не известно.
  Так что версию с электрокабелями пока отметаем. А то так можно дофантазироваться до чего угодно, вплоть до волноводов или оптоволокна. Старик Оккам был бы против.
   Да и не до фантазий сейчас. Цель моей ночной прогулки куда как более приземлённая. Хочу лично проверить боеспособность замкового гарнизона. Ну, не совсем лично... Но, по крайней, мере, принять участие в проверке - это точно. Сегодня ночью орлы старого Хроффа будут подняты по тревоге. Учебной, конечно.
   Тревога... Как много в этом слове... Как говорится: 'кто был - не забудет'. Я - 'был'. Довелось, довелось вскакивать по ночам, спешно одеваться, и, захватив в оружейке автомат, мчаться на своё место по боевому расписанию. Вспоминая попутно 'незлым тихим словом' тех, кто не даёт солдату спокойно спать.
  Гм, теперь вот сам такие пакости личному составу организовываю.
   А что делать? Способы проверить боеготовность и отработать действия в случае нападения врага, в принципе, одинаковы во всех мирах и во все времена. Ночные ( и не только ночные) тревоги, подобные сегодняшней, старый барон, когда был ещё не таким старым, и сам любил устраивать. А потом, когда ему это, как, впрочем, и всё остальное, стало безразлично, жирок с местных вояк периодически сгонял Финдис. Вот только...
   Суть данного мероприятия заключается не в том, чтобы солдатам служба мёдом не казалась, а чтобы они в 'час Х' как минимум занимали свои места согласно боевому расписанию в установленные нормативами сроки. И вот тут-то и всплывает закавыка. Как узнать, что подразделения действительно вовремя заняли свои позиции и находятся в боевой готовности?
  Нет, что по докладам командиров этих подразделений - это понятно. А чтобы у младшего командного состава не было желания, хм, исказить реальное положение дел, на то существует старший комсостав, дабы временами проверять правдивость докладов подчинённых. И ещё для этого придуманы прочие 'соответствующие службы'.
  Но! И ещё раз 'но!'. Чтобы такой механизм работал, надо, чтобы стоящий на верхушке пирамиды регулярно строил всю эту 'вертикаль'. Иначе - неизбежное пренебрежение своими обязанностями сверху донизу и, как следствие, потеря боеспособности.
  То же самое, в принципе, относится не только к военным. Но это уже немножко другая история. И ей я займусь завтра. А пока...
  Пока я, пыхтя, выбрался-таки в 'надстройку' над крышей донжона. Мог бы выйти и на саму крышу, где уже находился Финдис с одной из своих Девяток, но, увы - конспирация. Трудно было бы объяснить людям, что я здесь делаю в такое время.
  Исходя из этого, придётся остаться внутри. Отсюда хотя почти ничего и не видно, но зато всё хорошо слышно.
  Я погасил светильник, немного отдышался, после чего привёл в действие механизм, открывающий в моём тайнике смотровые, они же слуховые щели.
  Заглянул в них: нет, таки не видать ни зги. Ну и ладно. Будем слушать. Этого должно быть вполне достаточно. Где-то тут должна быть табуретка. Рано я 'выключил свет'. Надо было сначала присесть. Ага... налапал. Вот она. Теперь осталось только немного подождать.
  
  Как выяснилось - совсем немного. Возвещающая о начале ночного шоу протяжная и пронзительная рулада горна разорвала ночную тишину спустя всего две-три минуты с моего появления на наблюдательном (или, правильнее, подслушивающем) пункте.
  Горнист трубил не переставая. Ну да, обрадовался, наверное, случаю показать, что не зря свой хлеб ест. А то в последнее время только 'побудку' и 'отбой' играет. А эти команды можно и без дудения отдавать - просто голосом. Так и под сокращение попасть недолго. Ага... Это он ещё не в курсе, что начальство, хоть, правда, и чисто теоретически, знает, чем его можно заменить.
  Я представил себе, как воины натягивают доспехи и хватают мечи не под аккомпанемент горна, а под рёв баззеров тревоги, сопровождающийся миганием красных ламп, и едва удержался, чтобы не хихикнуть.
  Шуметь мне здесь нельзя. Слуховые отверстия в стенах - это не динамик с микрофоном. Проводят звук в обе стороны. Так что надо сидеть тихо, как мышь. Тем более, что снаружи тоже пока особого шума не наблюдается. Горн уже затих, но топота ног и бряцания оружия не слышно.
  Понятно, что влезть в доспехи, это не одно и то же, что натянуть хэбэ, но всё же - можно чесаться и поактивней. О, вот! Внизу наконец-то послышался топот и отрывистые команды. Зашевелились!
  Я взглянул на бесстрастно отчитывающий мгновения моей жизни таймер, которому сейчас, кроме обычной его функции действовать мне на нервы, предстояло исполнить роль секундомера. Так... Поздновато. Посмотрим, что будет дальше. Хотя я, в принципе, догадываюсь...
  Угу... 'Предчувствия его не обманули'.
  Ещё спустя минуту послышались не так, чтобы уж очень частые возгласы наблюдателей: 'Западная стена!', 'Мобильный резерв!', 'Вторая башня!', 'Северная стена!'... И так далее.
  Всё, насколько я мог судить по своему 'секундомеру', со значительным опозданием. Расслабились ребята, обросли жирком... А ведь не факт, что даже эти вот доклады соответствуют действительности.
  По идее, каждый отряд сигнализирует о выходе на позицию зажиганием большого факела. Именно эти 'возгорания' и фиксируют сейчас наблюдатели. Но зажечь факел может и просто первый воин из отряда, достигший условленной точки. А остальные ещё подтягиваются...
  Или даже не подтягиваются. Контрольный обход 'отцами-командирами', насколько я знаю, давно уже не практикуется. Да и если вдруг Хрофф и заметит какие-то недостатки, то не станет ни докладывать 'наверх', ни слишком строго наказывать провинившихся. У ребят Финдиса отношения с людьми, которых они должны контролировать тоже уже установились на уровне: 'А помнишь, как ты меня гонял?'.
  Так что факелозажиганием может вообще заниматься дежурная стража. Точнее, могла бы. Ибо сегодня учебная тревога была 'не такая, как всегда'. Дежурная караульная смена перед началом 'шоу' была снята с постов людьми Финдиса, предварительно получившими превентивную взбучку от своего начальника, и заперта в караулке.
  После чего стены остались почти без охраны, ибо 'гвардейцы' сконцентрировались во дворе замка возле всех четырёх лестниц, ведущих на крепостные стены, и у дверей казармы (где, кстати, осуществлять общий контроль был поставлен Диспас). Единственным охраняемым объектом внешнего периметра осталось надвратное укрепление. Там засел отряд с Вихисом во главе. По истечении нормативного времени развертывания гарнизона этот отряд должен отправиться в обход позиций. Старичков-Смертников, конечно, надо гонять как можно меньше - они ж не железные и не бессмертные - но тут другого выхода нет. Увы, но больше доверять некому.
  На риск (не такой уж, впрочем, и большой) со снятием караула я пошел тоже по суровой необходимости. Иного способа получить более-менее объективные результаты проверки, хоть убей, не вижу.
  
  Я просидел на своём НП минут с двадцать, пока череда докладов наблюдателей наконец не завершилась выкриком 'Командующий прибыл!'. Прибыл он, надо сказать, на своеобразный командный пункт - кольцевую галерею, проходящую по периметру донжона как раз под крышей, на уровне которой я нахожусь. Отсюда управлять обороной удобнее всего.
  Честно говоря, возникло большое желание 'надеть' личину старого барона, заявиться к Хроффу и устроить ему большую взбучку. А заодно и Финдису.
  Но я сдержался. Ведь, по большому счёту, в сложившейся ситуации больше всех виноват сам барон. То есть теперь я. Работу подчинённых нельзя пускать на самотек, а среди 'силовиков' вообще надо регулярно устраивать ротации, а лучше - чистки. Иначе или разленятся и профукают всё, что можно, к чертовой матери, или начнут строить заговоры. И то, и другое одинаково плохо.
  
  Ладно, что хотел узнать, я узнал. Пока в общих чертах. Завтра, то есть уже сегодня Финдис явится с подробным докладом.
  Но это будет потом. А пока пора и в свои покои, баиньки. Небо уже сереет, надо успеть подремать хотя бы с полчасика-часик. Предстоит насыщенный день.
  Гм... Можно подумать, предыдущие мои дни в этом мире были недостаточно насыщенными...
  С этими мыслями я нащупал на стене рычаг задвижек, дернул за него, зажёг 'магический фонарик', и, чуть пошатываясь от усталости, направился на свидание с ожидающей меня мягкой и уютной постелью.
  
  Долго продрыхнуть, конечно же, не получилось. Причём прервали мой сладкий сон телохранители - то есть, казалось бы, те люди, которые должны его охранять.
  - Ох, рано, встаёт охрана... - пробормотал я, с трудом выкарабкиваясь из объятий Морфея в реальный мир. И уже громче добавил в сторону сотрясающейся от сильных ударов снаружи двери: - Да слышу, слышу! Уже проснулся!
  Грохот моментально прекратился. Охранники выполнили мою же просьбу, разбудив меня точно в указанный срок, и с чистой совестью успокоились. Дальше уже моё дело - изволю ли я выйти на белый свет, или буду продолжать нежиться в кроватке.
  Очень хотелось остановиться на втором варианте, но нет - надо вставать. Меня ждут не то чтобы очень великие, но уж точно неотложные дела.
  Я с тяжелым вздохом откинул в сторону одеяло, поднялся на ноги и поковылял умываться. Холодная вода - идеальное средство для того, чтобы прогнать остатки сна.
  Не подвело оно и на этот раз. Окатившись ледяной водичкой, я почувствовал себя более-менее готовым к дальнейшим свершениям. Быстро оделся, и, задобрив забурчавший желудок скудными остатками вчерашнего ужина, вылетел в коридор. Ждать, когда подадут завтрак, некогда.
  Эхх! Всё, как всегда. Большую часть нашей жизни и жизнью-то назвать нельзя. Спешишь куда-то, суетишься, хлопочешь... А нормально жить думаешь начать 'вот-вот, скоро'... И это 'скоро' длится до момента, когда внезапно выясняется, что из отпущенного тебе срока осталось-то совсем ничего.
  Лично я в этом плане так вообще 'отличился умом и сообразительностью'. Ведь точно знаю, когда отдам концы, но вместо того, чтобы наслаждаться каждым оставшимся мгновением, продолжаю куда-то мчаться весь в мыле...
  Ведь мог бы послушать умного человека, то есть Архимага, и возлежать сейчас где-то далеко отсюда на золотом песочке под мерный плеск ласковых волн лазурного моря. С тем же женским полом, думаю, и там бы было всё в порядке, здоровье-то и денежки в наличии, а со своими проблемами обитатели баронства Эррис пускай разбираются сами.
  
  Но нет. Остался в замке. Конечно, не то, чтобы из чистого альтруизма или авантюризма... Есть у меня небольшой планчик. Правда, положа руку на сердце - почти невыполнимый. Но это лучше, чем ничего. И вообще - надежда умирает последней.
  Так что вперёд-вперёд, арбайтен-арбайтен, солнце ещё... То есть уже высоко. По крайней мере, от горизонта оторвалось.
  Сопровождаемый всё тем же 'дзанг! Дзанг! Дзанг!' за спиной, я ринулся к выходу из донжона. В этом плане, кстати, мой первый этаж - хорошо. Далеко бежать не надо. Короткий коридор, небольшая лестница - и вот я уже во дворе.
  Гм... Это я-то сетую, что рано проснулся. Тут уже вовсю кипит жизнь. Челядь, как ошпаренная, бегает туда-сюда. Что-то куда-то тащат, что-то куда-то катят... Вот два здоровенных мужика потащили груженую дровами тележку. Вот, виляя аппетитными бёдрами, словно топ-модель на подиуме, проследовала молоденькая служанка с кувшином в руках... Симпатичная, кстати. И в моей постели ещё не была. Ну ничего, рано или поздно...
  Я с некоторым трудом оторвал взгляд от заинтересовавшей меня фигуры, и поспешил к низкому длинному бараку, расположенному в полсотне метров справа - казарме. Именно там у меня по расписанию была назначена встреча с Хроффом.
  Даже если бы я не знал, где расположены казармы, заблудиться было бы трудно. Громовой голос старого вояки был слышен издалека. Слов, правда, не слышно, но, судя по интонациям, начальник гарнизона как раз устраивает своим подчинённым разнос по поводу вчерашней учебной тревоги.
  Я чуть замедлил шаг. М-дя... Это я немного не вовремя. Можно попасть под горячую руку.
  С другой стороны - а что мне его 'горячая рука'? Кто здесь хозяин?! Да и в свете моей официальной легенды он вряд ли решится даже поднять на меня голос.
  В результате этих мыслей я снова ускорился, и через несколько секунд уже входил в двери казармы. Что характерно, двое находящихся у этих дверей караульных никак не воспрепятствовали проникновению постороннего человека на охраняемую территорию.
  Можно было бы списать это на разгильдяйство, но какое может быть разгильдяйство после только что благополучно проваленной проверки и во время того, как рядом бушует разгневанное начальство? Просто, скорее всего, они были просто предупреждены о моём визите, а опознать вероятного нового хозяина по топающей чуть позади охране не составляет труда даже для тугодумов.
  
  Итак, я вошел в казарму под рык Хроффа '... и даже не соизволили явиться!...'. Ага, значит, есть и такие раздолбаи среди моих воинов! Я, в принципе, этого ожидал... Судя по тому, что сотник распекал стоявшую перед двумя шеренгами общего строя группку из двенадцати человек, очевидно, количество наиболее отпетых именно таково.
  Дифурт стоял вполоборота к дверям, так что моё появление он заметил сразу, и поспешил закончить свою речь: 'Наказание провинившимся Его Милость пообещали определить лично! Встать в строй!'. После чего обернулся ко мне.
  Я приветливо улыбнулся и склонил голову в поклоне. Честно говоря, улыбка была вызвана не столько вежливостью, сколько реакцией на заявление, что наказание должно быть определено 'милостью'. Забавная игра слов. Что ж, действительно, придумать достойную кару я вызвался лично, и обязательно придумаю после того, как выслушаю доклад Финдиса. То есть где-то ближе к обеду. А пока - время труда не умственного, но физического.
  Хрофф сухо кивнул мне в ответ, потом, спохватившись, улыбнулся, после чего обратился к строю: 'Представляю вам господина Винхема! Возможно, он будет служить с нами вместе!'.
  И это всё?! Похоже, что так. О моём возможном баронстве Дифурт и не заикнулся. Решил преждевременно не будоражить народ? Так народ и так давно в курсе. Вон как пялятся...
  Между тем Хрофф снова обратился к строю и выкрикнул:
  - Мастер Тарис!
  Ближе к правому флангу из строя вышел немолодой широкоплечий воин.
  - Это наш инструктор фехтования, - пояснил мне сотник, и снова повернулся к названному Мастером Тарисом:
  - Проведёте тренировочный поединок с господином Винхемом. Сейчас! - а затем добавил, обращаясь к остальному строю: - Вольно! Всем заниматься по плану, кроме третьей и седьмой Девятки! Ваша тренировка по фехтованию сдвигается на полчаса! Так что займитесь пока приведением казармы в порядок! Развели тут!..
  Обрадованные окончанием разноса вояки быстренько рассосались по казарме, а Хрофф, я и инструктор покинули помещение.
  - Занятия по фехтованию проводятся в соседнем здании, - сотник кивнул на барак - близнец только что посещённого мною. - Раньше это тоже была казарма, но так как численность гарнизона не соответствует штатной, решено было использовать её в качестве тренировочного зала.
  Я понимающе кивнул.
  Дорога к месту 'тренировки', а на самом деле проверки моего умения обращаться с мечом не заняла много времени. Чуть дольше, хоть и ненамного, пришлось провозиться с напяливанием доспехов. Так что через десять минут я уже стоял напротив Мастера Тариса с затупленным тренировочным мечом в правой руке и маленьким круглым щитом-баклером в левой. Тот надел такие же латы, как у меня, и вооружен был аналогично.
  Свидетелями предстоящего поединка должны были стать только сам Дифурт, его то ли вестовой, то ли ординарец, и мои телохранители. (Кстати, сотнику тоже полагается охрана, но он ею демонстративно пренебрегает. Ну и пусть. Я пока от своих бодигардов отказываться не собираюсь). Кстати - молодец сотник. Ввиду возможности того, что с мечом я опозорюсь, количество возможных свидетелей этого позора он уменьшил до минимума.
  Хм... С другой стороны - несмотря на то, что оружие учебное, им тоже можно убить человека. Если Хрофф - заговорщик, и хочет сейчас организовать такой 'несчастный случай', то с его стороны логично уменьшить количество лишних глаз. Ведь кто-то из воинов может заметить, что смерть вероятного наследника была не так уж и случайна.
  Ладно. Волков бояться - в лес не ходить. Мастер Тарис сделал приглашающий жест, и я, поднимая меч, шагнул вперёд...
  
  Бой, если это можно назвать боем, продлился не более пятнадцати минут. С одной стороны - он меня разочаровал. Всё-таки нет того выброса адреналина, что в реальной схватке не на жизнь, а на смерть. Да и уровень Мастера оказался... Примерно наравне со мной. Плюс фехтовальные приемы он применял исключительно стандартные армейские. А я всё же владею и кое-чем из арсенала местных спецслужб. Правда, 'светить' эти приёмчики в поединке не стал. Как там говорится? 'Пусть враги преувеличивают твои недостатки...' или что-то вроде того... Вот пусть враги пока и остаются в неведении относительно моих истинных возможностей.
  Вообще про разочарование - это из серии 'Галя у нас балованная'. По идее Тарис - как раз то, что мне сейчас нужно. Чтобы помочь мне как можно скорее полностью свыкнуться с новым телом и восстановить тот уровень владения мечом, на котором данное тело находилось раньше.
  Дорк, которого я хотел видеть своим наставником в искусстве фехтования, пока для меня был бы явным перебором. Но это пока. А потом... Скоро или не очень придётся искать кого-то, похожего на него. Даже нет. Поиски надо начинать уже сейчас. С учётом того, что найдётся нужный человек, скорее всего, не сразу, да и для того, чтобы добраться в эту дыру, ему потребуется время. Значит - добавить эту задачу в список неотложных дел. И без того немаленький, между прочим.
  Кстати, ещё одним неотложным делом надо бы записать обустройство рядом с тренировочным залом душевой и введение приказом по гарнизону обязательного её посещения после тренировки. Ибо я вот, например, сейчас, как в той сказке: 'говоря народным языком - взопрел'. А попробуй тут не взопрей, когда ты прыгаешь, как кузнечик, при том, что на тебе напялена куча железа, да ещё и надо усиленно махать тяжелым тупым предметом. Учебным мечом.
  Если честно - здешние мечи оказались не такими-то и тяжёлыми, как я их себе представлял. Учебный - это при том, что он утяжелён по отношению к боевому оружию, весит всего-то около двух кило. А тот, с которым я отправлялся в своё маленькое путешествие - и вовсе килограмма полтора. Но всё равно - размахивать им в течение даже четверти часа не так уж и легко. Особенно если вспомнить, что надо не просто бесцельно махать железякой, но и наносить удары.
  И получать их... Ощущения не самые приятные. Пусть меч тупой, но когда тебя лупят арматуриной - тоже не очень здорово. Даже если ты в бронежилете. Да и просто от того, что поэтично называют 'скрестить мечи', тоже руку сушит будь здоров!
  Но это я что-то отвлёкся от душевой, точнее - от её отсутствия. Здешнее народонаселение по нашим современным меркам особой чистоплотностью не отличается. Вот так, как я сегодня, хорошенько пропотеть, и потом, распространяя соответствующее амбре, проходить целый день - в порядке вещей. Благородные глушат аромат парфюмом или специальными магическими амулетами. А простые воины так на это просто не заморачиваются. В общем, всё как у нас было по историческим меркам не так уж и давно.
  Нет, надо будет это дело менять. И вопрос даже не столько в запахах, сколько в санитарных и гигиенических нормах. Будет народ чище - будет здоровее. Если учесть, что за лечение воинов гарнизона Целителю из своего кармана плачу я - здоровье подчинённых - в моих финансовых интересах.
  
   А пока придётся побыть немного 'как все' - умыться водой из стоящей при входе бадьи, после чего побрызгаться заготовленными заранее для для перебития запаха духами и терпеть.
   Ибо смотаться в свои покои, чтобы хотя бы слегка обмыться - некогда.
  Вот, Хрофф по окончании поединка одобрительно кивнул и удалился, предварительно сообщив мне, что сейчас на Западной стене начнутся боевые испытания магички, и Его Милость барон велел мне присутствовать. Так что надо поторопиться.
  
  Я и поторопился. Поклонился, поблагодарил Мастера за поединок. Пока снимал доспехи, выслушал замечания по ходу боя, клятвенно заверил наставника, что всё учту к следующему занятию, и умотал на стену. Финдис-то без меня мероприятие не начнёт, но заставлять его слишком долго тянуть тоже нехорошо.
  Быстро проскочил через двор к ближайшей лестнице, ведущей на стену. Ух, какая длинная! Ступеньки, ступеньки... Десять... Пятьдесят четыре... Сто одиннадцать... Тьфу! Да что мне, делать нечего, кроме как их считать?!
  Интереснее, пока поднимаюсь, подумать, почему на потайных лестницах каменные ступени стёрты сильнее, чем на этой? Там камень хуже? Или ходило больше народу? Или народ ходил дольше? Намного дольше?..
  Ещё один безответный вопрос... Добавить его к общему списку и переключиться на реальность. Ибо я уже взобрался наверх. Вон и Финдис стоит. О чём-то беседует с Алисой и поднявшимся раньше меня на стену Хроффом.
  Я направился к этой группке. Не медля, но и не сильно торопясь. С одной стороны - права ходить вразвалочку в этом облике ещё не заработал, с другой - и носиться, словно мальчик на побегушках, мне несолидно. Всё-таки как-никак - гипотетический будущий Хозяин.
  Приблизившись к троице, я вежливо поздоровался, после чего отошел чуть в сторонку, ожидая начала шоу. При этом отметил про себя, что видок у девчонки не очень. Почти как у меня. Осунулась, круги под глазами... Нет - Целитель, конечно, молодец! Попользовался - приведи в порядок! Ты же умеешь! Нет - поматросил и бросил! А мне теперь гадай: то, что сейчас ведьмочка продемонстрирует - это реально всё, что она может, или только половину, а то и треть от максимальных возможностей? Наверное, надо будет запереть эту... В общем - эту. Запереть на недельку, чтобы силы не тратила. А потом устроить повторное испытание. Вообще - зачем запирать? Мне ведь достаточно только приказать - и всё будет исполнено. Наверное... Если Магический Кодекс не против такого приказа. Ладно, пусть живёт пока.
  Размышляя на эту тему, я сквозь проем между зубцами стены взирал на открывшийся пейзаж. В принципе, я это всё уже видел с высоты, когда 'возносился' с Архимагом. Но тогда было не до любования окрестностями. А сейчас...
  Да, вид отсюда открывается обалденный! Я, хоть и горожанин, всё же мечтал когда-нибудь, когда выйду на покой, купить домик где-нибудь в красивом уголке. Чтобы он был на горке и можно было из окна любоваться окружающими красотами.
  Сбылась мечта идиота! Вот они - красоты. А вот он - мой 'домик'. Вот только с покоем не срослось. Он, как говорится, только снится. Нет, вру. Даже и не снился пока ни разу.
  - Ну что ж, начнём! - послышался за спиной голос Финдиса.
  
  Я, быстренько оглянувшись по сторонам, высунулся в бойницу чуть дальше. А что? Осторожность не помешает. Стена высокая, а летать без Архимага я умею только вертикально вниз. Толкнёт кто-нибудь 'ненароком'... Так что убедиться, что рядом никого подозрительного нет - не лишнее. Эх, чую, скоро стану параноиком большим, чем барон!
  Между прочим, высунувшись в бойницу, я обнаружил то, о чём как-то позабыл. А именно - притулившееся под стенами замка поселение. Испытания решили проводить на самом 'танкоопасном' направлении. Таковое, естественно, оказалось аккурат со стороны входных ворот, недалеко от которых и разбросаны по склону хибары моих пейзан.
  Нет, мишени, конечно, поставили подальше. Надо же определить предельный радиус поражения моего нового оружия. Но, получается, все эти магические штучки должны будут пролетать над головами мирно занимающихся внизу своими делами людей. Интересно, их хоть предупредили? Указание на этот счёт я дать позабыл, а Финдиса сейчас спрашивать, догадался ли он это сделать сам, неудобно.
  Тем временем Финдис скомандовал:
  - Зажигательным! Цель - стог сена!
  Тут же из бойницы слева от меня вырвалась такая же ярко-оранжевая горошина, как и та, что я имел уже удовольствие наблюдать ночью в лесу, и понеслась к намеченной цели, находящейся где-то в трети километра от стены.
  Угу... Понеслась-то понеслась, но не донеслась... Шарик коснулся земли метрах в десяти впереди и пяти правее заданной точки. В месте 'приземления' поднялся небольшой белёсый дымок от сгоревшей травы.
  И всё. Пшик.
  - Ветер не учла... - послышалось досадливое бормотание Алисы. Тут же с её руки сорвался второй файербол. Этот угодил точно в мишень, и через несколько секунд стог уже весело пылал.
  Так-так... Я-то себе представлял файербол, как нечто, несущееся строго по прямой. А он, оказывается, подчиняется физическим законам так же, как и любое материальное тело. На магический шарик действуют ветер и гравитация. Вот оно как...
  - А самонаведение? - проскрипел Финдис.
  - Не умею... - виновато развела руками ведьмочка. - В Академии не учат.
  Блин, почти как в наших Академиях! Раньше, когда они ещё носили более скромные названия - институты, студенты и то получали больше знаний! В общем, во всех мирах одно и то же. Регресс... Ладно, поглядим, что будет дальше.
  - Разрывным! По телеге! - Финдис перешел к следующему пункту программы.
  Шарик, метнувшийся к стоящему чуть дальше, чем стог, средству передвижения, на вид казался точно таким же, как и предыдущие. Вот только действие его оказалось совсем не таким. Едва оранжевая горошина коснулась телеги, послышался страшный грохот, и конструкция, собранная из доброго дерева, разлетелась в щепки.
  Однако! Хотя... в лесу файербол сработал как раз в 'разрывном' варианте. Это я уже видел. Вообще, опять-таки не соответствует моим представлениям об 'огненных шарах'. Я думал, что результат их применения неизменен. Ан нет! Оказывается, 'шарики' можно настраивать по-разному.
  Между тем народ внизу, на первые два файербола внимание не обративший, так как был занят своими повседневными делами, и в небо, подобно, наверное, всем людям во всех мирах, свой взор устремлял не часто, третий снаряд оставить без внимания не мог при всём желании. Ибо грохот взрыва мог не услышать только глухой.
  Люди заполошно заметались туда-сюда. Послышались тревожные крики. Я поглядел на Финдиса. Что, всё-таки не предупредил?
  Старичок, перехватив мой взгляд, кивнул стоящему неподалёку человеку с большим жестяным конусом в руке - ага, это у нас, судя по всему, глашатай. Тот поднёс рупор к губам и заорал:
  - Всем сохранять спокойствие! Идут плановые учения! Нет оснований для беспокойства!
  Вообще-то, это бы надо было до начала 'плановых учений' кричать, а не после взрыва. Ну ладно... Лучше поздно, чем никогда.
  Тем временем Финдис отдал новую команду:
  - Разрывным на стрелу!
  Тут уже операция получилась с одной стороны сложнее, а с другой - проще.
  Сложнее - потому что участвует в ней уже не один человек, а два. Маг и лучник со специальной стрелой, у которой вместо обычного наконечника - 'держатель для файербола'. Держатель, кстати, тоже сам по себе магический артефакт, и не дешёвый, между прочим. Жаль расходовать его впустую, не по врагу. Но - 'так надо'.
  Проще - потому что магу, то есть, в данном случае - магессе, достаточно только создать файербол, а толкать его не нужно. Это сделает выпущенная из лука стрела. В результате силы магичка расходует меньше, и, соответственно, может магичить дольше. Что интересно, маг на толкание огненного шарика тратит намного больше силы, чем лучник. Разный КПД? Может быть, надо будет уточнить...
  
  Быстро подошедший к Алисе лучник поднял лук со 'стрелой-носителем', направив его в сторону бойницы. Та как бы обхватила наконечник руками, отняла их... И вот уже на острие стрелы светится всё та же 'горошина'.
  - По чучелу! Пли!
  Стрела сорвалась с тетивы, и понеслась к обычному огородному пугалу установленному примерно в два раза ближе, чем предыдущие мишени. Это минус стрельбы файерболом из лука. Нельзя допулить так же далеко, как 'из мага'.
  Стрелок не промазал. Чучело разлетелось в такие же мелкие щепки, как перед тем телега. С таким же громким 'бабахом'.
  Народ внизу на этот взрыв отреагировал уже не так активно. Успокаиваются. Ну и ладно...
  - Залп! На максимальное удаление! Цель - дорога!
  Ведьмочка снова подошла к бойнице. С её рук сорвалась целая очередь кажущихся такими безобидными огоньков и, подобно трассерам, устремилась вдаль.
  Бух! Бздынь! Бамц! По дороге прошла трасса разрывов, словно над ней на бреющем прошелся штурмовик. Точности, правда, никакой, однако площадь накрыло плотно. Неплохо, неплохо... Дорогу теперь придётся ровнять, но зато пристрелка произведена.
  Ну что, остался последний?
  Я незаметно кивнул Финдису.
  - Проникающим! Огонь! - скомандовал тот. Рыжик тяжело вздохнула и навскидку пульнула в здоровенный булыжник, специально для этого случая установленный в бойнице. Булыжник даже не шелохнулся. Алиса сделала шаг назад, выставляя результат выстрела на всеобщее обозрение.
  Финдис, а за ним и Хрофф, наоборот, подошли поближе. Не удержался от соблазна и я. Да, было от чего старому вояке издать восхищённый возглас! В булыжнике толщиной в полметра проделано сквозное отверстие. Насколько можно определить на глаз - идеально круглое. Да, молодец девка!
  От созерцания чуда и прикидывания открывшихся перспектив меня отвлекли снова усилившиеся крики внизу за стеной. Да что там опять такое?!
  Я недовольно выглянул в бойницу. Ого!
  О том, куда денется файербол после того, как прошьёт мишень, никто как-то не подумал. В боевой обстановке его подрывают, либо он срабатывает при встрече со вторым препятствием. Тут уж в зависимости от настройки - или на подрыв, или на поджог. А учебный снаряд, вроде бы, полагается развеять сразу после того, как он пройдёт сквозь препятствие. Девчонка это сделать забыла. Или не сумела. В результате неуправляемый огненный шар угодил точно в один из деревянных домишек призамковой деревни. Тот сейчас весело пылал. Ветер раздувал пламя, грозившее перекинуться на остальные строения.
  
  Чёрт! Только этого мне не хватало! Обычно барону приходилось восстанавливать это скопище лачуг раз в год, после очередного набега горцев. К замку-то они приближаться не решаются, а вот спалить 'пригород', похоже, считают делом чести. Но в этом году, похоже, придётся заниматься строительными работами два раза. Блин!...
  Хотя... С другой стороны - я собрался остаток жизни развлекаться... Большой пожар - это в принципе, тоже развлечение. Не для тех, чей дом горит, конечно. Но сейчас-то точно горит не мой дом...
  Гм... Как это 'не мой'?! Тут всё вокруг моё! И дома, и поля и леса, и горы... И люди, кстати, которые вон уже тащат вёдра с водой к очагу возгорания.
  Нет! Хозяйственная жилка в моей душе не даёт наслаждаться файер-шоу. Значит, Нерон из меня не вышел...
  Размышления у меня заняли всего-то несколько секунд. Но за это время Финдис успел что-то коротко бросить глашатаю, и тот заорал, повернув рупор в сторону крепостного двора: 'Пожарной команде - на выход!'. А Алиса, подскочив к бойнице и увидав последствия своего выстрела, без команды сформировала нехилое такое облако 'ледяных игл' и направила его прямо в огонь. За ним, другое, третье...
  Правильное решение... Лёд - это та же вода. Мало её правда, в 'ледяных иглах', но совместно с водичкой из ведер огнеборцев-добровольцев, может, притормозят распространение пламени до подхода пожарных. Главное, чтобы ведьмочка никого случайно не зашибла. Ведь 'иглы' до контакта с огнём - твёрдые. И острые. Те же сосульки. А сосулькой, тем более летящей с такой скоростью, человека убить - запросто.
  
  Обошлось. В смысле, от магических ледышек никто не пострадал. Даже более того, удалось избежать распространения пожара. Больше усилиями добровольных пожарных, чем Рыжыка, но это уже частности. Прибывшая, как это обычно бывает, когда уже всё закончилось, пожарная команда, то есть, в этом мире она называется пожарная девятка, залила водой тлеющие угли, и с чувством исполненного долга удалилась.
  Да, смотрю, пожарники у меня тоже... Как и всё остальное. Спецтехника состоит из разбитой телеги с установленной на ней деревянной бочкой, лопат, багров и вёдер. Нет даже насоса. Жуть! А ещё большая жуть, что собирались эти добры молодцы непозволительно долго.
  Значит, надо заняться ещё и этим. Ох-ох-ох...
  
  Финдис, убедившись, что опасность миновала, как ни в чём не бывало обернулся к Алисе:
  - Ну что ж. Продолжим. 'Ледяные иглы' мы уже видели. А теперь хотелось бы увидеть 'ледяное копьё'. Силы ещё есть?
  - Есть! - вздёрнула подбородок ведьмочка.
  - Тогда вон по тому камню, - Финдис указал на здоровенный булыжник, расположенный несколько правее от только что пострадавшего населенного пункта. Всё же решил, видимо, больше не рисковать. Первоначально планировавшаяся мишень, насколько я понимаю, находится прямо. Как раз за деревушкой.
  Магичка согласно кивнула и сосредоточенно уставилась на мишень, словно хотела поразить её взглядом, а не заклинанием. Глубоко вздохнула. Подняла правую руку над собой, словно сжимая невидимое копьё. Пара секунд напряжённого молчания, короткий выдох... И вот уже в её руке материализовалась... Не разглядел, что материализовалось, так как оно, сверкнув на солнце, сразу же устремилось к мишени. Наверное, тоже сосулька, только большая.
  Ага... Ледяное копьё, похоже, летает медленнее файербола, но зато траектория близка к идеальной прямой. Интересно, как это получается?
  Удар! Камень с лёгким треском раскололся на мелкие части.
  О как! Тоже неплохо! Вот только на копьё Рыжик явно затратила больше усилий, чем на файербол. Заклинание сложнее, или, вопреки уверениям, уже выдохлась?
  Ладно, осталось немного.
  - Молнией! - скомандовал Финдис. - По кабанчику!
  Кабанчик в комплекте с кормушкой был привязан совсем уже рядом со рвом. Ибо молнией, как выяснилось из предварительной беседы, студентка далеко бить не может. Честно говоря, у меня закрались сомнения, что она способна поразить цель даже на таком расстоянии. Всё же с учётом высоты стен и ширины рва достаточно далеко. Ну, неудачный результат - тоже результат.
  Алиса закусила губу и протянула вперёд руки в жесте, весьма похожем на благословение. Вспышка! С кончиков её пальцев сорвался пучок изломанных молний и устремился вниз. Красиво! Ей бы ещё капюшон на голову - вылитый Владыка ситхов из 'Звёздных войн'! Раскат грома, наверное, относительно 'естественного' атмосферного, был несильный. Но за счёт того, что источник звука вот он, рядом, по ушам шарахнуло знатно.
  'Условный противник', не издав ни звука, рухнул замертво. Нет, может, какой-то звук и был. Ничего сказать не могу - у меня от раската грома уши заложило.
  В общем, получилось! На сегодня программа испытаний закончена. Подопытный кролик, то есть свин, будет направлен на кухню, а оттуда - на обеденный стол. Вообще, 'по правилам', на его месте должен был оказаться конь. Но конячку мне стало жалко. Да и конину на обед употреблять как-то не хочется. А кабанчик - самое то! И вкусовые качества на высоте, и, если верить учёным, самое близкое к человеку животное по 'запчастям'. А я приказал Финдису подобрать такого, чтобы и по размерам недалеко ушел. Так что реальному врагу точно не поздоровится.
  
  Залпом из электрооружия сегодняшняя программа испытаний закончились. Продолжение, естественно, следует, но это уже без моего присутствия. Неинтересно. Проверка максимального количества однотипных заклинаний, выяснение оборонных возможностей ведьмочки, то есть, сколько времени она может продержать оборонительные заклинания различных конфигураций... Скучно, нудно... А с результатами меня всё равно Финдис ознакомит.
  Раскланявшись с испытуемой и Высокой Комиссией, я поспешил в свои покои. Бадья с водой, смена чистого белья и завтрак уже ждут не дождутся. А потом у меня по плану рандеву с Алисой. Так сказать, тет-а-тет. Может, правда, встреча и не состоится. Ибо что-то девчонка выглядит неважно. Еле на ногах держится. Всё-таки, перед такими нагрузками ночью нужно спать, а не...
  
  '... А нечистым трубочистам стыд и срам!' - вспомнился мне древний детский стишок, когда я, смыв себя грязь и пот и переодевшись в свежую одежду, приступил к завтраку. К чему вспомнился - непонятно. Читал где-то, что человеческий мозг на самом деле ничего не забывает. Просто у нас нет доступа ко всем воспоминаниям. Что ж. Вполне возможно. И очень жаль.
  Жаль даже не того, что нельзя 'вспомнить всё', а что вспоминается, как правило, всё, что угодно, только не то, что нужно. Типа вот этих строчек из 'Мойдодыра'. И, главное, быстренько бы их выкинуть из головы, а они крутятся там, крутятся, словно зацикленный сон.
  Нет! Стоп! Хватит! Думаем о полезном! И срочном... Нет. О полезном и срочном не думается. Пробивает меня, видно, мандраж перед предстоящей встречей.
  Ну и ладно! Буду, значит, крутить в голове детский стишок. Пока его не забьёт что-нибудь другое.
  
  'Что-нибудь другое' занять место 'заевшей пластинки' особо не торопилось. До тех пор, пока я не закончил приём пищи и в сопровождении охраны прибыл на место встречи с магичкой. Которое, как известно, изменить нельзя.
  Нет, реально, конечно, можно, но ничего лучше алхимической лаборатории для занятия тем, чем мы должны будем заняться, я себе представить не могу.
  Да! В моём замке есть собственная алхимическая лаборатория! Могу гордиться!
  Я обвёл взглядом комнату, в которой оказался. Нет. Пожалуй, гордиться тут особо нечем... Единственный плюс - размеры. Высокая, просторная. Больше похвалить не за что. Окон нет. Освещение только от факелов. Оно, конечно, создаёт атмосферу загадочности и таинственности, но я бы предпочёл дневной свет.
  Кстати, это не так уж нереально. Чем больше думаю на данную тему, тем больше подозреваю, что из сооружения, доставшегося мне в наследство от старого барона - такой же средневековый замок, как из меня - балерина. Например, внутренний двор замка - на самом деле крыша большого многоуровневого подземного бункера. По крайней мере, в голову приходит сравнение именно с бункером. Сейчас эти подземелья заброшены и завалены всяким хламом.
  Лаборатории ещё повезло. Она всего-то заросла толстым-толстым слоем... Нет, не шоколада. Пыли. А вот в остальных помещениях вообще сам чёрт ногу сломает.
  В памяти барона верхние уровни подземелий выглядят довольно неприглядно. Зато имеются воспоминания, что местами сохранились осветительные колодцы с системой зеркал. Не может быть, чтобы в лаборатории таких не было. Может, завалены или заделаны... Надо поискать.
  Что интересно, барону замок не казался чем-то уж таким необычным. Да, планировка странная, но здесь и не такие причуды архитектуры встречаются. Всё зависит от широты и извращённости фантазии заказчика и архитектора. Иногда результатами желания 'чтобы было не так, как у всех' оказываются 'архитектурные шедевры', при взгляде на которые вообще возникает закономерный вопрос - что пили или курили их создатели?
  Но я не местный. Дитя, так сказать, технологического мира. И мне логика людей, строивших замок, более-менее понятна. Хотя, честно говоря, не до конца. Может, они тоже были 'не местные'?
  - Кхмчч! - от осмотра лаборатории меня оторвал то ли кашель, то ли чих...
  Напоследок мазнув взглядом по выстроившимся вдоль стен здоровенным пыльным шкафам и возвышающимся, иного слова не подберёшь, перед ними монументальным столам, заставленными всякими ретортами, пробирками, горелками и прочими аксессуарами, живо напомнившими мне кабинет химии, слова 'валентность', 'молярная масса' и так далее, я обернулся на источник звука.
  Ага! А вот и Алиса! Как говорится - слона-то я и не заметил! Нет, до слона, конечно, ей далеко, но, как-никак единственное, кроме меня, живое существо в этом мрачном подвале. Да ещё симпатичная девушка!
  Я подошел поближе. Нет. Всё же зря я на себя наговариваю. Ведьмочка вырядилась в свой тёмный комбез, при этом освещении и окружающей обстановке вполне могущий сойти за маскировочный. Да и лицо у неё какое-то серое. Не отошла ещё, видать, от боевых испытаний. Наверное, надо всё же предложить перенести встречу.
  - Ну что ж, начнём! - неожиданно бодрым голосом провозгласила девица.
  Гм... Всё-таки, наверное, отошла. Тогда начнём, чего уж тянуть...
  Я молча уселся на стул, указанный мне 'преподавательницей'. Она, кстати, тоже сидела. Прямо напротив меня, метрах в трёх.
  Едва моя пятая точка соприкоснулась с сиденьем, магичка сразу взяла быка за рога.
  - Итак, барон поручил мне сделать из вас мага. Я, естественно, сделаю всё от меня зависящее, но... - тут она сделала многозначительную паузу.
  - У меня есть магические способности, - быстро проговорил я, прикидывая в уме, а не предложить ли ей перейти на 'ты'. Нет. Пожалуй - не предложить. Воспримет ещё, как попытку установить более близкие отношения. Очень близкие... Лучше останемся на 'вы'.
  - Это я вижу. Аура характерная... - отмахнулась Алиса. - Вопрос в том, что не все, у кого есть магические способности, становятся магами. - менторским тоном продолжила она. - У кого-то этих способностей просто-напросто недостаточно. Кто-то, обладая вроде бы и неплохим магическим потенциалом, по разным причинам не может пройти инициацию. Другие инициируются, но дальше развиваться не могут... В общем, в процессе инициации и начальной стадии обучения из потенциальных магов отсеиваются примерно две трети.
  Вот спасибо, успокоила! Нет, с другой стороны - из меня маг вроде должен получиться. Архимаг ведь говорил... А он, наверное, знает побольше этой старшекурсницы-нимфоманки.
  - Так что начнём со стандартной процедуры инициации, - продолжила магичка. - Проходить она будет в два этапа. Каждый по полтора часа. Первый: сейчас я создала тестовую магическую конструкцию. Теперь гасим свет... - Внезапно налетевший порыв ветра погасил светильники и лаборатория погрузилась во тьму. - И... Апчхи! Ффф... Апчхи!
  Ну да! Нашла где поднимать ветер! Факелы-то погасли, но многолетняя пыль поднялась в воздух и мы с начтавницей принялись усиленно чихать.
  - Сейчас пыль уляжется, и... Апчхи! - непрерывно чихая, Алиса всё же продолжила объяснения, - Сейчас... - внезапно воздух стал влажным, словно я попал в облако тумана, - Апчхи! Сейчас 'облако' осадит пыль... - Ага! Она действительно создала облако тумана, которое свяжет частички пыли и осадит их на землю. То есть на пол, столы, шкафы и... Нас с 'учительницей'. Только 'осадки' выпадут уже в виде не сухой пыли, а мокрой грязи. Чую, после этой встречи мне опять придётся менять одежду и мыться.
  Воздух, как и было обещано, быстро очистился от пыли, мы с магичкой перестали чихать, и она продолжила наставления:
  - Надо расслабиться, умиротворить свой дух, и попробовать 'увидеть' активированное плетение.
  Угу... Тут расслабишься. Холодно, сыро... Самые подходящие условия для медитации. Да ещё и темно. А охрану я оставил за дверями. Ох, паранойя моя, паранойя!
  Ладно, попытка не пытка! Попробуем разглядеть 'плетение'. Эхх! Я думал, тут серьёзные маги, а получается какой-то кружок кройки и шитья.
  - А что будем делать на втором этапе? - вопросил я окружающую тьму, прежде чем начать 'умиротворять свой дух'.
  И получил ответ:
  - Об этом я расскажу перед началом второго этапа.
  
  Вот зараза! Могла бы и чуть раньше сказать. Что ей стоит?! А теперь любопытство гложет. Какое нафиг при этом 'умиротворение духа'? Это не считая того, что 'умиротворяться' мешает ещё куча причин. О них я уже вспоминал. Да что там 'вспоминал!' Как будто всё уже прошло. Нет, процесс только начался. И мне надо отрешиться как от не очень приятных физических ощущений, так и от не очень приятных мыслей и чувств.
  С первым проще. Но вот мысли... И чувства. Особенно страх.
  С детства не боялся темноты. Наоборот - она даже как-то успокаивала. А теперь... С трудом подавляю в себе желание зажечь магический светильник. И вслушиваюсь, вслушиваюсь... Не крадётся ли кто?
  А ведь задача, между прочим, поставлена не вслушиваться, а вглядываться... Знать бы ещё, что высматривать? 'Плетение...' Что за плетение? Шарфик или варежки? Никаких плетений не вижу. Только медленно гаснущие цветные пятна - последний привет от погасших факелов. Да неумолимо сменяющие друг друга цифры на таймере. И ведь не отключишь его, собаку!
  Ведьмочка, наверное, сейчас хихикает про себя, представляя мои мучения. А то и наблюдая за ними...
  Гм... А может, она устроила этот тихий час, то есть полтора часа, банально ради того, чтобы отдохнуть от недавно закончившегося испытания? И спокойно себе дрыхнет? Я ещё сильнее напряг слух. Сидит тихо, как мышь! Не слышно даже дыхания.
  Что интересно - нахожусь в темноте рядом с симпатичной девицей, но вот никаких фантазий по поводу перевода ситуации в горизонтальное положение не возникает.
  Блин! Возникли! Правда, по поводу не 'училки', а очередной служаночки, которая будет согревать мою постель грядущей ночью.
  Тьфу! Как же сложно, оказывается, ни о чём не думать!
  Сложно и... Страшно. Страшно будет, если мне вдруг удастся изгнать из своего сознания все мысли и заботы, которыми я пытаюсь заглушить ту, единственную, которая гложет меня постоянно, и от которой отрешиться не могу:
  Я скоро умру. Моё время тает. Иногда кажется, что мгновения действительно свистят у виска, как в той песне. И этот таймер... Зря я, наверное выбрал такую форму отсчёта. То же дерево с падающими листиками было бы лучше. Довольно долго казалось бы, что листва всё такая же густая, и неумолимая смерть не приближается с каждой секундой.
  Эх, да что уж теперь... После драки кулаками не машут.
  Но неужели 'расслабиться и умиротворить дух' у меня так и не получится? А следовательно - не получится овладеть магией? Это было бы обидно. У меня на неё большие планы.
  Может быть, есть какие-нибудь другие способы инициации? Спросить прямо сейчас? Нет, всё же попытаюсь для начала разглядеть это чёртово плетение...
  
  
  Наверное, Алиса тоже включила себе какой-то таймер. Ибо ровно через полтора часа, когда я окончательно смирился с тем, что попытка, так похожая на пытку, не удалась, во тьме раздался её голос:
  - Первый этап окончен. Я так понимаю, тестовое плетение обнаружить не удалось.
  - Не удалось, - хмуро повторил я последние два слова этого скорее утверждения, чем вопроса.
  - Не переживайте. С первого раза ещё никому не удавалось, - бодро сообщил мне всё тот же голосок. - Обычно на это уходит от недели до полугода.
  - Хххжжжуууу!!! - моя внешняя реакция на эту новость ограничилась примерно таким звуком. Как говорится: 'кролик был очень вежливым, поэтому, что он подумал, никто не узнал'. Нет, а я тут мучался... И что?! Оказывается - ничего и не могло получиться. Вообще, подозреваю - нормальные учителя сначала учат этому самому умиротворению духа, а потом уж запускают своё 'тестовое плетение'.
  Я уж было открыл рот, чтобы, говоря дипломатическим языком, 'задать ряд вопросов'...
  Но ведьмочка успела раньше.
  - Переходим ко второму этапу. Теперь задача - создать какую-нибудь магическую конструкцию. Для начала, скажем, пусть это будет... Файербол.
  Моя челюсть с лязгом захлопнулась. Нет, не то, чтобы я потерял дар речи. Но вопросы, которые я хотел задать, были отодвинуты на второй план новыми вопросами, появившимися в результате получения нового задания.
  - А как можно создать магическую конструкцию, если её не видишь? - озвучил я первый из них.
  - Да запросто, - равнодушным тоном отозвалась тьма. - Ведь ходить можно и с закрытыми глазами, и вообще незрячему. Да, неудобно. Но можно. Умение видеть магию и умение магичить - это две составляющие искусства мага. Каждое из которых развивается отдельно. Хоть они и взаимосвязаны. И инициируются они, как правило, не одновременно. Так что... Сейчас надо просто представить себе заданную магическую конструкцию. На уровне глаз, на расстоянии примерно в локоть. Ближе или дальше - нежелательно. После того, как представили, надо очень захотеть, чтобы она материализовалась. Вот и всё...
  
  Угу... 'Вот и всё' А про 'от недели до полугода' опять забыла сказать? Ладно, все вопросы потом - ещё через полтора часа. Заодно эмоции схлынут. А пока представить файербол... Нет проблем! Вот! Большой такой, красивый... Вроде далековато представил... Не беда - 'подтянем' поближе. Вот так вроде нормально.
  А теперь - материализация! Гм... Вот с этим посложнее... С другой стороны - тут не надо 'умиротворять дух'. Надо просто очень захотеть. А я хочу. Очень хочу! Очень-очень!
  Во тьме перед моими глазами вспыхнула и тут же погасла ярко-оранжевая искра. Упс! И что это было?!
  Внезапно лаборатория осветилась неярким голубоватым светом. Ага - магический светильник. Не мой. Значит 'свет включила' Алиса.
  - Поздравляю с первым файерболом, - произнесла моя учительница. Вот только тон этого поздравления какой-то... Как и вид магички. Невесёлый.
  Ну да... Как там она говорила? 'С первого раза ещё никому не удавалось?!' И ей, наверное, тоже. Вот и завидует.
  Ну и пусть завидует! Мне удалось! С первого раза! Пусть пока получилась маленькая искорка. Но из этой искры ещё возгорится пламя!
  
  Между тем магичка тяжело вздохнула, как бы нехотя поднялась со стула, и с рассеянным видом прошлась по лаборатории. Шарик магического светильника при этом разгорался всё ярче и ярче.
  Молодец! Со светом это она правильно придумала! Если бы сразу врубила на полную мощность, фиг бы я после более полутора часов в темноте что увидел.
  Подойдя к одному из немаленьких столов, Алиса протянула руку - и тот оказался заключён в нечто наподобие переливающегося радужными разводами большого мыльного пузыря. Обернувшись, девушка заключила в пузырь поменьше стоявший рядом стул с высокой спинкой. Отошла на несколько шагов к столу, расположенному поближе ко мне, и обернулась, словно любуясь результатом своих действий.
  - Автономные защитные магические коконы, - проговорила она, не оборачиваясь. Непроницаемы снаружи для физической, - с этими словами Рыжик не глядя протянула руку назад, взяла со стола средних размеров железные щипцы, и метнула их в ближайший 'пузырь'. Когда инструмент достиг радужной плёнки, та не то, что не лопнула, но даже не прогнулась. А вот щипцы отскочили, словно от каменной стены, и с громким стуком упали на пол. Девица удовлетворенно кивнула и поднесла руку к губам раскрытой ладонью вверх. Миг - и над ладонью зажёгся оранжевый огонёк, размерами нечто среднее между моей искоркой и небольшой горошиной. Лёгкое дуновение - и то ли мини, то ли микрофайербол устремился к преграде, которую не смогли преодолеть щипцы. С тем же результатом. Только теперь при соприкосновении магических объектов произошла неяркая вспышка, и огненный шарик бесследно исчез. - И магической атаки. - завершила фразу Алиса.
  Обернувшись ко мне, она продолжила:
  - С помощью боевой магии можно не только нападать, как ты уже видел утром там, на стене, - О! она сама перешла на 'ты'! А я тут жался-мялся..., - но и обороняться - лёгкий взмах рукой в сторону 'пузырей'. - Защитные коконы и щиты могут быть как подпитываемые оператором - они существуют, пока у мага, их поддерживающего хватит сил, так и автономные, как эти. Которые, как видно из названия, подпитки не требуют. Первые я буду создавать завтра. А эти... Эти - сегодня.
  Рыжик взяла небольшую паузу, ещё раз оглянулась на дело рук своих и продолжила:
  - Размеры и время существования автономных коконов зависят от силы создавшего их мага. Причём чем больше кокон, тем короче его 'жизнь'. Зависимость нелинейна. Если первый, самый большой кокон проживёт не более двух часов, а второй - продержится до вечера, то этот, - с этими словами магичка обернулась к столу и 'зажгла' маленький 'пузырёк' диаметром сантиметра в два, строго над единственной вроде бы в помещении свечой, и то не горящей, - продержится пару-тройку лет.
  Гм... Нет, конечно - пара лет - это хорошо, но что может защитить такой 'шарик'? Горошину? Я скептически хмыкнул.
  - Вот именно, - согласно кивнула 'учительница'. Неинициированные и необученные маги могут создавать магические конструкции. Но вот толку с этих конструкций... Кстати, как себя чувствуешь? - Рыжик требовательно уставилась на меня своими глазищами.
  - Да вроде... - я попытался пожать плечами. Ой! Ого!, - Как будто вместо лошади лично протащил телегу от таможенного поста до замка, - честно поделился я своими ощущениями. Действительно - усталость навалилась дикая. Более-менее нормально себя чувствую, только пока не шевелюсь.
  - Магический откат, - назидательно подняла палец Алиса.
  - Ничего себе! Это из-за той микроискорки, что я сотворил?! Нет - не может быть! Если от зажженной на секунду искры такое... То что должна испытывать эта девочка после вот этих же, например, защитных коконов? Врёт, наверное.
  Я подозрительно уставился на ведьмочку. Та поняла мой взгляд правильно.
  - Сила творимого заклинания зависит от магического резерва творящего, - пустилась она в объяснения. - Резерв начинается с уровня примерно такого, как у тебя, и растёт в ходе постоянных тренировок. Предел и скорость роста зависят от магического потенциала мага. Причём даже маг, неспособный 'видеть' магию, может со временем научиться творить довольно мощные заклятия. Но - только простейшие. Типа файербола, ледяной иглы, или воздушного кулака. Ничему более сложному научиться он не сможет. - Алиса вздохнула. - Это, конечно, печально... Но бывают ещё более печальные случаи. Когда маг ограничен не только набором заклятий, но и их мощностью. И, сколько ни будет стараться, никогда не сможет создать ничего кроме искорки, градинки, пылинки и чуть заметного дуновения ветерка. Таких магов даже не пытаются обучать, ибо это бесполезно, - ещё один вздох... - А выявляются такие маги очень просто. - Рыжик сделала пару шагов по направлению ко мне, остановилась, и жёстко сказала, глядя на меня сверху вниз:
   - Только им удаётся сотворить магическую конструкцию с первого раза.
  
  
  Бэмц! Приехали!
  Или не приехали?! Ведь, по идее, сотворение этой самой конструкции с первой попытки наоборот должно говорить о моём нехилом магическом таланте. Да! Точно!
  А у девчонки-то ко мне, между прочим, не самое дружеское отношение... Может и соврать в расчёте на то, что я, наивный, поверю. Клятва позволяет, так сказать, некоторые вольности в трактовании своих обязанностей. Как там я сформулировал задачу? 'Чтобы появились не только способности, но и умения'? Формально задача уже выполнена. Умением создавать микрофайербол я уже овладел. Так-так...
  - Если не веришь - могу дать почитать учебник по основам магии. Там всё написано, - Рыжик словно читала мои мысли.
  - Дай - облизал я пересохшие губы. Сейчас бы чего-нибудь выпить... Такого. Вот только нет ничего при себе. Надо будет на будущее фляжку завести.
  - На следующее занятие принесу, - пообещала Алиса. - Сейчас у меня её нет, осталась в Академии. Закажу через Портал.
  - Следующее занятие? Ты же говорила - таких, как я, даже не пытаются обучать? Так значит - есть надежда?
  - Надежды нет - отрицательно мотнула головой ведьмочка. - Так что от дальнейшего обучения можешь отказаться. Но я пообещала барону приложить все силы... Значит - надо всё же попытаться научить тебя видеть магию. Это полезно. Например, ты сможешь видеть магические ловушки. И, соответственно, избегать их. И ещё кое что...
  Кроме того, даже от маленькой искры может быть польза. Ты сможешь развести костёр без никаких дополнительных приспособлений. В полевых условиях это важно. А несколько десятков капель воды - это уже небольшой глоток. В случае чего может спасти от жажды.
  Надо тренироваться, наращивать магический резерв...
  - А вот я могу... Мог видеть ауры. Может, это как-то на что-то влияет? И я не так уж безнадёжен? - уцепился я за эту свою способность, как утопающий за соломинку. Видеть магические ловушки и разжигать костры - это, конечно, здорово. Но хотелось бы большего.
  - Что значит 'мог'? Когда 'мог'? Опиши то, что видел. Почему теперь не можешь? - посыпался на меня град вопросов.
  Пришлось в подробностях рассказывать обо всех аж двух случаях включения у меня 'ауровидения'. Магичка внимательно слушала, не забывая подкидывать дополнительные вопросы. После того, как я рассказал всё, что вспомнил, она на минуту задумалась.
  - Не очень-то похоже то, что ты видел, на ауру, - наконец с сомнением выдала моя собеседница. - Но и на 'магическое зрение' тоже не тянет. Я, конечно, свяжусь, с наставником, уточню... Но в любом случае, даже если это действительно какая-то разновидность способности видеть ауры - к магии она точно не имеет отношения.
  - Как?! - опешил я.
  - А вот так! - пожала плечами Рыжик. - Это немагическая способность. Нет, можно увидеть ауру и при помощи магических методов, но это явно не твой случай.
  Вот тебе, бабушка, и Юрьев день! И с этой стороны облом! Хотя...
  - Об этом тоже написано в учебнике? - хмуро поинтересовался я.
  - Конечно! Всё прочитаешь, - пообещала Алиса.
  Ладно. Подождём... Это я подумал. А вслух произнёс несколько другое.
  - Ладно. Есть ещё один вопросик...
  - Но только один. На сегодня, думаю, достаточно. Тебе ещё надо восстанавливать силы и магический запас.
  - Тогда два вопроса. Первый - как эти самые силы с запасом восстанавливать?
  - Тут всё просто: есть и спать побольше.
  - Гм... И как же я сам не догадался? - криво улыбнулся я. - Второй вопрос касается поручения барона. Мне нужны алхимические ингредиенты: Сера, древесный уголь и... Такое вещество... Его получают, прости за откровенность, из выгребных ям.
  Угля, как понимаешь, особо много не надо. Сделаем на месте. А вот сера и... второй ингредиент...
  Ведьмочка наморщила лоб, при этом подняв вверх глаза. Забавное выражение лица получилось. Надо постараться не улыбаться. Человек явно пытается вспомнить уроки алхимии. Вдруг получится? И будет у меня... Да, банальный порох. Понятно, что ни автомат Калашникова, ни даже банальное кремневое ружьё я за отпущенный мне срок соорудить не смогу, но ведь взрывчатые вещества можно применить и по-другому...
  Главное, чтобы в этом мире знали, что такое селитра. Вот барон, например, понятия не имел. Но он же не алхимик... Впрочем, даже если тут о селитре не знают, получить я её всё равно смогу. Кстати, где в моём замке эта самая выгребная яма? Надо будет поинтересоваться у Финдиса.
  Алиса 'отмерла' минуты через две. Вид радостный. Неужели вспомнила?
  - Ты хочешь... То есть, барон хочет устроить огненное представление, как в империи Фоэско?
  Так. Снова два вопроса, но уже к памяти барона: что такое 'огненное представление' и что за 'империя Фоэско'? Со вторым вопросом проще: ответ лежит на соответствующей 'полочке' памяти. Эта империя расположена где-то далеко на юго-западе. Из здешних краев там бывали немногочисленные путешественники и купцы. Которые по возвращении рассказывали о тех местах всяческие небылицы.
  А вот 'огненное представление'... Да, что-то упоминалось. Что, красиво, мол... Но вот что это - фейерверк или банальное файер-шоу?
  - Возможно... - как можно безразличнее пожал я плечами в ответ на предположение магички. Возможно - огненное представление. - Гм... А почему бы не закинуть удочку? - Вообще-то барон - человек практичный. Может, хочет применить это в военных целях?
  - А как это применить в военных целях? - презрительно дёрнула плечом Рыжик. - Разве что дикарей пугать. И то, пока они не разберутся, что летающие огни в принципе безопасны. Ну, ещё можно в качестве зажигательного оружия использовать. Летит дальше стрелы... Но точность никакая. Только по площадям. - Ага! Значит, всё-таки фейерверк! То есть - порох. Ура! Странно только, что его здесь не используют для войны. Ведьмочка, словно прочтя мои мысли, продолжила. - Да и в любой уважающей себя армии есть маг, который способен подавить всё горение на несколько сотен шагов вокруг. Если маг достаточно сильный, а других на эту должность не берут, гаснут даже небольшие файерболы, - она грустно вздохнула. - Я пока так не умею.
  - Угу... Вот и ответ. Про 'гашение файерболов' барон помнил. Выходит, огнестрельное оружие тоже легко блокируется, а потому бесполезно. Нет! Всё же странно. Не столько тех магов... Ведь не всегда же - армия на армию. А небольшие отряды? На всех магов не напасешься... А охота? А наёмные убийцы, в конце концов? Что-то здесь не вяжется... Но главное - порох у меня будет!
  - Не расстраивайся. Увеличишь со временем магический резерв, тоже сможешь так же... - решил я утешить юную ведьмочку.
  - Ага! - покачала головой 'учительница'. Если бы всё зависело от магического резерва! Каждое новое заклинание стоит больших денег! Или надо отрабатывать долго и нудно... А то и смертельно опасно. Ближайшее по уровню заклинание гашения, которым можно погасить всего лишь один файербол, стоит столько, сколько начинающему магу и за пять лет не заработать!
  Уууу! Вот оно как у них! Далеко не коммунизм. Дерут со своего же брата-мага три шкуры... Ну да ладно. Мне-то что... Я до уровня силы, когда надо будет покупать какое-нибудь заклинание, точно не дорасту. Почти 'точно'... Кстати...
  - А вот ты говоришь - 'погасить'. На это ведь тоже требуется время. Когда 'шарик' летит издалека - оно есть. А вот если создавать его прямо у цели?
  - Думаешь - самый умный? - развеселилась Алиса. - Не получится. Чем дальше от мага создается файербол, тем меньше точность. Может вообще оказаться за спиной. Кроме того, энергия, необходимая на создание магической конструкции, с увеличением расстояния растёт по экспоненте. - Ух ты! Какие она слова знает! Гм... И барон, кстати, знает, раз 'автоматический переводчик' перевёл. Откуда? Ага... углублённо изучал математику в детстве у какого-то местного гения. Собирался выбрать совсем другую стезю. А жизнь вот она, как повернулась... - И ещё: нельзя создать магическую конструкцию внутри защитного кокона, если находишься вне его. Так что - только создавать поближе к себе и толкать к цели. Вот так...
  
  Угу... 'Толкать'. Тут бы для начала удержать искорку, что у меня получилась, хоть несколько секунд! Ну, по крайней мере это я, по словам Алисы сделать смогу. Рано или поздно. Лучше рано, конечно...
  Но это уж как получится...
  - Занятие окончено! - бодро объявила 'учительница'. - Всё равно сегодня ты уже точно ничего не сможешь.
  Хм... Звучит двусмысленно. На сегодня у меня запланированы ещё встречи с Финдисом, Хроффом, любимой женой... Ну и, конечно, ночью очередная служаночка. Вот тут, пожалуй, будет обиднее всего, если 'ничего не смогу'. Может, отменить? То есть - перенести?
  - До обеда есть время. Рекомендую поваляться в постели и... подкрепиться. А то до обеденного зала не дойдёшь, - с этими словами ведьмочка покинула зал, мурлыкая себе под нос какую-то весёлую мелодию. Весело ей... Выспалась, меня ссадила с небес не то что на землю, а прямо-таки в пропасть... Конечно, теперь можно веселиться.
  - Книгу не забудь! - запоздало крикнул я. Тяжело поднялся и заковылял к двери. Блин! Ощущения, словно я снова очутился в теле старика. Тревожно провел рукой по лицу. Да нет, кожа молодая... Уфф!
  
  У ожидающих возле дверей охранников при моём выходе вытянулись лица. Один из них даже сделал непроизвольное движение, собираясь подхватить меня под руку. Я отрицательно покачал головой.
  - Сам дойду.
  Молодость-то никуда не делась, но не только у древних стариков бывает неважный вид. И не только вид...
  В общем, до своих покоев я кое-как дополз. Не раздеваясь, плюхнулся в койку. Предварительно, конечно, через одного из охранников передав на кухню, чтобы оттуда притаранили чего-нибудь съестного.
  По-хорошему, надо бы сбросить грязную и влажную одежду, но сил просто нет. Интересно, пожрать принесут, или как? По идее, я как бы дворянин и так далее, потому простолюдины должны мои желания выполнять с тихим шелестом. Но, по той же идее, не я хозяин этих простолюдинов, даже более того, фактически крепостных. То есть все так думают. Приём пищи в замке по распорядку, и приблудного местного дворянчика шеф-повар может и послать.
  А я, не зная, что грызущим гранит магии положен двойной, а то и тройной рацион, не удосужился передать через Финдиса приказ о своем усиленном питании. И теперь всё зависит от того, решат ли на кухне не портить отношений с возможным будущим хозяином, или, ссылаясь на свою формальную правоту, откажут...
  
  Нет. Шеф-повар оказался человеком предусмотрительным, и поднос с бутылкой вина и с лёгкой, переходящей в среднюю, закуской, стоял у меня на столе уже через пятнадцать минут.
  Это хорошо. Плохо, что стол далеко от кровати, на которой я, любимый, возлегаю. Придётся ползти к столу.
  Вид и аромат пищи придали мне сил, чтобы до неё добраться, ну а там уж... Поглощая принесённые продукты и не забывая отхлёбывать из бутылки, я буквально с каждым глотком чувствовал, как восстанавливаются силы. Казалось бы - не может быть такого. Однако ж - вот оно, есть. Очевидное - невероятное... Ладно. Пока примем как данное. Всё равно увязать магические законы с биологическими не получится из-за нехватки информации. Может, в Алисиной книге что-нибудь про данный феномен написано подробнее. Рядом со страницей, где объясняется, почему я не смогу стать магом.
  Блин! Вспомнил! Сразу всё хорошее настроение от перекуса улетучилось! Эхх! Ну что ж. Есть настроение или нет, надо жить дальше. В первую очередь -в очередной раз за сегодня помыться и сменить одежду. Насчёт 'помыться' - местные водоносы, наверное, уже не раз вспоминали меня 'незлым тихим словом'. Я, пожалуй, за день расходую больше воды, чем среднестатистический житель замка за неделю. Что является ещё одним поводом побыстрее заняться решением вопроса с водоснабжением. Надо поговорить с Фи...
  
  Словно в ответ на мои мысли, потайная дверь распахнулась и из неё появился Финдис, сгибающийся под тяжестью здоровенного (и тяжеленного, как я выяснил, когда кинулся помочь своему эсбисту) фолианта. Это ещё что? Талмуд по магии мне вроде обещала принести Алиса. Или Финдис, по своему обыкновению, подслушал и нарыл что-то подобное в местной библиотеке? В которой я, кстати, ещё ни разу не был.
  Финдис, избавившись от груза, опрометью кинулся к парадной двери, закрыл её на засов, и только после этого выдохнул:
  - План замка, который вы просили!
  Блин, говорил же, чтобы не тащил сюда!
  
  Гм... Я себе как-то представлял это всё в виде рулона ватмана. Ну, нескольких рулонов... А тут... Да! И про дверь надо договориться! Её надо закрывать до явления Финдиса, а не после... А то не ровен час, кто-то заглянет не вовремя. И придётся этого 'кого-то' убить.
  Шутка, конечно, Но в каждой шутке есть доля...
  - Спасибо, Финдис, - от души проговорил я, пролистывая принесённый документ. Что, между прочим, потребовало определённых усилий. Одна обложка, судя по весу, изготовлена чуть ли не из чугуна. И листы из пергамента... Короче, всё добротно, красиво... И абсолютно неверно. То ли местные чертёжники чертить толком не умеют, то ли точность была принесена в жертву красоте.
  Да какая разница? Главное, что всё это придётся переделывать. Тяжело вздохнув, я поднял взгляд на ещё не отдышавшегося после переноски тяжелого груза старичка...
  
  - Мне. Нужен. Точный. План. Замка, - может, можно было бы это сказать на полтона ниже. Финдис и так старается... Но мне действительно очень нужен этот план. - Это - не он, - я захлопнул фолиант. - Подозреваю, что точного плана просто не существует в природе. Поэтому мы его начертим сами. Есть у нас хотя бы пара достаточно смышлёных людей? Вот и прекрасно... Это не важно, что они раньше ничем подобным не занимались. Не могут - научим.
  Инструктаж Финдиса занял не больше пятнадцати минут. А он уже проинструктирует исполнителей. Работы должны начаться прямо сегодня. Об их продвижении я приказал докладывать ежедневно. Заодно попросил передать на кухню, что кандидат в бароны официально переводится на усиленное довольствие. Вроде, пока и так кормят по требованию, но лучше подстраховаться.
  
  Получив ЦУ, безопасник ушел. Фолиант я ему приказал оставить в потайном ходе сразу за дверью. Сам отнесу наверх, как только пойду той же дорожкой. Это уже скоро...
  Время, время... Вроде ничего и не делал - только чуток восстановил силы и недолго побеседовал с Финдисом - а времени до обеда осталось всего ничего. Приводить свой внешний вид в порядок пришлось в ускоренном темпе.
  И всё равно в обеденный зал я вошел последним. Хотя и не опоздал. Впрочем, если бы и опоздал, похоже, никто бы не заметил.
  Алиса снова устроила шоу одного актёра. Платье такое же вызывающее, как и вчера. Но другое. Прическа какая-то... Сложная, в общем. И, надо признать, красивая.
  Присутствующие мужчины пускали слюнки. Баронесса кусала губы. Я, пользуясь моментом, налегал на еду, только изредка поглядывая на происходящее вокруг. Поглощение пищи уже не вызывало ощущения такого резкого восстановления сил, как сразу после моих магических опытов. Но всё равно, аппетит был зверский.
  Умяв за несколько минут всё, что находилось в пределах прямой досягаемости, я удовлетворённо откинулся на спинку стула, и наконец-то полностью переключился на разыгрывающееся представление. Ведьмочка-стервочка полностью игнорировала пытавшегося ей оказывать всяческие знаки внимания Рига Ланвара (он же Целитель, он же 'колобок', он же... Ещё не придумал. Ну и ладно. Пока хватит и этого), но зато напропалую кокетничала со старым Хроффом.
  Гм... Кажется, я знаю, кто сегодня ночью будет согревать постель моей учительницы. Ну и ладно. Чем бы, точнее, кем бы дитя ни тешилось...
  Стоп! То есть как это 'Ну и ладно'?! Да у меня из-за этой... В общем, из за этого Рыжика-пыжика так вся мужская часть 'высшего общества' перегрызётся! И, возможно, не только высшего... Нет, с другой стороны - неурядицы в 'партии баронессы' мне на руку, лишь бы дело не зашло слишком далеко. Чтобы не пришлось искать нового Целителя или командира гарнизона. Придётся присматривать за этими двумя красавцами-мужчинами. Чем люди Финдиса, в принципе, и так занимаются. Хорошо, значит, пока ничего страшного у нас нет.
  А вот на баронессу смотреть даже жалко. На сегодняшний обед она одела более нарядное платье, чем на вчерашний. И декольте чуть глубже. Правда, последнее может заметить только очень внимательный взгляд. Такой как мой. Но всё равно - наверное, сомневалась весь вчерашний вечер и сегодняшнее утро - а насколько оголиться? Вот так будет ещё прилично или уже нет? А это? Нет. Слишком смело. Может быть так? Или так?...
  Короче: столько мучений - и никакого результата. Это неправильно. Я наполнил бокал, и поднявшись на ноги, предложил тост за очаровательную, прелестную и так далее хозяйку, которую... - в общем, разливался соловьем минуты две.
  Не знаю, достиг своей цели или нет. С одной стороны - доброе слово и кошке приятно, с другой - баронесса вроде не дура, и понимает, что на фоне юной магички смотрится бледновато. Так что может принять мою лесть за утончённую форму издевательства. По лицу не поймёшь, что подумала. Всё та же вежливо-радушная маска. Ну и ладно.
  
  Вскоре после моего тоста обед закончился и все разбрелись по своим делам. Точнее - большинство по своим покоям. Послеобеденный отдых - дело святое. Я бы тоже отдохнул, но снова надо тайными ходами подниматься в свой кабинет. Старый Хрофф, кстати, сейчас делает то же самое, только по парадной лестнице. Как говорится, сам не сплю и другим не даю? Что поделать? Чтобы всё успеть, приходится постоянно тормошить не только себя.
  
  Я влетел в свой 'баронский' кабинет, с облегчением бросил на стол фолиант с планом замка, плюхнулся в кресло, и 'натянув' личину старого ди Эрриса, бросил ожидающему у парадных дверей Вихису: 'Зови'.
  
   На лице вошедшего почти сразу после приглашения вояки было написано недоумение и опасение, - так часто в начальственный кабинет его давно не вызывали. Явно сегодняшний вызов не к добру...
   Что ж. Он, в принципе угадал. Спокойная жизнь старого сотника с этого момента закончилась.
   Я молча указал гостю на стул напротив себя, и подождав, пока тот усядется, без предисловий взял быка за рога.
   - Последнее время баронство сильно страдает от регулярных набегов горцев. - тут надо придать лицу выражение озабоченности и досады. Интересно, получилось? Жаль, зеркала напротив меня нет, - Пора положить этому конец! - ух, аж взвизгнул! Не очень красиво, зато достоверно, - Наличными силами мы справиться с этими варварами, увы, не сможем, - побольше сожаления в голос и глаза... - Поэтому я решил произвести набор наёмников, - впериться тяжёлым взглядом в переносицу собеседника. Такова моя баронская воля! И горе тому, кто против неё попрёт! - Вот здесь подробно расписаны требования к их количеству и умениям, - взять со стола свиток пергамента и передать его Дифурту. - Ознакомьтесь.
   Сотник осторожно принял из моих трясущихся рук свиток, словно это была ядовитая змея, готовая его укусить, развернул... И его лицо, и до того уже вытянувшееся в процессе моей речи, удлинилось ещё больше. Вследствие отвисания челюсти.
  
  
  - Не обсуждается! - рявкнул я, увидев, что мой главнокомандующий пытается что-то сказать. Со стороны это 'рявк' в исполнении тщедушного старика, выглядел, конечно, довольно жалко... Но не для моего собеседника, который привык разбираться в интонациях барона. - Сегодня же отошлите заявки на ближайшие биржи наёмников. К вечеру подберите кандидатуры вербовщиков. Завтра утром они выезжают. Согласуйте продовольственное и вещевое обеспечение пополнения с управляющим. С ним же решите, как разместить прибывающих. Если возникнут вопросы, обращайтесь к Финдису. Да! И привлеките к процессу каким-то боком этого... внучка новоявленного. Как именно - посоветуйтесь с тем же Финдисом. Всё! Вы свободны.
  Хрофф пару раз молча открыл-закрыл рот, словно рыба, выброшенная на берег, затем так же молча поднялся, и, коротко поклонившись, скрылся за дверью.
  Бедняга! Представляю, какая каша сейчас у него в голове! Ну, ничего - переживёт. С ним только так и надо было - обухом по темечку. Засиделся в покое, расслабился... Пусть теперь побегает. Кстати, интересно, пойдёт он после такой новости вечером к Алисе, или нет? Я бы на его месте пошёл - стресс снять.
  Так. Очередное дело сделано. Теперь, пожалуй, пошлёпаю вздремну на своей крутой баронской кровати. Плестись вниз что-то желания нет. Всё равно придётся попозже топать, но то будет потом... Да и кроватка здесь помягче. Времени до визита к баронессе ещё вагон и маленькая тележка. Так использую его с толком.
  
  
  Или без толку. Это как посмотреть. Всё-таки сон - вычеркнутое из жизни время. Из моей и без того короткой жизни.
  Однако, тем не менее, завалившись баиньки, я бы, наверное, так продрых и до ужина, если бы предварительно не озаботился 'завести будильник' - попросил Вихиса устроить побудку за двадцать минут до запланированной встречи с супругой. И он растормошил меня строго в указанный срок.
  За что чуть не получил от меня, ещё толком не проснувшегося, между гл... Гм. В смысле, суровый выговор. Короче, трудна и опасна жизнь прислуги. Даже привилегированной.
  Хотел было на автомате извиниться, но, вовремя вспомнив, что местный народ, в том числе и сам почти потерпевший, меня не поймёт, сдержался. Буркнул что-то неопределённое, махнул рукой, и скрылся в лабиринте потайных ходов.
  Через пятнадцать минут в сопровождении охраны я уже вновь поднимался наверх. Теперь уже по парадной лестнице, полностью готовый к продолжению трудовых будней. Да, именно трудовых. Причём весьма нудных. Несмотря на то, что на Земле мне по должности приходилось постоянно ковыряться в различных бумажках, а может быть, именно благодаря этому, канцелярской работы терпеть не могу. Но, что делать? Надо.
  
  По правде говоря, я не так уж горю желанием вывести на чистую воду предполагаемого злодея - управляющего. По моему опыту - воруют все и везде. И тут надо соблюдать баланс между затратами на учёт и контроль, и размерами воровства. Ибо когда расходы на контроль превышают убытки от мелких краж - то лучше уж пусть воруют понемногу. Иногда, кстати, дешевле просто регулярно менять материально ответственных лиц, чем держать большой штат контролёров.
  Предстоящая проверка отчётности - всего лишь повод немного припугнуть управляющего, дабы в ходе предстоящего всплеска финансовых операций золото не слишком прилипало к его рукам.
  А ещё - совместное листание бухгалтерских книг - единственный пришедший мне в голову способ побыть рядом с основной подозреваемой в заговоре против меня, любимого. Посмотреть, как говориться, что и как, своими глазами. Полезно иногда. И вообще...
  Так! Стоп! О чём это я думаю? То есть вроде о чём надо. Вот только зачем? Всё это уже давно передумано, и соскакивать на те же мысли по очередному кругу, словно испорченная пластинка...
  Ну же, признавайся себе, дорогой барон! Занимаешь голову чем угодно, чтобы изгнать из памяти образ обнажённой танцующей женщины? Да?
  Ну... Пусть и так. И что тут такого? Надо же настроить себя на деловой лад перед, несомненно, важной встречей. Думать ведь надо головой, а не?.. Не так ли?
  
  Гм... Уже начал беседовать сам с собой. Хорошо, что пока не вслух. Бррр! Надеюсь, до этого не дойдёт.
  А вот и двери, ведущие в покои госпожи баронессы. Тут именно покои, а не жалкая комнатёнка, как у некоторых, не будем показывать пальцами... С другой стороны, у этих 'некоторых' есть и свои покои, получше этих. Так что завидовать особо нечему.
  Разве что служанке, вышедшей встретить гостей. Она выгодно отличается от моего Вихиса, исполняющего те же функции. Чем? Полом, молодостью, красотой. Насколько я знаю, она не приходится Смертницей баронессе, но всё равно беззаветно предана ей.
  Почему? А Боги знают... Барону это было как-то не интересно. А вот мне - напротив. Надо будет дать Финдису ещё одно поручение. Или - не надо? Штат у него небольшой - он и его подчинённые не разорвутся, чтобы выполнить все поставленные мной задачи. В результате увеличения количества заданий пострадает качество их исполнения. Так что - нет.
  Хотя... Здесь есть некие аналоги частных детективных агентств. И одно из них возглавляет старый знакомый барона. Вот к нему, пожалуй, и зашлю письмецо через Портал. Решено!
  Девица, по поводу которой у меня возникли эти мысли, тем временем успела доложить хозяйке... Или подруге? В общем, успела доложить о посетителе и вернуться с разрешением войти.
  Что я тут же и сделал.
  
  Жаль, конечно, что в этом мире не принято прихватывать, когда идёшь в гости к даме, бутылку шампанского (или коньячка, в зависимости от вкусов дамы) и коробку конфет. Возможно, это от того, что тут нет ни шампанского, ни конфет. Так что для установления отношений, хотя бы деловых, придётся рассчитывать исключительно на свое обаяние и красноречие.
  Пока топающая впереди 'секретарша' загораживает мне обзор на баронессу, а той, соответственно, на меня - надо бы быстренько оглянуться по сторонам.
  Как-то даже странно, но в апартаментах своей супруги я нахожусь впервые. Причём - совсем впервые. В памяти барона воспоминаний об этом уголке замка, после того, как он определил их для проживания своей новой половинки - нет.
  В отношении быта жены он не отличался любопытством. Выделил комнаты - и с тех пор в гости ни разу не заходил. Даже не подглядывал через смотровые отверстия, которые здесь, конечно, имеются. Поэтому-то тут для меня всё внове, в отличие от других закоулков замка, которые я 'помню'.
  
  А что? В принципе - неплохое местечко. Баронесса, в меру своих сил, постаралась свить уютное гнёздышко. Я бы не сказал, что попытка увенчалась полным успехом, но... Не всегда наши желания совпадают с нашими возможностями, сколько бы мы за такое совпадение не произнесли тостов. Вот и здесь тот же случай.
  
  Наконец служанка сдвинулась с 'линии огня' между мной и хозяйкой апартаментов, и я получил возможность засвидетельствовать своё почтение и горячее желание приступить к порученной владельцем замка работе.
  
  Однако. Госпожа Тали ди Эррис как-то не торопится ответить на мой маленький спич, насыщенный изысканными оборотами. Даже глаз на меня не подняла. Сидит себе, в руках мелькают вязальные спицы... Интересно, она вообще меня слышала?!
  Ага! Похоже, слышала. Опустила на несколько мгновений свои спицы и кивнула в сторону стоящего у одного из окон стола, буквально прогибающегося под неслабой стопкой тяжеленных фолиантов, наподобие того, что мне сегодня притащил Финдис.
  - Вот книги управляющего. Можете приступать.
  Ээээ? Что значит 'можете приступать'?! Я же поручил... В смысле, барон поручил нам работать вместе.
  - А мы разве не вместе должны?...
   - Я всё уже просмотрела, - ледяным тоном прервала меня баронесса. - И теперь хочу сравнить результаты своей проверки с результатами вашей. Вы ведь достаточно компетентны, чтобы разобраться в этом без моей помощи? Вот и чудно! Когда закончите, сверим, что у нас получилось.
  
  М-дя... Я как-то ожидал, что мы будем листать эти пыльные страницы рядом, так сказать, плечом к плечу... Ну или хотя бы сидя друг напротив друга...
  Кыш! Кыш! Изыди! Это я появившемуся перед глазами образу супруги, склонившейся над талмудом, а её декольте... Нет, согласен. В таких условиях работать решительно невозможно! И то, что сидеть мне из-за расположения стола придётся спиной к источнику соблазна, тоже правильно.
  Вот только, не видя баронессы, я мог всё это спокойно просмотреть и где-нибудь в другом месте. Например, в своей комнате. Так что, мои коварные планы пошли прахом? Посмотрим-посмотрим... А пока займусь ка работёнкой, которую сам на себя и взвалил.
  
  В меру тяжело вздохнув, я направился к ожидающей меня горе местной бухгалтерской документации. Раскрыл первый стащенный с её вершины талмуд и окунулся в для кого-то увлекательный, а лично для меня - скучный и нудный мир цифр.
  Уфф! Меня и в 'в прошлой жизни' это перебирание бумажек стояло поперёк горла. И тут никуда от них не делся. Ну что ж, посмотрим, посмотрим, что нам пишут из Янины, как любил говаривать мой прежний непосредственный начальник...
  
  А что могут писать? Бухгалтерские и хозяйственные книги во всей вселенной одинаковы. Дебет-кредит-сальдо. Куплено-продано-списано. Получено-уплачено... Сдал-принял. Подпись, прОтокол, отпечатки пальцев... Нет, последнее уже из другой оперы. В общем- скучно, товарищи, скучно... И то, что коварной супружницы не видно, не облегчает работу, а как раз наоборот. Чем она там занята? Судя по периодически доносящемуся лёгкому цоканию спиц, всё ещё вязанием.
  
  Молодец, конечно... Вообще - что-то есть в представительницах прекрасного пола, которые умеют, и, главное, любят вязать. Как говорится - разные женщины ходят по свету... Есть женщины - большие дети, женщины - боевые подруги, есть такой типаж, как 'женщина - праздник', с которой хорошо загулять ненадолго, но не дай Бог на ней жениться! Есть женщины-матери, и так далее... Короче, ещё раз повторюсь - девушки бывают разными. Что, в принципе - полбеды. Вся беда в том, что разной может быть одна и та же девушка, причём настолько разной, что только диву даёшься...
  Но я отвлёкся. В общем - женщина, которая дружит со спицами и клубком ниток, вовсе не обязательно скучна и неинтересна, как многие считают. Лично мне попадались весьма, весьма любопытные экземпляры. И вот что у них общего - из них получаются замечательные хранительницы семейного очага. К сожалению, поздно я это понял. Да и как-то не нужен мне был до сих пор семейный очаг...
  
  Так. Опять отвлёкся. Что у меня тут вытекает из цифирок? А ничего интересного. И противозаконного. Да, закупки осуществляются на бестендерной основе у узкого круга поставщиков. Ну, это не всегда плохо. Наоборот, могут быть даже скидки, как постоянным клиентам. С продажами аналогично. Усушка-утруска и прочее списание вроде бы в норме. Местами в книге есть подчистки, но это тоже бывает. Ошибся писец, не ту цифру написал. Зачистил, исправил на правильную.
  Это что же, мой управляющий - честнейший человек? Не верю! Так не бывает! Я уже большой, и в сказки не верю. И что-то меня в этих книгах цепляет... Вот только - что?
  Полистаем снова... Ага! Вот тут. Вот тут. И вот тут... Количество подчисток в последнее время резко увеличилось. И в чём причины? Тэкс-тэкс-тэкс... Всё таки придётся ещё раз напрячь Финдиса. Нужна ревизия на складах и в казне. Причём желательно - негласная. А по предыдущим годам... Это снова к частным сыщикам. Пусть обратятся к кому-следует, и узнают, какими реально были средние цены на кое-какие товары. А я сравню с этими.
  Да. Так и сделаю. Пожалуй, на сегодня всё.
  Я захлопнул очередную суперкнигу и с хрустом потянулся. Эх, забыл! Здесь это не принято! Так, украдкой оглянуться... Точно, баронесса в обалдении! Такое вопиющее нарушение этикета!
  Надо срочно извиняться...
  - Простите великодушно, госпожа ди Эррис... Эти цифры... У меня от них голова закружилась. Думаю, надо сделать перерыв. До завтра.
  - Что, тяжёло? - иронично улыбнулась баронесса. - Хорошо. Можете забрать книги с собой. Когда... Если продвинетесь в вашем расследовании - поделитесь успехами.
  Вот язва! Ну ничего, сейчас тебе будет симметричный ответ!
  - Я бы с радостью... - изображаем нерешительность, - Но нет. Простите - не могу. Барон поручил нам заниматься этим делом вдвоём. И боюсь, он не обрадуется, если узнает, что я нарушил приказ. Так что придётся мне прийти к вам завтра... И приходить, пока полностью не разберусь со всем этим.
  Ну, что на это скажешь? Барон ведь такой - накажет обоих нерадивых исполнителей. И ты это знаешь.
  - Хорошо, - притопнула ножкой моя супруга после почти полминуты напряженного молчания. - Приходите. Пожалуй, со следующего раза мне придётся помогать вам, раз вам так тяжело даётся эта простая работа.
  Угу... Думает, что уколола. Пусть думает. А я своего добился. Есть официальная причина каждый день быть рядом с подозреваемой. Нет, всё-таки интересно, завтра она будет сидеть рядом со мной, или напротив?
  
  Вот таким образом закончился мой последний трудовой подвиг в первый день официального 'кандидатства' в наследники барона. То есть, почти последний. Рассудив, что времени до ужина ещё много, я решил использовать его с толком и не тянуть с запланированным на завтра инспектированием крепостной стены, а заняться им прямо сейчас. Ведь утром был осмотрен только небольшой её участок. Этого мало.
  Так что, распрощавшись с баронессой, я поспешил исполнить задуманное. Естественно, в сопровождении 'почётного караула', к которому уже потихоньку начал привыкать.
  Осмотр проводил вдумчиво и неторопливо, за исключением разве что одного, гм... места. Которое проскочил с максимально возможной скоростью.
  В итоге время ужина пропустил. Ну и ладно. Всё равно теперь переживать по этому поводу не приходится. Финдис, несомненно, уже дал указание шеф-повару поставить меня 'на особое обслуживание'. Так что теперь тот должен обеспечить кормёжку по первому моему требованию в любое время дня и ночи. Да и вообще: ужин - не обед. Со временем и даже с местом его проведения здесь не так строго.
  В общем, закат я встретил на стене. Полюбовался немного окружающими красотами, вздохнул по поводу того, что тут не предусмотрен шезлонг и маленький столик с бутылкой чего-нибудь согревательного на нём и поспешил в свою комнатушку, на ходу отсалютовав заступающей в ночной караул смене стражников.
  Как и предполагалось, ужин мне был подан по первому требованию, причём весьма обильный. Вопреки известному мудрому совету, отдавать врагу я его не стал, а сожрякал полностью с большим аппетитом. Оставив лишь полкувшина вина себе на утро и для очередной ночной гостьи, которая, кстати, постучалась в двери строго по расписанию. Молодец! Да впрочем, они тут все такие пунктуальные. Я уж начал отвыкать от поговорки: 'Если женщина вовремя пришла на свидание - значит, у неё сломались часы'.
  Если сначала у меня были сомнения в том, целесообразно ли устраивать ночь любви после таких дневных нагрузок, да ещё и с учетом, что завтрашний день обещает быть не легче, то после того, как проказница одним гибким движением выскользнула из платья, голосу разума пришлось заткнуться. Такая фигура!...
  И вообще - живу пусть и не один раз, но точно - последний. Надо успеть взять от жизни всё!
  
  Короче, уснул я далеко за полночь. В принципе - нормально. Тело молодое, здоровье лошадиное. К утру снова готов к подвигам и свершениям. Особенно после обильного завтрака.
  Второй день в роли вероятного наследника был похож на первый. Только как там Финдис снова гонял ведьмочку ( подобно мне, между прочим, проведшую бурную ночь, как и ожидалосью Кстати, на этот раз с Хроффом )- я смотреть не стал. Уделил больше времени боевой подготовке. На этот раз тренировался не один. Рядом размахивали тупыми железяками несколько воинов из гарнизона замка.
  В перерывах между раздачей и получением ударов я успел со всеми перезнакомиться. Ну и, конечно, обсудить последние новости о затеянной, очевидно, совсем выжившим из ума старым бароном войне с горцами, о скором прибытии наёмников... Ну, и так далее.
  М-дя, с сохранением военной тайны здесь не очень. Хотя, с другой стороны, я и не давал приказа её сохранять.
  Как и предполагалось, вояки предстоящему случаю размять кости, проявить массовый героизм и по результатам боевых действий получить правительственные награды обрадовались не очень. А инструктор, кроме всего прочего, был озабочен тем, что 'тренажерный зал' теперь скорее всего перепрофилируют обратно в казарму. А где заниматься? Нет, понятно, что тут есть нечто вроде плаца, и в сухую погоду большинство тренировок там и проходит. Ну а если дождь?
  Эхх! Разнежились они тут, разнежились! Дождь им, видите ли, мешает! Солдат обязан стойко переносить!... Вот пусть и переносят! Хотя какое-нибудь помещение, конечно, надо бы подыскать. Может - где в подвалах? Ещё один повод устроить там инспекцию.
  После того, как я и Алиса провели каждый свою маленькую учебную войну, настало время магических занятий.
  И процесс, и результаты оказались такими же, как и вчера. То есть, долго, нудно и безрезультатно. Единственное утешение - Рыжик таки выполнила своё обещание. Принесла мне книгу по магии.
  А вот с заказанными материалами для изготовления пороха что-то там не срослось. Но Алиса заверила, что они обязательно будут, только чуть позже.
  Ну-ну... Надеюсь, что это так и будет. Ну а пока... В принципе, как я узнал, всё необходимое можно купить и не у магов. А древесный уголь так и вообще производится у меня в домене. И, кстати, не только уголь. Так что надо проработать 'вариант Б'...
  
  Однако сначала - книга. Очень уж не терпелось узнать, настолько ли мрачны мои магические перспективы.
  Так что послеобеденный отдых я посвятил листанию этой не очень большой, по крайней мере в сравнении с гроссбухами моего управляющего, книженции.
  
  Но в книгах ведь главное не размер.
  А содержание. Которое оказалось очень интересным. По крайней мере - лично для меня. Книжка, как я понял, предназначалась для студентов-первокурсников магакадемии, и ей хорошо бы подошло название 'магия для чайников'. То есть рассказано практически обо всём - но ооочень понемногу.
  Первым делом я пробежался по строкам, где подтверждался вчерашний неутешительный 'диагноз' моей учительницы. Найти их было нетрудно - помогла предусмотрительно вложенная Алисой закладка.
  М-дя... действительно - правда. Если книжка, конечно, не фальшивка.
  Так. Что-то я стал подозрительным донельзя. С другой стороны - а как иначе? 'С волками жить...'.
  Подозрительность подозрительностью, но за недоказанностью обратного примем версию о моей магической импотенции за рабочую. Тогда получается - книга эта для меня представляет не большую ценность, чем какой-нибудь рыцарский роман. В смысле - почитать, чтобы развеяться. Не более.
  А если подумать? Может, там описывается какое-нибудь полезное магиченье, которое я мог бы заставить смагичить подручную ведьмочку, но не заставляю, так как о нем ничего не знаю. Блин! Это я мощно задвинул! Сам с трудом понял, что подумал!
  Шутки шутками, а проштудировать подвернувшийся учебник надо.
  Чем я и занялся. Через полчаса книга была пролистана по диагонали, а я откинулся на подушки (читал-то лёжа - надо совмещать приятное с полезным), и принялся осмыслять прочитанное, по мере осмысления раскладывая информацию по полочкам в голове.
  Больше всего меня заинтересовала глава, посвященная, так сказать, основам теории магии. И разочаровала, пожалуй, больше всего она же. Если не считать приговора, что полноценным магом мне не стать.
  Я, как выходец из технократического мира, ожидал увидеть какие-то, пусть простенькие, гипотезы, формулы, схемы и так далее...
  Увы. Все теоретическое обоснование магии заключалось в том, что она была, есть и будет везде и всегда. Причём, что интересно, магия и возможности, дающиеся местными богами некоторым своим последователям, считались абсолютно разными вещами. Хоть по внешним проявлениям одно от другого зачастую и не отличишь.
  Далее излагалось потрясающее откровение, о том, что часть людей магичить не может, а часть может, но по-разному. А я то, наивный, и не знал! Спасибо - открыли глаза!
  Несколько более интересным представлялся постулат о том, что маги черпают необходимую для себя энергию из окружающего пространства. Само по себе довольно банально, но есть тонкости.
  Первая - чьяти, то есть магическая энергия, разлита в этом самом пространстве равномерно. То есть мест, где маг отрезан от магического источника, не существует. Рад за местных магов. А то приходилось в прошлой жизни почитывать в фэнтезюшках про зоны 'безмагии', как естественные, так и искусственные.
  Вторая - мага можно сравнить с аккумулятором, накапливающим и затем использующим магическую энергию. А если более образно - то с чем-то похожим на знаменитый бассейн из школьной задачки по математике. Ага, тот самый. В который через одну трубу вливается, а через другую выливается. То есть маг может накопить не больше определенного количества чьяти. Но при этом накопить с определенной скоростью. Ограничиваемой 'диаметром входной трубы' Или входного канала, или что там у него ещё. Но и 'выходная труба' тоже не безразмерна.
  Вот и выходит, что, 'мощность' заклинания ограничена 'исходящей пропускной способностью мага', а количество непрерывно творимых заклинаний - 'ёмкостью' и 'входящей пропускной способностью'.
  То есть теоретически должны существовать маги, которые могут выдавать только маломощные заклинания, но зато практически непрерывно, и маги, которые могут выдать что-нибуть супермегагигамощное, но 'заряжаться' для этого им надо лет десять.
  И практически они существуют. Но это - уникумы. Редчайшие исключения из 'общей массы'. У которой входная и выходная пропускные способности примерно одинаковы, а 'ёмкость' находится в строгом соотношении с ними. И соотношение это неизменно, вне зависимости от силы мага, которая может расти только в результате постоянной магической практики, соответственно с исходным природным магическим талантом.
  Правда, тут есть третья тонкость:
  Непонятно почему, но наблюдается процесс, когда, если маг практикуется не более чем в одном - двух заклинаниях, его 'исходящая пропускная способность' растет гораздо быстрее, чем у мага более широкой специализации. Получается, что более слабый маг, 'заточенный', например, исключительно на создание файерболов, может выдавать огненные шарики большей мощности, чем даже архимаг.
  Вот, кстати, архимагом такому 'магу очень узкой специализации' никогда не стать. Но - выбирая между званием и возможностями архимага - 'журавлём в небе', которого не каждый способен ухватить за хвост, и 'синицей в руках' - одну из всегда востребованных и хорошо оплачиваемых узких специализаций, многие предпочитают 'синицу'.
  Да уж... Конечно востребованных. Если бы в составе моего воинства был хоть один, даже средненький, 'маг-ДРЛО', и дивизион так же не хватающих звёзд с неба 'магов - РСЗО', я бы этих горцев раскатал в тонкий блин меньше, чем за месяц. Наведение на цель, выход на дистанцию огня, удар по площадям... - и перезарядка за время перехода к следующей цели. Вот и вся война.
  Но - деньги, деньги... Один единственный маг - 'слухач' обойдётся дороже, чем все запланированные к найму обычные вояки.
  Нет. Увы - магическая война не для меня. Всё, что я могу себе позволить из 'магической поддержки' - это студентку-недоучку да дешевые артефакты.
  
  Кстати, на дальность обнаружения противника я её проверить-то и забыл. Надо бы исправить. И ещё один момент надо уточнить: оказывается, маги могут использовать дополнительные амулетные 'накопители'. Вот только не все маги. Чтобы подключить такой накопитель (точнее, обеспечить возможность его подключения) - надо провести специальную магическую процедуру. Далеко не забесплатно, конечно.. А увеличивает такой накопитель емкость мага не более, чем на пять процентов. Вроде бы и немного - но всё относительно. Пять процентов от ёмкости студиоза, и то же самое от ёмкости архимага - в абсолютных величинах отличаются на порядок.
  В общем - сомневаюсь, что Алиска может использовать накопители. Но спросить надо... И ещё вопрос - но уже (то есть пока) к книге...
  
  Да! Читал я, естественно (по крайней мере для меня) не всё подряд, а пролистывая страницы в поисках ответов на возникающие по ходу чтения вопросы. К сожалению, ответы эти шли в тексте не по порядку, а были раскиданы по всей книге где попало.
  Вот, например: если ограничить доступ мага к 'магической энергии' невозможно без тонкого и длительного влияния на самого мага, и так же достаточно сложно лишить мага возможности пользоваться своими возможностями (каламбур), то как действует продемонстрированный мне ведьмочкой защитный магический кокон? Ведь он - я видел - не пропускает не только материальные предметы, но и магические конструкции - то есть, является преградой на пути распространения магической энергии. По идее выходит, что если мага заключить в такой кокон, то тот рано или поздно исчерпает всю находящуюся внутри кокона чьяти... И конец колдовству. Что-то не срастается...
  Прямого ответа на этот вопрос в книге я не нашел. Но из обрывков информации, вычитанной то там, то там, получалось, что результаты деятельности магов материальны. Или полностью, или по большей части. Молния, например, или те же ледяные иглы - это обычные материальные объекты. А вот файербол материален лишь частично. Но без материальной составляющей он - ничто.
  К моему удивлению, самым сложным из всего, что Алиса выдавала вчера на стене, оказалось 'ледяное копьё'. Я-то думал, что это просто увеличенный вариант 'ледяной иглы'... А оказалось - сложное заклинание, которое не сразу запускает снаряд в цель, а сначала формирует нечто вроде 'замораживающего луча', который, как я понял, охлаждает мишень почти до абсолютного нуля, а потом служит каналом наведения для собственно той самой 'большой сосульки'. То-то 'копьё' летело так ровно.
  По идее, для некоторых задач хватило бы и только луча - без добивающей сосульки, но упоминаний о подобном заклинании я не нашел. Ещё один вопрос к 'учительнице'.
  
  Вот, собственно, и всё, что я нашел интересного. Остальное - муть. Местная магия, судя по книжке, основывалась на оперировании конструкциями - 'плетениями', создаваемыми из генерируемыми магом 'магических нитей'. 'Нити' были четырёх сортов: 'огненные', 'земные', 'водяные' и 'воздушные'. В полном соответствии разделам магии.
  Про 'генерирование нитей' - это уже я додумал. В книге было написано, что маги используют их готовые - просто вытягивая из окружающего пространства. Ну да, ну да... Чтобы у мага в 'накопителе' хранились рядом 'нити' огня и воды - в высшей мере сомнительно. А предположение, что маг накапливает некую не привязанную к стихиям магическую энергию, а потом с помощью неё занимается ловлей стихийных нитей и плетением из них макраме...
  Хотя... А чем отличается моя идея с генерированием стихийных нитей из нестихийной энергии от идеи ловли стихийных нитей при помощи стихийной энергии? Ладно - будем считать, что всё так, как написано.
  
  Между прочим, в книге описывались и 'узоры' простейших магических конструкций. Даже с цветными картинками. Я пролистнул эти страницы не глядя. Что мне с них толку, если я магии не вижу? То же самое и с главой про создание магических предметов.
  
  Нет. Про 'не глядя' - вру. Просмотрел всё же мельком, когда пришлось ещё раз перелистать всю книжку в поисках ответа на ещё две неясности.
  Первая из которых - в книге нигде не было ни малейшего упоминания о некромантии. Хотя старый барон пребывал в полной уверенности, что она существует.
  С другой стороны - эта уверенность основывалась только на рассказах других людей. Сам он ничего такого никогда не видел. А рассказы - это дело такое... У нас (то есть теперь - у них) вот на Земле многие уверены в существовании вампиров. Это же не значит, что они есть на самом деле.
  Вторая неясность - в книге упоминалось о том, что таких бездарей, как я, рекомендуется привлекать в качестве 'преобразователей структуры'. Но о том, что это за структура, и как, а главное - зачем её преобразовывать - ни слова.
  
  Значит - образовались ещё два вопроса к Рыжику.
  
  За не то, чтобы очень увлекательным, но зато познавательным чтением чуть не пропустил время, когда надо было топать к баронессе для продолжения работы в качестве следователя ОБХСС. Завести себе, что ли секретаря-референта? Он же денщик, он же мажордом и так далее... А что? Это мысль! И я её буду думать. Но попозже. А сейчас -руки в ноги и вперёд к новым подвигам!
  
  Успел на вечернюю трудовую вахту вовремя. Хоть и запыхался малость вследствие вынужденной пробежки по лестнице.
  На этот раз супруга соизволила разбирать книги вместе со мной. Не то, чтобы совсем рядом - уселась в метрах полутора справа за тем же столом. Ну и ладно. Если бы сидела напротив меня - всё равно ничего особенно интересного не увидел: ввиду полного отсутствия декольте у надетого ею по такому случаю платья.
  Зато теперь она ко мне поближе. Надеюсь, в дальнейшем удастся сократить расстояние до минимума и наладить если не близкие, то хотя бы относительно дружественные отношения. Как говорится - 'стерпится-слюбится'. А может и...
  Ведь как случаются служебные романы? Два обычных человека противоположного полу притираются друг к другу на работе, притираются... А там, глядишь, и корпоратив. И начинается такое трение!..
  
  Так, вы опять спошлили, поручик!.. Хотя насчёт корпоратива мысль здравая. Надо бы устроить какой-нибудь праздник. Вино рекой, 'певцы заграничные', то есть бродячие менестрели и бродячие же комедианты...
  С другой стороны - а почему сразу 'бродячие'? Бабу-Ягу ведь можно воспитать и в своём коллективе. Провести смотр местной самодеятельности. Организовать театр, а то и балет... Поручик, не облизываться, представляя балерин! Особенно после представления... В постельке...
  
  Так-так... И что это, блин, за мода воображать каких-то виртуальных дрыгоножиц, когда рядом сидит вполне реальная, и, не побоюсь этого слова, роскошная женщина? Правда, если на неё слишком часто поглядывать, можно заработать косоглазие... Но можно же коситься и пореже.
  Нет. Нельзя. Не получается. А запах! Запах от неё исходит умопомрачительный! Вроде и не духи... Какие-то травы, цветы... Запах лета. Беспечного и весёлого. Отпуск...
  Стоп! Не расслабляться! Какой отпуск?! У баронов не бывает отпусков. И вообще: что это я расклеился? Может, феромоны какие? Или магия?
  Я ещё раз покосился на соседку. На этот раз насторожено. По идее, никаких таких магических штучек у баронессы на было. Но не зря же между ней и кем-то голубки курсируют...
  А вывести врага из строя можно ведь не только при помощи яда, оружия или боевой магии. Ещё он, например, может сойти с ума от страсти. Искусственно вызванной.
  Что-то мне этот запах резко перестал нравиться... Слинять, что ли, под каким-нибудь благовидным предлогом? Или нет. Попробую вечер продержаться, а потом поговорю с Алисой и Финдисом по поводу антидота.
  Как ни странно, после этой мысли 'отпустило'. Я даже смог не изображать копание в бухгалтерских книгах, а действительно им заняться. И ещё кое-чего нарыть.
  В общем, покидал я женушку после окончания очередного акта шоу под названием "аудит управляющего" вполне довольным собой.
  Хоть и несколько озабоченным.
  Финдис, Финдис, где ты? Мобилок в этом мире нет, амулеты связи мне не по карману, шнурок с колокольчиком вызова к моему нынешнему месту обитания протянуть только планируется. Послать кого-то из охраны? Нет, нельзя. Ослаблю свою безопасность и нарушу режим секретности.
  И что делать? Вдруг я всё же нахожусь под каким-то враждебным воздействием? И медленно, но уверенно загибаюсь? Навестить Целителя? Нет, чтобы он вглядывался в мою ауру - особого желания не имею. Хоть архимаг и говорил, что по ауре во мне старого барона фиг кто узнает - береженого бог бережет. То есть боги.
  Вломиться с криком "Хелп!" к Алисе? Нет. У неё-то и опыта особого в этих делах не имеется. Так, одна теория. И неизвестно ещё, какая по этой теории оценка.
  Да что ж это такое?! Куда не кинь - везде клин!
  
  Короче, обеспокоенность моя по мере удаления от покоев графини постепенно нарастала, медленно, но уверенно переходя в панику. Так что, ввалившись в свою комнату, я тут же запер за собой "парадную" дверь, и кинулся к потайному ходу. Мне срочно нужен Финдис!
  Блин, как же медленно отползают в сторону эти потайные двери! Надо с этим что-то делать! Это ведь и "аварийный выход" - в случае чего...
  
  К моему большому облегчению, за стариком бежать не пришлось. Он, как обычно, оказался в нужное время в нужном месте. То есть прямо за потайной дверью.
  Не спрашивая, зачем он там оказался, я сразу выложил свои опасения.
  Внимательно выслушав меня, Финдис подумал несколько секунд, и предложил те же самые варианты, что приходили в голову и мне: обратиться за помощью к ведьмочке или Целителю.
  - И это всё, что ты можешь посоветовать? - не удержался я от разочарованного возгласа.
  - Ещё Хиндуил... - после ещё одной короткой паузы предложил старик.
  - Точно! И как я сам не вспомнил?! - едва удержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу.
  
  Хиндуил. Старый барон пересекался с этим человеком ещё в бытность агентом Тайной Службы. Этот невзрачный задохлик, по крайней мере таким он запечатлелся в памяти Илара ди Эрриса, работал тогда, на, так сказать, конкурирующую контору. Тайную Службу одного из соседних королевств. Но не полевым агентом, как прежний владелец моего тела, а всего лишь рядовым алхимиком в подразделении, которое я для себя обозвал термином "техотдел". Такие отделы, как выяснилось, в том или ином виде имеются в любой спецслужбе. Даже в этом мире, хоть здесь и предпочитают технологии магию.
  О том, каким образом какому-то местному божеству было угодно переплести судьбы двух столь разных людей, можно написать отдельную книгу. Я бы даже, возможно, этим и занялся, вот только времени нет, да и, боюсь, тут такой опус "не пойдёт". Ибо местный читатель всё ещё не вырос из рыцарских романов, а история с двумя тогда ещё молодыми людьми произошла далеко не рыцарская.
  Если говорить коротко, Хиндуил был обязан барону ди Эррису жизнью. Нет, тот не спас его от коварных врагов, не вытащил из глубокого омута и не вынес на руках из пылающего здания.
  Он просто не убил работника конкурирующей службы в момент, когда с легкостью мог это сделать. И даже не "мог", а "должен был".
  Конечно, такое действие, а точнее, бездействие, было вызвано вовсе не милосердием и гуманизмом. Просто ди Эррис решил, что этот человек будет полезнее живым. В качестве информатора и поставщика кое-каких интересных вещей.
  Причем и информация, и "интересные вещи" до Тайной Службы должны бвли не доходить. Хиндуила барон завербовал исключительно для себя.
  Вот как! Интересно!
  И плохо.
  Плохо то, что до сих пор я, получается, зря считал, что знаю о бароне ди Эррисе всё. Как бы не так! Да, доступ к его памяти у меня полный. И я могу "выдернуть" практически любое его воспоминание. Вот только для этого надо знать, что "дёргать". Что именно это конкретное воспоминание для меня важно. А сотня-другая "лежащих рядом" - нет.
  И откуда ж я могу это знать?! Да ниоткуда!
  И что теперь делать? Ничего, кроме ежедневного выделения хоть чуточку времени под копание в собственных мозгах методом "научного тыка", в голову не приходит.
  Что ж, пожалуй, придётся так и поступить. Но сейчас не до этого.
  Первое: надо связаться с этим Хиндуилом. Если он не помер ещё, конечно, или не сменил место жительства. Он, хоть и алхимик, но в магии разбирается неплохо. И связи в среде магов и продавцов магических артефактов у него имеются. Так что, действительно, может помочь.
  Второе: если я не могу по своему желанию вытянуть из баронской памяти важную информацию, о существованию которой мне неизвестно, то уж сделать выборку по ассоциации с имеющейся, вроде, должно получиться. А ну-ка, ну-ка!
  
  Ого! Понеслось! Я вернулся в комнату, предварительно поманив пальцем Финдиса за собой. Надеюсь, не обидится. Правильнее было бы пригласить словами, но не до того. В голове словно бы включилась одновременная обработка двух потоков информации.
  Один поток просто прокручивал факты из биографии барона, подобные только что вспомненному, а во втором обрабатывалась вытащенная из той же памяти кодовая таблица для шифрования переписки с алхимиком.
  Однако же барон тот ещё монстр! Это я по поводу инфы из обоих потоков. Но эмоции позже, позже...
  Сейчас достать лист бумаги... Вот так. Где тут было перо?.. Ага, вот оно! Теперь пишем кодограмму...
  Вот так... Я и не знал, что являюсь ходячей шифровальной машиной.
  Ну вот и всё. Осталось приказать Финдису запечатать послание и отправить его через портал по указанному адресу. Да! И ещё приказать сделать запросы владельцам лавок, торгующих магическими предметами! Может, у них есть что-нибудь для решения возникшей проблемы?
  Всё? Всё!
  Теперь осталось только ждать.
  
  Что я и сделал. А в ожидании ответов (каковых стоило ждать не раньше утра) и ужина (тут, слава богам, ждать поменьше) принялся разбираться с воспоминаниями, только что вытянутыми из памяти барона.
  Оказывается, эпизодов, похожих на историю с алхимиком, там было довольно много. Разные люди при разных обстоятельствах... торговцы, мастера-оружейники, воины, чиновники, родственники (и родственницы) хоть сколь-нибудь влиятельных особ... Воры и убийцы, наконец.
  Кому-то прежний хозяин моего тела помог, кого-то прижал. С кем-то проделал и то и другое. Этакий дон Корлеоне...
  Фактически, барон создавал свою собственную агентурную сеть. И почти создал.
  Но помешала заварушка в связи со сменой монарха. Часть агентуры перешла в мир иной, с частью потерялась связь, ещё часть стала бесполезной. И никаких возможностей по восстановлению структуры. За столько лет произошла и естественная убыль.
  Так что сейчас из почти сотни этих полезных людей остались, по моим подсчётам, всего пятеро-шестеро. Включая Хиндуила.
  Пожалуй, надо попытаться связаться и с ними. Но попозже. Это не так срочно, как алхимик.
  
  Эхх!!! Опять ждать! Я нервно зашагал из угла в угол. Это пока Финдис донесёт письмо до портала, пока в пункте назначения его доставят по адресу... А сейчас ночь, между прочим! Значит, пока добудятся старика... Если он ещё жив вообще. Барон с ним уже лет с пяток не связывался.
  Нет, так не пойдет. Что за скептицизм?! Надо надеяться, что жив. И что страдает бессонницей, так что будить долго не придётся. И что сможет помочь...
  
  Ну а на случай, если надежды не оправдаются, есть вторая линия обороны - магические лавки. Эти, правда, торгуют в основном ширпотребом, реально стоящий товар идёт по совсем другим каналам... Типа того же Хиндуила. Но всё же хоть какую-то защиту там прикупить можно. Всё вредоносное воздействие не снимет, но хотя бы ослабит до уровня, когда наведённая страсть не будет отключать мозги.
  Она их, правда, ещё и не отключала. Но этого момента мы дожидаться не будем.
  
  Ждать... Ждать... Чем бы таким скрасить ожидание?
  Словно в ответ на мой вопрос в дверь негромко постучали, и девичий голосок спросил, можно ли войти.
  Что за вопрос?! Не можно, а нужно!! Вот ты-то, девочка, и поможешь мне сбросить напряжение...
  Казанова, Казанова... Зови меня так. Мне нравится слово...
  
  Угу, Казанова... Ближе к утру выяснилось, что, по крайней мере, по результатам данной конкретной ночи я этого высокого звания недостоин. То есть нет, очередная служаночка была в восторге, но это не показатель.
  В свое время, когда конкистадоры впаривали доверчивым аборигенам стеклянные бусы, те тоже были в восторге. Так что на местных в вопросе оценки своих ночных достижений я полагаться не могу. Только на себя, любимого. И, если честно, сегодня все прошло на "троечку с плюсом". Без огонька, без задоринки...
  А откуда им взяться, если мысли совсем о других проблемах?
  Нет, даже не так. Откуда им взяться, если " в процессе" в голове вообще имеются какие-то мысли?
  Ну ладно. Улучшу показатели, когда сегодняшняя гостья пойдёт по второму кругу. Замок-то небольшой и относительно малолюдный. Служанок мало. Из них молодых ещё меньше. Из них... Да. Пора, пожалуй, уже составлять список фавориток. Женщины, конечно, одинаковые, но некоторые всё же...
  Так. Значет, включаем первую, третью и, пожалуй... Нет. Пожалуй, всё же надо сделать второй заход по каждой. И ещё...
  Блин! Как же я забыл?! У меня ж тут в ближайшем будущем появится толпа наемников! Нормальных здоровых мужиков, зело охочих до нормальных здоровых женщин. Это тут начнётся сексуальный террор!
  И сексуальная же неудовлетворенность. Разборки из-заза женщин, или за места в очереди к ним, и вполне возможно - вытекающие из этого жертвы как среди наемников, так и среди мирного населения.
  Да и женщины у меня тут все приставлены к какой-нибудь работе. Которая наверняка теперь пострадает.
  Гм. И что же делать? Дело ясное: или кинуть клич по владельцам борделей в близлежащих городишках, или произвести набор кадров из моих крепостных пейзан. То есть пейзанок. Заодно и, так сказать, новая свежая кровь вольется в гены местного населения. Тоже полезно. Ладно, утром посоветуюсь с Финдисом.
  
  Нет, ну надо же! Не успел о нем подумать - он уже здесь! Принес ответы от торгашей магическими вещами на мой запрос.
  Однако... Оперативно же они работают. Ещё ночь на дворе, небо только-только начинает сереть, предвещая рассвет, а у меня уже на руках прайсы на интересующие меня вещицы. Как говорится, бизнесмены не спят.
  Ну-ка, ну-ка... Будем посмотреть... Так. Это, пожалуй, можно взять, и это... И вот это. Но не сейчас. Денек-два можно потерпеть. Собью цену, а то и вовсе дождусь письмеца от Хиндуила. Чую, он может предложить нечто посерьёзнее.
  
  А вот как обезопасить себя на предмет повторения магических атак со стороны супруги?
  Элементарно, Ватсон! Надо только это время не оставаться с ней наедине! Сомневаюсь, что гадость, которую она применяет, избирательного действия. Скорее всего, валит всех мужиков подряд в радиусе досягаемости. Зачем ей это надо? Так что на обеде я могу быть спокоен. Случайная же встреча маловероятна.
  А неслучайная... Барон я или не барон? Что, не могу себе придумать "наследничку" срочное задание подальше от баронессы? Например, проехаться по окружающим селам на предмет набора ополчения, и, кстати, "женского персонала", о котором я только что думал. Да и просто ознакомиться с окружающей местностью.
  Кстати, насчёт ополчения - это мысль. Здесь этот род войск практически не используется. Но в моем случае - сойдет. Назначить сержантов из бывалых воинов, пусть дрессируют
  Так что поездка нужна, но, пожалуй, попозже. У меня ещё и в замке дел куча.
  О! Я же хотел посмотреть, что там с насосами! Взять Алису, и с ней, как говорится, "на дно!" То есть поручить это от имени барона Алисе, а меня придать для сопровождения и обучения магии, так сказать, "в процессе".
  Я изложил свою идею Финдису. Тот в целом её одобрил, но предупредил, что сначала надо отправить кого-то исследовать спуск в колодцы. Не по веревке же спускаться. А по лестнице уже двести лет никто не ходил. Может, она вообще обрушилась. Так что раньше вечера поход не может начаться никак.
  
  Я пожал плечами. А мне раньше и не надо. Вечером это будет как раз, вместо посещения леди Тали.
  На том и порешили. Финдис испарился готовить разведгруппу для обследования колодцев, а я попытался уснуть. Теперь, когда на душе стало поспокойней, это должно получиться.
  
  И действительно, получилось. Правда, может быть, зря я это затеял... В смысле поспать. Кажется, только глаза сомкнул, а уже в двери кто-то бухает...
  Так. В двери. Это которые не потайные. Значит, дело у кого-то ко мне официальное. Или убивать пришли. Типа "Кто там?" - "Телеграмма", а потом врываются, чик по горлу...
  Эк у меня паранойя разыгралась.
  - Иду-иду! - крикнул я в сторону двери и, бросив недовольный взгляд в сторону светло-серого квадрата окна, за которым едва-едва забрезжил рассвет, пошлёпал босыми ногами открывать. Ноги-то босые, а кольчужку под накинутый плащ надел. И перевязь с мечом прихватил. Учитывая, что здесь нижнее бельё не в ходу, видок у меня, если снять плащ, конечно, ещё тот... Но плащ я снимать не буду.
  Вздохнув про себя по поводу отсутствия в здешних диких краях видеонаблюдения и дверных глазков, я отодвинул засов, слегка толкнул тяжелую дверь, и в образовавшуюся щель недовольно буркнул:
  - Ну, что ещё там?
  - Вас вызывает господин Финдис! - вытянувшись во фрунт, доложил дюжий молодец в доспехах. Ага, один из моих бодигардов. Значит, убивать не будут. И то радость.
   - Сейчас, - я кивнул головой, и, закрыв дверь, принялся в темпе собираться. Интересно, зачем старик вызывает? И почему вызывает, а не сам прибежал? Уж не случилось ли с ним чего? Старость - она не радость всё-таки. Гм... Да. Не радость. А большое счастье. В жизни главное не финиш, а участие.
  Но если Финдису пришел финиш, тьфу-тьфу-тьфу, конечно, что ж я без такого незаменимого дедули буду делать? Подстёгнутый этой мыслью, я оделся в рекордные сроки и пулей вылетел из комнаты.
  Бегом, бегом! Лестницы, коридоры... Позади топот и лязг охраны... А вот и дверь в кабинет моего главного безопасника. У неё, как и у моих покоев, когда я там, охрана. С виду - братья-близнецы моих телохранителей. Ну да, контора ведь одна и та же... Я пролетел мимо охраны, толкнул дверь... И только тогда подумал, что они могли бы сейчас меня если не пошинковать в капусту, то хорошенько намять бока. Охранники-то не знают, что я - их барон. Для них я - какой-то мелкий дворянчик. Может быть наследник... А может и нет. Надо было сначала спросить разрешение войти.
  Но нет. Пронесло. Охрана не шелохнулась. Очевидно, получила соответствующее распоряжение.
  Я, тяжело дыша, влетел в кабинет...
  И застыл на пороге как вкопанный. Финдис (в полном здравии, зараза!) преспокойно сидел за столом. Напротив него кто-то стоял. Ко мне спиной, так что кто - непонятно.
  Очевидно, услыхав стук двери, визави Финдиса обернулся. И я узнал в этом высоком, но при этом худющем, как скелет, немолодом человеке того самого управляющего, расследование предполагаемых тёмных делишек которого и послужило поводом для моих ежедневных встреч с баронессой. Будь они неладны, эти встречи! Придумал на свою голову!
  
  - Проходите, господин Винхем. Садитесь. - Финдис невозмутимо указал на стул слева от стола, - Вот господин управляющий решил поделиться своими соображениями по поводу учёта в нашем замке. С утра пораньше, - безопасник едва заметно улыбнулся.
  
  Так. Прибью обоих! И жаворонка-управляющего, и дедугана, который не мог отложить это утреннее рандеву.
  Разве что управляющий расскажет нечто очень важное, например, чистосердечно признается в хищениях из моей казны... тогда моё сердце как-то смягчится. Ну что ж, послушаем... Я уселся на предложенный стул и хмуро взглянул на докладчика.
  - Итак, господин Оунтис... - поощряюще кивнул Финдис ходячему анатомическому пособию.
  - Да-да... - залебезил тот, заискивающе улыбаясь и кланяясь. - Простите, что потревожил вас в столь ранний час... Но дело неотложное. Я всю ночь не спал. Сегодняшнюю... И раньше... Я думал... Вот... Его милость приказал проверить отчётность... И я... Я переживал... Ведь сама Благословенная Атун говорила: "Люди несовершенны. И могут ошибаться." И я ведь мог ошибиться. И я начал... - управляющий вздохнул, сглотнул и продолжил. - проверять свои книги учёта... И нашёл...
  
  Ага, сейчас начнёт колоться, - я откинулся на спинку стула в ожидании признаний. "Мол, не виноватая я. Люди несовершенны, Все ошибаются. Казнить нельзя помиловать..." Дожали мы родимого показательной проверкой. Теперь только вернуть награбленное в результате "ошибок" и примерно наказать.
  
  Управляющий замялся. Ну да. Признаваться в своих проступках нелегко. Тем более в таких. Но надо. Правило "чистосердечное признание смягчает наказание" действует и здесь. Особенно если "правильно" признаться. Оунтис тяжело вздохнул, мотнул головой и продолжил:
  - Мой помощник... Тагис. Я не мог поверить! Ведь он всегда был такой старательный, трудолюбивый... Это такая редкость среди современной молодёжи! - управляющий осёкся и бросил на меня опасливый взгляд. Ну да. С виду я тоже "молодёжь". Могу принять замечание на свой счёт. Я на всякий случай нахмурился. Однако, вот оно как повернулось... Помощник... А я и не подумал...
  - Кто бы мог подумать! - управляющий словно прочитал мои мысли, - Оказалось, он подчищал записи в книгах! А разницу между реальной суммой и записанной оставлял себе. Я, как верный слуга и честный человек, не могу молчать! - ходячий скелет вздёрнул подбородок, - Такое неслыханное преступление!...
  
  - Спасибо, господин Оунтис, - кивнул Финдис. От имени барона Илара ди Эрриса выражаю вам благодарность за информацию. Однако же... Есть ли у вас доказательства?
  - У меня есть оригиналы некоторых документов, на основании которых сделаны записи в книгах... Там реальные суммы. А исправления сделаны почерком Тагиса. Это легко проверить.
  - Хорошо. - ещё раз кивнул мой безопасник. - Ещё раз благодарю, на этот раз от своего имени. Вы честно исполнили свой долг. Идите к себе, и соберите упомянутые вами бумаги... Ну, скажем, к обеду, - Финдис покосился на меня.
  - Бумаги у меня с собой! - управляющий вытащил из-за пазухи свиток. - Вот!
  - Отлично! - Финдис поднялся на ноги, принял свиток из рук Оунтиса, - и, насупив брови, поинтересовался: - Надеюсь, вы понимаете, что пока о нашем разговоре не должен знать никто? Особенно Тагис.
  - Да, да, конечно! Конечно! - засуетился управляющий.
  - А теперь идите и продолжайте честно служить Его Милости. Если вы будете нужны, вас позовут, - Финдис дал понять, что аудиенция закончена.
  Дворецкий, рассыпаясь в благодарностях и славословиях в адрес барона , скрылся за дверью, и мы с моим главным кагэбистом остались одни.
  Я задумчиво потарабанил пальцами по столешнице. Вот оно как дело повернулось... Похоже, сегодняшний спуск в колодец если не отменяется, то откладывается на неопределённое время. Ибо повода для ежевечерних посещений коварной супруги у меня больше нет. Совместное расследование закончилось.
  
  Или нет? Ещё надо сравнить оригиналы документов с подделанными записями. Кстати, а почему управляющий принёс только "некоторые" доки? Не успел собрать все? Или остальных не существует физически?
  Надо выяснить. Да, потом арестовать подозреваемого, допросить, припереть к стенке, вернуть украденные деньги, если они ещё не потрачены, и вынести строгий, но справедливый приговор.
  
  Так, что-то я уже себя почти убедил в виновности этого юнца. Дошёл до приговора. Между прочим, за воровство в особо крупных размерах у Моей Милости полагается смертная казнь. А если - судебная ошибка? М-дя - тяжело быть вершителем жизни и смерти. Хотя барон на эту тему особо не заморачивался. Ну да. Для него это в порядке вещей. Но не для меня - выходца из "цивилизованного" - разнеженного и избалованного мира.
  Ладно, как-нибудь разберёмся. А пока надо разобраться, почему же Финдис поднял меня так рано. Что, с прослушиванием арии управляющего нельзя было повременить?
  
  - Прошу простить, что не дал поспать, - Финдис словно прочитал мои мысли. - Но, так как вы поручили расследование по дворецкому себе и баронессе, теоретически, она может присутствовать и на допросах. Сейчас она ещё спит, и я всегда могу сослаться на то, что не пригласил её, потому что не хотел тревожить её сон. Но, если бы я отложил встречу с господином Оунтисом на более позднее время, она могла бы прийти, что для вас, как я понимаю, сейчас нежелательно. А вот в пыточную она вряд ли сунется, - улыбнулся безопасник.
  - В пыточную? - поднял я бровь.
  - Ну да, сейчас пошлю людей, чтобы взяли этого негодяя - и в пыточную. Изволите сразу начать дознание, или после завтрака? Извините, но, так как, согласно вашему же распоряжению, вы привлечены к расследованию, ваше присутствие обязательно.
  - Если я не отменю своего приказа, - задумчиво буркнул я. - Хотя, это будет выглядеть странно. Значит, сделаем так. Сейчас берёте молодца... Но аккуратно, без членовредительства. И в самую тёмную, грязную и страшную камеру его. Пусть посидит там, подумает о жизни... И о смерти. Вот вечерком, когда у меня по расписанию встреча с баронессой, и приступим. Я тоже думаю, что леди ди Эррис не почтит нас своим присутствием. А если вдруг почтит - никаких гадостей мне делать не будет.
  - Выполню в точности, - кивнул Финдис. А в камеру... Одиночную или общую?
  
  Я порылся в памяти. Да, есть в подземельях замка нечто вроде тюрьмы. Есть там и "одиночки", и казематы, рассчитанные на кучу народу. А что у меня там, и эта самая куча имеется? Барон ничего такого вроде не помнил.
  Я озвучил возникший вопрос.
  Финдис снова кивнул.
  - Да. Имеется народец... Желающие встать на кривую дорожку никогда не переведутся. Ловим, допрашиваем, и... Простите, Ваша Милость, - мой собеседник перешел на официальный тон. - Вы же знаете, что выносить приговор в этом домене можете только вы. Или уполномоченный представитель короля. Которого тут уж забыли, когда в последний раз видели. А вы... Вы от обязанностей судьи в последнее время отмахивались. Знать ничего не хотели. Не хотели - вот и не знаете... Потому и содержим дармоедов в ожидании суда. Которого всё нет и нет. Хотя, по всем законам, большинство из этих негодяев надо бы давно уже казнить.
  Угу... Вот оно как! Я начал лихорадочно рыться в памяти предшественника. Да, Финдис говорит правду. Барон в последнее время на свои обязанности плевал с большой вышки. То есть, перефразируя в соответствии с местными реалиями - с высокой башни. В том числе и на эту обязанность. И в последний раз он вершил правый суд... Когда же это было?... Ага!
  - Это что получается, есть такие, что ждут приговора седьмой год?
  - Восьмой, - поправил меня собеседник.
  Ничего себе! Нет, у нас люди тоже, бывает, годами сидят в СИЗО в ожидании суда . Но всё равно, как-то неправильно это... И там, и тут. Надо разобраться.
  - Так. К вечеру дела по всем узникам - ко мне. С управляющего стрясти все оригиналы по подчисткам. Все до единого, я повторяю. Тагиса пока в одиночку, - распорядился я. - И ещё... Что о нём известно? Что из себя представляет, чем дышит?
  - Ничего особенного, - пожал плечами Финдис. - Работает у нас давно. Оунтис взял его на службу во время одной из деловых поездок в Торнхгарт. Сначала обычным писцом, тогда тот ещё мальчишкой был. Постепенно за усердную работу дорос до помощника управляющего. Может, стал бы со временем и управляющим. Но вон как вышло... Особых пороков за ним не замечено. Гулянкам предпочитает работу и чтение книг. Да, влюблён в дочь экономки! Безответно. Та, кстати, серьёзно больна. Говорят, долго не протянет. Вот, пожалуй, и всё...
  Тэкс-тэкс-тэкс... Значит, тихоня. В тихом омуте... Ладно, вечером разберёмся.
  Я задумчиво покачал головой и поинтересовался, нет ли у Финдиса ко мне ещё каких-нибудь дел или вопросов. Таковых не оказалось, и я отправился обратно в свои покои.
  Поспать не удалось, так хоть позавтракаю.
  За время, что я провел у Финдиса, замок наполнился снующей туда-сюда челядью. Несмотря на задумчивое состояние, на некоторых представительниц женского пола я всё же отвлекался.
  Кстати! Уже второй раз забыл поднять в беседе с Финдисом вопрос об увеличении штата проститу... в смысле, служанок. Ну ничего, ещё успею.
  
  Завтрак я проглотил, практически его не заметив. Не то что еды было мало... Просто голова забита другими проблемами. Покидал что-то в рот, не помню даже что, запил вином, как водой...
  И отправился на утреннюю тренировку.
  Там всё прошло, как обычно, если не считать окружающего бардака, вызванного тем, что тренировочный зал уже начали переделывать в казарму, коей он когда-то и являлся. Надо, надо искать помещение для тренировок. Может, натянуть большой тент между "гостиницей" и "хозблоком"? Это идея. Вот только надо узнать у управляющего, есть ли у меня достаточно материала, чтобы этот большой тент изготовить.
  Сегодня я пропустил больше ударов, чем обычно. Ну что сказать? А нефиг думать о посторонних вещах, когда занимаешься фехтованием. Даже учебным.
  
  Письмо от Хиндуила мне принесли, когда я ввалился в свою комнату после тренировки и уже почти разделся, чтобы смыть с пот и грязь. Жив, курилка!
  В общем, какое тут омовение?! Так, в полураздетом виде, я и занялся дешифровкой.
  Так... Так... Угу. "Предчувствия его не обманули". Старый барыга смог-таки предложить вещь, которой товары магических лавок и в подмётки не годились. Вот только цена... Я с трудом задавил в себе желание поторговаться. Вещица нужна срочно. Торг тут неуместен. Здоровье, как говорится, дороже.
  Написав ответ, и приказав Финдису отправить с письмом требуемую сумму, я заторопился на занятия магией.
  Тоже, в принципе, ничего необычного. Та же искорка. Сегодня не наблюдалось прогресса не то что по её размерам, но даже и по времени удержания. Но сил, как обычно, ушла прорва.
  Более интересной оказалась затеянная мной игра с учительницей в вопросы и ответы.
  Ну как - интересной... Какие-то ответы представляли интерес, какие-то - нет. Зато некоторые пазлы в голове сложились. Понятно, что не окончательно.
  Оно всегда так. Некая сумма информации создаёт в голове картину, представление о чём-то. Но бывает так, что добавленный к этой сумме маленький фактик меняет картину кардинально. Иногда - на прямо противоположную. И не факт, что ещё какой-нибудь факт снова не поставит всё с ног на голову. Или с головы на ноги - как получится...
  Короче, самым интересным оказался рассказ ведьмочки о "преобразователях структуры". Всё оказалось просто, и, как божилась моя учительница, совершенно не секретно. Скорее всего, барон этого не знал, потому что оно ему было даром не надо. Скорее всего, покопавшись в его памяти, можно даже найти эпизод , где он получал эту информацию. Вот только не придал ей значения и благополучно забыл.
  Итак: оказывается, магический артефакт из какого-либо предмета "просто так" изготовить нельзя. Сначала надо преобразовать структуру этого предмета (точнее, материала из которого он изготовлен) так, чтобы можно его... Гм, скажем - заколдовать.
  Заниматься этим делом, в смысле - преобразованием структуры, может любой человек с магическими способностями. Даже такой как я.
  Вот только есть одна закавыка. Очевидно, за выход энергии для этого самого преобразования у магов отвечает отдельный "канал". То есть - скорость преобразования одинаковая для любого мага, вне зависимости от его силы. И - крайне низкая. В зависимости от материала и размеров заготовки для артефакта процесс может длиться от нескольких месяцев до сотни лет.
  Быстрее всего преобразуются драгоценные камни. Чуть медленнее - драгоценные же металлы. Намного хуже - простые металлы. Ну а там дерево, камни "обычные"... За них сейчас вообще никто не берётся. Смысла нет.
  Точно так же нет смысла заниматься этим делом "нормальному" магу. Сам процесс преобразования простой - нечто вроде медитации, при которой представляешь, что заготовка сливается с тобой. Но ведь магу есть, чем заняться и без этого.
  Потому выход был найден такой же простой, как и процесс. В качестве "преобразователей структуры" обычно задействовали вот таких "недомагов", как я.
  Ну, почти как я. В чём отличие? Я - барон, дворянин. У меня, во-первых, как и у магов, дел хватает и без преобразования, причём намного более интересных. А во-вторых, я за свой труд, конечно, запрошу соответствующую цену.
  И зачем, в таком случае, привлекать к этой работе меня, когда есть люди, готовые работать не то что за гроши, а в буквальном смысле за еду.
  Содержатели, гм, как бы их назвать... Ну, пусть будут - "преобразовательные фабрики". Или "фабрики преобразования". Короче, не важно. Содержатели фабрик искали свою рабочую силу среди низших слоёв местного общества: нищих, сервов и так далее. Вот для этих как раз такая работа - манна небесная. Сидишь целый день, ничего не делаешь, а тебя за это ещё и кормят-поят.
  Между прочим Алиса сообщила мне, что среди преобразователей структуры много и людей с магическими способностями, позволяющими стать сильным магом. То есть, позволившими бы. Обучение на мага не бесплатное. Даже, я бы сказал - далеко не бесплатное. Есть деньги - научат, нет - до свиданья.
  Ну откуда у сервов и нищих деньги? Вот и приходится сидеть целыми днями (или ночами. Для ускорения процесса работа организована в три смены), пялиться на какую-нибудь вещь.
  Однако... Нет, с другой стороны, понятно, что мир - не розовый сад. Каждому своё. Хорошо всё-таки, что я барон. Нехорошо только, что ненадолго. Очень ненадолго.
  
  Информацию о преобразователях структуры я, конечно, выслушал, но проверка бы не помешала. Практическая. Сколько там у меня, год? Взять самую простую и маленькую заготовку - какой-нибудь мелкий алмаз, и по часику там, двум в день начать его преобразовывать. В свободное от работы бароном время.
   Алиса, выслушав моё желание, пожала плечами, и сказала, что ничего сложного. Материал и потраченное время - мои, а индикатор, позволяющий определять степень преобразования, она предоставит свой. Девушка, оказывается, тоже рассуждала подобным путём, и работала в свободное время над заготовкой перстня, из которой в будущем планировала сделать магический артефакт. Перстень - довольно большой предмет, плюс материал - серебро, и времени, свободного от учёбы, и... отдыха о учёбы не так уж много. Так что работа шла уже третий год, и конца ей не было видно. Поэтому на практику ведьмочка ни заготовку, ни индикатор с собой не взяла - "надоело, хоть тут от этого отдохнуть", но пообещала, что попросит доставить индикатор, с помощью которого я смогу оценить результаты своих попыток, в ближайшее время.
   Я не удержался, чтобы не съязвить на тему, что, дескать, индикатор будут доставлять так же долго, как и компоненты для изготовления пороха, которых я до сих пор не получил.
   Однако магичка меня заверила, что с этим проще: индикатор у неё в комнате в личных вещах, только попросить подругу отправить его через портал сюда. На том и порешили.
  
  
  После чего я поплёлся в свою комнату. Восстанавливать силы перед обедом.
  Хм... 'Восстанавливать силы ... перед обедом'. Звучит, однако... В прошлой жизни я бы вволю поржал над тем, кому нужно такое восстановление. Но здесь этот процесс для меня - суровая необходимость. Хотя можно было бы потратить время на что-нибудь более полезное. Например, преобразовать там что-нибудь... Попытаться преобразовать.
  Нет, этим займусь между предобеденным перекусом и обедом. Кстати, о перекусе - надо, наверное, перед магическими занятиями хоть пару яблок по карманам распихивать. Чтобы было чем хотя бы чуть-чуть восстановить силы перед восстановлением сил.
  
   Но это на будущее. Сегодня опять пришлось топать к себе исключительно на силе воли. Ну ничего, добрался. Поглощение, точнее пожирание пищи прошло в штатном режиме, после чего я, развалившись на кровати, приступил, как и собирался, к преобразованию. Структуры.
  Ну как, приступил... Для эксперимента пришлось пожертвовать одним из своих перстней. Из него я ножом выковырял алмаз. Весь перстень за отведенное мне время я точно не потяну, а преобразовывать алмаз, не снимая с перстня.... Нет, лучше как лучше.
  Как выяснилось - выковыривание оказалось самым простым этапом эксперимента. Дальше дело застопорилось. По инструкции полагалось представить преобразуемый предмет частью себя. А там процесс потечет сам собой.
  Нехорошо, кстати, что с контролем этого процесса дело обстоит исключительно плохо. Обещанный Алисой индикатор, насколько я понял, представляет собой стержень белого цвета, размером с наш земной медицинский градусник. Вот только делений на нем нет. Он просто меняет цвет в зависимости от степени готовности проверяемой магической заготовки к наложению заклинания. Первая степень, когда в заготовку можно вложить что-нибудь простенькое - желтый. Вторая степень означает готовность преобразуемого предмета к более серьезным делам. Цвет зеленый. А третья степень - высшая - синий.
  
  Алиса говорила, что большинство заготовок для артефактов - 'желтые', даже - 'бледно-желтые', 'зеленые' попадаются гораздо реже, а уж 'синих' - почти нет. Просто процесс длительный. Полный 'желтый' уровень достигается при ежедневной обработке в течении где-то трех лет. Можно быстрее, если работать в две смены, но ненамного. Почему-то, если над одной заготовкой работают хотя бы два человека - преобразование сильно замедляется. На 'зеленый' уровень тебуется уже десять лет. А 'синий' достигается где-то за полвека. Но и стоит такая заготовка нереально дорого.
  Вот именно поэтому большинство заготовок 'бледно-желтые' - этот уровень готовности получается через 'всего-то' через полгода. Ежедневной, ещё раз повторюсь, работы. С перерывами на сон, завтрак, обед и ужин. А если урывками, как Алиса, или как я собираюсь...
  Больше года. Это точно. Так что, теоретически, мне тут ничего не светит. Но может, хоть успокаивать будет. Процесс ведь сродни медитации.
  
  А медитация сродни сну... По крайней мере, для меня. Валялся я, валялся... И задремал. Чуть обед не проспал. Ведь попросить кого-нибудь разбудить себя к обеду не догадался.
  В общем, только каким-то чудом вырвался из коварных лап Морфея вовремя. Наверное, урчание желудка разбудило.
  Успел. Чуть-чуть не опоздал, но 'чуть-чуть' - не считается.
  Обед прошел в привычной непринужденной атмосфере. Алиса - теперь вся в синем, клеила жреца. Жрец, в отличие от предыдущих жертв, клеился плохо. Пытался, как особа официальная, 'держать лицо'?
  Какое там лицо! Я ведь знаю, что он, собака, служанок пользует почти, как я! Только предпочитает постарше и попышнее - так что тут мы не пересекаемся.
  Вот, кстати, наверное - и причина. Не доросла ещё ведьмочка до его стандартов. Ни возрастом, ни габаритами...
  Женушка, как и следовало ожидать, выдержав для приличия паузу, принялась меня расспрашивать о выявленном воришке. Я вкратце рассказал то, что услышал утром от управляющего, и сообщил, что вечером буду присутствовать на допросе в пыточной, после чего, наверное, смогу рассказать об этом деле больше.
  Баронесса как-то отстраненно кивнула, и больше вопросов не задавала. Остальных, похоже, вопросы расхищения феодальной собственности особо не волновали. Разве что жрец буркнул что-то на вечную тему 'куда катится современная молодёжь!', а сотник заметил, что казнь злодея будет неплохим развлечением и поучительным мероприятием для всей челяди замка.
  Никто за столом не возразил ни против первого, ни против второго замечания.
  Хотя - вру. После сентенции жреца о 'молодежи' Алиса фыркнула и, задрав нос, отвернулась от своей несостоявшейся жертвы.
  
  После обеда я поспешил обратно в свою комнату - мне ещё с делами местных уголовников разобраться надо.
  
  Дел, кстати, оказалось много. Примерно с полсотни. С другой стороны, за время пока мой предшественник отлынивал от вершения правосудия, могло бы накопиться и больше.
  Слава Богам, уголовные дела в этом мире (по крайней мере, в отношении простолюдинов) не представляют, как у нас, несколько томов по сотне страниц. Один преступник - один клочок пергамента с описанием преступления, списком улик и свидетелей, плюс обязательная фраза внизу: 'вину признал' (Угу, в пыточной и я бы всё, что угодно, признал), и пустое место под словом 'приговор'. Состав преступлений - в основном воровство (в том числе и в виде браконьерства в угодьях Моей Милости) и относительно немного убийств. По большей части так называемые 'бытовые'.
  
   Когда все листы были переложены из одной стопки в другую, я задумался. В памяти барона нашелся местный 'Уголовный Кодекс', и, сверившись с ним, я признал, что Финдис был прав: многие из сидельцев что-то зажились на этом свете. Но с некоторыми, кому барон подписал бы смертный приговор быстро и без единого угрызения совести, мои земные гуманные понятия о соразмерности преступления и наказания, не позволяли обойтись столь сурово.
  
  И что же делать? Для улучшения мыслительного процесса я даже поднялся на ноги и походил немного туда-сюда по комнате. И решение пришло:
  Отложить решение. Как минимум, до завтра. Утро вечера мудренее, глядишь - к утру что-то само и придумается. А если нет - будем думать дальше...
  Да, так и сделаю. Хотя... В общем - почти так.
  Всё, хватит думать. Вообще: поели - теперь можно и поспа... в смысле, помедитировать. Где тут мой камешек для тренировок в 'преобразовании'?
  
  Наверное, сегодня не мой день. 'Слиться' с камнем опять не получилось. Как определил? Легко. Если для контроля над ходом преобразования нужен индикатор, то для сигнализации о том, что процесс идет, никаких приборов не нужно. Преобразуемый предмет в процессе просто нагревается в руке. В смысле, нагревается выше температуры человеческого тела.
  Так вот, судя по температуре камешка к концу моих мучений, все мои потуги и на этот раз оказались безрезультатны. Ну, хоть не заснул, и то хорошо. Хотя с другой стороны - лучше бы поспал. Ночью ещё кувыркаться с очередной служаночкой.
  
  С такими мыслями я снова отложил алмаз и принялся приводить себя в порядок. Пора топать на на допрос нечистого на руку помощника управляющего. Вот, и в дверь уже стучат.
  
  Лицо слуги, которого Финдис выделил мне в провожатые до пыточной, оказалось мне незнакомо. И не только мне, но и старому барону. Ничего удивительного. Слуг много, а барон один. Всех не упомнишь. Особенно если, даже проживая почти рядом, практически с человеком не пересекаешься. Так что я даже имени его спрашивать не стал, а только кивнул, когда он доложил, куда и по чьему приказу прибыл меня проводить.
  
  Последовавшее за этим путешествие в застенки папаши Финдиса напомнило мне фразу из известного мультика 'И пошли они до городу Парижу...'. В смысле долго и нудно. И пешком. Спуски, повороты, двери, коридоры, снова спуски... Лифт, конечно - великое изобретение человечества. И это такие мысли мне приходят в голову при спуске. Что же будет при подъеме?
  Кстати, сам бы я, используя 'недокументированные возможности' Замка, мог бы добраться до нужного места куда как быстрее, но - конспирация, будь она неладна... Вот и пришлось проделать на треть более длинный путь вместе с сопровождающим и охраной.
  
  Слава Богам, всё когда-нибудь кончается. Закончилось и это путешествие. О приближении к его конечной точке можно было догадаться заранее, даже если бы я действительно не знал, куда меня ведут. По всё более отчетливо слышным истошным крикам.
  Наконец мы остановились перед тяжелой окованной железом дверью, из-за которых эти крики и доносились. Пыточная - неизменный атрибут любого 'средневекового' замка, наверное, в любом мире.
  Сопровождающий с натугой потянул на себя тяжелую сворку, после чего приглашающе повел рукой. Угу... Ещё бы сказал 'Добро пожаловать'.
  С этой мыслью я вошел в местный филиал ада.
  
  Ну что сказать? Пыточная как пыточная. Не очень большая комната с каменными стенами, заставленная разнообразными орудиями, призванными как минимум доставлять попавшему суда боль, а как максимум - причинять и телесные повреждения различной степени тяжести. В дальнем углу печь. Одновременно служит источником и тепла, и головешек. На стенах в колеблющемся свете факелов видны непонятные разводы, по поводу происхождения которых в голове возникают мрачные предположения. Что ещё? Палач - одна штука. Финдис - одна штука, писарь - одна штука, клиентов - две штуки. Один из клиентов зафиксирован в хитромудром приспособлении, и над ним как раз и склонился палач с, мягко говоря, неприятно выглядящими щипцами в здоровенных лапищах.
  Мдя... Видок у клиента ещё тот. Можно сниматься без грима в фильмах ужасов. А кричит-то как громко... Молодец палач, дело знает.
  Нет - я не садист, которому доставляет удовольствие наблюдать мучения людей. Но этот - заслужил. Читал я его 'дело' среди остальных. Ему и смертная казнь - слишком легкое наказание. Но в пыточной он сейчас оказался по другому поводу. Надо освежить в его памяти несколько эпизодов... По которым следствие, как мне показалось, отработало недостаточно глубоко. А заодно и морально подготовить к допросу следующего 'клиента' - того самого , аккуратно подвешенного сейчас на дыбе. Именно аккуратно - чтобы было больно, но без членовредительства.
  
  Финдис, увидав меня, молча кивнул на свободный стул рядом с собой. Ответный кивок с моей стороны, и я направился к указанному месту. Пока усаживался, из ответов пытаемого на вопросы Финдиса понял, что пришел как раз вовремя - 'вступительная часть' уже заканчивалась.
  Так и получилось. Буквально через пару минут Финдис удовлетворенно проскрипел: 'Так. С этим на сегодня всё. Следующий.', после чего палач неторопливо подошел к бледному и дрожащему, как осиновый лист, Тагису, и окинул того многообещающим взглядом.
  Этим взглядом его работа в данном случае и ограничилась. Напуганный Тагис 'посыпался' и начал подробно отвечать на все вопросы без всякого внешнего воздействия. Так что довольно быстро мы с Финдисом знали что, когда и сколько было украдено, где это украденное лежит, и даже на какие цели неправедный заработок предполагалось потратить.
  Вот тут я немного удивился. Тагис собирался оплатить украденными деньгами лечение той самой дочери экономки, о которой мне рассказывал Финдис.
  М-дя... Ромео и Робин Гуд в одном флаконе. Недоделанный, правда, по моему разумению. Ну да не в том дело...
  Я сделал вид, что закашлялся, и, убедившись, что Финдис рефлекторно повернул голову в мою сторону, показал глазами на дверь.
  Нет, до чего же у меня понятливый председатель КГБ! Сразу повелел сделать перерыв, и предложил мне выйти подышать немного свежим воздухом. На что я, естественно, сразу согласился.
  
  - Не договаривает он что-то..., поделился я с Финдисом своими наблюдениями, как только мы, выйдя из пыточной, отошли чуть в сторонку, подальше от лишних ушей...
  - Да, мне тоже так кажется, - кивнул мой собеседник, - Вот только что?
  - Гм... А пройдитесь-ка по его связям с милейшим господином Оунтисом... - я задумчиво почесал подбородок. - Что-то мне кажется, что он тут всё же каким-то боком замешан. Если сей славный юноша будет запираться - пусть немного поработает палач. Но только без увечий! Да! И пошли кого-нибудь проверить тайник с украденным! А я, пожалуй, вас покину. Как закончите - протоколы допросов сразу ко мне!
  
  - Да, пожалуй, сегодня вы тут больше не нужны, - повысив голос, и слегка повернувшись к входу в пыточную, произнес Финдис, - Можете быть свободны!
  
  Со стороны это выглядело так, что я отпросился от дальнейшего участия в скучном допросом. То ли из-за излишней чувствительности, то ли скучно мне там стало... Пусть гадают, кому интересно. Небольшой штрих в картинку моей вроде бы профнепригодности к работе феодалом. Новоявленный внучек старого барона вроде бы уделяет внимание только пьянкам, бабам, да войнушке. Управленец из него никакой.
  
  
  В общем, потопали мы с охраной обратно. Опять переходы, повороты... Вот только теперь крутые спуски превратились в не менее крутые подъемы. Чёрт! В смысле, Падший. Он же Тёмный. Хочу в своем замке лифт! Чтоб ходил от самого глубокого подвала до самой крыши!
  Ну да... А ещё нормальный умывальник, унитаз, телевизор, компьютер... И чтобы последний был подключен к интернету... Размечтались вы что-то, ваша баронская милость. Хотя, первые два блага цивилизации из перечисленных теоретически можно и организовать. Но это потом. А сейчас - добраться до кроватки и передохнуть немного.
  
  Именно это план я и осуществил. И осуществлял до самого ужина. Для успокоения совести попутно зажав в руке алмазик. Типа, преобразовываю я его. Нет, я честно старался! Время от времени... Но опять ничего не получилось.
  
  А во время ужина пришел Финдис с протоколами допросов и долгожданной посылочкой от Хиндуила. Вошел через 'легальную' дверь, кстати. Я к тому времени уже вовсю уплетал шедевры местной кулинарии, так что решил, что дела могут немного потерпеть, и предложил старому другу разделить со мной трапезу.
  Он не отказался, так что к делам мы перешли, отодвинув в сторону кувшины и тарелки, и разложив на освободившейся части стола бумаги, только когда эти кувшины и тарелки оказались пустыми.
  
  Ну, и что тут у нас... Я бегло пробежался глазами по листам бумаги. Так... Так... Так.. Стоп! С этого места поподробнее.. Ага! Молодец Финдис. Дожал обоих. И что же мне теперь по этому поводу делать? Я рефлекторно погладил подбородок. Тьфу ты, старобаронские привычки!
  Нет, с первым всё ясно... А со вторым? Казнить нельзя помиловать. Помиловать нельзя казнить... Вообще интересно, конечно... Гм. А если?..
  Пожалуй, да. Но подробности надо будет обдумать.
  
  -Так. Завтра я ещё раз поговорю с Тагисом... - наконец поднял я взгляд на собеседника. - Лично. Один на один. Тогда и решим, что делать. А пока разберемся с посылочкой от Хиндуила, - С этими словами я потянулся к свертку, на котором красовалось аж три неярко светящиеся магические печати, указывающие на то, что оный сверток никто не разворачивал с момента отправки.
  В свертке оказался ожидаемый амулет, выполненный в виде простого золотого перстня, типа нашего земного обручального кольца и сопровождающая его записка с 'инструкцией по эксплуатации, в которой, среди прочего, был указан срок работы без подзарядки. Не очень большой, надо сказать, срок, ну да ничего. У меня есть 'зарядное устройство' в виде юной магички.
  Надел кольцо на палец. Лёгкое покалывание, сигнализируещее о начале работы... Вот и всё. Как говорится, 'Почувствуйте себя защищённым'.
  Что у нас дальше? Именно этот вопрос я задал Финдису.
  
  Дальше у нас оказался доклад о состоянии колодца, в который я собрался лезть до получения перстня. Я уж и почти забыл о нем, но Финдис послал людей, и те по результатам обследования доложили, что лестница таки частично обрушена, как я и предполагал. Но ремонт возможен, и если на то будет мое указание...
  
  Указание я дал. Пусть ремонтируют. Проблему с водой всё равно решать надо.
  
  Следующим пунктом повестки дня, то есть вечера, стала демонстрация работы 'замкоизмерителей'. Пока что это был даже не эскиз, а скорее наметки. Довольно корявые, надо сказать... Нет, видно, что люди старались. Но также видно отсутствие и опыта, и образования. Ну ничего, не боги горшки обжигают. Пусть работают.
  
  Потом поговорили об увеличении штата слуг. И служанок. Поднял вопрос, кстати, Финдис, а не я. Я об этом опять забыл, хоть эта мысль у меня и мелькала. Нет, точно нужен денщик-секретарь, чтобы в том числе и запоминал мои умные мысли!
  
  Пока не забыл, сказал об этом Финдису. Тот обещал подобрать кандидатуры. А вот вопрос о месте тренировок дружинников и наемников поставил уже я. Но моя идея с тентом моему собеседнику не очень понравилась. Он предложил в хорошую погоду тренироваться просто под открытым небом, а в ненастье... Финдис напомнил мне про многочисленные и иногда весьма вместительные помещения в подвальной части замка. Типа того, в котором я занимаюсь с Алисой.
  Ну да. Действительно. Я же сам об этом думал. Кроме тайных подвалов, в Замке есть и обычные подвалы, не скрываемые, так сказать, от 'общественности'. Хотя и лазить там кому попало тоже не разрешается. Вот только забиты они разным хламом, который предыдущие хозяева складывали там столетиями. Несколько этажей хлама. Ужас! Надо бы всё это вытащить. И... Выкинуть? Ну нет уж! Для начала рассортировать. Мало ли там какой антиквариат пылится, который пару-тройку веков назад был никому не нужен, а сейчас стоит бешеные деньги! А деньги мне ой как нужны.
  Эххх. Опять проблема, опять возня. И опять без моего участия не обойтись. Ибо если кому разбирать эти завалы, найдётся, и кому надзирать за работниками - тоже, определить ценность того или иного трухлявого или ржавого старья кроме меня тут некому.
  Ладно, для начала очистим один зал, тот что под тренировки, а потом посмотрим. Вот завтра очистку и начнем.
  
  На этом наше импровизированное вечернее совещание окончилось, Финдис удалился по своим делам, а я, зажав в руке многострадальный алмаз, остался ожидать очередную ночную гостью.
  Гостью дождался. А алмаз преобразовываться так и не пожелал.
  
  
  1:2:39:16:05:78
  Мы живём так, как будто никогда не умрём, а когда умираем, понимаем, что никогда не жили. Мудрые слова. И горькие. Да, я теперь понимаю, что в своей 'первой жизни', там, на Земле, я не жил. Существовал. Как и подавляющее большинство людей.
  А сейчас? Живу ли я сейчас? Или умираю? Или снова всего лишь существую? Что я вспомню перед смертью, которая, если не оправдаются мои, положа руку на сердце, практически тщетные надежды на то, что мой приговор не окончательный, уже не за горами?
  Горячие ночи со служаночками? Скучные обеды и сытные ужины? Хозяйственные заботы и пыльные тёмные тайные ходы Замка? Нудные магические занятия без видимых результатов? Махание тупыми железяками на ежедневных тренировках? Постоянную боязнь очередного покушения?
  Честно говоря, всего-то ничего прошло ещё из отмеренного мне срока, а всё это уже начало мне надоедать. Как ни странно, включая любовные утехи с молоденькими смазливыми девицами.
  Нет, надо как-то разнообразить свое существование. А то это действительно получается существование, а не жизнь. Какой там у меня получается список развлечений? Секс, войнушка (к которой ещё надо подготовиться), да исследование доставшегося мне Замка. Это именно развлечения, от которых я не имею никакой практической выгоды.
  Что ещё? Расследование покушений на меня любимого? Я не Шерлок Холмс по натуре, и удовольствия от этого расследования не получаю. Тут наоборот - чисто суровая необходимость, без никакого получения удовольствия.
  Магия? Начиналось это интересно, а сейчас скорее нудно. Но - опять-таки необходимо, хотя бы для очистки совести. Да и надежда ещё теплится...
  Вот таким безрадостным мыслям я предавался на следующее утро после вечерней беседы с Финдисом.
  
  Не знаю... дежурному Богу из Девятки я вроде по поводу внесения большего разнообразия в свою жизнь не молился, да и толку... От Ксарта дождёшься ответа. Но некоторое разнообразие вдруг наметилось.
  
  Утро, как говорится, не предвещало... Очередная тренировка. Потом очередные занятия с ведьмочкой. Тут, надо сказать, она меня удивила. Оказывается, прибыл не только обещанный мне вчера индикатор преобразования, но и давно ожидаемые ингредиенты для изготовления пороха. А сверх того - несколько ракет для фейерверков. Кто-то там, в Академии, решил, что порох мне нужен именно для этих целей, и решил показать, что можно не мучиться, и купить готовое изделие.
  Индикатором я тут же ткнул в свой алмаз. Как и предполагалось, 'градусник' цвет менять не стал, и остался девственно белым. Ну и ладно. Никто и не ожидал...
  Потом занялся приготовлением пороха. Серу, каменный уголь и селитру смешал в необходимых пропорциях, благо, что всё это пришло уже в порошкообразном виде. Задействовал, естественно, не всё количество, что имелось в наличии, а только малую часть. Получившаяся кучка порошка тянула всего щепотки на три.
  Всё это происходило под наблюдением Алисы, по лицу которой видно было, что она считает мои действия по меньшей мере бесполезными, но вынуждена находиться рядом с учеником-неумёхой, дабы тот чего не натворил.
  Наконец изготовленная смесь была высыпана в маленькую кучку на одном из каменных лабораторных столов, очищенном по этому поводу от хлама, и, я, чуть рисуясь, создал свою уже привычную искорку с таким расчётом, чтобы она эту кучку подожгла.
  Промахнулся, конечно. Попытался сдуру ещё раз - естественно, не получилось. Пришлось просить ведьмочку.
  Та, снисходительно улыбнулась, и на столе тут же знатно полыхнуло.
  Ура, у меня теперь есть порох!
  
  А ракеты я повертел в руках и отложил в сторону. Надо будет как-нибудь использовать, но не сейчас.
  На этом сегодняшнее занятие закончилось.
  
  После обеда я таки спустился ещё раз в свои застенки и побеседовал с Тагисом. Потом - с Финдисом. Тот среди прочего сообщил, что наши рекрутеры заключили контракт с первым отрядом наемников, и тот прибудет в замок через неделю. Заодно по дороге будут охранять караван с зерном, которое тоже уже закупили.
  Вот тут-то в моей голове и щёлкнуло. Вот оно - разнообразие, на отсутствие которого я пенял своей судьбе утром. Надо будет только его организовать.
  
  Организация, естественно, заняла время. Слава Богам, я в будущем действе принимал участие только в качестве раздатчика указаний. Вся работа свалилась на плечи моих подчиненных - от смертников до обычных сервов. Досталось немного работы и Алисе, и даже дежурному жрецу.
  
  А я целую неделю занимался рутиной - на ежедневных тренировках прогрессировал во владении холодным оружием, на ежедневных магических занятиях безуспешно пытался увидеть магию и хоть как-то увеличить размеры и время существования создаваемой искорки, на ежедневных обедах осторожно подбивал клинья к жене, и еженощно проводил время со служанками. Кстати, последние получили пополнение из вновь набранного персонала для обслуживания ожидаемых наемников.
  
  Кроме того, сверх обычной рутины, добавилась рутина по перебиранию скопившегося в подвале хлама - работа по расчистке одного из подвальных помещений таки началась. Выполняла эту работу команда из заключенных. Привлечены, естественно, были не все, а только совершившие не очень тяжкие, с моей точки зрения, преступления. Им всё какое-то разнообразие, а мне спокойнее. Эти, если и найдут что-то ценное, дальше подвала не унесут. А охрану всё равно бы приставлять пришлось. Даже если бы разбором завалов занялись свободные... ну, относительно свободные слуги.
  Сам процесс происходил следующим образом: хлам первоначально сортировался по видам, ну, мебель там, тряпки, железо, и так далее, а потом приходили мы с Финдисом и выбирали, что выкинуть, что приспособить по хозяйству, а что можно и продать. Вот такая вот подвальная археология.
  
  Короче, неделя пролетела незаметно. И вот пришло время 'разнообразия'.
  
  
  Лично для меня разнообразие в этот день началось с того, что привычные уже утренние тренировки по фехтованию были отменены. Так что, вместо чем махать железяками до седьмого пота, раздавая и получая полновесные удары, я спокойно сидел на лавочке возле караулки и обозревал местные пейзажи. В основном выпуклые возвышенности на телах местных служанок.
  Кстати, слишком уж часто эти служаночки мелькают... Ну да. Девушки бывают разные. Но всем одинаково хочется... А слухи о моих талантах в горизонтальной области уже успели распространиться по замку со скоростью лесного пожара. Вот и стараются девицы обратить на себя внимание.
  Эхх... Хорошо бы ещё поставить рядом с собой на лавку кувшинчик вина, и попутно с осмотром достопримечательностей заняться борьбой с зеленым змием, но, увы - есть причины, по которым этого делать не стоит. Ладно, переживём.
  
  Тем более, что подпирать стенку караулки пришлось недолго. Что называется, точный расчёт. Не прошло и пятнадцати минут, как послышалась команда, и около надвратной башни выстроилась девятка вояк из состава дежурной смены. Загородили, кстати мне, сволочи, обзор. Пришлось подняться на ноги и сместиться в сторону от шеренги. Ещё через пару минут послышался гулкий цокот копыт в сочетании с окриками возниц и скрипом колёс, и из распахнутых ворот показалась первая телега долгожданного хлебного обоза. За ней вторая... Третья...
  Шестнадцать телег. За ними ещё два крытых фургона. И только после них во двор начали въезжать всадники. Как и ожидалось, три девятки наёмников.
  
  Мдя... Что сказать... Казаки. Ну, те, которые кОзаки. В смысле, запорожские. Хотя, думаю, и донские в те времена от запорожских не далеко ушли. Это сейчас пропаганда создала этим 'джентльменам удачи' романтический ореол. Типа, непревзойдённые всадники на лихих конях, лихие рубаки с прекрасным оружием, облаченные в дорогие одежды по последней моде. Да и оружие-то им особо не нужно, и без него всех затопчут боевым гопаком.
  Однако настоящая история практически никогда не совпадает с той, что нам впаривают. Вот и в этом случае на самом деле всё было, мягко говоря, несколько не так. Казаки по большей части представляли собой то, что называется 'мотопехота'. То есть конячки у них предназначались только для перемещения к месту боя. А там уж народ спешивался, и воевал на своих двоих. Оружие опять-таки было в основном довольно паршивое. Если большинство тех же сабель были перекованы из обычных кос, о каком качестве можно говорить? А одежда... Воевали в основном оборванцы. Богатые от войны откупались.
  
  Вот примерно таких босяков я и имел сомнительное удовольствие наблюдать в данный момент. Даже замыкающая колонну девятка конников из замковой стражи, сопровождавшая обоз от границ баронства, выглядела по сравнению с ними, как императорская гвардия рядом с крестьянским ополчением. Хотя реально мои ребята тоже не блещут ни вооружением, ни особой воинской выучкой.
  
  Ох-ох-ох... Видели глаза, что покупали...
  Нет, конечно, я этих молодцов вижу в первый раз, но и раньше прекрасно понимал, кого могу нанять за выделенные на это дело деньги. И всё же, была маленькая надежда, что получу кого-то получше. Нет, почему 'была'? Это ведь всего лишь малая часть от запланированного войска. Так что, надежда ещё есть.
  Гм... Зачем себя обманывать? Вот такие они примерно все и будут. Дешевые универсалы, то есть одинаково плохо владеющие любым оружием, в отличие от высокооплачиваемых узких специалистов. Исходя из чего план будущей войнушки и составлен.
  И вообще, среди наемников встречаются отряды и похуже.
  
  Я ещё раз тяжело вздохнул и потопал к себе. С хлебным обозом разберется управляющий, а наемников и их коней расселит по казармам и конюшням старый вояка Хрофф. Он же завтра проверит и уровень подготовки вновь прибывших.
  Кстати, насчёт казарм: наверное, с решением разместить наемников в замке я погорячился. Такую шантрапу держать под боком... Да ещё и вражеские агенты среди них обязательно затешутся.
  Нет, нафиг-нафиг... Построить полевой лагерь вне замковых стен, и всех туда. А пока, что делать, пусть поживут. И шоу сегодняшнее посмотрят. Им полезно.. Да, собственно, для них шоу уже началось.
  
  Приветствие, представление начальнику гарнизона, хозяйственные хлопоты... Ничто не могло отвлечь прибывшее 'пополнение' от частого поглядывания в сторону украшенного фиолетовыми и черными полотнищами балкона, расположенного на третьем этаже донжона.
  Черный и фиолетовый. Цвета Смерти и Правосудия.
  
  Не меньшего, а, пожалуй, даже большего внимания удостаивался и расположенный прямо напротив этого самого балкона добротный эшафот.
  
  Зайдя в свои 'аппартаменты', я с некоторым сомнением посмотрел на водруженный посередине стола кувшин с вином, о котором только что вспоминал, и, тяжело вздохнув, отодвинул его в сторону.
  После чего занялся ознакомлением с текущими результатами работы 'замкоизмерителей'. Собственно, ещё вчера надо было заняться, но как-то моей милости тогда не восхотелось.
  Итак, что тут у нас? За время с начала измерений более-менее полно был 'охвачен' только донжон. Понятное дело, без секретной его части. Итого там, где находились тайные помещения и переходы, на чертежах значилась сплошная толстенная стена. Угу... Из-за этого, возможно, и был искажен тот, исходный план замка. Чтобы несуразно толстые в некоторых местах стены не наводили никого на подозрения, что что-то здесь не так...
  Пока что никакой особой пользы от измерительных работ не было, разве что на втором этаже обнаружилось более подходящие для моего проживания помещение.
  Барон о нем не помнил, а Финдис знал, но ему и в голову не пришло, что можно поселить своего господина в бывшую 'людскую', то есть общагу для слуг. Мне же предыдущее предназначение жилплощади было фиолетово. Главное, что сейчас из неё можно было с помощь всего двух дополнительных перегородок сделать удобную трехкомнатную квартирку со сквозными комнатами. В дальней, имевшей выход на потайную лестницу, устроить спальню, в средней - рабочий кабинет, а в прихожей разместить охрану, чтобы не торчали, как болваны, у дверей в коридоре.
  Кстати, об охране. Надо с ней что-то делать. Нет, я понимаю, что без телохранителей никак, но достали уже звенеть своим железом за спиной, куда бы я не пошел!
  В раздражении я чисто рефлекторно схватился за свой алмаз. Начать преобразовывать его в заготовку под артефакт-амулет-талисман никак не получалось, зато с его помощью я недавно начал входить в некое, похожее на медитацию, состояние. Похоже, камешек работает чем-то вроде чёток у монахов. По крайней мере, успокоиться помогает.
  
  Вот и сейчас - всего с пять минут, и настроение пришло в норму. Ладно, эти чертежи отложим, займёмся другими.
  
  Вопрос в том, что производство пороха по тем ценам, что я плачу за его компоненты и их доставку, для его массового применения выходит нерентабельным. Дешевле было бы купить магические артефакты с аналогичным или почти аналогичным огнестрельному оружию действием. Гм... Если бы у меня были на это деньги...
  Нет, я это понимал, ещё когда заказывал ту пробную партию в магакадемии. И цены у них не божеские, и доставка через портал тоже удовольствие не из дешевых. Просто в случае удачного эксперимента планировалось изготавливать-покупать сырьё для пороха в других местах, подешевле.
  С древесным углём всё вышло легко. Деревьев в баронстве много, углежоги тоже имеются. Задание уже поставлено и процесс идёт. С серой сложнее, но терпимо. Есть поставки в королевство с каких-то островов в море-окияне, цены приемлемые, вопрос только во времени доставки, если везти обычными караванными тропами, а не отправлять через порталы.
  А вот с селитрой затык. Нет, её тоже можно купить дешевле, чем у этих гадов из магакадемии. Вопрос в количествах. Собирать надо по чуть-чуть во всех доступных алхимических лавках. И всё равно получается мало.
  Как самому получить селитру, я, конечно, знаю. Ту вековую помойку в крепостном рву с 'тыльной' стороны замка, которую я при инспекции крепостной стены проскочил на повышенной скорости, зажимая нос, тоже уже начали раскапывать. Но оттуда много не наскребёшь. Есть у меня мысль, как раздобыть селитры чуть больше, и я написал по этому поводу письмецо Хиндуилу... Но сработает ли план, и когда?
  Надо бы ещё с Алисой поговорить, вроде как основам алхимии обучалась, может, знает ещё какой способ...
  
  Короче, пока массовое производства пороха под вопросом, я решил его применить в ограниченных масштабах. Сделать пистолеты для себя, любимого, и для своей охраны. Пороха на них много не надо, а тот же неудобный мини-арбалет, с которым не расставался старый барон, пистоли заменят 'на ура'.
  К сожалению, в этом мире нет гномов, которые, если верить прочитанным мною фентези-книжкам, могут сварганить на коленке хоть пистолет, хоть подводную лодку, хоть Звёздный Разрушитель - надо только заплатить им денюшку, и доходчиво объяснить, чего хочешь.
  Да что там гномы - у моего кузнеца нет ни инструментов, ни оборудования, ни знаний для изготовления хотя бы нормального ствола для пистолета
  Но не всё так плохо - мастерская, которая может эти стволы изготовить, таки существует. Ну, по крайней мере там, ознакомившись с высланным через портал письмом с заказом, сказали, что могут такое сделать.
  Так что я отослал заказ на десяток стволов, сделал предоплату и теперь сижу, жду результата.
  Кузнец тоже не сидит без дела. Заказанные стволы должны быть просверлены в цельнокованых заготовках, а кузнецу я поручил согнуть и сварить несколько трубок из листовой стали. Посмотрим, может и так сойдёт. Так что этим сейчас на кузне и занимаются, плюс изображают что-то похожее на сверлильный станок. С ручным приводом, ага.
  Свёрла придут вместе со стволами, их я тоже заказал, а я пока корплю над чертежами пистолета.
  Пистолетов. Хочу попробовать сделать несколько вариантов. Дульнозарядный, казнозарядный, даже с нарезкой ствола (резец я тоже заказал, не объяснив, для чего). И вершина прогресса - нечто вроде мини-охотничьей двустволки с картонными патронами Правда, с патронами ещё проблема: из чего бы сделать капсюль? Нет, я-то знаю, из чего, но не знаю местных химических терминов. Как объясняться с местными алхимиками?).
  В общем - мечтать не вредно. А заодно отвлекаюсь от грустных мыслей (кстати - 1:2:32:13:16:61 )
  
  
  За занятиями черчением, как обычно, чуть не прозевал время обеда. Это уже входит в привычку. Был бы будильник... Нет, магические будильники тут есть, можно купить, но... Деньги, деньги... Может, поручить кузнецу сделать башенные часы? Пусть отбивают время на весь замок. Угу... Сделает он. При помощи молотка и напильника. Других инструментов у него практически нет. С другой стороны, а крепостные для чего? Каждому в руки по напильнику, и пусть точат зубья на шестеренках. А шестеренки, кстати, можно сделать и из дерева, не обязательно дефицитное железо тратить... Так. Эту мысль я буду думать. Потом...
  А пока - бегом в 'столовую'! Тем более, что сегодня обед, в некоторой степени, торжественный.
  
  И заключается эта торжественность в присутствии на данном ежедневном мероприятии редкого гостя - старого барона. Ну, в смысле, Вихиса в личине старого барона. Это получается, владелец замка почтил своим присутствием совместный прием пищи приближенными аж первый раз после памятного визита Инквизиции. Действительно, редкое событие.
  Обед прошел в гробовой тишине. Все уткнулись носами в свои тарелки. Только я время от времени поглядывал на Вихиса. Молодец, здорово отыгрывает роль! И на баронессу... А та пару раз стрельнула глазами в мою сторону.
  Йес! Получилось! Не зря неделю назад с тем же Вихисом целый спектакль в её присутствии разыграли... Ну что ж, лёд тронулся, господа присяжные заседатели! Или мне так только кажется?...
  
  После обеда 'старый барон' не вернулся в свои покои, а направился в сторону того самого украшенного разноцветными тряпками балкона. Который напротив эшафота.
  За ним последовала ближняя свита. Я в неё пока официально не вхожу. Как и Алиса, кстати. Но она сегодня привлечена в состав охраны старого барона и его наследника, а поскольку старик согласно легенде, к сожалению, более приоритетный объект, тоже последовала за ним, предварительно навесив на меня заклинание 'малой защиты'. Малая-то она малая, но вместе со встроенным в кангрорт артефактом увеличивает мою защиту от 'физической' атаки практически втрое! Плюс добавляет защиту от атаки магической. Итого, если вдруг что - с первого удара меня не убьют, а там охрана подтянется. Между делом, охраняет меня сегодня целая девятка. Но 'в штатском', в отличие от обычной пары.
  
  Да. В общем, 'шишки' степенно удалились на балкон, а я заторопился вниз по ступенькам во двор. Сегодня сольюсь с народом.
  А народу, кстати, видимо-невидимо. Вроде - сколько того замка. Откуда такая толпа набежала? Шум, гам...
  Всем интересно посмотреть на Зрелище. Вот оно, прямо передо мной, на сцене. То есть, на эшафоте, со всех сторон окруженном моими вояками в полном боевом облачении. Это чтобы толпа не напирала. Участники грядущего шоу - палач с помощником, жрец с помощником, и трое бледных личностей, на которых поверх обычной одежды накинуто что-то типа пончо алого цвета. Под 'пончо' не видно, но я знаю, что руки у них связаны за спиной. Ну что ж. Как говорится: 'Сейчас прольётся чья-то кровь'. И я даже знаю - чья.
  Внезапно шум толпы стих, словно по мановению волшебной палочки. Ага, это на трибуну Мавзолея вышел Сам и члены Политбюро. Ну, в смысле, на балкон вышел 'барон' со свитой. Сейчас Чебурашка скажет речь.
  Чебурашка - это, между прочим, не барон, а глашатай. Молодой парень с зычным голосом. Просто шапка у по местной традиции него такая... Своеобразная. Что-то типа здоровенного берета, края которого по бокам опускаются вниз, образуя нечто вроде грустно опущенных чебурашкиных ушей, если смотреть 'в фас'.
  О, понеслось!
  - Подданные баронства Эррис и гости! Сегодня, по милости барона ди Эррис состоится...
  Блин, сколько слов. Казнь здесь состоится. Казнь. Как может быть казнь 'по милости', я себе представляю не очень хорошо, но такова официальная формула. С другой стороны, в данном случае выражение 'по милости' не так уж далеко от истины. Интаг, садист, предлагал устроить аутодафе. Боги, что они тут так на этом сожжении помешаны?! И инквизиторы, и жрец вот...
  Но я уперся. Никаких аутодафе. Вот это у меня люди тут перед глазами будут гореть и орать, а потом на неделю во дворе запах горелого мяса. Фу! Нет. Нет, нет и ещё раз нет! Только быстрое и гуманное отрубание головы. Топором. Милость? Милость.
  Так, что там он дальше говорит? Ага, дошел до обвинений. А то я не знаю. Один романтический воришка, один браконьер-неудачник (был бы удачливый - не дал бы себя поймать), и один... Вот кого убил бы лично с удовольствием и желательно несколько раз. Можно было и сжечь, или на кол посадить... Но, увы. Придётся просто отрубить голову. Хотя у него на счету около полусотни жизней моих (то есть, тогда ещё не моих, а старого барона) подданных. В том числе женщин и детей. И умерли они далеко не самой лёгкой смертью... Тот ещё Джек-потрошитель. Ну да. И в этом мире есть серийные убийцы. Пока его поймали, тут чуть восстание не образовалось. Кстати, это именно его допрашивали вместе с несчастным Тагисом, когда я посещал пыточную. По результатам чего этот славный парень (кстати, зовут его Дэрк) и стоит сейчас на эшафоте между Тагисом и Атисом. Атис - это тот, который браконьер.
  
  Тем временем глашатай закончил зачитывать списки преступлений всех пончоносителей и перешел к оглашению приговора:
  - Атис, сын Дисиса - приговаривается к смертной казни! - толпа встретила приговор в общем и целом равнодушно. Только где-то послышалось громкое женское 'Ой!'. Наверное, жена. Я точно знаю, что она здесь, потому что сам приказал доставить её сюда из деревни, гле они с мужем проживали.
  - Дэрк, сын Бойна - приговаривается к смертной казни! - толпа взревела! Да, этого готовы сами разорвать на кусочки. Но кто ж им даст.
  Глашатай сделал паузу, дабы дать народу выпустить пар. И, когда шум более-менее утих, зачитал последний на сегодня приговор:
  - Тагис, сын Эйтиса - приговаривается к смертной казни! - несколько вскриков. Это родители и сестра. Негромкий глухой ропот. Это немногочисленные друзья. Но и только. Все знают, что воровать - нехорошо. Особенно у хозяина и в таких размерах. И потому считают наказание справедливым.
  Снова пауза.
  - Но Его Милость барон ди Эррис в своем милосердии и по случаю... - ага. По случаю праздника. В этот день тысячи лет тому назад Бесполезный Бог Ксарт когда-то сидел на каком-то камне среди верных последователей и двинул речь, которую эти самые последователи зафиксировали в местной 'библии'. Об этом эпизоде уже все давно и забыли, даже жрец, у которого я поинтересовался ближайшим хоть как-то значимым религиозным событием, и тот вспомнил с трудом. Но мне же нужен был повод...
  -... изволит помиловать одного из приговоренных!
  По толпе прокатился гул, но быстро затих.
  - Имя того, кому Его Милость барон ди Эррис сохранил жизнь... - Театральная пауза. Мёртвая тишина. Толпа замерла, не дыша. Приговоренные тоже. Но я смотрю не на толпу, не на эшафот, а на взволнованную баронессу, вцепившуюся в перила балкона. Не далее, как вчера она, впечатлённая романтической историей Тагиса, просила помиловать именно его. На коленях просила, между прочим. На что получила ответ 'Я подумаю...'
  Глашатай посчитал, что выдержал достаточную паузу, и выкрикнул:
  - Атис, сын Дисиса!
  
  
  Толпа взревела. Чудо! Свершилось чудо! Уже почти мёртвый человек вырвался из цепких лап смерти! Я криво улыбнулся. Меня бы кто помиловал. Хотя... Отсрочку приговора я уже получил. Знать бы, за что вынесен сам приговор. Чем я так нагрешил в прошлой жизни?
  Между тем палач с жутко недовольным видом кивнул своему помощнику и тот скинул с помилованного накидку, развязал руки и отпустил на все четыре стороны.
  Так. Как бы восторженная толпа сейчас не разорвала счастливчика на сувениры. Надо было приставить к нему пару стражников, ну да что уж теперь... Ладно, мужик здоровый, выживет как-нибудь...
  Тагис и Дэрк отнеслись к тому, что помиловали кого-то другого, а не их... безразлично. Те же бледные лица, только у Дэрка в глазах решимость, а Тагис... Он, по виду, уже не с нами.
  Но вот баронесса... Только что была бледная, как мел, а сейчас красная, словно помидор, и глазами мечет в 'супруга' молнии. Слава Богам, что только в переносном смысле. А то б убила взглядом. Ну да ладно... Одним поводом для ненависти больше, одним меньше... Мне безразлично. Или даже в плюс. Надо будет пустить слух, что я тоже уговаривал барона помиловать Тагиса. Пусть Тали увидит во мне родственную душу...
  
  В это время один из находящихся рядом людей Финдиса 'в штатском' тронул меня за рукав.
  - Пора.
  Я согласно кивнул, и мы начали потихоньку пробираться сквозь толпу так, чтобы оказаться справа от эшафота, а не перед ним. Там сейчас будет самое безопасное место. И вид хороший. Не только на казнь. Но и на окрестности.
  Тем временем радостные крики начали потихоньку стихать. Ладно. Повеселитесь ещё немного. Мне тут осталось с десяток шагов. Фффух. Добрался наконец-то до заранее присмотренного укромного уголка! Всё. Шоу можно продолжать.
  
  Ага, вот! Палач получил отмашку, и шестеренки правосудия завертелись... Двое стражников подошли к оставшейся паре приговоренных, взяли под руки Тагиса и повели его к плахе. Тот шел покорно, словно баран на бойню. Лицо безмятежное, взгляд опущен.
  Вот он подошел к последней точке своего жизненного пути...
  ... И тишину снова разорвал голос глашатая:
  - Милостью барона ди Эррис осужденному предоставляется последнее слово!
  По толпе прокатился недоуменный гомон... Люди переглядывались и спрашивали друг у друга 'а что это ещё за новости?!'. Ну да. Последнее слово перед казнью здесь не практикуется. Да оно вообще мало где практикуется. Но сегодня будет так. Я сказал!
  Толпа стихла. Тагис продолжал всё так же молча стоять, уткнувшись взглядом в плаху.
  - Осужденный отказался от последнего слова! - наконец-то сообразил сообщить глашатай после затянувшейся паузы. Ну что ж... Наше дело предложить.
  Стражники под руководством помощника палача принялись укладывать казнимого на плаху. Уложили. Подошел палач и занес топор...
  Я отвернулся. Неприятное зрелище. И не интересное. Посмотрю ка я лучше на зрителей. Вон как шеи повытягивали, боятся упустить хоть мгновенье из зрелища...
  Мдя... Дикие времена, дикие нравы. Впрочем, в моей прошлой цивилизованной жизни в большинство окружающих в этом смысле не отличалось от этих почти варваров. Самые популярные новости по телевидению - новости о войнах, терактах и катастрофах. И чтоб кровищи, кровищи было побольше!
  Люди, люди... Что вас так притягивает к чужой смерти?
  Хм... Что-то, наверное, притягивает. Ладно, проехали...
  По расширившимся глазам зрителей и нескольким 'ахам' в толпе я понял, что палач занес свой инструмент над головой приговоренного. И действительно, через секунду послышался глухой стук. Так, первый пошел. Голова отделилась от туловища и упала в подставленную оббитую изнутри кожей корзину. Туда же полилась кровь из обрубка шеи.
  Народ с жадностью продолжает смотреть. Только в задних рядах заголосила женщина. Мать. Не стоило сюда пускать его родителей... Ну да что уж теперь.
  
  Ладно, следующий! Тело с плахи убрали и, подвели к ней ещё один почти труп. Вот уж полная противоположность предыдущему. Идёт спокойно, нос задрал, чуть за облака не цепляет, взгляд... Я бы сказал - дерзкий. Никак, сверхчеловеком себя мнит.
  Вот подошел к плахе, повернулся к балкону лицом... И улыбается, зараза! Ладно, сегодня смеёшься последним явно не ты.
  Что-то подобное поведение зрителям не очень нравится. Поднялся ропот. Что там кричат? 'Четвертовать!', 'Сжечь!', 'Отдайте его нам!'.
  И отдал бы... И другим наука, и народ пар бы спустил. Но реакция народа меня сейчас интересует меньше всего. За исключением некоторых его представителей...
  Так что, ещё раз: никаких 'сжечь'. На плаху, значит на плаху.
  - Тишина!!! - это подключился глашатай. И так акустика внутри каменного мешка, образованного замковыми стенами, хорошая, да ещё Алиса, похоже, чего-то там намагичила для 'добавки громкости'.
  Окрик подействовал не сразу, но за минуту шум стих до приемлемого уровня.
  - Милостью барона ди Эррис осужденному предоставляется последнее слово!
  Джек, то есть Дэрк, обвёл взглядом притихшую толпу.
  Я тоже усиленно завертел головой. Где?! Ну, проявись же! Давай!!!
   - То, что я сделал... - О, начал говорить! - я сделал по приказу ба...
  Есть! Щелчок справа на галерее, и оратор, вздрогнув и чуть не упав, делает шаг вперед. Стоящие по бокам от него стражники ничего не поняли. Наверное, решили, что осужденный собирается спрыгнуть с эшафота. Схватили его за руки и потянули назад. Дэрк не вырывался. Скривившись от боли, он только оглянулся на галерею. Там как раз началось непонятное для непосвященных движение.
  Дэрк хмыкнул, и снова обратившись к зрительному залу, закончил:
  - ... по приказу барона ди Экрен!
  
  
   Ну вот. Мавр сделал свое дело, мавр может уйти.
   Однако, толпа, похоже, так не думает. Люди стояли молча секунд пятнадцать, переваривая информацию. А потом где-то раздался женский даже не крик, а визг: 'Да врёт он всё, душегуб! Порвать его!'. Ещё пара-тройка голосов выразили солидарность с озвученным мнением, но это и всё. Всё, что удалось расслышать. Потому что каждый начал доказывать что-то соседу, всё повышая и повышая голос, в результате того над площадью прокатился нарастающий гул.
   Что характерно - криков 'Убить подлого барона ди Экрен!' нет вообще. Ибо за такое можно и самому головы лишиться. Разборки между знатью - дело знати. Пусть барон теперь думает, как отомстить и мстить ли вообще, а чернь должна помалкивать в тряпочку. Здесь вам не там! В смысле, не на постфеодальной Земле.
   Дэрк тем временем сам подошел к плахе и устроился на ней поудобней. Блин! Не так должна выглядеть казнь серийного убийцы, не так... Он должен быть жалок, сломлен и вызывать презрение и отвращение всем своим видом и поведением. А тут прям какой-то карбонарий перед расстрелом... Надеюсь, результаты проведенной операции перекроют мне моральный ущерб от увиденного. А они, похоже, есть и именно те, что и ожидались.
   Вот толпа затихла сама собой... Это палач занес топор. Снова глухой стук... И снова крики толпы. На этот раз крики радости. И славословий в адрес Его Милости барона ди Эррис, строго, но справедливо покаравшего преступников. Причём, судя по всему, кричат не только смешавшиеся с толпой люди Финдиса. Народ на самом деле доволен. Ну-ну, сейчас вы у меня будете довольны ещё больше...
  
   Вперед вышел жрец, находившийся всё это время на заднем плане сцены-эшафота, и бубнивший там свои молитвы. В этом мире не принята ни исповедь, ни прощение грехов... Боги простят. Но вот чтобы Боги простили, необходимо обращение жреца.
   Ага... Вот именно к Ксарту. Тот услышит...
  
   Жрец воздел к небу свой посох, призывая к тишине. Шум затих, как по мановению... Гм. Волшебного посоха.
   -Радуйтесь, люди! - возопил Интаг, - Его Милость барон ди Эррис, в своем благочестии, принял решение восстановить Храм Девятки в своём замке! Работы начнутся завтра! Слава благочестивому барону ди Эррис!
   Вот, градус веселья повысился, как я и предполагал. Как же - теперь в замке будет нормальное место раздачи опиума для народа, а не тот жалкий закуток, что используется для этих целей сейчас...
   О! И опять слышу благодарственные возгласы в адрес барона! Блин, как же легко управлять толпой! Если бы в этом мире рабы сами выбирали себе господина, как они это делают сейчас на Земле (это называется - 'Демократия'), барон ди Эррис выиграл бы выборы со ста процентами голосов!
  
  Но и это ещё не всё, дружочки! Сейчас будет третий акт Марлезонского балета!
  Жрец отступил назад, а с балкона, на котором к этому времени старого барона уже не было, послышался усиленный магией глубокий голос баронессы ди Эррис:
  
  В честь начала работ по восстановлению Храма Его Милость барон Ди Эррис... - мдя, я своей здешней фамилии, наверное, за всё пребывание в этом мире не слышал столько раз, сколько за последний час, - объявляет праздник!
  Угу. Танцуют все!
  Как только Тали (молодчина, кстати. Хорошо держит удар. Ни по виду, ни по голосу не скажешь, что она сейчас расстроена и взбешена) закончила свою речь, вокруг эшафота вспыхнули здоровенные бенгальские свечи, а в воздухе с грохотом взорвалось несколько фейерверков. Ну да. Нашел я таки, куда их пристроить. Ещё и докупать пришлось, но - праздник того стоит.
  Когда бенгальские свечи догорели, оказалось, что на эшафоте уже нет ни трупов, ни плахи, ни свисающего с краев черного покрывала. На месте покрывала обнаружились гирлянды цветов, а на месте, где только что лилась кровь - местный вокально-инструментальный ансамбль, он же оркестр, который и вжарил какой-то здешний вечный хит. Именно, что вечный - ему лет сто уже, а пипл тут его всё хавает. Дикари-с...
  Одновременно упали черно-фиолетовые флаги и с балкона, который тоже оказался украшен цветами.
  
  На площади на какое-то время образовалась давка. Мужская часть населения по большей своей части двинулась к кухне, возле которой сегодня по моему приказу всем желающим разливали молодое вино из трех здоровенных бочек.
  Женская же часть, в основном те дамы, кто помладше, принялись отплясывать под музыку, причем постарались привлечь к этому делу и своих 'половинок' противоположного пола. Последние нет-нет да жалобно косились в сторону бочек, но пока попыток к бегству от ненаглядных не предпринимали. Тьфу! Подкаблучники.
  А стражникам не повезло. Их функция сегодня - охранять правопорядок. Ну что ж... Для солдата праздник, что свадьба для лошади - голова в цветах, зад в мыле. Это правило действует во всех мирах.
  
  Так. Здесь, пожалуй, пока что можно сделать перерыв. И толпа рассосалась, кто к винопоилке, кто на танцплощадку, так что до донжона можно добраться без особых трудов. Можно и нужно. Аж не терпится заслушать Финдиса. Что там из моей затеи вышло?
  
  И я степенно зашагал ко входу в донжон. Степенности, правда, хватило только до входа. Как только за мною, точнее, за последними из моих охранников, закрылась дверь, я взлетел по лестнице к баронскому кабинету, словно ракета.
  Охранники в кабинете получили от Финдиса на мой счёт специальное указание, так что пропустили меня без вопросов, только проводив взглядами.
  Влетев в кабинет, я плюхнулся в ближайшее к дверям кресло. Сидевший за столом и просматривавший какие-то бумаги Финдис начал было подниматься, но я поднял руку в останавливающем жесте.
  - Получилось?!
  - Да. Всё, как было задумано, - довольно улыбнулся Финдис. - стрелка взяли. Сейчас сидит в подвале.
  - Даёт показания?
  - Не то чтобы дает... Вроде говорить не отказывается, но утверждает, что у него есть какая-то важная информация, которую он может сообщить только барону.
  - Ну, схожу к нему, - пожал я плечами. Попозже. Вы ж его обыскали, ничего опасного нет?
  - Обыскали, всё подозрительное отобрали. Арбалет у него, кстати, был тот самый. Что пропал из арсенала.
  - Вот и чудно. Значит, завтра с утреца и поговорим. Что там по нему нарыли?
  - Имя - Дарк. В нашей страже служит шесть лет. По отзывам, как мечник - середнячок, как арбалетчик - слаб...
  - Ну да, слаб! Видел я, как он слаб! С такого расстояния засадил болт прямо под левую лопатку! Если бы я не приказал одеть 'живца' в кольчугу, а на спину ещё и железную пластину повесить, тот бы и не договорил...
  - Кстати, зачем было так заботиться? Какая разница, смерть от арбалетного болта или от топора палача? Ну, назвал он имя нанимателя, а что толку? Ведь никаких последствий. Барону ди Экрен мы всё равно ничего не предъявим. Мало-ли что брякнул перед смертью душегуб? Может, оклеветать хотел...
  - Да нет, последствия есть, - не согласился я. - Сервам от нас бежать особо некуда - только в баронство ди Экрен. Если получится мост перейти. Да перейти не сложно. Сколько там той охраны? Если большой толпой соберутся - затопчут. А так: десять раз подумают, прежде чем к такому негодяю сбегать. У него ведь, кстати, тоже недавно похожая серия убийств была. Но преступника так и не нашли. 'Наш' к этому времени уже сидел в подвале. Так что кто-то другой орудовал.
  И ещё момент: ты представляешь, что бы было с толпой, если бы народ увидел, что кто-то стреляет со стены из арбалета? Паника, давка... Оно нам надо? А так почти никто ничего и не заметил. Ну шагнул человек вперед, и шагнул... Так что всё правильно.
  В общем, извини, что перебил. Давай дальше.
  - Да дальше и нет особо ничего... Близких друзей нет, семьи нет. Попробую покопать связи, но маловероятно, что что-то нарою, сразу скажу.
  - Хорошо. А кто там кричал, что врёт он всё? Заметили?
  - Да, заметили. Пока не трогаем, слежку установили, как и планировалось. Связи отрабатываем.
  - В общем, итог, - хлопнул я ладонью по подлокотнику. - Минимум одного, максимум двух вражеских агентов выявили, одного из них обезвредили.
  - Да, хорошо вы... ты с этим 'последним словом' придумал, - кивнул Финдис. Верно предположил, что назвать имя нанимателя Дэрку постараются не дать. Кстати, почти каламбур: Дэрка хотел убить Дарк.
  Угу... Что да, то да. Прям какая-то 'серия' пошла... Дорк, Дэрк, Дарк... Ещё Дурка только не было. Такое имя тут тоже есть. И весьма распространено, кстати, как и три предыдущих.
  - А остальные подозреваемые, значит, не 'проявились'? - уточнил я.
  - Нет. Рядом с ними тоже были мои люди, но те вели себя спокойно.
  - Как баронесса?
  - Злая, как Хфург! Вихис вовремя сбежал, а то б она его точно прибила! - усмехнулся Финдис. - Но это мне видно, я ж её хорошо знаю. А кто не знает - и не догадается.
  - Ладно. Пусть позлится. Порасстраивается. Потом ей всё объясню. А сейчас - пора идти. Там праздник без меня проходит!- с этими словами я поднялся на ноги.
  - Может, всё-таки не надо? - вздохнул мой собеседник.
  - Надо, Финдис, надо, - в свою очередь вздохнул я, и направился к двери.
  
  - Нет, я, конечно, Финдиса понимаю. Моя жизнь - его жизнь. Поэтому, будь его воля, он бы меня запрятал бы в какой-нибудь комфортабельный сейф в самом глубоком подвале замка, и сдувал бы там с меня пылинки.
  Но и меня ведь можно понять. Я жить хочу. Наслаждаться жизнью. Если, конечно это возможно в моей ситуации. А не прятаться весь отпущенный срок от врагов. Вот как раз чтобы меньше прятаться, надо бы количество этих врагов подсократить.
  'Ловля на живца' с Дэрком в качестве приманки прошла удачно. Кстати, самым трудным в этой операции было уговорить человека, которому вроде бы нечего терять, выступить в роли живца. Хотя, с другой стороны... Решение было простым и вульгарным, как топор. Из двух вариантов: быстрой смерти за сотрудничество с властями и бесконечными пытками в случае отказа, клиент, конечно, выбрал первый вариант.
  Теперь в роли живца буду выступать я. Честно говоря, не думаю, что сейчас кто-то срочно хочет моей смерти. Я ведь ещё не наследник. Но если вдруг желающие есть - мероприятие подходящее, чтобы они себя проявили. А я хоть развлекусь немного...
  
  Как только я вышел из донжона, то увидел, что народ тут время зря не терял. Возле бочек с вином несколько человек умудрились уже ужраться в стельку, и их сейчас оттаскивали в сторонку предусмотрительно выделенные мной именно для этой работы стражники. Помилованный браконьер, к моему удивлению, ещё держался, хотя с ним уже выпил, наверное, каждый присутствующий. Силён мужик! Ну, тем лучше...
  Небо над головой было ещё голубое, почти как днём, но в тени замковых стен уже зарождались сумерки, так что то тут, то там загорались факелы, призванные разгонять темноту до утра.
  Танцоры на 'танцплощадке', похоже, успели сделать несколько рейсов к бочкам, да и и подруг своих сводили. Так что веселье тут било ключом.
  То тут, то там, попадались люди в масках, а то и целиком в маскарадных костюмах.
  Я поморщился. Хотел устроить маскарад, но всех снабдить хотя бы масками не получилось. А с маскарадными костюмами вообще вышел облом: швеи успели их пошить всего ничего. И одной из основных задач маскарада - сделать неразличимыми знать и чернь - достигнуть не удалось. Маскарадные костюмы достались только 'высшим шишкам' замка и их приближенным. Ну и ладно. Первый блин комом. Следующий раз получится.
  Гм...Если он будет, конечно - этот следующий раз.
  А где же моя женушка?
  Ага! Как и следовало ожидать - блистает среди своей свиты. В беседке на противоположной от бочек с вином для простолюдинов стороне. Здесь халявное вино разливают 'высшему обществу'. Разумеется, качество напитка, мягко говоря, немного лучше того, что в бочках. Гм... А Тали действительно 'блистает'. В новом платье, между прочим. Которое я - 'барон' позволил ей заказать в лучшем столичном ателье. И оплатил.
  С подачи меня - 'наследника'.
  Для этого пришлось целое представление устроить. Сначала я в образе старого барона поручил жене поучаствовать в организации и руководстве праздниками. Потом я уже в своем молодом облике на 'совещании' со 'старым бароном' - Вихисом всячески намекал последнему, что неплохо бы было, чтобы баронесса ди Эррис на празднике имела 'достойный супруги столь знатного вельможи' вид. Намекал, конечно, в присутствии слуг, обслуживающих совещание. Ну не при Тали же чуть не в открытую говорить, что она ходит почти в обносках! Она ж меня живьём съест.
  В общем, в результате спектакля женушка получила новое платье и донесение через агентство 'ОБС', кому этим счастьем обязана. Надеюсь, оценит.
  Кстати, пойти, засвидетельствовать ей почтение, что ли? Нет, пожалуй, ещё рано. Подойду после турнира.
  Да, турнира.
  Свалил я в одну кучу и казнь, и гулянку, и фехтовальный турнир. А что? Пускай, пока штатские накачиваются вином, вояки покажут свои умения. Призовой фонд - девять золотых и соответственно восемнадцать и девять серебрушек за первое, второе и третье места.
  Так что желающие блеснуть мастерством и заработать денюжку уже кучкуются на площадке у надвратной башни. Скоро будут бросать жребий, так что пора и мне подтягиваться. Да, я тоже участвую. Мне и по 'легенде' положено, и просто интересно.
  О! А чья это знакомая физиономия мелькнула в толпе ожидающих жеребьёвки? Ба! Да это ж 'Ван Хельсинг' собственной персоной! Откуда он тут взялся? Он же умотал вроде - далеко и надолго. Пойду разберусь.
  
  
  Подойдя поближе, я обнаружил, что рядом с моим относительно старым знакомцем стоят ещё двое чем-то похожих на него господ. Именно господ. Одежда хоть и небогатая, но не такая, как у простолюдинов, осанка ... видно людей, уверенных в себе. На поясах мечи. А у одного за спиной ещё и лук в чехле. Взгляды, то, что называется, 'цепкие'. Такие бывают у людей, привыкших отдавать приказы. И добиваться их исполнения.
  И сейчас эти взгляды скрестились на мне.
  Да смотрите на здоровье. Непроизвольно я нацепил на лицо выражение 'морда кирпичом'. Однако после секундной заминки сменил его на 'рот до ушей'. Пожалуй, улыбка сейчас будет тактически правильнее. Тем более, что и Дорк вон, тоже улыбается.
  - Рад снова видеть вас в замке ди Эррис, шевалье ал Вэйсс - искренность из меня так и прёт, - какими судьбами? Вы же вроде собирались в какое-то далёкое путешествие.
  - Человек предполагает, а Боги располагают, - развёл руками относительно старый знакомец. - Я шел в княжество Солнеинг...
  - Пешком?! - непроизвольно вырвалось у меня.
  - Ну да, пешком, - пожал он плечами. - Так, конечно, дольше. Но безопаснее. - я позволил себе скептически хмыкнуть. - Да, да. Безопаснее. Уж поверьте бывалому путешественнику. В общем, по дороге я встретил своих друзей. Они шли как раз из княжества. Да, тоже пешком. Кстати, позвольте представить их вам: шевалье зи Крейн, - один из сопровождающих Вэйсса - тот, что с луком, изобразил короткий поклон, - и шевалье о Дриен, - поклонился второй. Ага. Понятно. Приставка 'о' - это значит, ненаследное дворянство получено за особые личные заслуги. Ну и магам, оттянувшим лямку положенный срок на воинской службе, тоже 'о' к фамилии добавляют.
  - шевалье Илар Винхем, - ага, это он уже меня представляет своим спутникам. Ну что ж. Я тоже умею с важным видом кивать головой.
  - В общем, встретил я своих друзей, - между тем продолжил свой рассказ Дорк, - и выяснилось... кхм. Что мне идти в Солнеинг уже незачем. Вот я и вспомнил наш с вами разговор. По поводу работы. Ваше предложение остается в силе?
  - Конечно, да! - я снова продемонстрировал все свои тридцать два зуба, - Всегда рад! - однако же... - надо напомнить Дорку, кто здесь хозяин. А то он, похоже, считает, что раз сам Я буду рекомендовать его барону, то дело уже на мази. - у барона ди Эррис, да продлят Боги его дни!, может быть другое мнение по этому вопросу. Но в любом случае, завтра я попрошу у него аудиенции, и поговорю о вас.
  - Буду весьма признателен, - поклонился Вэйсс. - Однако, я хотел бы попросить вас и за своих друзей. Они бы тоже хотели поступить на службу к барону ди Эррис.
  - Ээээ... Не поймите меня превратно, господа, - замялся я. - Но я вас совсем не знаю... Шевалье ал Вейсса я видел в деле. А вы...
  - Не беда, - усмехнулся лучник, - мы предоставим рекомендации. А 'дело'... Мы так понимаем, здесь сейчас будет происходить фехтовальный турнир. Мы примем участие. И вы своими глазами сможете оценить нашу подготовку хотя бы в этой области военного дела.
  - Ну, если так... - задумчиво протянул я, - то другое дело. Кстати, я тоже участвую в турнире. Так что, возможно нам даже придётся скрестить мечи в поединке.
  
  - Жеребьёвка началась! - послышался голос от установленного у караулки стола, у которого восседал старичок, который ещё пару лет назад сам служил в замковой страже, но вынужден был уйти 'на пенсию' по состоянию здоровья ввиду дряхлого возраста. Ну что ж, пора прерывать беседу.
  
  Турнир начался минут через двадцать, когда все участники были разбиты на пары, после чего нацепили доспехи и взяли в руки тупые мечи.
  Удар гонга - и понеслось...
  Ну что сказать? Атмосферненько. Антураж средневекового замка, играет средневековая музыка, на стенах горят средневековые факелы, и куча мужиков в средневековых доспехах попарно со всей дури машут средневековыми мечами. При этом умудряясь не сталкиваться с другими парами. Кругом только и слышно 'Бз-дын! Бум! Хрясь'. Со стороны танцплощадки и винопоилки подтянулись зрители и подбадривают своих фаворитов приветственными криками. Ну, или не очень приветственными, если те проигрывают. В общем, кто был на футболе - тот знает...
  Однако мне сейчас не до 'атмосферы'. Всё внимание - на соперника. Я отдаю себе отчёт, что победителем этого турнира мне сегодня не стать. Особенно, если учесть, что в нем участвует Дорк ал Вэйсс, а как он бьётся - я видел. Но я этого и не планировал. Просто хотелось посмотреть, чего я на данный момент стою в схватке на мечах.
  
  Оказалось, кое-чего стою... Первых двух соперников я вынес играючи, с третьим пришлось повозиться, с четвертым - опять получилось легко. Что странно. Вроде бы, чем ближе к финалу, тем круче должны быть противники. А пятым мне попался чёртов, то есть Хфургов 'Ван Хельсинг'. Ну или я ему. В общем, разделал он меня под орех. Хоть и рубился, вижу, не в полную силу.
  Ну и ладно. Я положил меч, стянул с себя доспехи, и занял место среди зрителей. За дальнейшими боями наблюдал, кстати, потягивая вино. Уже можно.
  Крейн и Дриен, кстати, действительно рубились неплохо. Они, правда, вылетели, не дойдя до четвертьфинала, но мне было видно, что в своих последних боях просто сыграли в поддавки. Гм... В 'политическом плане' - это правильный шаг с их стороны. Как-то не очень здорово воспринимается местными, когда три каких-то неизвестных типа приезжают в замок, и с лёгкостью надирают всем уши. А для оценки их уровня владения мечом увиденного мне было достаточно.
  
  В финале ожидаемо, по крайней мере для меня, сошлись наш замковый инструктор по фехтованию, и ал Вэйсс. Жаль, что не догадался устроить тотализатор, сорвал бы куш. Хотя... Какой тут для меня куш. Гроши...
  
  Финальный поединок прошел напряженно. Для инструктора. Видно было, что Дорк превосходит его в искусстве фехтования минимум на голову. Но... Выиграл инструктор. Дорк как-то умудрился вполне реалистично проиграть. Ему бы в театре работать...
  
  В общем, финальный гонг, награждение довольных победителей, присоединение участников турнира к давно уже идущей среди остального населения замка пьянке...
  Мои вояки - ребята простые. Скинули доспехи - и на гульки. Дворянам сложнее. Я шепнул пару слов одному из своих телохранителей, тот отловил какого-то отплясыающего со своей подругой слугу, а тот, понятно, что с чувством глубокой радости отправился заселять вновь прибывших дворян в гостевые покои. От дальнейшего участия в празднике те отказались, сославшись на усталость с дороги. Ну да, видел я сейчас, какие вы 'уставшие'.
  Я же, раскланявшись с Дорком и его спутниками, и пообещав всенепременнейше встретиться с ними завтра, стремглав помчался в свои 'покои'. Быстренько помылся, переоделся, прихватил со стула изящную полумаску, и отправился наконец в беседку перекинуться парой слов с баронессой.
  Кстати, я видел, что она тоже наблюдала за турниром. А значит, и за мной.
  
  В беседке, как и следовало ожидать, собралась вся 'партия королевы', то есть баронессы. Подойдя поближе, я не смог удержать улыбку.
  В принципе, и смысла сохранять серьезное лицо - нет. Праздник же!
  Моя недоделанная затея с маскарадом сыграла с 'высшим обществом' замка Эррис злую шутку. В основном беднота была в своей, праздничной, но своей одежде. Разве что у некоторых были маски. А вот знать выглядела на фоне остальных комедиантами заштатного странствующего театра, прибывшими, чтобы сыграть какую-нибудь посредственную пьеску на потеху публике.
  Хорошо, что кроме меня, эту аналогию никто не провел.
  Простолюдинам было не до того, а знати... Да и знати тоже. Судя по царящему за столом оживлению, наклюкались тут уже хорошо. Даже у Тали вон щёчки раскраснелись, да и ведёт она себя... оживлённо. А ведь ещё пару часов назад у неё было совсем другое настроение. Правильно, видно, говорят: детское и женское горе - сильное, но недолгое.
  
  Окружение баронессы встретило меня без особого восторга. Я ведь, хотя бы теоретически, из 'враждебной партии'. Да и внешний вид... Из всех присутствующих только баронесса без карнавального наряда. Оделась в своё новое платье. Красивое, надо признать. Есть у женушки вкус.
  О том, что что она пришла всё-токи на карнавал, говорила только красивая полумаска. Кстати, похожая на мою. Моя только построже, поскромнее. Мужской вариант всё-таки. Точнее - это моя маска похожа на её. Я ведь свою позже заказывал, предварительно узнав, какая будет у супруги.
  Вот и получилось, что своим внешним видом я как бы намекаю... И придворная свора, то есть свита, этот момент сразу просекла, хоть вроде и навеселе все. Однако до прямых нападок в мой адрес никто не снизошел, ограничились глухим бурчанием между собой... Ну и пусть бурчат.
  Я мило поприветствовал всех присутствующих, отпустил пару комплиментов красоте баронессы и её прекрасному вкусу, изволил отпить вина из лично поднесённого ею кубка (не забыв, конечно, предварительно проверить его на наличие яда), после чего позволил себе наглость многозначительно посмотреть ей в глаза (я же выпивший, мне можно!), после чего откланялся.
  Провести остаток праздника в этом клубке змей мне не улыбалось. Змеям, похоже, тоже.
  Так что я, послонявшись по двору, сначала прибился к компании участников турнира, которым, похоже, было уже всё равно, кто победил, кто проиграл. Когда вино льется рекой - жизнь хороша! Из этой 'реки' я, естественно, тоже отпил, а потом...
  Потом, не помню как, но как-то я оказался среди танцующих. Количество которых уже значительно увеличилось. Часть мужиков, познававших истину в вине у бочек, созрела для общения с противоположным полом, ну а поскольку противоположный пол в основном скучковался у оркестра, то, хочешь, не хочешь, а в шоу 'танцуют все' поучаствовать придётся.
  Сначала танцевать мне не очень понравилось. Не сам процесс, а то, что меня при этом окружают телохранители. Прям как ту дочку президента из фильма 'Дети шпионов'. Тут они хоть были не истуканами с каменными лицами, а тоже танцевали, в меру своих способностей.
  Потом на танцы пробило и баронессу с её окружением. Тут я понял, что не один я выгляжу так нелепо. Эти вообще изобразили что-то вроде 'круга' на дискотеке, а вокруг них образовался ещё один круг - из охраны. И охранники эти, в отличие от моих бодигардов, не танцевали. От слова совсем.
  'Круг' продержался с полчаса. Потом, видимо, его участникам стало скучно. Они отослали охрану и двинулись 'в народ'.
  Тут уже я начал терять из виду то одного, то другого персонажа. Сотник и Доктор вроде сначала мелькали в танце со служанками, переодетыми по случаю маскарада в знатных дам. Потом исчезли и они, и служанки. Сама баронесса появлялась то тут, то там. Потом вроде тоже пропала... А потом появилась.
  Трудно было отследить, да особо и некогда. То я отпивал из очередной кружки, которые слуги разносили среди танцующих, то отплясывал с очередной служанкой, среди которых попадались и те, кто уже согревал мою постель, и те, кто ещё только рассчитывали в неё попасть.
  Вроде пару раз на периферии зрения проскочила Алиса.
  
  Конец праздника запомнился мне плохо. Точно помню, играла музыка, над головами бушевал фейерверк, а я отплясывал... кажется, с баронессой. Встретились таки два одиночества. Как оказался в своей комнате и своей постели, не помню...
  
  Зато хорошо помню пробуждение следующим утром. Раскалывающаяся голова, смятые простыни, сползшее на пол одеяло... Рядом сопит в две дырочки лежащая ко мне спиной свернувшаяся калачиком безмятежно спящая голая ба... то есть обнаженная женщина. А на спинке кровати висит до боли знакомое платье баронессы ди Эррис. Поверх которого небрежно брошена её же полумаска.
  
  
  Ой, блин! Мама дорогая! Это ж как же ж?! Когда?! Как?! ... Я не хотел! То есть, хотел, но не так! Не по пьяни же! Я ж ничего не помню! Что здесь вообще было?! Караул!!! Спасите!!!
  Так. Стоп. Поздно пить боржоми... Уй, Боги! Как голова раскалывается! А опохмелиться бы не мешало. Вон на столе кувшин стоит. Надеюсь, мы... я... вчера его не приговорил. До донышка... Сейчас аккуратно встать, чтобы не потревожить спящую красавицу, добраться до кувшина... А там шарики с роликами в голове расклинятся, глядишь, и что-нибудь придумаю.
  Вот и хорошо. Наметился какой-никакой план действий. Приступаю к выполнению...
  Приподняться на локте... Сесть... Перелезть через... Блин! Задел! Проснулась.
  
  Ой! Ты кто?! Я перевел взгляд с сонного женского личика на висящее на спинке кровати платье. И обратно.
  Ниичего не понимаю! Надо срочно выпить! Вино! Вино! Где ты? Я иду к тебе!
  Я молча слез на пол и решительно поковылял к кувшину. Слава богам! В нем что-то осталось. Так, глоточек, ещё... Ещё парочку... Вроде в голове проясняется.
  А в ногах нет. Я присел на стул, и уставился на свою ночную подругу, которая тоже уже перешла из лежачего положения в сидячее.
  Прекрасно. Сидим, в чём мать родила, пялимся друг на друга. Молчим. Что характерно, у неё на лице никаких признаков удивления не наблюдается. Значит - вчера вечером и ночью была в сознании, помнит...
  Помнит что? А личико-то, кстати, знакомое... Где я его видел? О! Так это ж!... Я еле удержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу. А х ты ж, 'Летучая мышь', так тебя через так!. Это ж компаньонка женушки! Да! Она не служанка, она компаньонка. Я узнавал. Как её... Блин! Теперь имя вспомнить не могу...
  - Ээээ... Солнышко..., - начал я. Но голая девица приложила палец к губам, потом мотнула головой, поморщилась, тяжело поднялась, и медленно прокосолапила ко мне. То есть к кувшину. Ну давай, давай, там ещё осталось...
  Подняла кувшин и жадно к нему прильнула. Эх! Какое тело! Хороша, чертовка! А я ведь ничего не помню. Может, повторить?
  Девица поставила кувшин на стол, скользнула взглядом по моему лицу, опустила глаза ниже... И отрицательно покачала головой.
  - Не сегодня, -после чего на негнущихся ногах проковыляла к кровати, подхватила платье, натянула его на себя, покрутила головой в поисках зеркала, обнаружила его, и, подобрав у кровати одну туфлю, поковыляла наводить красоту.
  Теперь настала моя очередь крутить головой. Где же она? А, вот! Вторая туфля обнаружилась у дверей. Я с тяжелым вздохом поднялся со стула и потопал за обувью. Я ж этот... галантный рыцарь. Надо услужить даме.
  Когда я поднес туфлю её владелице, та, не отрываясь от процесса, небрежно протянула в мою сторону босую ножку. В результате чего чуть не свалилась мне на голову.
  Ладно. Такою ножку не грех и обуть. Я встал на колено и осторожно надел туфлю. Гм... Попытка продвижения руки выше по ножке понимания не нашла. Что? Теперь вторую обуть? Ну и ладно. Раз ты такая - обувайся и иди.
  Я с очередным тяжелым вздохом поднялся на ноги. Девица как раз закончила приводить себя в порядок. То есть плюнула на этот процесс, поняв наконец, что толку всё равно не будет. Обернулась ко мне... Улыбнулась, и повесилась на моей шее, прильнув своими губами к моим.
  К концу долгого поцелуя я уж думал, что мы сейчас вернемся в постельку, однако ночная гостья поковыляла мимо меня к дверям. Уже почти дойдя до них, остановилась, обернулась... И снова улыбнулась.
  - Ты - лучший! Правду про тебя служанки говорят.
  - Эй! Маску забыла! - крикнул я уже в захлопнувшуюся дверь. Куда там!... не слышит. Убежала. В смысле, уковыляла.
  
  Ну и ладно, маску передам с оказией. Нет, ну всё же интересно, она сама пришла, по своей инициативе? Или женушка прислала? Если второе, то зачем? Поиздеваться, или на разведку? И как оно всё-таки получилось? Спросить охрану? Нет, стыдно.
  Финдиса сегодня по любому увижу, спрошу у него. Нет, надо завязывать с пьянством! Хотя, с другой стороны... В общем и целом вчерашний день прошел неплохо. И ночь тоже. Наверное... Но даже в практически бессознательном состоянии я - лучший!
  
  
  Так, 'лучший', соберись... Уже утро. Что там у нас сегодня по расписанию?
  Пункт первый. Завтрак. Не хочу. Не буду. Разве что вина ещё... Нет, лучше водички. А то опохмел рискует плавно перерасти в запой.
  Значит, пункт первый пропускаем. Что у нас дальше? Пункт второй. Фехтование. Нафиг! Пропускаем тоже. Не в том состоянии. Дальше. Пункт... В общем, пункт.
  Занятия с ведьмочкой. По обстоятельствам. Если уже буду жив к тому времени - пойду, если ещё нет... Тогда нет.
  Потом обед. На обед надо идти. Официальное мероприятие, чтоб его! Жаль. Может, на 'магию' всё же не идти?
  Потом... Что ещё потом... Встречи. Надо встретится с этим... И с этим... И с этими. И с Финдисом, да. Кстати...
  - Финдис! - крикнул я в сторону картины на стене, за которой располагалось место для 'прослушки'. И 'проглядки'. - Ты там?
  - Да, - глухо прозвучало в ответ.
  - Зайди пожалуйста. А, погоди! Сейчас дверь закрою, и... - о, я ж голый! - и оденусь. И заходи.
  
  Финдис явился, когда я уже собрал разбросанные по всей комнате предметы своего туалета, и напялил их на себя. На его осунувшемся лице читались явные признаки неудовольствия. Осунувшемся...
  - Всю ночь не спал? - кивнул я гостю на ближайший свободный стул.
  - Да, - односложно ответил он.
  - Наблюдал?
  - Да. Госпожа ал Торн вчера вашу гостью-то незаметно проверила на предмет отсутствия оружия или магических артефактов, но вдруг у неё где-нибудь яд припрятан был? Или удавка?
  - Угу... меня слегка тряхнуло. Действительно. 'Живец', блин! Из живца легко мог превратиться в мертвеца.
  - Каюсь. Больше не буду - как можно более искренно заверил я своего безопасника. Извини. А как оно?.. А то у меня... Я неопределенно покрутил рукой у головы.
  - Охрана не хотела пропускать вашу спутницу, - сухо начал докладывать Финдис. О! Обращается на 'вы' значит - сильно недоволен, - Но вы приказали...
  - А потом? - нетерпеливо поторопил я докладчика, видя, что он замялся..
  - Все позы перечислять? - усмехнулся Финдис.
  - Я... в смысле... Всё было прилично?... - дворянка всё-таки. Хоть и 'непородистая'. Кстати. Это первая дворянка, которую я... Того... Этого... Можно звёздочку рисовать. На фюзеляже, да.
  После моего вопроса Финдис заржал. До меня не сразу дошла причина веселья, но потом к его смеху присоединился и я. Ну да. 'Прилично'. Смешно.
  Ладно, сейчас помиримся окончательно:
  - Хорошо. Я понял. Всё осознал, исправлюсь - уже каялся, но каши маслом не испортишь. - Давай, чтобы не откладывать в долгий ящик, я сейчас натягиваю личину старика и топаем к вчерашнему 'стрелку' в подвал. Что он там интересного хотел сказать?
  Вот. Как я и думал, Финдис 'оттаял' окончательно. Ему лишь бы дело делалось... И побыстрее.
  Совсем 'побыстрее' не вышло. Ибо маршрут старого барона должен начинаться из кабинета старого барона, поэтому сначала пришлось подняться туда. А потом уже оттуда спускаться.
  Считая от нечего делать ступеньки, я попутно думал о том, что довольно легко воспринял тот факт, что за мной наблюдали в такой интимный момент. Хм. Можно подумать, что я раньше не догадывался, что Финдис контролирует мою безопасность и в это время.
  Но, конечно, одно дело догадываться, а другое - точно знать. Нет, с другой стороны - а толку? 'знать - не знать'. В прошлой жизни я привык к тому, что всё пишется, и меня могут снимать на видео в любой момент. Хоть в постели, хоть в ванной, хоть в туалете... Так что сейчас даже лучше - зритель только один.
  Но всё равно. Как-то нехорошо. И ведь выхода нет. Надо или от женщин отказаться, или замуровать 'гляделку'. Первое сделать могу, но не хочу, второе - хочу, но не могу. Хотя... Насчёт первого... С девками можно кувыркаться и пореже. Как-то довольно быстро они мне поднадоели. Почему? А потому. Хочется чего-то, если не запретного, то хотя бы труднодоступного. А эти... Неспортивно.
  Так, вот и прибыли к месту назначения. Вот она, дверь в застенок, где томится...
  Я замер с поднятой ногой. Не понял. В голове словно вспыхнул транспарант: 'Стой! Опасно!' С трудом удержался, чтобы не упасть на пол. Рефлекс, однако. Быстро огляделся по сторонам. Нет, вроде все в порядке. Только недоумение на лицах Финдиса и охраны.
  - Всем стоять! - негромко скомандовал я и сделал маленький шажок назад. Чувство опасности исчезло, как не бывало.
  - А... - начал было Финдис, но я поднял руку в останавливающем жесте. И что же? А если... Я снова осторожно поднял ногу, имитируя шаг. Ого! Знатно по нервам шарахнуло. Угу, всё понятно.
  - Я передумал. Идём обратно, - буркнул я Финдису, и зашаркал вверх по лестнице, вон из негостеприимного подвала на белый свет.
  
  Едва мы зашли в кабинет, я обернулся к Финдису.
  - Надо сходить ещё раз.
  - Но...- тот аж чуть не задохнулся от возмущения. Ещё бы. Второй раз топать по лестницам в его возрасте, да ещё и после бессонной ночи...
  - Но на этот раз в моем настоящем облике, - перебил его я. - НАДО, - подчеркнул голосом. - Сразу после второго захода обязательно объясню.
  Финдис сдался.
  - Ну надо, так надо. Но ты обещал. Так что жду объяснений.
  Лично мне второй спуск в подземелье дался легче, чем первый. Видно, мой молодой здоровый организм уже начал потихоньку отходить от вчерашней пьянки и бурной ночи. Подойдя к месту, где на меня 'накатило' в прошлый раз, я притормозил, и дальше продвигался медленно и осторожно. Вот. Вот здесь... И ничего. Ещё шажок... Аналогично. Гм... Похоже, как я и думал.
  Подойдя к двери камеры, я взялся за засов... Постоял, убрал руку, и обратился к Финдису:
   - Надо поговорить. С глазу на глаз.
  Тот понятливо кивнул.
  - Вон там свободная камера.
  
  - Я дурак, - сходу заявил я, как только мы оказались наедине, - Можно было сразу, не поднимаясь наверх, снять в этой камере личину, отослать охрану и провести эксперимент. Не перебивай. Ещё немного, и всё объясню. У нас тут вроде есть свободная камера чуть дальше по коридору? Есть? Вот и хорошо. Давай, командуй. Пусть арестанта срочно переведут в неё, потом запрут, а потом всех, кроме тебя - вон отсюда. До особой команды.
  Финдис вышел выполнять распоряжение. А я остался в камере. Мдя, удобств здесь поменьше, чем было у Штирлица в подвалах папаши Мюллера. Средневековье...
  Когда мне было доложено, что всё исполнено, как я и приказал, я накинул личину старика, и, попросив Финдиса быть рядом, вышел в коридор.
  - Ну что ж, пойдём.
  - На памятном месте со мной ничего не случилось. Я хмыкнул, и осторожно двинулся дальше. Ничего... Ничего... Ничего... Ага! Вот оно!
  Уфф! Я вытер со лба испарину, отступил на шаг назад, и сбросил личину. Теперь вперед... Ничего... Ничего... Ничего... И так до самой двери. Снова положил руку на засов, постоял... И двинулся обратно.
  - Могу объяснить свои действия прямо здесь, но можно потерпеть и до выхода из подземелья, - обратился я к Финдису.
  - Давай здесь - нетерпеливо отмахнулся Финдис. Ага... Интересно ему.
  - Всё просто.., - я задумчиво потер пальцем переносицу, - Варус говорил, что я после... известных событий... ну, ты понял. Так вот, я стал Чувствующим. Побочный эффект, видите ли... Вот это, я думаю, и было подтверждение его слов. Когда я первый раз подходил к камере, почувствовал опасность. Смертельную опасность. При втором подходе её не было. Перевести сидельца в другую камеру я приказал, чтобы проверить - исходит ли эта опасность от него, или, может, просто что-то такое есть в этих стенах... Оказалось, что таки от него. Причем только тогда, когда я нахожусь в своем 'старом' образе.
  Вот тебе и задачка: Сидит в камере человек. Одежда у него наша, в ней ничего не спрятано. Все личные вещи отобраны. Да и не было у него ничего магического. Сам вроде как не маг. И в завершение картины - закован в кандалы. Но тем не менее, представляет для меня смертельную опасность. С уточнением: только когда я во всем известном обличье. Если в таком вот, как сейчас - безопасен. Что скажешь?
  
  Теперь настал черед Финдиса задумчиво теребить бороду.
  - А направление и род опасности ты не чувствуешь? - вскинул он голову после недолгого молчания.
  - Увы, - вздохнул я. - Исходя из этого случая - вроде как можно вычислить расстояние до источника угрозы, но я бы не сильно на это полагался.
  - Тогда не знаю, - развёл руками Финдис.
  - Вот и я не знаю, - я снова вздохнул. - однако хотелось бы узнать. Значит, сделаем так: обратишься к Целителю. Пусть даст что-нибудь... Чтобы клиента усыпить. Когда уснет, пусть тот же Целитель посмотрит его ауру. Может, чего увидит. Ведьмочка пусть тоже глянет. А заодно проверит его на наличие хоть какой-то магии. Далее. Шрамы, татуировки у него на теле есть?
  - Татуировок вроде нет. А шрамы имеются.
  Угу... Зарисовать все шрамы, родинки, и так далее. Потом покажете мне. Да! У меня есть индикатор магических заготовок под артефакты. Думаю, он должен определять и сами артефакты. Это меня только что 'осенило'. Я проверю, если это так, возьмёте, меедленно поводите этим индикатором над телом этого человека-загадки. Особенно над шрамами. По исполнению доложишь. А я пока, пожалуй, пойду побеседую с ал Вэйссом и его друзьями. Хотят устроиться к нам на службу. Кстати, как получилось, что вчера меня не предупредили об их приезде? То есть приходе.
  - Не успели, - пожал плечами Финдис. - Вы столкнулись буквально через пять минут после того, как они вошли в ворота, - и добавил: - Не нравится мне этот ал Вэйсс. Может, ну его?...
  - В любом случае я с этой компанией хотя бы побеседую. Кстати, один из них представился, как зи Крейн. Что-то знакомое... Ты не помнишь?
  - Нет, - отрицательно мотнул головой Финдис, - Эх! Жаль, нет тут интернета! Забил бы фамилию в поисковик, и что-то бы, скорее всего узнал уже через пять минут.
  - Хорошо. То есть плохо. Но, в любом случае, поднимаемся наверх.
  
  Оказавшись у себя, я первым делом взял в руки индикатор и ткнул им в первый попавшийся магический предмет, каковым оказался 'противоженскоочаровательный' перстень, купленный у Хиндуила. Белый стержень мгновенно пожелтел. Работает! А если держать его не впритык, а на расстоянии? Гм... Начинает реагировать всего с двух сантиметров. Обидно, но на безрыбье и рак рыба. Отдал индикатор Финдису, и когда тот ушел, присел к столу. На котором живописно расположились блюда с уже подостывшим завтраком. Я ведь не предупреждал никого, что аппетита у меня нет.
  И хорошо, что не предупреждал. Ибо после пробежек по лестницам какой-никакой аппетит появился.
  Наскоро перекусив, я принялся собираться на встречу с Дорком и его товарищами. Сборы не заняли много времени, путь до гостевых покоев, в которых расположились гости, тоже, и вот я уже стучу в дверь комнаты 'Ван Хельсинга'.
  
  - Войдите! - вхожу. А, вот и хорошо. Собрались все трое. Ну что ж, начнем беседу.
  - Господа, предлагаю сразу перейти к делу. Буквально через полчаса мне назначена аудиенция у барона, так что я хотел бы к этому времени иметь на руках все аргументы в пользу того, почему он должен принять вас на службу. Кстати, на какие должности вы претендуете?
  - Учитель фехтования, - пожал плечами ал Вэйсс. Также могу быть командиром подразделения, от Девятки до Девятки девяток.
  - Аналогично, - подключился зи Крейн. Только если использовать меня для обучения, то уж лучше стрельбе из лука и арбалета.
  - Могу быть полезным в кавалерии, могу в пехоте, разбираюсь в осадных орудиях, - отчитался о Дриен.
  Гм... Значит, специалисты широкого профиля. Могу я посмотреть на ваши рекомендации?
  - Пожалуйста, - зи Крейн взял со стола маленький кожаный тубус и достал из него свиток, за которым потянулась и здоровенная печать на шнурке. - Извольте ознакомиться.
  Так... Что тут нам пишут? Пергаменту, кстати, такое впечатление, что уже лет-лет, и памяти нет... Кто рекомендатель? Ага - князь зи Ирбен. Зи Ирбен... зи Ирбен... В голове что-то щелкнуло и я получил доступ к очередной 'полочке' в памяти старого барона. Это что? Тот самый зи Ирбен?! И... Тот самый зи Крейн?
  Быстренько пробежавшись глазами по тексту, я взглянул на сидящего передо мной человека уже другим взглядом.
  - Однако... Вы же вы служили у князя коннетаблем. Можно поинтересоваться причинами вашего ухода? И причинами, почему вы согласны служить простым командиром Девятки у... скажем так, не самого богатого барона. - Фу ты! Чуть не сказал 'захудалого'! - Ведь рекомендации вам князь дал блестящие!
  - Устал от службы, - пожал плечами бывший коннетабль не самого последнего в местной иерархии княжества, - а сейчас устал от отдыха. Решил немного развеяться...
   - Угу... А тут написано, что вы ещё и маг. И такой человек согласен служить командиром пехотной Девятки? Кстати, какая у вас специализация, как у мага?
  - Согласен, - кивнул зи Крейн. - А специализация... Боевой маг поддержки. Лёд. Накрываю площадь примерно в полтора ансара, - ага, это соток десять, - с расстояния до ста шагов. - вроде, не густо по меркам современной Земли. Но для этого мира показатели вполне неплохие, - Кстати, мой приятель о Дриен тоже маг.
  Я повернул голову в сторону второго спутника ал Вейсса.
  - Маг-универсал, - как-то без особого энтузиазма сообщил тот, зыркнув исподлобья на 'сдавшего' его товарища. - ага, 'универсал' - это, как правило значит - одинаково плох во всех направлениях магии, - Специализация... Всего понемножку. В основном бытовые направления: немного целитель, немного ремонтник, немного артефактор...
  - Понятно, - я вопросительно взглянул на Дорка.
  - Я - не маг! - замотал головой тот, отвечая на мой не заданный, но очевидный вопрос.
  
  Я немного помолчал, переваривая полученную информацию... После чего осторожно заметил:
  - Не могу сказать, как решит использовать вас барон... Но мне кажется, бросить людей с такими талантами на командование Девяткой, или даже на должность инструктора... - это будет бездарное применение таких специалистов. В то же время, нанять вас на работу по вашим специальностям... Боюсь, у барона просто не хватит финансов, чтобы выплачивать вам достойное вознаграждение.
  Троица переглянулась. Мы согласны на зарплату обычных девятников, - заявил зи Крейн, - Хм. Похоже, главный в этой странной компании именно он. - Независимо от того, на каких должностях будем служить, - я удивленно вскинул брови. - И ещё... маги мы с коллегой о Дриеном слабенькие... мои брови поползли ещё выше. Это боевой маг поддержки с такими характеристиками - слабенький! - У меня проблемы с накоплением резерва, - пояснил зи Крейн. На один залп надо копить месяц. - Ага. Тогда понятно. - Но магическую-то клятву мы принести можем, - это радует. - Причем можем принести её и лично вам, - а вот этого не понял, - Причем лично вам её можем принести раньше, чем барону. Хоть сейчас.
  Мдя... А я думал, что сильнее удивиться уже не могу.
  - А... почему мне? - решился я спросить напрямую.
  - Нравитесь вы нам, - с улыбкой ответил за всех Дорк.
  
  - Да они издеваются! - праведный гнев во мне кипел, булькал и выходил паром из ушей, пока я после окончания 'переговоров' с этой странной троицей поднимался к себе в кабинет. 'На встречу с бароном, угу'.
  Вся их 'легенда' белыми нитками. Вся! Они меня что, за идиота держат?! Что за день сегодня! Сначала тот - в подвале, теперь эти... Нет, с помилованным браконьером встречаться не буду. Перенесу разговор на завтра. Он отдохнет, и я отдохну. И отойду немного...
  Вввалившись в кабинет, я с разгона плюхнулся в кресло. Так. Надо успокоиться. Как? Знаю способ: помедитировать. Где тут мой алмазик для медитаций? Вот он, моя преелесть... Ай! Ты чего жжешься?! От неожиданности рука дернулась, и бриллиант улетел куда-то в дальний угол.
  - Всё. Приплыли... На должности барона - всего ничего, а уже лечиться надо, - с этим бормотанием я поднялся с кресла и принялся ползать по полу в поисках места, куда закатилась коварная блестящая цацка.
  Вообще, было у меня подобное и в 'прошлой жизни'. Только там меня разные предметы периодически били током. Причём и те, в которых, теоретически, не может быть и намёка даже на статическое электричество. А в этом мире жгутся, понимаешь...
  Ползать по полу пришлось минут пять. Но в конце концов камешек нашелся. Я осторожно ткнул в него пальцем. Всё нормально, не 'кусается'. Ну вот и полежи пока в кармане. После буду с тобой разбираться...
  
  Как только умостился в кресло второй раз, явился Финдис с докладом. Целитель и ведьмочка задержанного осмотрели. Никаких отклонений ауры от нормальной для обычного человека - не мага не выявили. Разве что Целитель заявил, что 'объект' для своего возраста и рода деятельности имеет слишком хорошее здоровье. Угу... Однако здоровье к делу не подошьёшь... Индикатор никаких инородных магических предметов тоже не обнаружил - ни под шрамами, ни под гладкой кожей. Эхх! Жаль, нет здесь рентгена! Или хотя бы более мощного индикатора магии. То есть рентгена вообще нет, а портативные более чувствительные детекторы магии есть - но уж больно дорогие, заразы. Барон таким сам пользовался, когда работал на Тайную Службу королевства. Где бы достать такой? Опять к Хиндуилу обратиться? Или?.. Почему 'или'? 'И!'.
  Я дал поручение Финдису дать поручение Рыжику запросить в библиотеке её академии наиболее полный справочник по магическим артефактам. Слегка подумал, и добавил: 'вообще всех известных, в том числе и не доживших до наших дней'. У меня тут разборка древнего мусора в подвале, будем теперь всё проверять индикатором - вдруг попадется что-то магическое. Вот тут справочник и пригодится.
  
  После чего вкратце пересказал своему безопаснику свою беседу с Дорком и его друзьями. Тот внимательно выслушал, подумал с минуту, и медленно проговорил:
  - Я не понимаю. А чего я не понимаю - я боюсь. А чего я боюсь...
  Я хлопнул рукой по подлокотнику кресла.
  - Согласен! Непонятно со всех сторон. Приходят люди. По сути, достоверно проверить можно личность только одного. Остальных он рекомендует. Правда, если зи Крейн пройдет проверку, то он с его репутацией может рекомендовать хоть целый полк народу...
  Далее. По заявленным возможностям эта троица фактически представляет собой группу высококвалифицированных диверсантов. Спец по ближнему бою ал Вэйсс, снайпер и 'подрывник' зи Крейн, а так же силовик-походный целитель о Дриен. Он же, подозреваю, специалист по скрытному проникновению.
  И вот, понимаешь, приходят к тебе мутные люди, у которых на лбу написано большими буквами: 'МЫ - ДИВЕРСАНТЫ И УБИЙЦЫ', причём они сознательно это написали, когда шли сюда, и... просят принять их на любую работу за смешные деньги.
  По поведению ал Вэйсса, когда мы с ним вместе добирались до замка, я могу сказать, что как минимум он, а как максимум - вся троица, работает не на себя. Но на кого? И в качестве кого они здесь?
  Дорк мог убить меня уже много раз, в том числе и когда я был в облике старого барона. Значит - не убийцы? Но ситуация могла измениться: тогда не было приказа - сейчас есть. Эти ребята могут обнулить всю 'верхушку' замка одним ударом - хоть на сегодняшнем обеде, на котором они должны присутствовать по этикету.
  Но они предлагают 'страховку' - магическую клятву. То есть все, кроме всё того же Дорка, становятся безопасны. Теоретически. И не могут на время действия клятвы не то, что убить меня, но и навредить любым другим образом, например, впустив в замок врагов.
  Тогда кто они? Наблюдатели? Зачем три? Одного мало? И зачем им так 'светиться'? Опять же этот финт ушами с принесением клятвы мне. Мне. Я ведь, по сути, официально здесь никто. Показывают, что всё знают? Откуда?
  В общем, загадка на загадке сидит и загадкой погоняет. Поэтому...
  
  Я, пожалуй, приму их на работу.
  
  
  - Но это же безумие! - Финдис аж подскочил.
  - Безумие - ответить им отказом, - отрицательно мотнул я головой, - Во-первых: эти, вот они, на виду. За ними так проще наблюдать. В то же время, отошлём этих - пришлют других. Обязательно пришлют. И их надо будет ещё вычислять. Во-вторых: у нас в Замке, повторюсь, находится диверсионно-разведывательная группа. Вот, допустим, я им отказал в приеме на службу. Что их сдержит от того, чтобы здесь немного порезвиться? Просто соотнеси их возможности и наши - да они замок разнесут по мелким камешкам, и никто им помешать не сможет! Да, знаю, преувеличил немного. Но именно что немного. Кстати, как это ни печально, у нас не замок, а проходной двор. Мы даже не можем определить, является ли магом очередной 'гость'. Я имею ввиду, сразу определить, а не потом, когда уже может быть поздно. Не введешь ведь посменное дежурство в воротах Целителя и юной магессы.
  А принять у этих странных шустриков клятву - значит обезопасить себя и окружающих. А там уже, по принятии на службу, в случае чего можно отправить их с глаз долой сторожить самый дальний горный перевал.
  В общем, всё. Мне пора 'на магию', после занятий пойду разговаривать с этими...
  
  Занятие сегодня пролетело почти мгновенно, и даже вроде сил у меня выпило меньше, чем обычно. Это, наверное, что мысли мои в этот момент были далеко от моей привычной 'искорки'.
  По окончании занятия, как и планировал, снова направился в гостевые покои. По дороге на автомате сгрыз три предварительно запасенных для 'предварительного восстановления сил' яблока.
  
  На этот раз Дорк был один, и мне пришлось подождать, пока он позовет своих то ли друзей, то ли сослуживцев. Когда все собрались, я объявил:
  - Я рассказал о вас барону ди Эррис. Он... Заинтересовался вашим предложением. Однако о своих планах на ваше использование сообщить не изволил. Возможно, потому что их ещё нет. Барон просил передать, что встретится с вами завтра утром, и на встрече огласит свое решение. Сегодня ему что-то нездоровится. Возраст...
  Выслушав дежурные слова благодарности, я продолжил:
  - Господа, я тут пораздумал над вашим предложением принести мне клятву верности 'хоть сейчас'. И решил его принять. Однако должен предупредить, что мне неизвестно, какое решение примет барон. И может статься так, что клятву вы принесёте, но службы не получите. Вы понимаете это?
  - Прекрасно понимаем, - кивнул зи Крейн. И готовы принести клятву немедленно.
  - В таком случае, приступим, - предложил я.
  - Прошу, - бывший коннетабль указал на свободное место перед дверями комнаты.
  
  Ритуал принесения клятв прошел быстро и не то, чтобы сильно торжественно. Мы с зи Крейном встали друг против друга на расстоянии в три шага. После чего маг воздел руки к небу, то есть, в данном случае, потолку, и начал говорить какую-то тарабарщину на неизвестном языке. Заклинание, значит. Заклинание призыва Свидетеля.
  Когда он закончил аж через пару минут, между нами на высоте глаз 'проявилась' какая-то мудрёная конструкция размером с человеческую голову, 'связанная' из переплетенных 'нитей', светящихся оранжевым светом. Не знаю как, но я понял, что конструкция имеет что-то вроде 'лица', хотя никаких визуальных аналогий с лицом не наблюдалось.
  'Лицо' сначала повернулось к магу, потом ко мне. Гм... Чувство такое, как будто меня внимательно оглядели с ног до головы. Причём в рентгеновском диапазоне тоже.
  Очевидно, удовлетворившись увиденным, 'голова' повернулась к нам 'в профиль' и замерла. Первый этап ритуала прошел успешно. Если бы конструкция исчезла после 'осмотра' - это означало бы, что один из нас недееспособен (то есть, например, попросту умалишенный).
  Второй этап прошел намного проще. И быстрее. Маг уже на понятном языке зачитал собственно текст клятвы. После чего конструкция 'кивнула' и исчезла, а место Зи Крейна занял о Дриен, после чего процесс повторился вновь. С точностью до одной буквы. За исключением имени клятводателя, конечно.
  Н-да... Ребята сумели меня удивить ещё раз. Магические клятвы бывают разные. Более-менее стандартная, кроме связующего бла-бла-бла обязует приносящего её мага выполнять приказы клятвополучателя (чаще всего - со сразу прописанными ограничениями типа действующего законодательства и так далее), а так же не причинять оному клятвополучателю вреда 'действием и бездействием'. Кроме того, оговариваются срок действия клятвы. Так же излагает свои обязательства тот, кому эту клятву приносят. Чаще всего эти обязательства - финансовые, но бывает прописывается (то есть проговаривается) и нечто вроде обязанностей сюзерена перед вассалом (да, и такие бывают!).
  Так вот, эти чудики удивили меня, дав клятву бла-бла-бла 'служить и защищать' бессрочно, бесплатно, без ограничений, и без обязательств с моей стороны!
  Есть от чего выпасть в осадок.
  Или я идиот, или они, или одно из двух. Я мотнул головой и посмотрел на Дорка. Честное слово, просто посмотрел, безо всякой задней мысли! Какие мысли в голове после такого? Однако он понял мой взгляд по-своему.
  Поднялся и заявил: 'А я могу принести клятву Смертника!'.
  
  О Боги, Боги мои! Да за что ж мне такое наказание?! Опять все версии происходящего рушатся!
  - Нет. Клятвы Смертника не надо, - поднял я руку в останавливающем жесте. - Достаточно будет, если два присутствующих мага поручатся за вас. Их клятва будет достаточной гарантией вашей лояльности.
  Так и сделали. Зи Крейн и о Дриен по очереди произнесли официальную формулу поручительства, на этот раз без магических штучек. Никто из них не умер, и даже не скривился от боли. Значит, всё нормально.
  - Вы ещё не надумали поведать мне о причинах своего решения? - осведомился я у своих новых... гм, защитников. - Может, с моей стороны требуется какая-та клятва... о неразглашении?
  - Нет. Пока нет, - мотнул головой зи Крейн. - Придёт время, и мы сами всё расскажем. А пока...
  - Ну, на нет и суда нет, - развёл я руками. - В таком случае, господа, позвольте откланяться. Напоминаю, что вас ждут на обеде у барона. Сам барон, должен предупредить, на этих обедах редкий гость, - и отправился к себе. Тоже готовиться к обеду.
  
  Ну, что мне особо готовиться? Умылся, причесался, разгладил руками складки на камзоле - и я готов!
  Похоже, что мои недавние собеседники тоже ограничились подобной процедурой, ибо явились в Столовую не в 'парадке', а в той же одежде, что и беседовали сегодня со мной. Которая отличалась от той, в которой они вчера пришли в Замок только тем, что была чистой, без соленых пятен от пота, припорошенных серой дорожной пылью.
  Все 'новички', естественно, были представлены мажордомом, и рассажены согласно иерархии. То есть зи Крейн оказался на моем обычном месте, а меня подвинули к краю стола, где посадили шевалье о Дриена и ал Вэйсса. Ну ничего, я от такого перемещения на одну ступеньку вниз не в обиде...
  Несмотря на то, что владелец замка на обеде как бы не присутствовал, обычной непринужденной атмосферы, характерной для данного мероприятия в его отсутствие, не наблюдалось. Наверное, сказывалось присутствие незнакомцев. Жрец был чем-то недоволен, возможно - вчерашним праздником. Хм.. Или он в тайне атеист, и решение старого барона восстановить в замке Храм Всех Богов ему не по вкусу? Старый сотник и даже Целитель выглядели несколько помятыми. Хотя последний вроде бы мог и исцелиться сам, и помочь барону. Однако... Или он пытался? Представляю, в каком состоянии эта парочка была утром. Рыжик тоже не в лучшем настроении - это я ещё на занятиях заметил. Ну да - вчера все веселились, а она работала - обеспечивала безопасность. Мою, кстати.
  Баронесса, для соблюдения правил приличия, задала гостям несколько формальных вопросов, типа 'как добрались?', 'надолго к нам?', 'чем собираетесь заняться?', и, получив такие же формальные ответы, успокоилась.
  Однако я заметил, что она, словно невзначай, бросила на меня несколько быстрых взглядов. Изучающих таких... НА МЕНЯ! Не на красавчика 'Ван Хельсинга!'. Видно, её компаньонка доложила уже о 'результатах испытаний'.
  Вот-вот. Задумайся, красавица, как много ты вчера потеряла, не отправившись ко мне сама, а послав 'заместительницу'.
  
  В общем, рано или поздно всё заканчивается, закончилось и время обеда. И я с чувством выполненного долга (ещё бы, опустошил все тарелки, что были в радиусе досягаемости рук), направился к себе. Поели - можно и поспать.
  Нет, заняться-то было чем: и с новыми успехами 'замкоизмерителей' надо ознакомиться, и над сегодняшними 'подвальными' событиями в купе с Дорком и его друзьями подумать... И помедитировать на алмазике...
  Но спать хочется - просто жуть!
  Кстати, об алмазе - надо его вытянуть из кармана, и положить на ночь в сейф. А то слуги заберут вещи на чистку/стирку/штопку... Нет, они-то вроде честные... Но, как говорится, плохо не клади... И, кстати, Алисин индикатор, который мне Финдис уже вернул после использования, туда же отправлю... А это ещё что?
  Я недоуменно уставился на свою ладонь, в которой белый стержень индикатора лег на бриллиант. Нет. Не белый... Желтый!
  Поломали, черти?! Вот только дай им в руки хорошую вещь! Теперь придётся новый заказывать.
  Я взял индикатор в другую руку. Тот моментально побелел. Не понял! Ткнул им в алмаз. Пожелтел. Убрал. Побелел. Ткнул. Пожелтел... На втором десятке тычков у меня появилась мысль проверить индикатор на чём-нибудь другом.
  Ткнул им в 'магический' перстень. Пожелтел. Ткнул в обычный перстень. Остался белым. Ткнул в стол. Белый. Ткнул в алмаз. Желтый.
  Так что это получается? Вот это, когда утром камешек чуть не обжег мне руку?...
  Но так не бывает!!! Не может быть!!! Не должно!!!
  Однако... было? Надо проверить. Я аккуратно положил заготовку для артефакта и индикатор на стол. Нужен повторный эксперимент. Ещё один перстень портить что-то не хочется.... Тогда, если не бриллиант. То золото.
  Я вытащил из кошелька золотую монету, и, зажав её в руке, улёгся на кровать. Ну, давай, моя прееелесть!
  
  Ага... Индейская национальная изба Фигвам. И привык я уже к камешку, а не к монете, и состояние... не очень располагает к медитации.
  Так. Вдохнуть. Выдохнуть. Успокоиться. Монетка... Вот она в руке... Покрутить между пальцев... Прочувствовать.
  Аверс... Реверс... А? Вроде нагревается. Конечно нагревается, тупица! До температуры тридцать шесть и шесть, или какая там сейчас у меня. Не удивлюсь, если выше. Нет, вот! Пошел нагрев дальше? Показалось... Или нет? Вроде нагревается. Да, моя ты радость, да, моя ты половинка!. Блин, я женщин так не уговаривал, как этот кусок золота!.
  
  После минут двадцати мучений монета стала действительно нагреваться. Как-то неравномерно. То чуть ли не раскалится, по крайней мере, судя по ощущениям, то остывает, то опять начинает нагреваться. Не получается держать процесс равномерным... Одни мучения.
  
  Но оно того стоило. Часа через три не выдержал, ткнул в заготовку индикатором. Тот слегка пожелтел. Получается!
  
  Получается... А что у нас из этого получается?.. Я отложил заготовку и индикатор на стол, а сам принялся нервно шагать по комнате из угла в угол, обдумывая намечающиеся перспективы.
  Что-то со мною не так, как с остальными... Остальными здешними магами. Не знаю - баг это или фича, но выходит, я один стою целой фабрики 'преобразователей'. И не одной. А это значит... Это значит, что денег у меня теперь будет немеряно. Штамповать я могу минимум одну магическую заготовку в день, а максимум... Максимум пока не понятно, но две уже есть, а времени-то потрачено всего ничего. Надо экспериментировать.
  И если продавать заготовки чуть дешевле, чуть остальные, то их у меня с руками оторвут. Хм... А почему - 'чуть дешевле'? Если рынок не насыщен, то можно продавать по той же цене, что и остальные.
  С другой стороны - рынок артефактов, а следовательно, и заготовок для них, наверняка ограничен. Даже сами заготовки - из драгоценных камней или драгоценных же металлов, то есть, уже сам материал стоит недешево. Потом сюда добавляем стоимость 'преобразования', потом стоимость собственно 'магического программирования', или что там маги делают с заготовками... Магическое макраме, судя по учебнику... Итого позволить себе пользоваться магическими артефактами могут только далеко не бедные люди. А их не так уж и много...
  Может, всё же скинуть цену? Расширить, так сказать, нижний сегмент рынка.
  Можно-то можно, вот только меня в таком случае точно прибьют. Качественно и эффективно. Или не прибьют, а попытаются как-то заставить работать на себя за бесценок. И не посмотрят, что я барон. Сильным мира сего такие бароны, как я - на один зуб.
  М-дя... Вычислить источник поставок новых дешевых заготовок под артефакты им будет не сложно. А дальше... У меня и без того врагов хватает, а так их будет просто немеряно.
  Значит... Значит, надо сначала исследовать рынок артефактов и заготовок под них. Потом искать или создавать цепь посредников. И потом строго дозированно, небольшими партиями, потихоньку сбывать заготовки. А 'потихоньку' много денег не заработаешь...
  Однако... Куда не кинь, везде клин.
  Ну ничего. Дорогу осилит идущий. Всё хоть какая-то дополнительная копеечка в мой бюджет будет.
  А пока спать. Спать... Не могу больше.
  
  Вот так я и продрых до утра, с перерывом на ужин. Да, именно до утра. После ужина специально наказал своим охранникам, чтобы никого ко мне не пускали. Неприёмная ночь. Я же не железный, в конце концов...
  
  Утро нового дня завертело меня в вихре дел и забот. Подъем, тренировка по фехтованию, завтрак, прием в образе владельца замка 'тройки Дорка' (или правильнее будет 'тройки зи Крейна'?), взятие с них клятвы...
  С клятвой вообще вышло если не забавно, то по крайней мере непонятно. Сначала я хотел, чтобы эту клятву принял Вихис под старобаронской личиной, но потом засомневался... Клятва-то даётся мне. Что как Свидетель возмутится подлогом, и того... В смысле, Вихиса того... Совсем.
  Старик мне ещё пригодится. Так что пришлось принимать клятву самому. Эта уж отличалась от вчерашней: тот самый 'стандартный вариант' со сроком действия (в данном случае - один год), рядом ограничений на мои приказы, формулировкой со стороны клянущихся 'не причинять вреда' вместо 'служить и защищать', и обязанностями с моей стороны по оплате труда и кормежке трудящихся с барского стола.
  Но вот запал мне в голову вопрос... Клятва была дана мне одними и теми же лицами два раза. И вот как это теперь будет выглядеть? Есть две разных клятвы - одна мне в реальном облике, и одна мне же под личиной старика? Или же вторая клятва, данная одному и тому же лицу, аннулирует первую?
  В последнем случае получается, что меня сильно провели. Принесли клятву, которую выполнять не собирались, а я-то уши развесил...
  И ведь и спросить некого! Нормальным людям маги приносят клятву один раз. Ну, или много раз, но каждая последующая после истечения срока первой...
  
  После принятия клятвы у новых наемных работников стремглав помчался на занятия магией. Там ничего интересного не было, на последующем за занятиями обеде тоже... А после обеда я наконец побеседовал с помилованным на прошлой казни браконьером. Как его, всё забываю... О! Атис!
  Собственно, казнить этого мужичка себе на уме я и не собирался. Но надо ж было кого-то помиловать! Вот он и подошел идеально. Плюс психологическая накачка: 'Или ты мне служишь, и я замолвлю за тебя словечко перед бароном, или тебя казнят.'
  Теперь человек будет мне благодарен. Но благодарность, это дело такое... Дополнительнымой гарантией лояльности и исполнительности Атиса будет его семья. Которую я приказал перевезти в замок из той деревеньки, где они жили раньше.
  А самого Атиса я назначил командиром разведывательно-диверсионной группы. Личный состав которой составили все браконьеры, до этого момента находившиеся под арестом в моих баронских темницах. Это почти две с половиной девятки, между прочим...
  В отличие от остальных крестьян, эти хотя бы знают, с какой стороны браться за оружие. А так же знакомы с местностью, плюс выслеживать и убивать дичь им не впервой.
  Условно-досрочное освобождение вышеупомянутых браконьеров состоялось сразу же после моей беседы с их будущим, точнее, уже настоящим командиром. Освобождение прошло без шума и помпы. Щурящихся на солнце не очень приятно пахнущих бородатых оборванных мужиков охрана передала Атису согласно списку прямо у двери в подвал, и тот повел их в сторону 'людского' барака - устраивать подчиненным банно-прачечный день.
  
  Я поглядел из окна кабинета вслед удаляющейся колонне, усмехнулся, и уселся за чертежи замка. Что там мои замкоизмерители намеряли?
  Выяснилось, что кое-какие интересные результаты уже есть. Одной из целей проводящихся работ было выявление неизвестных потайных ходов и помещений. Мало ли, может, где-то есть ход, о котором не знает охрана, но знают гипотетические воры или убийцы. Или вдруг где-то есть замурованная комната, в которой меня с нетерпением ожидает сто миллионов наличными и свиток с секретом вечной жизни...
  Так вот, когда я собственноручно (а кому это ещё можно поручить?) сопоставил известные на текущий момент явную и тайную части замка, на планах образовалось несколько подозрительных мест, в которых стены были, на мой взгляд, уж слишком нереально толстыми.
  Мдя... Надо бы проверить. Как? Известно как: против лома нет приема. Будем долбить стены.
  Задачу поставил Финдису лично, указав на плане первоочередные участки работ. Сразу же озадачил его и планом операции 'магическая заготовка'. И Хиндуилу письмецо отправил, с просьбой рассказать всё, что ему известно на эту тему.
  Мой безопасник, в свою очередь, озадачил меня сообщением о том, что моя благоверная решила озадачиться судьбой предмета любви несчастного Тойвиса - дочери экономки. Прислала к той Целителя, чтобы он поставил точный диагноз. Тот после визита к больной отчитался, что болезнь серьёзная, но излечимая. Вот только лекарства для излечения нужны дорогостоящие. ОЧЕНЬ дорогостоящие. Насколько я знаю, у моей половинки таких денег просто нет. Будет просить у меня? Или постесняется? Поживём - увидим.
  Отослав Финдиса выполнять полученные ценные указания, принялся за медитацию. В качестве объекта выбрал ещё одну золотую монету. На этот раз 'в режим' вошел почти сразу. То ли какой-никакой опыт сказался, то ли просто сегодня настроение было поспокойнее.
  Ну что сказать...Худо-бедно, но до ужина получил ещё одну заготовку для артефакта. 'Желтую', естественно. Работает! Значит, вчера был не случайный глюк.
  
  Ужин прошел в приподнятом настроении. Как, впрочем, и ночное рандеву с очередной служаночкой. Оторвался на полную. В качестве компенсации нам обоим за перенесение встречи аж на целую ночь.
  
  
  В общем, получилось, что прошедшее 'Разнообразие' и разгребание его последствий, включая похмелье и разнообразные организационные мероприятия, затянулось на два дня. Справедливости надо сказать, что последствия были разрулены далеко не все - тот же вражеский агент, например, лежал до сих пор в подвале, как сказали бы земные медики, 'в медикаментозном сне'. Оставлять его бодрствовать я как-то опасался (тут скорее умом, а не интуицией), а Целитель пообещал, что сможет продержать этого 'спящего красавца' в бессознательном состоянии около месяца без негативных последствий для его организма. Дольше - хуже. Клиент начнет загибаться.
  Вот я и решил: может продержать - пусть держит. А пока что я отправил описание странного узника одному своему старому знакомому... Тьфу, своему! Уже вжился в образ так, что считаю себя тем самым бароном ди Эррис. Так, глядишь, к концу отпущенного срока от меня в этой голове вообще ничего не останется.
  Но пока... Не моему знакомому, конечно. Знакомому барона. Отправлять послание пришлось с помощью тайного курьера - есть у меня обоснованные подозрения, что почта, идущая через Порталы, просматривается. И неважно, что письмо зашифровано - в данном случае не хотелось 'светить' не только текст послания, но и адресата. Потому пришлось запастись терпением. Получение ответа могло затянуться как раз на тот самый месяц.
  
   Зато ответ от Хиндуила пришел через Портал буквально на следующий день. Собственно, в письме было два ответа на два моих письма.
  Первый ответ - на отосланный ему ранее план получения селитры хотя бы в минимально необходимых мне масштабах. План предполагал работу по двум направлениям: выход на собственно производителей (не сами же алхимики лазили по помойках в поисках этого ингредиента), у которых можно купить товар дешевле и в больших объёмах, и второе направление - создание сети самостоятельной добычи селитры в крупных городах.
  Хиндуил написал, что первое направление вполне реально, и по нему уже ведется работа, которая в ближайшее время принесёт результаты. С самостоятельной добычей, как и ожидалось, всё сложнее - нужны время и деньги.
  Второй ответ был на мое вчерашнее письмо. Как оказалось, старый алхимик на данный момент как раз является владельцем небольшой 'фабрики магических заготовок'. Так что в теме и по ценам, и по срокам, и по клиентуре, и по конкурентам. Однако всю имеющуюся информацию, паршивец, выкладывать не спешил. Заинтересовало его, видите ли, зачем мне это всё нужно?
  Я ответил вопросом на вопрос: сколько и каких 'желтых' и 'зеленых' заготовок он может реализовать, за какую цену, и какой процент он за это хочет.
  Кажется, мой старый знакомый заподозрил, что я или ограбил какую-то фабрику заготовок, или нашел где-то клад с готовыми заготовками, так что в следующем письме спросил, а что у меня есть.
  На что получил в ответ повторную просьбу указать, что, сколько и за сколько он может продать, но уже написанную в несколько раздраженном тоне.
  Теперь, наверное, Хиндуил подумал, что я только собираюсь кого-то грабить, но список таки переслал и свой процент указал. На что получил ответ, что в скором времени, наверное, что-то из этого списка я ему предоставлю.
  Список насчитывал всего-то полтора десятка наименований. Не очень много, но лиха беда - начало.
  Почти все позиции в списке были, как и следовало ожидать, 'желтые', и только две - 'зеленые'. Сразу возникли проблемы. По 'зелёным' вещам, понятное дело, основной проблемой была неясность, смогу ли я их сделать, и, если да, то за сколько времени. Но нарисовалась и общая для всех заготовок проблемка. Материал и форма.
  Требовались не какие угодно 'камешки' и 'монетки', а, в случае камней - конкретные драгоценные камни определенных размеров, а в остальных случаях - конкретные ювелирные изделия из определенных металлов. Перстни, броши, кулоны... Даже серьги. В основном из золота. Реже - из серебра. Два невзрачных медальона с изображениями Атун и Лоар - из меди. Цену за них, кстати, предлагали раз в пять дороже, чем за золотые.
  Хотел было поинтересоваться у Хиндуила по поводу медяшек, почему так, но, поразмыслив, догадался и сам. Выбор формы и материала - по соображениям секретности. Кто заподозрит магический артефакт в дешевом медальончике? Цена - потому что медь преобразовать намного труднее, чем драгоценный камень или золото.
  Итого - немагические заготовки для магических заготовок надо сначала купить. Имеющихся денег, по идее, должно хватить. Немного подумав, я плюнул с этой стороны на секретность, и заказал всё необходимое в разных ювелирных Домах с доставкой через Портал. А вот уже готовые заготовки отправлю Хиндуилу караваном.
  Вырученные деньги... Надо будет продумать какую-то схему с разбитием суммы на части, переброску этих частей порталами поближе к баронству, а дальше уже переправку их теми же караванами сюда, в сокровищницу замка.
  Хотя, с другой стороны... Не стоит все деньги тащить сюда. Открыть счета в разных банках, в том числе и 'на предъявителя' и на подставных лиц, и сбрасывать часть выручки на них.
  Хорошая мысль. Однако - скоро сказка сказывается, да не скоро дело делается. Не откину ли я копыта раньше, чем эта система будет отлажена? Поживём - увидим.
  
  Кстати, как оказалось, финансовые проблемы озаботили не только меня. Сразу на следующий день после того, как я узнал, что Тали озаботилась здоровьем возлюбленной неудачливого воришки Тойвиса, тот же Финдис доложил мне, что моя супруга ведет переговоры с ателье, в котором пошили её новое так понравившееся платье. По поводу того, чтобы продать его им обратно. А ещё через день оказалось, что баронесса платье таки продала, а вместе с ней и некоторые безделушки. А за вырученные деньги купила лекарства для несчастной больной. Вот только денег на препарат, необходимый для полного излечения, не хватило. Сильно не хватило. Купленные лекарства только оттягивали неизбежный конец. Месяца на два, не больше.
  М-дя... А муженька о финансовой помощи так и не попросила. Впрочем, и правильно. Он, то есть я, отказал бы.
  
  Пока жена занималась гуманитарными проблемами, я решал вопросы в основном сугубо материальные.
  
  Прежде всего, провел эксперимент с 'преобразованием' магической заготовки до 'зеленой' степени. Объектом эксперимента стал всё тот же первый преобразованный мной бриллиант. Ну что сказать... Получилось. Неделя мучений, то есть медитаций, и объект дошел до нужной 'кондиции'. Значит, можно рассчитывать, что и с камешками из заказа Хиндуила придётся поработать столько же. Терпимо. Хотя... По сравнению с 'желтыми' заготовками, которые я теперь 'клепал' за два-три часа - очень долго.
  Вообще подозреваю, что я могу работать ещё быстрее, но очень уж сильно при этом нагревается материал - ожоги обеспечены. И зачем мне оно надо?
  
  Какое-никакое продвижение наметилось в военной сфере.
  'Веселой троице' зи Крейна я показал, что барон ди Эррис тоже умеет пошутить. Сказали они, что готовы служить девятниками - я их на девятки и поставил. Не знаю, какие при известии о назначении на должность были мысли у бывшего коннетабля, но на его лице они никак не отразились. Даже зубами не скрипнул, зараза.
  Ему, в соответствии с его военной специализацией, досталась стрелковая девятка. С правом набирать в неё тех, кого он сам захочет. Одновременно, чтобы служба мёдом не казалась, зи Крейну вменялись в обязанность занятия по стрелковой подготовке со всем личным составом.
  Естественно, были проверены и его магические возможности. Я лично пронаблюдал, как он одним 'ледяным шквалом' буквально разнес в щепки небольшую рощицу неподалёку от замка. Неплохо... Вот только восстанавливаться теперь придется целый месяц. Надеюсь, его умения не понадобятся мне раньше.
  Ал Вэйсс получил под команду пехотную девятку. Дабы ему не было обидно, что у него меньше дел, чем у старшего товарища, дополнительная нагрузка была навешена и на него. Дорк должен был помогать в обучении фехтованию всех моих вояк. Плюс под его особый контроль была отдана РДГ Атиса.
  Бывшие браконьеры, кстати, сразу после освобождения были отпущены на три дня по домам на побывку. По просьбе своего командира и под его же ответственность. Через отпущенный срок выяснилось, что двое 'отпускников' на базу не вернулись. Решили 'смотать удочки'.
  Ну что ж... Каждому - свое. Кто-то убегает, кто-то догоняет. Догнали и поймали беглецов свои же. Атис, мягко говоря, был очень недоволен 'пропажей', и вывел на поиски свою группу моментально, как только об этой пропаже узнал. Долго искать не пришлось. Понятно было, что браконьеры не побегут ни в горы, ни в соседнее баронство. Попытаются схорониться на своих тайных заимках неподалёку от дому.
  Вот только заимки оказались не настолько тайными, чтобы о них не знали другие браконьеры. Беглецов быстро вычислили, отловили и доставили пред мои светлы очи. Может, не все новоявленные егеря-разведчики были довольны тем, что приходится ловить своих же товарищей, но Атис, похоже сумел подобрать убедительные аргументы.
  Немного помятых несостоявшихся егерей вернули обратно в камеры, чем местный народ, ожидавший очередного зрелища с эшафотом, палачом, и парой бочек вина, был немного разочарован.
  Но я ж не зверь какой. Людей без нужды не убиваю. Будут жить, как и жили, отрабатывая свой хлеб грязной и тяжелой работой. Ну, или 'на опыты' пойдут. Есть у меня несколько задумок на эту тему...
  
  В общем, уменьшившаяся на две единицы 'группа Атиса' под чутким присмотром шевалье ал Вэйсса принялась за тренировки.
  В то время, как господин о Дриен мучился, пытаясь сколотить из имеющегося человеческого материала кавалерийскую девятку. Да-да. Из всех моих вояк не нашлось даже девяти нормальных конников. С другой стороны, не очень-то они мне и нужны, но... пусть будут. И специалист при деле.
  В принципе, о Дриену и так нашлось, чем заняться.
  Наконец-то пришли заказанные мною стволы для пистолетов и сверла. Пару стволов я сразу выделил под нарезку. Для этого использовалось нехитрое приспособление из резца и шаблона.
  Один ствол пошел на опыты. Надо было подобрать оптимальные состав и количество пороха для заряда. Наотливали свинцовых пуль, ствол закрепили в тиски, которые в свою очередь прибили гвоздями на здоровенный чурбак, и пошла пальба... Из соображений секретности тир я устроил в одном из достаточно длинных коридоров на четвертом подземном уровне замка. Стены и перекрытия толстые - на поверхности ничего не слышно. Единственное неудобство - дым от сгорания пороха. Вентиляции-то никакой... Так что после серии выстрелов приходилось делать перерывы на время, пока в подвале снова станет можно дышать.
  А из ещё одного ствола начали делать первый пистолет. Уж сильно мне не терпелось. Пистолет планировался дульнозарядный, без прицельных приспособлений, практически единственная железная деталь - ствол. Да-да. На первом пистолете я решил вместо механического замка применить замок магический.
  Теоретически, я и сам мог бы поджечь порох своей 'искоркой'. Однако пока что я не мог позиционировать её в пространстве настолько точно, да и магический откат... Так пальнешь во вражину, и от своего же выстрела и свалишься с ног.
  Но всё было сделано проще... Оказалось, в этом мире есть магические зажигалки. Небольшие амулетики разнообразной формы, как правило медные, которые при нажатии на выступающую кнопку 'генерировали' маленький язычок пламени. Причем зажигалки эти были относительно дешевыми. Я сначала не понял, как это - ведь при одинаковых магических параметрах медная заготовка стоит гораздо дороже золотой. В этом я уже успел убедиться.
  Однако объяснение оказалось простым. 'Встроенное' в артефакт заклинание такой простой структуры и такой маленькой мощности не требовало особо хорошей магической заготовки. Тяп-ляп, с недельку преобразования медяшки, пять минут 'программирования' - и безделушка готова. Потери, конечно, огромные, емкость накопителя слабенькая, но месяц-два без подзарядки работает. Для экспериментального образца сойдёт.
  Короче, в результате получилось нечто на вид типа 'ствола Лепажа рокового', в деревянную рукоять которого была встроена магическая зажигалка. Которая, в свою очередь, генерирующей пламя стороной примыкала к затравочному отверстию.
  Вот и всё 'хитрое устройство'. Нажал на спуск, пламя зажглось, порох вспыхнул, пистолет выстрелил.
  Дешево и сердито.
  
  Сам я из этого чуда оружейной мысли стрелял всего пару раз. Работает - и хорошо. Ношу теперь за поясом. Небольшой плюсик к моей боеспособности. Ма-а-аленький такой плюсик. Но на безрыбье и рак рыба.
  Надеюсь, в скором времени первый экспериментальный образец будет заменен более совершенным. С максимально оптимальной на данный момент баллистикой, 'бесконечной' зажигалкой (даже с использованием зажигалки из 'желтой' заготовки ресурс изделия будет дольше отпущенного мне срока), с нарезным стволом и, возможно, снаряжен он будет пулей со стальным сердечником.
  А на будущее хотелось бы, конечно, сваять 'чисто немагический' пистолет, но тут наметился затык даже с кремневым замком. Я уж не говорю о более совершенной капсюльной системе. В первом случае возникли проблемы с механикой, во втором - с химией. Надеюсь - и то, и то решаемо.
  
  Вообще, основная проблема промышленного производства в этом мире заключается в том, что его здесь нет. Нет оборудования. Даже паршивых тисков - нет. Пришлось для 'испытательного стенда' делать самостоятельно. Резьба, в принципе, известна, но изготавливают винты, как в том анекдоте, 'при помощи молотка и напильника'. Кузнечным молотком выковывают заготовку, а напильником 'нарезают' резьбу по разметке.
  О, Боги, Боги мои! Нормального сверлильного станка нет. Есть недоразумение, в котором сверло крутится не в одну сторону, а 'туда-сюда', и приводится всё это чем-то вроде лука. Ну да, того самого, из которого обычно стреляют стрелами. О токарном и фрезерном станках вообще никто ничего не слышал.
  Но главное, никто не слышал и о таких вещах, как 'допуск' и 'посадка'. Нет, я, конечно, могу понять местных. Зачем ковыряться в химии и механике, если есть маги, которые могут поводить руками, пробормотать: 'крэкс-пэкс-фэкс', и вот она, допустим, чудо-зажигалка без кремня, бензина и газа. Или фаербол вместо пушки. Или летающая посудина вместо самолета. Или... Или многое другое. Плюс феодальная структура общества, которая тормозит технический (а возможно, и магический) прогресс самим своим существованием.
  То есть я понимаю, почему технологии здесь в таком загоне. Но вот - хочу-хочу-хочу! Не знаю, почему. Может, во мне проснулся технарь. Не всегда я был бароном здесь, не всегда был торгашом на Земле. Первоначальное мое образование - именно техническое. Может, потянуло к корням? Может, просто захотелось создать вокруг себя хоть какое-то подобие технологической, а не магической цивилизации, выходцем из которой я являюсь?
  Не знаю. Пусть это будет мой бзик или хобби, типа коллекционирования марок, но техникой здесь я заниматься буду! А для этого, прежде всего, нужен станочный парк.
  Сложно создать один станок, если для его постройки требуются как минимум два других станка, но я пытаюсь.
  Первым моим детищем стал сверлильный станок. Даже два. Один, простенький маленький, с ножным приводом типа как у бабушкиной швейной машинки. Для маленьких отверстий сойдет.
  А вот второй... Прежде всего, проблема возникла с приводом. Самый простой вариант - с приводом от водяного колеса, пока отпадает. Есть, есть в верховьях протекающей рядом речки подходящий водопадик, но там небезопасно. Чертовы горцы...
  Паровая машина?... В принципе, её тоже можно сделать 'при помощи молотка и напильника'. И буду наверное, делать... Но долго это. А станок нужен вчера.
  Так что остановился я на варианте конного привода. В две лошадиные силы.
  То есть лошадки ходят по кругу, толкают деревянные шесты, закрепленные на деревянном же вертикальном валу. От того через систему ременных приводов приводится в движение собственно станок. Первый вариант которого тоже по большей части деревянный. Так быстрее строится.
  Строить, кстати, всю эту вакханалию технического гения пришлось вне стен замка. Под специально сооруженным навесом.
  О нормальной точности агрегата говорить, понятное дело, не приходится, это опять из серии 'на безрыбье'. Но параллельно потихоньку клепается и более прогрессивный станок. Из металла. Приводная ось на бронзовых втулках. Так же у него будет кулачковый патрон - чудо для здешней конструкторской мысли. Но это совершенство, ввиду сложности постройки, будет готово позднее.
  Как и токарный станок, для которого всё тем же напильником уже вытачивается винт подачи. Материалом, между делом, послужила железная ось старой разбитой кареты, найденной при разгребании завалов мусора в подвале. Тоже, кстати, невиданная роскошь для здешних мест. 'Невиданная роскошь' - это я про материал оси. В имеющихся в замке аж двух пошарпанных каретах оси деревянные. 'Здешние места' - это я не про всю эту планету, а про вполне конкретное захолустье, в котором живу. В центральных областях- королевства железные оси у карет - не редкость. Понятное дело, что среди зажиточных людей.
  
  Да, так к чему я об этом? Вот к данной технической революции я и припахал несчастного о Дриена. В принципе, он сам виноват. В написанном по моей просьбе списке своих магических умений он указал среди прочих способностей 'упрочнение' и 'соединение'.
  Рыжик из всей 'технологической' магии владела только 'ремонтом'. Это можно рассматривать как урезанное 'соединение'. То есть она могла, допустим, восстановить сломанный меч. Но вот 'приварить' одну железяку к другой, если они ранее не были уже соединены - уже не могла. 'Соединение' же позволяет прилепить безо всякой сварки и клея что угодно к чему угодно. Хоть дерево к стали, хоть стекло к кирпичу. Внушает!
  А 'упрочнение' - это вообще песня! Опять же, непонятно за счёт каких таких нанотехнологий, но упрочняется всё, что угодно. Без термической или химической обработки.
  Понятно, что пройти мимо таких талантов я не мог. И использовал мага на полную катушку. А заодно заставил его обучить этим в высшей степени полезным заклинаниям и ведьмочку.
  Ну как, заставил... Попросил. Вежливо. Даже волшебное слово 'пожалуйста' сказал. А он взял и согласился. Я не ожидал, честное слово! Просто так ляпнул, захотелось посмотреть, как он будет отказываться. Я ведь помню рассказ Алисы, что обучение новым заклинаниям стоит больших денег.
  
  Ну, согласился и согласился. Но про 'большие деньги' я не забыл, и содрал их с Рыжика. Со скидкой, конечно, и в виде кредита.... На три года, да. Кому она будет отдавать эти деньги через три года, непонятно, но я же не только технарь, но таки и торгаш. Вот в данном случае торгашеская часть меня и взыграла.
  Ладно. Положив руку на сердце - денег от Алисы, конечно, мне не видать, зато вместо одного 'мага-технолога' я получил аж двух.
  
  
  Вот так. Кроме хлопот с магическими заготовками и немагическими станками, я, конечно, ежедневно повышал, оттачивал, и даже местами полировал свое мастерство фехтовальщика (теперь меня гонял лично Дорк), а так же безуспешно бился лбом в гранит магической науки (ничего, кроме всё той же искорки, у меня упорно не получалось. Вот на её создание сил уходило всё меньше и меньше, однако это радовало слабо).
  Я даже к о Дриену попробовал подкатить на предмет его помощи в обучении меня магии: фиг его знает - вдруг эта студентка-практикантка делает что-то не так. Однако тот выслушал мою историю обучения, поприсутствовал на одном из занятий, и сказал, что госпожа ал Торн всё делает правильно. От чего та задрала нос к самому потолку. После чего обещал 'подумать'.
  Непонятно. Если всё правильно, то о чём тут думать? Темнит что-то дружок Дорка, ой темнит... Ну, пусть подумает. Хуже не станет. Наверное...
  
  Замкоизмерительная команда работала во всю. Донжон измерили полностью, до последней кладовки. Теперь перешли к замковым стенам и постройкам во дворе. Я бы хотел, чтобы и полазили и по подвалам, но там сейчас просто горы мусора. Это разгребать и разгребать, прежде чем можно будет что-то померить.
  По текущим результатам работы замкоизмерителей пришлось сформировать специальную 'замкоковырятельную' команду, которая начала ковырять стены там, где я указал.
  Небезуспешно. Тайников с кладами, к сожалению, не нашли, но зато обнаружились аж три 'незадокументированные' шахты. Одна, габаритом где-то два на два метра, шла от самой крыши донжона куда-то вглубь замка. Куда именно, установить не удалось, ибо на уровне третьего подземного этажа она оказалась засыпана всяким мусором. Именно мусором, а не останками отслуживших своё вещей, как подвальные помещения.
  Ещё две были в сечении круглые, около полутора метров в диаметре. И тоже забиты. Некоей твердой субстанцией, в которой мы с Финдисом, Вихисом и Диспасом, после длительного спора опознали спрессованные за века до состояния камня нечистоты.
  То есть когда-то это была канализация. Не факт, что изначально. Может, сначала тут были нефтяные скважины, или технологические шахты с оптоволоконными кабелями, или волноводы антенны межгалактической связи....
  Однако даже в качестве канализационных труб эти шахты мне тоже пригодятся. Поэтому - будем долбить. До дна. Не к ядру же планеты они уходят.
  
  Кстати - о мусоре. Который хлам. Одно подвальное помещение таки от него освободили. То самое, в котором я собирался тренировать наемников. Теперь планы изменились, и, чем бы занять освободившуюся жилплощадь, я не знал. Наверное, пусть пока в там сортируют мусор из следующих 'кладовок'. А то занимались этим прямо в коридоре - не пройдёшь, не проедешь.
  
  В хламе, между делом, ни одной магической вещицы обнаружить не удалось. Старая мебель, полуистлевшие тряпки, немного ржавого оружия и доспехов, битая и небитая металлическая и керамическая посуда, та убитая древняя карета, с которой я позаимствовал ось для станка...
  Всё, что можно было продать хоть за гроши, погрузили в обоз, который отправлялся в очередную ходку за зерном.
  
  А передо мной возникла дилемма: какое помещение расчищать следующим? В смысле, на каком этаже? Для хозяйства было бы полезнее расчистить полностью весь верхний подвальный этаж. Но любопытство требовало узнать, а что же пылится, так сказать, 'на дне' замка-бункера. Логика подсказывала, что скорее всего, что бы там ни было изначально, за века это что-то превратилось в бесформенные ржавые железяки среди праха, которым стали дерево и ткани.
  Но любопытно же... Надо будет, наверное, полазить по подвалам и определиться с местом расчистки.
  
  Действительно. А то что-то опять скучно стало. Причем особенно скучно - вечерами. Дело в том, что заказанный мною у Алисы 'справочник по всем существующим и существовавшим артефактам' доставили, к моему глубочайшему удивлению, на следующий же день после заказа. Заказал на свою голову...
  Доставили все пятнадцать гроссбухов, каждый размером с три тома 'большой советской энциклопедии'. И отпечатанные, между прочим, довольно убористым шрифтом не на пергаменте, а на тонкой бумаге. И вот теперь сижу я каждый вечер, листаю страницы и поражаюсь неистощимой фантазии местных магов, понапридумывавших, наверное, миллион разновсяких артефактов, причём иногда с такими функциями, что мне и в голову не пришли бы.
  
  
  1:2:14:02:36:81
  ... Перстень-лук. Хм... В неактивированном виде - перстень. В активированном - лук. Со стрелой. С одной, что ли? Или она там 'неразменная'? Или в комплекте шёл ещё 'перстень-колчан'? Зачем было вообще извращаться и делать перстень-лук, когда есть перстни, которые просто и без затей шмаляют фаерболами?... Пожал плечами... Так... 'артефакт утерян в ... году. Принцип действия неизвестен'. Ну и ладно.
  ... Жезл - шатер. В неактивированном виде, как нетрудно догадаться - жезл. В активированном - шатер. Для активации воткнуть в почву нижним концом. Гм... А если вокруг только камень? Куда втыкать? Так... Картинка... ФИО изобретателя... Схема... Принцип действия... Основные контуры... Полное описание процесса изготовления... ... стоит полторы тысячи золотых. Описание стоит. Не жезл.
  
  И вот так позиция за позицией. Артефакт, предназначение, а если и изделие, и инструкция по его изготовлению не утеряны в глубине веков - примерная цена этой инструкции и адресок, где её можно купить. В большинстве случаев, понятно - это всё та же магическая академия.
  
  Я захлопнул фолиант. Всего лишь третий том за две недели. И это при том, что информацию я проглядываю 'по диагонали'. Грустно...
  Грустно не из-за черепашьей скорости усвоения информации. Просто грустно. Может быть, погода влияет. Второй день идёт дождь. Первый дождь с момента моего попадания в эти края. Небо затянуто свинцово-серыми тучами. За окном слышен равномерный шелест. Это потоки воды из разверзшихся небес лупят по крышам. В комнате сыро и холодно. Несмотря на весело потрескивающий камин в углу. Грустно...
  Грустно ещё и потому, что сегодня две недели со дня памятной казни-гулянки. Две местных недели. И, соответственно, месяц с запуска таймера в моей голове. Земной месяц.
  А кажется, что я здесь уже год. И, как говаривал некто Юлий, это который Цезарь - ничего ещё не сделано для бессмертия. Поправка. В моём случае - для выживания. Фактически, плыву по течению...
  
  Утро. А я не на тренировках по фехтованию. Сижу вот, листаю пыльную книженцию. А всё почему? А потому что надо было таки отдать расчищенную комнату в подвале под занятия фехтованием, а не загромождать её снова хламом. Хотя бы штатный гарнизон замка мог тренироваться.
  Впрочем, Дорк гоняет свою девятку и под дождём. Мне же махать мечом, когда вода и надо мной, и подо мной, и самого хоть выжимай - не улыбается. Вот поэтому я здесь, а не там. Хотя... Придётся и мне сегодня пройтись под дождиком. Но сначала - очередная экскурсия в подземелья замка.
  Да. Надо. Планировал это сделать чуть попозже... Но, думаю, ничего страшного, если это произойдёт на неделю-две раньше запланированного срока. Я тяжело вздохнул и поднялся на ноги.
  
  Знакомая, и уже почти родная дорога в мои 'застенки'. Сегодня глубоко спускаться не надо. Узник, который меня интересует, сидит в камере на втором подземном уровне. Пятнадцать минут - и вот я уже перед тяжелой дубовой окованной железом дверью. Замка на двери нет - только засов. Отодвигаю его в сторону, и дергаю тяжелое полотнище двери на себя.
  Вот он. Сидит на жесткой лавке-кровати. Уставился в стену напротив. Однако, заключение не пошло ему на пользу. Осунулся, под глазами круги... Даже на скрип открывающейся двери не отреагировал.
  Я подошел и положил руку ему на плечо.
  - Пойдём.
  Он поднял на меня взгляд. В глазах - пустота. Эк его приложило... Вздохнул, поднялся.
  - Следуй за мной.
  Поднимаясь по лестнице из подвала, я не оглядывался. Зачем? Я же слышу шарканье его ног по ступеням, в промежутках между тяжелым мерным звоном кованных сапог охранников. Идёт без вопросов, даже не спросил, куда ведут.
  Вот мы и на первом этаже. Теперь надо 'переплыть' двор. Ожидавший нас у дверей слуга накинул на моего спутника кожаный непромокаемый плащ. Мой плащ уже на мне, только капюшон накинуть.
  Всё, можно идти. Я немного помедлил, и решительно шагнул под дождь.
  Проще всего было перебежать эти полсотни с хвостиком метров, но... Положение не позволяет. Дворянин, почти наследник барона... Так что прошествовал чинно, хоть и быстрым шагом. Остальные примеривались под меня.
  И вот мы снова укрыты от дождя. Хоть уже и в другом здании. Куда тепеть? Ага, вот по этой узкой лестнице на второй этаж. Теперь направо, и считаем двери. Четвертая слева. Здесь. Входим..
  Я остановился в дверях. Да, здесь. Передо мной предстала картина, достойная слезливого женского сериала. В комнате, похожей на мою, так же жарко пылает камин. И так же сыро и прохладно, как и в моей. Недалеко от камина на простой кровати под двумя или тремя старыми лоскутными одеялами лежит худенькая светловолосая девушка. Лицо бледное, глаза полуприкрыты. На мой вкус - не красавица, хотя и не дурнушка. Но вкус - это дело такое... Из-под одеял кроме головы выглядывает только одна рука. И эту руку греет в своих ладонях другая женщина, постарше, которая присела рядом на кровать.. И что-то ласково говорит.
  За моей спиной негромко звякнуло. К сожалению, охрана с таким количеством металла на себе не может ходить беззвучно. Женщина обернулась на звук, и глаза её удивленно расширились. Узнала.
  Ну да, капюшон я откинул сразу, как только вошел в здание, и моё лицо хорошо видно.
  Не ожидала, женушка? Конечно, я этого не сказал. Просто коротко поклонился, и сделал шаг вперед и вправо, освобождая проход.
  И из-за моей спины появился он. Застыл на секунду... Медленно двинулся к кровати. Жаль, я не на месте баронессы, и вижу его только со спины. Но могу себе представить. Закутанная в мокрый плащ, с которого на пол часто капает вода, фигура... Капюшон накинут на голову, так что лицо под ним только угадывается. Движения механические. Ещё бы протянул руки со скрюченными пальцами перед собой, был бы вылитый зомби, или маньяк из фильмов ужасов.
  
  Тали вскочила на ноги и бочком-бочком двинулась вдоль кровати, с явным намереньем спрятаться за ней. Из тёмного угла комнаты послышался какой-то не то писк, не то всхлип. Я бросил быстрый взгляд в ту сторону. Пожилая женщина прижала руки ко рту. Глаза, как плошки. Так. Это мать больной.
  А рядом... О! Это ж компаньонка моей супруги. Лиа... Как её?... Короче, та... Эта... С которой я так бурно провел ночь. Ну да... Ту самую. О которой ничего не помню. Быстро ж она оказалась на ногах! Быстрее своей... Хм. Хозяйки? Подруги? И кинжальчик в руках появился, словно из ниоткуда.
  За спиной послышался характерный скрежет вынимаемого из ножен меча. Ага. Это моя охрана среагировала на ножичек в руке, то есть в ручке, девицы. 'Если близко воробей, мы готовим пушку...'
  Пожалуй, пора разрядить ситуацию.
  - Ты капюшон-то откинь, - негромко бросил я в спину продолжающей медленно приближаться к кровати фигуры. Та замерла на мгновенье... И послушалась моего совета. Капюшон отлетел назад...
  И баронесса одним прыжком оказалась за кроватью. Из угла послышалось громкое 'Ой!', и экономка начала медленно оседать на пол. Лия автоматически попыталась подхватить не очень легкое тело, при этом чуть не отрезав несчастной женщине ухо. Кинжал надо было сначала убрать, дура!
  Поднявшийся шум выдернул лежащую на кровати девицу из состояния полугрезы, в котором она находилась до того. Её глаза открылись, она недоуменно глянула на бледную, как мел баронессу, поднявшую руки в отвращающем Зло жесте... На кучу-малу в углу... Ну да, Лия ожидаемо не удержала потерявшую сознание, и в результате вместе с ней плюхнулась на пол. Потом больная повернула голову в сторону замершей у её кровати фигуры в кожаном плаще...
  Улыбнулась, и прошептала:
  - Тагис! Ты пришел!
  - Да. Я пришел, любимая, - мой спутник опустился на колени, и припал губами к руке больной.
  Так. 'Санта Барбара' отдыхает. Ладно. Мой выход.
  - Минуточку внимания! - я сделал шаг вперёд. Тали и Лия перевели взгляды на меня. Тагису и его зазнобе было не до того. Экономка всё ещё находилась в отключке, - Это действительно Тагис. Живой и невредимый. А это, - я достал из-за пазухи пузырёк из мутно-зелёного стекла, подошел к маленькому столику у кровати, заставленному собратьями этого изделия местных стеклодувов, и аккуратно опустил его на столешницу - лекарство для больной. Я думаю, господин Лагвар с его помощью быстро поставит девушку на ноги.
  
  - А разве?.. - вскинулся Тагис.
  - Тетушка Ти тебе всё расскажет, - кивнул я в сторону угла, в котором компаньонка жены уже почти привела в чувство экономку. - А мы пойдём, наверное, - я показал глазами пившейся в меня взглядом баронессе на молодую пару, и легонько кивнул в сторону двери.
  - Да, мы пойдём, - заторопилась Тали, правильно поняв мою пантомиму и оценив ситуацию, - Лия! - окликнула она свою компаньонку, и подхватила со спинки кровати свой плащ, - Быстрее!
  - Я пришлю Целителя! - обернулась она уже у дверей
  - Тагис! Зайдёшь потом ко мне, - бросил я через плечо, одновременно галантно пропуская вперёд баронессу.
  Как только за нами закрылись двери, та сразу же обернулась ко мне:
  - И что всё это значит?!
  - Ну не здесь же... - пожал я плечами. Давайте пройдём ко мне. Или к вам... И там я всё объясню.
  - Ко мне! - решила баронесса после секундной заминки.
  - Как вам будет угодно, - коротко поклонился я. - Кстати, очень не хочется ещё раз выходить под дождь. Если вы не возражаете, мы можем пройти в донжон через подвал.
  - А так можно? - удивилась супруга. Ну да, Госпожа же. Ей в такие мелочи, вовсе не секретные, кстати, вникать не положено. А Лия вон не удивляется. Знает, небось. Только в голову не приходило просветить компаньонку. Это ведь...
  - Ход для слуг,- коротко объяснил я. - Если пройти по нему не будет уроном для вашей чести...
  - Не будет, - решила женушка после очередного секундного колебания. Видно, очень уж не хочется выходить под дождь.
  Горис, веди, - приказал я одному из охранников. Тот молча кивнул и направился к спуску в подвал.
  
  Служебные помещения любого замка разительно отличаются от парадных. Тех, где живут господа. Этот замок не исключение. Подземный переход между 'людской' и донжоном - это узкий коридорчик 'без окон и без дверей', освещаемый всего двумя тусклыми факелами. Один у входа, второй у выхода. На середине пути довольно темно. Стены нештукатуренные, местами видны потеки, потолок закопченный...
  Но Тали вроде носик не особо морщила, наоборот, с любопытством оглядываясь по сторонам. Даже изволила провести пальчиком по стене. Да. Вот такие открытия делаешь иногда, прожив в замке столько лет...
  В донжон мы вошли, естественно, тоже в 'служебном секторе'. Появление баронессы вызвало шок у двух служаночек, щебетавших о чём-то своём у входа в кухню, откуда доносился звон ножей и посуды, и дразнили аппетит ароматные запахи. Прошествовав мимо застывших соляными столбами девиц, словно мимо пустого места, мы вышли в 'парадную' часть замка. Через дверь под парадной же лестницей.
  Тут появление из-под лестницы баронессы со свитой удивило уже стражников, застывших у начала ступенек. Однако изобразить своими алебардами движение 'на караул!' им это удивление не помешало.
  
   С этого места до покоев баронессы - уж совсем рукой подать. И едва мы через пару минут всей троицей (я, Тали и Лия. Охрану я оставил за дверями), ввалились в эти самые покои, супруга повернулась ко мне и насупила грозны очи:
  - Ну?!
  
  Баранки гну! Нет, с баронессами так, конечно, не разговаривают, поэтому вслух я этого не сказал. Только подумал. Кстати, мои надежды на то, что мы посидим за беседой в мягких креслах, выпьем чашечку... или рюмочку чего-нибудь, похоже, не оправдались. Придётся вот так и отчитываться, стоя у дверей.
  - Казнили не Тагиса, - развел я руками. - Другого. Помните в позапрошлом году то жуткое убийство? Всю семью...
  - Баронесса нахмурилась. Лия кивнула.
  - Вот его и казнили. Госпожа ал Торн накинула на убийцу 'личину' Тагиса. Дали ему выпить зелье... Чтобы не ляпнул чего при казни, выдавшее бы подмену. Вы же видели его состояние?
  Тут кивнула уже Тали.
  - Но зачем все эти сложности?! - притопнула она ножкой.
  - Видите ли... Выяснилось, что любезнейший господин Оунтис... Предложил Тагису взять всё на себя. А взамен пообещал спасти любимую Тагиса. Купить лекарство. На следующий же день после казни.
  - Так на самом деле эти деньги украл Оунтис? - удивилась Дия.
  - Нет.., - поморщился я, - ЭТИ деньги действительно украл Тагис. И именно на те цели, о которых и говорил. На лечение любимой. А Оунтис украл... Больше, намного больше. Он, кстати, сейчас в пыт... допросной. Даёт показания. Просто Оунтис подсунул нам Тагиса для отвлечения внимания от себя.
  - И всё же. Почему было сразу не задержать Оунтиса? Ведь, если бы управляющего сразу взяли... - это уже Лия. О! Тут она хлопнула себя по лбу, - Вы что же, ждали, что Оунтис таки оплатит лечение?!
  - Нет, - я отрицательно покачал головой, - как раз наоборот. Ожидалось, что лечение он не оплатит.
  - Но тогда... Вообще ничего непонятно, - мотнула своей роскошной гривой Тали.
  Я вздохнул.
  - Когда стало известно, что 'сдаться' Тагиса подговорил Оунтис, и что он ему за это предложил... Не спрашивайте, откуда стало известно - не знаю. Лично мне сказал Финдис, - дамы понимающе переглянулись, - то его милость барон ди Эррисс.., - Тали скривилась. Ну а что? Мне, как бедному родственнику положено титуловать богатого дедушку как можно подобострастней, - хотел казнить обоих. Всё-таки, оба виноваты, хоть количество украденного несоизмеримо, да и причины тоже... Мне же... Скажем так, удалось убедить его милость оставить жизнь несчастному влюблённому, и более того, не наказывать его, а отдать мне в слуги...
  - Смертником... - понятливо кивнула Лия.
  - Не обязательно, - отмахнулся я, - Кроме того, предполагалось, что Оунтис после казни Тагиса решит, что подозрения с него сняты, расслабится, и будет пойман на горячем. Так и получилось.
  - А лекарство? - поинтересовалась жена.
  - Куплено на деньги его милости, - усмехнулся я. - Как мне удалось его уговорить - не спрашивайте, - тут я тяжело вздохнул. Пусть сами додумают подробности. - В общем, справедливость восстановлена, оба влюблённых спасены, все довольны и все счастливы.
  Я закончил рассказ и выжидающе уставился на Тали. Ещё вопросы есть?
  - Вот оно, значит, как, - задумчиво проговорила дражайшая супруга. - спасибо, шевалье. Можете идти, - и быстро отвернулась.
  Не успела! Я всё равно заметил скатившуюся по щеке слезинку. Женщины, женщины... Вам бы всё романтичные сентиментальные истории слушать... Я коротко поклонился, и отправился восвояси. На урок магии. Оборачиваясь к дверям, заметил, как мне подмигнула Лия. И что бы это значило?
  
  Когда я вернулся с урока, возле моей комнаты уже переминался с ноги на ногу Тагис.
  - Спасибо!, - бухнулся он на колени и попытался обнять мои ноги, когда я подошел поближе.
  - Эй, эй! Без крайностей! Поднимайся и заходи, - я распахнул дверь. Едва мы оказались внутри, парень снова опустился на колени.
  - Прошу вас! Возьмите меня в свои Смертники! Долг.., - Блин! Да что им так дались эти Смертники! Что за люди?!
  - Встань! - перебил я его, - Сядь! - указал на стул.
  Когда Тагис осторожно присел на краешек стула я, в свою очередь, пододвинул другой стул так, чтобы тот стоял напротив, и тоже присел.
  - Вижу, ты понимаешь, кому обязан своей жизнью и жизнью своей возлюбленной, - я посмотрел парню в глаза.
  - Да. Тётушка Ти и госпожа Лия рассказали... - вскочил он на ноги.
  - Да сядь ты! Не мельтеши перед глазами! - гаркнул я. - Вот так... В Смертники я тебя не возьму. Да не дёргайся! Не потому, что недостоин. О тебе же забочусь, дубина! Жизнь у меня... Беспокойная. Сегодня я есть - а завтра... могу и уйти к Богам. Это дело такое. И ты со мной уйдёшь, если Смертником станешь. А у тебя молодая почти жена... Не красней. Ты о ней подумал?! Нет? Ну так подумай... У тебя же голова не только, чтобы шапку носить. А сделаем мы так... Я попросил его милость барона ди Эррис, чтобы он отдал тебя мне в слуги. Он согласился. Так что просто честью своей поклянешься, что будешь мне верен - и всё. Служи.
  - Клянусь!...
  - Всё. Уже верю, - махнул я рукой в сторону снова вскочившего на ноги парня.
  Верю, конечно. Для того всё и разыгрывалось, чтобы ты себя обязанным мне по гроб жизни чувствовал, а вовсе не из благородных или гуманных побуждений. Но тебе об этом знать не обязательно.
  
  - Клятву принял. Теперь о твоих будущих обязанностях. Тут всё просто: делаешь всё, что скажу. Скажу стоять на одной ноге - стоишь. Скажу прыгать вниз головой с крепостной стены - прыгаешь. Не делай такие большие глаза. Шучу. По поводу обязанностей подойдёшь к Финдису. Скажешь, я послал. Он объяснит, что и как. А я потом дополню. Жить... Жить будешь здесь. Нет, не со мной. Я сегодня переезжаю в новые апартаменты. На втором этаже. Найдёшь. Завтра с утра чтобы был там. А ты прямо вечером можешь заселяться сюда. Всё. Топай к Финдису. После разговора с ним на сегодня свободен. Да, ещё... Если захочешь пообщаться с почтенным господином Оунтисом... Я думаю, есть у тебя к нему вопрос. Он сейчас в пыточной. Тебя пропустят. Если не хочешь... Дело твоё. Теперь точно всё. Иди.
  
  Парень скрылся за дверью - только пятки засверкали, а я в задумчивости остался сидеть на том же стуле.
  Правильно ли я всё сделал? Вроде да. Девочку спас, преданного слугу получил (кстати, и от смерти его тоже спас. Аж два раза), баллы в глазах баронессы набрал... 'общественное мнение' тоже вроде, на моей стороне... На обеих моих сторонах. И на стороне барона, и на стороне меня. Хотя... На 'общественное мнение' мне, в принципе, наплевать. Но пусть будет.
  Есть одна ошибочка в этом плане: мой новый слуга, он же секретарь, он же порученец, он же денщик, имеет критическую уязвимость. Ага, в виде той самой своей драгоценной любимой. Врагам её только выкрасть... Или даже красть не надо. Взять в заложники. И мой 'верный слуга' пойдет меня убивать. Побежит. Плакать будет, терзаться муками совести, но убить - убьет. Не убьет, так попытается... Значит, придётся эту Джульетту охранять.
  Ну, надо так надо... За женой Атиса, да и всей его семейкой уже присматривают, присмотрят и за этой. Жаль только, нельзя её использовать, как рычаг давления на Тагиса. Нет, служить-то он будет, но пусть уж лучше за совесть, чем за страх.
  И... Может стоило сказать ему? По её психопортрету... Да, составил я портретик на основе 'агентурных данных'... Короче, не будет у них семейного счастья. Подруга ещё та. Нет, сейчас у них с Тагисом будет всё в шоколаде. Он в её глазах - романтичный герой, да ещё статус - личный слуга почти нового барона. Но потом... Она вечно будет заглядываться на тех, кто хоть чем-то лучше: богаче, сильнее, выше по положению в обществе... И вечно шпынять мужа.
  Нет. Пожалуй, правильно, что не сказал. Всё равно не поверит. Только себе же хуже сделаю.
  
  И ещё вопрос... К себе, любимому. Вот действительно, всё сделал правильно. Со всех сторон правильно. Не подкопаешься. А на душе гадко.
  А почему? А потому, дорогой мой, что ты с людьми обращаешься, как с игрушками. 'Игрушки Президента Рамбаля-Коше!' Помнишь? Угу... А чем ты лучше? Игрушки барона ди Эррис! Живые игрушки. Живые секс-игрушки, живые игрушечные солдатики, живые шахматы...
  Вроде и играешь ты в рамках правил, и даже гораздо гуманнее, чем здешние правила позволяют. Но вот, хотя бы... Что будет с твоими игрушками, когда не станет тебя? Ну да - Смертников тоже не станет. Жена... Похоже, у неё уже есть планы на жизнь после смерти. Твоей смерти... Холопы? Им, по большому счёту всё равно, какой классовый угнетатель их будет классово угнетать. Слуги? Будут служить новому господину. Стражники? Тоже без работы не останутся. А вот люди, которых ты к себе приближаешь... Тот же Тагис. Что будет с ним? А что будет? Новый владелец замка выпнет его пинком под зад на все четыре стороны. Вместе с женой, и, скорее всего, к тому времени уже и с ребёнком. И будет парень мыкаться с 'волчьим билетом' (ну как же - господина то он обокрал, как не крути). Будет жалеть, что его не казнили...
  
  Ладно. Что сделано, то сделано. Чего это я сеанс самокритики устроил? Погода, наверное, влияет...
  Время подумать о судьбе игрушек, хотя бы самых любимых, ещё будет. А сейчас у меня по плану - переезд.
  
  Вопреки народной мудрости, гласящей, что один переезд равен двум пожарам и трем наводнениям, для меня этот процесс прошел легко и быстро. А что? Шмотки и мебель мне таскать не надо. Более-менее личные вещи умещаются в карманы и дорожный мешок, остальные - слуги перенесут, а мебель на новом месте новая. И, надо сказать, классом повыше, чем в старом жилище. Расту, однако, над собой.
  Так что все мои труды заключались, собственно, в перемещении своего бренного тела из одних апартаментов в другие.
  Освоился я на новом месте практически мгновенно. Как будто всегда тут жил. По размерам и кабинет, и спальня получились меньше моей прежней комнаты, но это даже лучше. Уютнее и эргономичней. И теплее. Вот это я сразу заметил, как только вошел. Кровать в спальне тоже оказалась мягче и шире прежней. Ну, 'оказалось' - это не совсем правильное слово. Я ж её именно такую и заказывал. Так что какой она 'окажется', знал заранее.
  Испытание на прочность новый сексодром, кстати, прошел в первую же ночь после переезда. Правда, не так, как я планировал...
  Я хотел отпраздновать событие в компании сразу двух 'ночных подруг' из служанок. Однако ближе к вечеру ко мне заявилась Лия. Охранникам она сказала, что пришла передать сообщение от баронессы.
  Собственно, не так чтобы и соврала... Сообщение действительно было. И оно заключалось в том, что баронесса знает, где и с кем её компаньонка проведёт ночь, и не возражает. 'Не возражает'. Обрадовала. Как будто мне или Лие нужно её разрешение.
  В общем, в ночь после переезда я получил наконец возможность выяснить, чем в постели дворянка отличается от простолюдинки. Продолжавшиеся всю ночь углублённые исследования данного вопроса к утру подтвердили мою теорию, что ничем. К счастью, отличий в худшую сторону тоже не обнаружилось.
  Утром Лия огорошила меня предложением 'перевести наши отношения на постоянную основу'. Потерянный после услышанного дар речи ко мне вернулся довольно быстро. И я начал, 'бэкая' и 'мэкая' объяснять, что к 'постоянным отношениям' пока не готов. На что компаньонка супруги рассмеялась, и сказала, что имела ввиду только 'ночные отношения'.
  Я снова оказался в затруднительном положении. У меня к этому времени в результате строгого отбора и отсева среди молодых симпатичных служанок уже сложился пул 'постоянных подруг', и отказываться от семи молодых и сочных девиц в пользу одной, пусть даже дворянки, мне как-то не улыбалось.
  Однако, к моему удивлению, Лия согласилась даже на то, чтобы быть 'одной из'.
  М-дя... Или я такой бог в постели, или что-то здесь нечисто...
  
  В результате консенсуса мы таки достигли, дамочка ушла, а я позвал Финдиса, у которого сегодня снова была бессонная ночь. Понятное дело, что позвал не для того, чтобы он рассказал о своих впечатлениях.
  Очень интересно было, как там продвигается дело с управляющим. Финдис ещё вчера вечером должен был доложить, но тут Лию не ко времени принесло...
  
  Как выяснилось, управляющий 'раскололся' почти мгновенно. Даже не пришлось толком пытать. Эхх!.. разочаровал он-как-то меня. Слил всё: что, где, когда воровал, имена, пароли, явки подельников, по каким укромным уголкам спрятано честно наворованное... Под конец исповеди упал на колени и... Угу, зачем - дай-ка угадаю с трех раз...
  ... Попросился в Смертники к Его Милости барону. Прямо мне уже надо конкурс на место Смертника проводить. Хотя... Предыдущие напрашивались ко мне - молодому. А этот ко мне - почти трупу. Крепко, видать, припекло.
  Ну, это понятно... Единственная альтернатива процедуре Привязки, и, как следствие, возможности прожить ещё хоть немного, в данном случае - смертная казнь. Причём, по открывшимся масштабам хищений, казнь должна быть ооочень медленной и ооочень мучительной.
  Оказалось, что мой управляющий на данный момент богаче меня! Ну, если считать только деньги, и не принимать во внимание принадлежащие мне замок и земли, которые тоже чего-то стоят.
  Сказать, что я обрадовался, услышав эту новость - значит, ничего не сказать. Теперь все эти богатства - мои! Мою радость не омрачил даже тот факт, что сразу до всех денег дотянуться не получится.
  Оунтис, сволочь, оказался весьма тертым калачом, и не просто не стал складывать все яйца, то есть деньги, в одну корзину, а довёл количество этих 'корзин' почти до полусотни. Только здесь, в замке было шесть захоронок в разных местах, где хранились наличные деньги, банковские векселя, просто долговые расписки от частных лиц, и ювелирные изделия. Ещё с десяток 'закладок' находились на территории пяти близлежащих феодов. Плюс многочисленные 'свои люди', у которых запасы 'на черный день' хранились без всяких подтверждающих документов. Плюс средства, пущенные в оборот... Куда там мелкому воришке Тагису до этого матерого волка!
  
  Поразмыслив, я решил в данном случае удовлетворить горячее желание очередного кандидата в Смертники. Я ж не зверь какой - без особых причин человека жизни не лишаю, да и заменить управляющего сейчас не кем. Тагис молод и неопытен - не потянет. Супруга тоже не финансово-хозяйственный гений, да и нет у меня к ней особого доверия.
  Так что пусть живёт, работает, и, как говорится, искупает честным трудом на благо... На моё благо.
  
  Честно говоря, я сомневался, что Оунтис сможет пройти процедуру Привязки. Всё-таки требуется искреннее желание... А в достаточной искренности пройдохи я как-то сомневался. Однако, ошибочка вышла.
  Привязка прошла успешно, и уже на следующее утро Смертников у меня стало на одного больше. То есть - аж четыре. После чего управляющий уже к вечеру 'сдал' ещё четыре своих захоронки. Нет, я практически восхищён этим ушлым типом! Такой продуманный делец. Погорел по случайности. И жадности... Если бы старый барон оставался в своём теле, то уже бы отправился к Богам, а Оунтис, скорее всего, начал бы безбедную жизнь рантье. Ну, или продолжал бы воровать, но уже не у хозяина, а у хозяйки. У Тали. Какой же, всё-таки, интересно, у неё план захвата власти после моей смерти? Надо бы как-то через Лию попытаться выяснить. Совместить, так сказать, приятное с полезным.
  
  Да, о полезном: буквально за день удалось вернуть законному хозяину, то есть мне аж четверть богатств, наворованных управляющим. Всего четверть. Чтобы вернулось всё остальное, требовалась длительная муторная работа, по моим прикидкам - месяца на три.
  Кроме того, к 'полезному' можно отнести и то, что я всего за четыре дня смог выполнить заказ Хиндуила по 'желтым' магическим заготовкам. Ну, то есть как выполнил... Заготовки-то я сделал, но к заказчику они попадут ещё не скоро. Партия была разбита на три части, и отправлена тремя курьерами. Для страховки. Чтобы, в случае чего, не' потерялось' по дороге сразу всё. Над 'зелёными' заготовками ещё требовалось поработать.
  Вообще, поэкспериментировав, я понял, что теоретически могу значительно ускорить процесс преобразования. Однако практически существовал предел, при котором разогрев заготовки вызывал ожог руки. Я попробовал 'преобразовывать', завернув заготовку в кусок ткани, или вовсе не касаясь её рукой. Однако 'слияния' при этих экспериментах достичь не получилось. Наверное, 'ограничение скорости' непреодолимо.
  Ну и ладно. И так очень неплохо. От добра добра не ищут.
  
  Возлюбленная Тагиса уверенно шла на поправку. От чего тот пребывал в прекрасном расположении духа. Пока что парень в основном исполнял при мне обязанности 'старшего, куда пошлют'. Плюс теперь он, так же, как и я, посещал ежедневные тренировки по фехтованию. Ему я это объяснил тем, что он должен быть способен при необходимости защитить меня. Он поверил. Дурачок. Ему бы себя защитить...
  
  В общем, с недельку после 'воскрешения' Тагиса и ареста Оунтиса жизнь умеренно так побурлила, и снова начала входить в привычную колею. Что характерно - прошлой жизни я был вовсе не против этой самой 'колеи', скорее наоборот - двумя руками 'за', а в этой как-то она нагоняет на меня тоску. Может быть, 'остаточные явления' от прежнего владельца тела - он в молодости был тот ещё авантюрист, может быть, просто нервы. Время идёт, даже бежит, Старуха с косой, или кто тут вместо неё, всё ближе и реальнее, а я всё так же остаюсь полностью беспомощным перед грядущей смертью.
  
  Максимум, что могу - как-то отвлекать себя от невесёлых мыслей. В основном - новыми впечатлениями. С начала-то моего появления в этом мире впечатлений было, хоть отбавляй. Но как-то уж слишком быстро я здесь прижился. И теперь что-то новое приходится выискивать. Иногда даже придумывать самому.
  
  Слава Богам, в этот раз ничего выискивать или придумывать не пришлось. То есть я уже собирался поразмышлять о поиске приключений на свою пятую точку, как Финдис доложил о том, что лестницу, ведущую к неработающим водяным насосам замка, наконец-то починили.
  Лентяи! Это ж надо, столько времени чинить! Сколько там той лестницы! Вот сейчас пойду и проверю, чего там столько долго возились. Смотрю, разбаловал я совсем своих 'подданных'. Пора, видно, опять кого-то казнить. Или хотя бы всыпать плетей.
   Хотя... Нет. Сейчас не пойду. Вечер на дворе. Пойду завтра с утра.
  
  Сказано - сделано. На следующее утро через полчаса после завтрака я уже стоял перед колодцем, в который предстояло спуститься. Кроме традиционной пары охранников, которых я уже почти и не замечал, несмотря на производимый ими шум и лязг при передвижении, меня на эту экскурсию сопровождали Рыжик и о Дриен. Ведьмочку я, так сказать, 'пригласил', то есть приказал от имени старого барона, а маг, откуда-то узнав о предстоящем осмотре магических насосов, сам напросился в компанию. Подумав, я согласился. Всё-таки, 'бытовик'. В насосах должен понимать больше, чем 'вояка' Алиса.
  
  Первый сюрприз меня ожидал в зале 'водокачки'. Барон сюда как-то не совался - качают как-то воду, ну и ладно. Я тоже всё откладывал визит. Ну что тут может быть интересного?
  И действительно. Два обычных деревянных колодезных ворота, которые крутят здоровенные мужики. Мужиков, кстати, хоть сейчас выставляй на соревнования по армреслингу. Мышцы так и бугрятся.
  Далее по техпроцессу: вода поднимается в обычных деревянных бадьях. Потом разливается по вёдрам, в которых слуги и разносят её по замку. И вороты, и бадьи, правда, по размерам 'больше средних'. Но в этом ничего удивительного нет.
   Удивительно то, что бадьи поднимаются и опускаются не на железных цепях, как я думал, а... на каких-то тонких не то веревках, не то тросах... Я подошел поближе.
   Натуральная рыболовная леска! Толстая, правда - почти миллиметр в диаметре, но в остальном - похоже. Такая же полупрозрачная. И на к этой лёсочке подвешена бадья с водой весом под сотню кило!
  Гм... Что по этому поводу скажет уважаемый учёный совет? Госпожа ал Торн? Ничего не скажет. Понятно. Господин о Дриен? 'Изделие Древних'. Спасибо. Очень информативно.
  Ладно. Начинаем спуск.
  
  
  О! Второй сюрприз! Колодец, в глубину которого уходят три кирпично-красных трубы, каждая с четверть метра в диаметре, не сложен из камня, а отлит... ... из чего-то. На бетон не похоже. Точнее, похоже, но только цветом. А так - гладкий монолит. Диаметр колодца... Метров пять-шесть. Как это мои 'замкоизмерители' его не померяли? Ну да, посчитали относящимся к подвалу, а приказа лезть в подвальные этажи пока не было. Винтовая лестница шириной где-то с метр уходит вниз по периметру колодца. Ступени.. Вроде как каменные. Вмурованы одной стороной в стены.
  Перил, похоже, раньше не было. До того момента, как Моя Милость не изъявила желание спуститься вниз. Вот тут Финдис и озаботился техникой безопасности. Теперь понятно, почему лестницу ремонтировали так долго - монтировали ограждение до самого дна. Новенькие некрашеные перила пахнут свежим деревом. Приятный запах.
  Трубы расположены равносторонним треугольником, с вершинами, примыкающими к лестнице. Насколько я понимаю, каждая ступенька, контактирующая с трубой, служит одновременно кронштейном для крепления этой трубы.
  
  Ну, собственно, всё... Больше пока сказать о колодце нечего. Виток за витком... Виток за витком... Вниз... Вниз... Однообразная картина раз за разом повторяется в свете послушно парящего в воздухе чуть выше нас магического светильника, зажженного спускающимся впереди о Дриеном. Напросился в поход - пусть отрабатывает. За магом топаю я, за мной - охранники. Замыкает процессию Алиса.
  Время от времени в освещённом пространстве появляются опускающиеся или поднимающиеся вёдра. После подъема полного ведра какое-то время сверху капает вода. Теоретически, внизу она встречается с водной поверхностью, и мы должны слышать банальное 'кап-кап-кап'. Однако же нет - внизу тишина.
  
  Минут через пятнадцать с начала спуска я начал понимать, что недооценил слов 'очень глубокий', которыми Финдис описывал колодец. Спускаемся-спускаемся, а конца-края этой шахте не видно. И не слышно. Надо будет, как поднимемся, измерить длину 'лёски' на барабанах. Какая-то нереальная глубина.
  Ещё через пять минут я увидел, что ремонт лестницы заключался не только в установке перил. Местами у неё не хватало где одной-двух ступеней, а где и целого пролёта. Здесь стояли свежие деревянные вставки.
  Через десяток витков спуска оказалось, что изначально труб было не три, а больше. Как минимум - пять. Но от двух из них остались только относительно короткие секции длиной метров в пятнадцать - двадцать. Интересно, куда делось всё остальное? Рухнуло вниз? Было выпилено и поднято наверх? Пошло на ремонт оставшихся труб?
  
  Боковой проход в гладкой стене колодца обнаружился, когда мне уже надоело перебирать ногами, и я начал жалеть, что вообще затеял эту экскурсию. Также обнаружилось ещё две трубы, на этот раз целых. Они тянулись откуда-то из темноты внизу, и, перегибаясь под прямым углом, скрывались в темноте горизонтального коридора.
  После недолгого совещания было принято решение прервать спуск и обследовать проход. Так и сделали. Только диспозиция немного поменялась. Теперь позади меня шел только один охранник. Один вышел вперед. Как по мне, особого смысла в таком перестроении нет, но человеческая психология - это дело такое... Вертикальная шахта, с точки зрения охраны, особой опасности не представляла, а вот в горизонтальном штреке, мол, могут водиться какие-то неведомые подземные монстры. И ведь не шутили - я по глазам вижу, что боятся всерьез. Ну и ладно. Осторожничать - это часть их работы. Пусть работают.
  
  Как и следовало ожидать, опасения оказались напрасными. Всего через двадцать шагов коридор вывел нас в большой подземный зал. Если принять во внимание форму зала, можно сказать - в большой цилиндр. Он же стакан. Я так понял, это и есть тот самый 'промежуточный резервуар'. Ведьмочка создала ещё один магический светильник, и тот заметался по пространству, некогда почти до краёв заполненному водой. А сейчас абсолютно сухому. Две трубы, которые тянулись под потолком коридора, ожидаемо заканчивались у края резервуара, а в центре цилиндра из узкой темной вертикальной шахты в потолке шли две другие трубы, почти упирающиеся в пол. В смысле, в дно.
  Гм... А про эту шахту я ничего не знаю. И чувство направления после стольких нарезанных вдоль стенки основного колодца кругов уже сбилось. Ладно, потом пошлю сюда команду, пусть всё обмеряют, начертят чертежик... Интересно, где эти трубы выходят на поверхность? Выходили...
  
  Промежуточный резервуар осматривали недолго. Вниз, на его дно, никто спускаться не захотел, да и если бы захотели - никакой лестницы здесь не было. Потому постояли-постояли на пятачке перед выходом из тоннеля, и двинулись обратно в основной колодец. Насосы. Нас ждут насосы!
  Однако до дна колодца оказалось шлёпать по ступенькам ещё столько же, сколько мы уже прошли. Снова виток за витком, снова появляющиеся и исчезающие пролёты разрушенных труб...
  Но и этот уже начавший казаться бесконечным спуск в конце-концов закончился. Небольшим подземным озером, с одной стороны в которое, как говорится, втекало, а с другой, естественно, вытекало. Подземная, точнее подгорная речка.
  Где-то метра за три до поверхности воды трубы меняли свой цвет с кирпично-красного на серебристый. Заканчивались они где-то в метре под водой. Все шесть. Три, те что тянутся до самого верха, две, уходящие в промежуточный резервуар, и одна, обрывающаяся в полусотне метров над водой. В воде, кстати, никаких обломков труб видно не было. Значит, таки распилили и вытащили. Знакомая ситуация по Земле. 'Всё ненужное на слом, соберем... Гм... Что? Явно не металлолом. Материал - не то керамика, не то пластик... Кроме, разве что, серебристой части. Да и там, похоже, не металл.
  Кроме обломков труб, так же не видно ни насосов, ни накопителей. Не понял...
  Я озвучил свое недоумение. О Дриен усмехнулся.
  - Вот эта серебристая часть трубы и есть насос. Она же - накопитель. В большинстве артефактов накопитель представляет с 'исполнительной частью' неразрывное целое. Но иногда предусматривается установка съёмного штатного... - тут маг поводил рукой по одной из труб, видно, что-то то ли нащупал, то ли почувствовал, где-то нажал... И поверхность трубы в этом месте пошла рябью, потом вроде как 'потекла', и через несколько секунд на этом месте сформировался нарост в виде небольшой миски. Ну, по крайней мере, мне показалось, что нарост больше всего похож именно на этот предмет.
  - Вот. Это гнездо для аварийного накопителя. - картинно повёл рукой маг.
  - Гм... Где бы ещё взять этот накопитель. - пробормотал я, подойдя ближе, - А зарядить основной накопитель вы не сможете? - обратился я к присутствующим магам.
  - Нет. - отрицательно мотнул головой мой собеседник. Даже вдвоем с.. госпожой ал Торн - нет. Даже до минимально необходимого уровная.
  - А если зи Крейна подключить?
  - Тоже нет, - развел руками о Дриен. Он вообще 'на заряд' работать не может. Тут надо долго 'вливать' ману мааленьким ручейком. А у него мана высвобождается только выбросом.
  - Понятно... - вздохнул я. - Что не понятно, что делать. - я погладил серебристую колонну. - А какой у насоса принцип действия?
  - В смысле? - наморщил лоб маг.
  - Ну, центробежный там, поршневой, или ещё какой...
  - А... - лицо о Дриена просветлело. - Ну, принцип действия... В сечении это такая же пустая труба, как и та, что идёт выше, она захватывает воду из озера, и гонит её наверх.
  Настал мой черёд удивляться.
  - А за счёт чего?
  - Магия воды, - сообщил маг, при этом на лице его было написано: 'Ну, ты дебил'.
  - А... Магия воды. Тогда всё понятно, - усмехнулся я. Похлопал по трубе, и добавил. - Пора, пожалуй возвращаться наверх.
  - Как скажете, - поклонился о Дриен.
  И в это время со стороны притока воды в подземное озерцо послышался какой-то гул. Кольцевую галерею, на которой мы стояли, затрясла нарастающая вибрация. Что за...
  Вспышка слева! То есть, реально, слева сзади что-то беззвучно полыхнуло, я начал оборачиваться... И внезапно ощутил сильный удар в бок, бросивший меня на одну из труб. Головой.
  'Ну, всё', - только и успел подумать я до соприкосновения одного твердого тупого предмета с другим. - 'Щас хрустнет'.
  Однако не хрустнуло. Только щелкнуло. Меня мягко отбросило от колонны обратно на галерею, одновременно мир вокруг изменился. Включилось 'ауровиденье', которое я так долго и безуспешно пытался вызвать после своего памятного похода, в котором встретился с ведьмочкой и 'Ван Хельсингом'.
  Включилось, и сразу показало мне, как от вытянутых рук Алисы, которая виделась мне теперь переплетением разноцветных пятен и линий, к моим охранникам, вывернувших шеи в сторону, где только что была вспышка, потянулась какая-то полупрозрачная фигня. Вот она дотянулась до них, окутала... И мои телохранители застыли на месте, словно изваяния.
  Что за?!.. Кажется, я начал повторяться. Так, вскочить... Э это ещё что?! Обернувшись к о Дриену, я увидел, как какая-то гадость срывается с его пальцев уже в мою сторону. 'Приплыли...', - подумал я, выхватывая пистолет, и в то же время понимая, что толку с него, скорее всего, против мага не будет. Похоже, то же самое подумал и о Дриен, ибо с его стороны раздался издевательский хохот.
  Но как же так?!! Они же дали клятву!!!
  
  Тем временем пущенная магом гадость меня таки достала. Блин! Вот так, наверное, чувствуют себя мухи, попавшие в смолу! Такое впечатление, что воздух вокруг стал вязким, как... Как кисель, вот. Любое движение давалось с неимоверным трудом и выходило сильно замедленным. Может, это только кажется, и на самом деле это я ускорился, потому всё так и воспринимаю?...
  Распрямить руку с пистолетом не удалось. Уж больно тяжело. Пришлось стрелять по-ковбойски, от бедра.
  Нет. Ни фига время не замедлилось. Полёта пули я не увидел, только на ауре противника что-то вспыхнуло в области живота... И погасло. Судя по непрекращающемуся смеху, пуля не причинила особого вреда. Может быть, если бы у меня был револьвер... Но что уж мечтать. Нет его. Я разжал пальцы, и бесполезный теперь пистолет упал куда-то под ноги. Освободившаяся от оружия рука мееедленно пошла к рукояти висевшего на поясе меча.
  Понятно, что толку с этого движения мало. Всё равно дотянуться не успею. А если вдруг успею, и заклятие спадёт, то выходить с мечом против мага... Против двух магов. Это то же самое, что идти с рогаткой на танк. Но что-то же делать надо. Не помирать же, смиренно сложа руки.
  - Зафиксировала? - бросил о Дриен мне за спину, внезапно прекратив смеяться.
  - Да, - послышался сосредоточенный голос Алисы.
  Кого зафиксировала? Охранников? Это даже я видел. Может быть, и на меня что-то кастанула? Для гарантии, так сказать...
  - Тогда продолжим, - равнодушным голосом заявил маг, и начал неспешно приближаться ко мне, вытянув из-за пояса кинжал. Да нафига ему эта ковырялка-то? Или на моё обездвиживание весь магический резерв извёл?
  Мдя... Двигается-то он неспешно, даже, я бы сказал, вальяжно, но пока подошел на расстояние удара, моя рука приблизилась к рукояти меча всего на несколько сантиметров. Кстати, на том месте, где он стоял до начала движения, осталась какая-то непонятная полупрозрачная конструкция, очертаниями напоминающая человека. Это ещё что?
  О Дриен между тем поднял руку и лениво потыкал в меня кинжалом. Он что, издевается?! Я автоматически опустил взгляд (кстати, вот на чём замедление никак не сказалось, так это на движении глаз и дыхании). О! Оказывается, кинжал меня не касается!. Не доходит до тела где-то на сантиметр, упирается в какую-то появляющуюся при его приближении полупрозрачную плёнку. Ага! Так это ж!...
  - Магическая защита работает, - удовлетворённо сообщил паршивец.
  И ткнул меня кинжалом снова, но на этот раз уже со всей дури. Плёнка защиты вспыхнула и погасла.
  - А теперь не работает, - с этими словами вражина приставил кинжал к моей шее, и надавил.
  
  'Чик по горлу! И в колодец'. - пронеслось в голове.
  - Изменения есть? - деловито поинтересовался мой убийца.
  Какие к Тёмному изменения?! Он же не режет, только колется!
  - Не вижу, - это Алиса из-за спины.
  - Ладно, тогда заканчиваем, - разочарованно вздохнул маг и, убрав кинжал от моей шеи, сунул его обратно в ножны на своём поясе. После чего отступил на пару шагов, и обратился ко мне:
  - Ауры видите?
  - Да - ответил я на автомате, - Однако! Оказывается, я могу говорить! Хоть и сильно измененным голосом и шепелявя. Всё-таки челюстью двигать тяжело. А вот языком - нормально. - Да пошел ты!!!, - воспользовался я открывшейся возможностью.
  О Дриен небрежно крутанул рукой какой-то пасс, и этой возможности я тут же лишился.
  - Хорошо, - кивнул головой негодяй.
  Что 'хорошо'? Что я ауры вижу? Или это значит: 'Хорошо, я пошел'.
  - Хорошо, что вы ауры видите, - маг взял паузу на 'погладить бородку', и снова заговорил: - Ради этого всё и затевалось, - Чтоо?!! - Я же пообещал помочь с ващим обучением магии. С созданием магических конструктов помочь не могу. Тут, боюсь... - о Дриен развёл руками, - никто не поможет. А вот с 'магическим зрением'... Проанализировав информацию о предыдущих случаях его 'включения' у вас, я обратил внимание на то, что это всегда происходило, когда вы чего-то пугались. Для подтверждения гипотезы надо было испугать вас ещё раз. Что мы и проделали. - И улыбается, зараза! - Как видите, эксперимент оказался удачным, - Удачным?!! Удачным?!!! Да я!!! - Понимаю, что вы сейчас несколько не в себе, но когда успокоитесь, наверняка поймёте, что другого выхода у нас.., - тут он кивнул за мою спину, где находилась его подельница ведьмочка, - не было. Сейчас я верну вам возможность двигаться. Но перед этим, прошу вас: запомните все мелкие детали того, что вы видите: форму, цвет, яркость, расположение всего того, что невидимо в обычном зрении. Пожалуйста.
  Я бы кивнул, но голова не слушается. Чёрт! В смысле, Тёмный Бог! Разорвал бы этого гада, но приходится признать его правоту. Я внимательно осмотрел мага, запоминая то, что вижу. В это время из-за моей спины вышла Алиса, и встала рядом с о Дриеном. Ага, чтобы я и её рассмотрел. Ну... Различия в аурах есть.
  Потом перевел взгляд на странную конструкцию, так и продолжающую висеть на месте первоначального расположения 'экспериментатора', чтоб его... И поводил взглядом по сторонам. Вроде, ничего такого больше нет. Нет, на стенах что-то... Какой-то узор... Показалось. Тогда всё. Я перевёл взгляд на мага.
  Тот кивнул.
  - Сейчас вы снова сможете двигаться и разговаривать. Но предварительно мы восстановим вашу защиту, - с этими словами он протянул правую руку в мою сторону. С пальцев сорвалась и рванула в мою сторону белая искорка. Как только она коснулась моего тела, вокруг него вспыхнула и тут же погасла знакомая 'плёнка'.
  Потом ту же самую операцию проделала ведьмочка. Ну, почти ту же. Она, во-первых, предварительно подошла ко мне поближе, во-вторых, подняла обе руки, в-третьих, создавая искорку, что-то бормотала, а в-четвертых, банально потеряла при этом больше сил, чем опытный маг. Когда её искорка наконец полетела ко мне, девушку аж шатнуло.
  Снимаю заклятье, - сообщил о Дриен, - И ещё одна просьбочка. У меня есть подозрение, что ваша способность видеть ауру, или что вы там видите, скоро 'выключится'. Поэтому прошу, как только обретёте возможность двигаться, сразу обернуться и запомнить ауры охранников.
  С этими его словами сопротивление моим движениям исчезло. Рука, всё ещё тянущаяся к рукояти меча, резко дёрнулась и больно ударилась об эту самую рукоять.
  Блин! То ли от боли, то ли ещё от чего, но видимые мной ауры начали угасать. В голове мелькнула мысль: 'Раньше 'выключалось' мгновенно'. Но тут не до размышлений, я оглянулся и принялся изучать быстро блекнущую игру красок вокруг своих всё так же замерших стражей.
  
  Всё. Зрение вернулось в обычное состояние. Всё стало как прежде. За исключением...
  - А это что? - подобрав, и засунув обратно за пояс пистолет, я кивнул на полупрозрачные... как бы назвать... Ну, что-то вроде голограмм, изображающих о Дриена, Алису и... Да. И меня.
  - Охранники... Находятся сейчас в бессознательном состоянии - впервые за время с начала 'эксперимента' заговорила Алиса. И, естественно, ничего не видят и не слышат. Когда я их расколдую - им будет казаться, что все мы внезапно переместились с мест, на которых находились. Что вызовет ненужные вопросы. Если же мы окажемся на тех же местах и в тех же позах... - ведьмочка указала рукой на 'голограммы', - они ничего не заметят. Так что, сейчас становимся по местам, я расколдовываю охрану, и возвращаемся наверх.
  И сама подала пример, войдя в свою 'голограмму' и с помощью советов о Дриена приняв позу, соответствующую 'исходной'.
  Потом то же самое проделал и о Дриен, а затем, тяжело вздохнув, и я. Действительно. Лишние вопросы ни к чему. Пока. Вот когда поднимемся - вопросы будут. У меня. К этим... экспериментаторам недоделанным.
  
   Как только я 'занял своё место', охранники моментально 'отмерли'. В принципе, с этими 'голограммами' можно было и не заморачиваться. Стражники всё равно 'застыли', повернув головы в сторону вспышки, ознаменовавшей начало Хфургового эксперимента.
  Она уже давно погасла, но для них всё произошло только что, потому ребята, едва 'отмерев', среагировали на опасность рефлекторно - потянули из ножен мечи. Один из них с вопросом: 'С вами всё в порядке?' подбежал ко мне, а второй остался на месте, обозревая окрестности и время от времени бросая полные подозрения взгляды на магов.
  'Угу. Подозрения не лишены оснований', - подумал я, а вслух ответил:
  - Да. Я в порядке. Уходим отсюда.
  
  Уходили не очень быстро. Всё же подниматься наверх труднее, чем спускаться вниз. Особенно - если долго подниматься наверх... Ближе к середине подъема я начал с тоской провожать взглядом поднимающиеся рядом вёдра с водой, к которым раньше относился равнодушно. Подумать только - можно не стирать ноги о бесконечные ступеньки, а просто встать в ведро, взяться руками за цепь... То есть за леску... И вознестись к поверхности относительно быстро и вообще без затрат сил. Но - нельзя. А вдруг леска оборвется? А вдруг мужики бросят ворот? Нет, ножками, ножками...
  
  Подъем прошел без приключений. Разве что на несколько витков ступенек выше промежуточного резервуара я почувствовал что-то... чужой интерес? Чей-то зов? Не понял... Я коснулся рукой стены. 'Да...' - прошелестело в голове.
  Руку отдернул и на всякий случай отодвинулся к перилам. 'Жаль...'. Так мня сегодня уже пугали. Думаю, для одного дня одного раза достаточно. Обратиться к магам с вопросом, не видят ли они магическим зрением в этом месте ничего необычного? Нет, не стоит. Как показала практика, могут и соврать, если посчитают нужным. После приду сам, посмотрю, когда сам смогу видеть магию по своему желанию. Если смогу... Мне ведь ничего не пообещали.
  Так что молча потопал дальше. Однако ещё через пару витков пришлось снова остановится. Ибо наш маленький отряд встретился со спускающейся сверху Девяткой стражи.
  
  После вынужденной остановки и переговоров оказалось, что имеющийся у Финдиса детектор магии зафиксировал применение внизу какой-то магии, более мощной, чем осветительные фонари. И на всякий случай отправил вниз ещё один отряд на подмогу.
  Наивный дедушка... Маги бы положили всю эту 'подмогу', не запыхавшись.
  Нет, конечно, мой верный Смертник всё это понимал. Но не мог никак не отреагировать.
  В общем, по результатам встречи движение продолжилось, а один из 'группы встречающих' побежал наверх с докладом. Несчастный. Тут и медленно подниматься-то не очень легко...
  Алиса было предложила просто крикнуть в шахту, что всё в порядке. Если надо, с применением 'магического усилителя'. Однако я отмахнулся. Финдис всё равно не поверит. Может, это кто-то другой кричит моим голосом? Эх, жаль, нет у меня никакой магической или технической защищённой связи! И, похоже, не будет. Ни времени на это, ни денег. Хотя простую, незащищённую связь я теоретически забацать смогу. Может, стоит заняться?
  
  В зал, из которого утром был начат спуск, мы выбрались уже после обеда. Так что хотелось и поваляться, отдохнуть, и покушать. Маги, наверное, этим и занялись. По крайней мере, слиняли они довольно быстро. О Дриен при этом предложил встретиться сегодня чуть позже. Или у него, или у меня, или на 'нейтральной территории' - в алхимической лаборатории. Я согласился. На встречу. А где и когда - пообещал уточнить чуть позже.
  
  Короче, маги свалили наслаждаться жизнью. А вот меня ожидал отчёт перед Финдисом. Не о состоянии насосов, естественно. О произошедшем внизу. Немного подумав, решил ничего от него не скрывать. Рассказал всё, как было. После чего приказал, чтобы он магов не трогал ни в коем случае. Пока что. А то знаю я его... Захочет устроить людям 'несчастный случай', а им мне ещё уверенный доступ к магическому зрению организовывать. Если получится у них... Всё же надо смотреть правде в глаза - не такие уж они и высококлассные специалисты. Особенно Алиса.
  Слава Богам, Финдис догадался совместить нашу рабочую встречу у него в кабинете с перекусом. И небольшим отдыхом, понятно. Всё же беседовали сидя в мягких креслах, а не топая по опостылевшей лестнице.
  Так что по окончанию разговора я уже чувствовал себя немного лучше. В плане сытости и чуть меньшей усталости. Но вот в эмоциональном плане... Хотелось забиться куда-нибудь в бункер и, окружив себя охраной, прожить там до конца своих дней, не высовывая носа. Того самого, которым меня только что ткнули в факт моей практически полной беззащитности.
  Однако такие эмоции надо давить на корню. Поэтому отправился я не в свою комнату, а на замковую стену. Прогуляться, развеяться, побороться со страхом.
  
  Так и сделал. Через пятнадцать минут я уже был на стене и любовался с неё окружающим пейзажем. В то же время обдумывая произошедшее. Да, с одной стороны, очевидно, что напугали меня именно с целью спровоцировать 'включение ауровиденья'.
  С другой стороны - а кто говорит, что цель была только одна? То, как именно меня пугали, говорит не просто о желании напугать, а о желании вызвать у меня понимание, что что в охране мне обязательно нужен маг. И, поскольку затеявший это представление (вот голову даю на отсечение, что это о Дриен всё придумал, а не Алиса) считает, что Алиса со мной клятвой не связана, а он связан - да ещё какой!.. То с моей стороны выбор мага для охраны из имеющихся в моём распоряжении выглядит логичным.
  Вот только, несмотря на принесенную клятву, никому из троицы ал Вэйсса я не доверяю. И соглядатай рядом с собой под видом охранника мне не нужен.
  И что же мне делать?
  
  Мои размышления были прерваны криком часового на соседней башне. Что за?! Орёт, рукой куда-то в небо указывает...
  Я взглянул в указанном направлении. Ух ты! Немного в стороне от замка в небе на относительно небольшой высоте проплывала... обыкновенная карета. Ну, не совсем обыкновенная - позолоченная. И без лошадей, естественно. А так - обычное с виду для здешних мест средство передвижения, коих в местах, более приближенных к цивилизации, чем мой дикий угол, достаточно касается и по земле. Как с традиционной - конной тягой, так и 'безлошадных'.
  
  Карета, сверкая на солнце позолотой, величаво проплыла куда-то по своим делам на юго-запад, а я всё ещё смотрел в сторону, где она растворилась в небесной лазури...
  Вот так. Живут же люди... Летают... Да и просто - живут. А я - почти бог для своих холопов, и недосягаемый олигарх для своих слуг - в глазах таких вот 'летунов' выгляжу почти бомжом.
  М-дя... Живу я, как поганка. А мне летать охота...
  
  Вот только полеты - не для таких нищебродов как я. Местные летательные аппараты делятся на три основных вида: вот такие кареты, как только что пролетела, летающие корабли - с виду один в один, как те, что плавают, то есть, ходят, по морям-окиянам, и летающие дома.
  
  Несмотря на разницу в размерах, относительна небольшая карета и здоровенный парусник не сильно отличаются по цене. Дело в том, что парусник поддерживается в воздухе неким магическим аналогом антигравов, а в горизонтальной плоскости перемещается при помощи парусов, надуваемых магией воздуха.
  Карета же использует гравитационные движки для перемещения не только по вертикали, но и по горизонтали. И поскольку 'горизонтальный' движок почему-то на порядок дороже 'вертикального', то и выходит, что карета ненамного уступает паруснику в цене. Да ещё и дороже в обслуживании.
  
  Летающий дом же - это вообще верх роскоши. Привод у него такой же, как у кареты, но мощнее разиков эдак в десять. А по цене дороже так и во все сто раз...
  
  Эхх... Не видать мне с моими финансами даже летающей кареты. Попросить, что ли, у Рыжика её метлу на время - хоть на чём-то ещё раз полетать после полета с Архимагом? В качестве компенсации за сегодняшний моральный ущерб.
  
  Результаты моей прогулки по стене оказались двоякими: с одной стороны, страх я поборол. Вроде бы... С другой стороны - настроение мне этот летающий ящик с колёсами подпортил капитально. Пришлось напомнить себе, что я хоть и не князь или не тот же барон, только 'приближенный к императору', но всё же и не бесправный холоп, чей удел - жить в вечной нищете и горбатиться всю жизнь на хозяина, практически без никаких шансов изменить свою жизнь к лучшему.
  И, честно говоря, это ещё вопрос, что лучше - прожить год с хвостиком хоть таким, как я, но бароном, или три-четыре десятка лет быть фактически бесправным рабом.
  
  На стене я пробыл недолго. Минут пять ещё постоял, пялясь вслед местному летательному аппарату, и спустился вниз. В свою комнату. Там первым делом отправил ожидавшего в 'приемной' Тагиса к с приглашением к магу и магичке навестить меня во время ужина. Совместим, так сказать, приятное с полезным.
  А сам прошел в спальню, раздумывая, как провести время до ужина - поспать или помедитировать. Решил, что второе полезней. Может, кстати, во время 'медитации' и усну. Так оно и вышло. Честно говоря, даже не помню, провалился я в сон с зажатой в руке будущей 'зеленой' заготовкой через пару часов после того, как прилег, или через пятнадцать минут.
  
  К ужину меня разбудил Тагис. Ну вот, я тут думал, как бы смастерить механический будильник, а он, оказывается, и не нужен, если есть слуга с теми же функциями.
  Стол накрыли в кабинете, на этот раз выполнявшем функции гостинной. Маг и магичка явились вовремя. Это как-бы радовало. Хотят показать, что остаются верными и исполнительными работниками, несмотря на сегодняшний случай внизу?
  Беседа началась не сразу. Сначала слегка перекусили, потом выпили, потом ещё немного поели... Да, именно в таком порядке. Дикий мир! У нормальных людей закуска следует за выпивкой, а не наоборот.
  Разговор свелся в основном к моим ответам на вопросы, задаваемые о Дриеном. Изредка к нему подключалась ведьмочка. Вопросы, как и следовало ожидать, сводились к тому, чем отличалось увиденное мною от того, что я видел обычным зрением. Вплоть до мельчайших подробностей. Где точно находилось вот это пятнышко или вот эта линия, какого они были цвета и яркости, изменялась ли всё это с течением времени...
  Наконец, выжав меня и кувшин вина досуха, маг умолк и задумался.
  - Ну и?.. - решил я его потревожить после минут пяти, в течении которых все присутствующие сосредоточенно работали челюстями.
  - Это не ауры! - решительно заявил вынырнувший из своих раздумий о Дриен. Нашел чем удивить! Мне это Алиса уже говорила.
  - Магическое зрение? - с надеждой поинтересовался я.
  - Нет! - отрицательно мотнул головой мой собеседник-сотрапезник.
  - Но я же видел, как вы магичили! - О! Про это ж я не рассказал. Потому что не спрашивали.
  - Вот с этого места поподробнее, - заинтересовался о Дриен. Да и Алиса вилку отложила, требовательно уставившись на меня.
  Я, как мог описал, что видел в то время, как они творили заклинания. У о Дриена при этом глаза постепенно приближались по размеру к чайным блюдцам. Ведьмочка же только недоверчиво хмыкнула.
  По окончанию моего доклада маг, не стесняя себя условностями, сделал несколько хороших глотков прямо из очередного кувшина, не стесняя себя переливанием красной жидкости в глиняную кружку. И снова ушел в себя.
  - Ну и?... - теперь уже затянувшуюся паузу прервала Алиса.
  - А? - очнулся о Дриен. Ага... Ну... Это... Да, магическое зрение. Но какое-то странное.
  Да хоть какое! Способность видеть магию - один из ключевых моментов моего плана прожить дольше отведенного времени! Давай, давай, говори...
  - И можно как-то научиться вызывать хот такое 'странное' магическое зрение по собственному желанию, а не ждать, когда оно само... негаданно нагрянет?
  - Надо подумать...
  Ой, что-то мне не нравится это 'надо подумать'. Прошлый раз он 'надумал' во ту фигню в колодце. Чего ждать теперь?
  Ох-ох-ох... Придётся теперь постоянно быть настороже и не поддаваться на провокации. Сходил, называется, на насосы посмотреть.
  
  С другой стороны - чую, о Дриену тоже сегодня будет несладко. Или сладко? Как получится. По взглядам, которые на него за ужином бросала рыжая ведьма, я сделал вывод, что у него... у них сегодня будет бессонная ночь.
  А поскольку к этому времени Алиса пере... перезнакомилась почти со всеми, хоть что-то из себя представляющими, мужчинами в замке... Включая стражников и слуг. Информация о её темпераменте, и о том, что далеко не каждый... Гм... Выдерживает заданный темп всю ночь, стала доступна, так сказать, широкой общественности. И мне в том числе. Так что, наградой для мага будет Рыжик, или наказанием - выяснится завтра утром.
  
  С такими злорадными мыслями я после ужина выпроводил гостей за порог, и принялся укладываться спать. В одиночестве. Обойдутся сегодня ба... женщины без меня.
  
  
  Однако, наверное, надо было таки кого-то пустить в постельку. А то всю ночь кошмары снились. Кошмар. Как ко мне, неспособному пошевелиться, вытянув перед собой руки с длиннющими кривыми и острыми ногтями на пальцах, и с плотоядными улыбками на лицах неумолимо приближаются о Дриен и Алиса. Тьфу на вас, нечистые!
  
  Утром встал разбитый, как после пьянки, совмещенной с оргией. Однако тренировку по фехтованию по этому поводу отменять не стал. Мужик я или не мужик?! Если мужик - то обязан стойко переносить тяготы и невзгоды...
  
  В общем, фехтовальные невзгоды я перенес, после чего настала очередь невзгод магических.
  К моему удивлению, когда я пришел в лабораторию, там меня поджидала не только Алиса, но и о Дриен. А вот то, что у обоих был довольно помятый вид плюс круги под глазами, меня совсем не удивило. Всё, как я вчера и подумал.
  Причём, похоже, ночь прошла не совсем гладко: разговор на повышенных тонах я услышал ещё из-за дверей. Правда, едва я ступил на порог, всё стихло. Плюс одновременно погасла и исчезла какая-то светящаяся разноцветная фиговина размером с голову, висевшая между магами.
  И воцарилась подозрительная тишина. Я поздоровался с присутствующими и уселся на своё место, предварительно оглядевшись по сторонам и даже заглянув под лавку.
  Мои действия не укрылись от о Дриена, который с улыбкой пообещал:
  - Пугать не будем.
  - Конкретно сейчас, или можно не беспокоиться до конца занятия? - на всякий случай уточнил я.
  - Хм... - тут дело такое.., принялся за объяснения маг. - Вот это вот... Магическое зрение... как мы вчера выяснили, появляется у вас при сильном испуге. Ещё раз, кстати, прошу простить за причинённые неудобства, но вчерашний эксперимент был необходим.
  - Теперь наша задача - сделать так, чтобы вы могли вызывать и... отпускать эту способность по своему желанию. Да, и отпускать тоже. Жить с постоянно действующим магическим зрением, возможно, вы уже заметили - довольно неудобно. Кроме того, магическое зрение может быть и опасно, - Поясню, - поднял он руку, увидев, что у меня с языка готов сорваться недоуменный возглас.
  - Магическая картинка 'накладывается' на ту, что мы видим обычным зрением. И, бывает, скрывает её. Можно не заметить, или с опозданием заметить какое-то движение, можно отвлечься, скажем, на яркую картинку безопасных магических потоков и не заметить опасность, никак не видимую в магическом диапазоне. Поэтому, - продолжил новоявленный лектор после небольшой паузы, сделанной, очевидно, для того, чтобы я проникся вводной частью лекции, - придётся учиться.
  Ух ты ж какая новость! А я даже не догадывался!
  - Способов обучения я вижу всего два, - заявил маг, внимательно глядя на меня. - Первый: поскольку включение способности связано со страхом - пугать обучаемого, чтобы магическое зрение заработало. А обучаемый в это время должен следить за изменениями 'в себе', 'поймать' изменение, или комбинацию изменений - это может быть что угодно - от глубины дыхания и частоты сердцебиения до появления мурашек на теле... Может быть какое-то воспоминание либо видение... И научиться вызывать магическое зрение самостоятельно.
  - Что-то мне первый способ не нравится, - буркнул я, - а какой второй?
  - Второй, - о Дриен переглянулся с...сообщницей, так её перетак, - состоит в использовании артефакта для искусственного вызова магического зрения. Мы вчера сняли параметры вашей ауры, точнее, их изменение в момент появления магического зрения и его ухода. Вот на эти параметры артефакт и должен воздействовать.
  Вариантов применения такого артефакта два: первый - 'магический костыль'. То есть: вы с его помощью принудительно включаете и выключаете магическое зрение. Преимущество этого варианта: от вас не требуется никаких усилий по обучению. Вообще. Недостатки: спонтанное включение магического зрения остается не исключенным. А это, как я говорил уже, не всегда удобно и не всегда безопасно. И ещё один недостаток: артефакт можно потерять, он может поломаться, разрядиться... И тогда - в самый необходимый момент...
  - Да понял я, понял... Второй вариант.
  - Второй вариант: использование артефакта для обучения. То есть - он выполняет те же функции, что и в первом случае. Но 'включение/выключение' магического зрения производится замедленно, с тем, чтобы обучаемый смог всё-таки 'отловить' изменения в себе, и научиться изменять их самостоятельно. Думаю, плюсы и минусы в этом случае понятны.
  О Дриен умолк, и выжидающе уставился на меня.
  
  - Насколько я понимаю, - заговорил я после недолгого раздумья, - основной вопрос в обоих 'артефактных' вариантах - где этот артефакт достать?
  
  Это как раз не вопрос! - бодро возразил маг. Но потом, чуть смутившись, поправился - не вопрос в случае принятия второго варианта. - Для него я артефакт уже сделал, - и кивнул на захламленный лабораторный стол. Ну да. И что из этого хлама - артефакт? - При помощи госпожи ал Торн, - быстро добавил о Дриен, услыхав за спиной недовольное сопение Алисы.
  - И всего за одну ночь! - не удержалась, чтобы не задрать нос, та. Так они не потому такие умученные, что?!... Однако же... А я то думал...
  - А заготовка откуда взялась? - недоверчиво поинтересовался я.
  - А!, - отмахнулся довольный исследователь, - У меня как раз есть старый артефакт, предназначенный именно для подобных целей. Вот я его и переделал под нашу конкретную задачу.
  - А... - снова настала моя очередь 'акать'. - Разве готовый артефакт можно переделать? В книгах написано, что магические изделия создаются раз и навсегда, то есть - до конца срока службы, и переделке не подлежат.
  - Есть специальные артефакты, которые спроектированы так, чтобы плетения в них можно было изменять. В некоторых пределах... - не упустила случая блеснуть знаниями Алиса. Ну-ну. Не сегодня ли ночью ты это узнала? - Кроме того, бывает, что плетения занимают не весь объём структуры. В таких случаях можно встроить в артефакт ещё одно заклинание. А то и не одно... Я так свою летающую метлу сделала! - вот, ещё и похвастаться успела.
  Я перевел взгляд на о Дриена.
  - Да. Всё так. - подтвердил тот. - Это старый обучающий артефакт. Я только внес в него некоторые изменения.
  - А что его мешает использовать по первому варианту? Как 'костыль'? - поинтересовался я.
  - Это ОЧЕНЬ старый артефакт, - вздохнул маг. - Структура начала разрушаться. Несколько десятков циклов использования... И всё.
  - А если будет новая заготовка - можно сделать ещё один такой же?
  - Я могу только перенастраивать готовый артефакт. 'С нуля' создать не могу.
  Врёт, собака! По глазам вижу, врёт!
  - Но... Если получится самостоятельно вызывать магическое зрение до исчерпания ресурса этого, гм, устройства - я перенастрою его на обучение созданию частицы огня. То есть, того, чем вы сейчас занимаетесь. Нет, с превращением маленькой искорки в огромный фаербол это не поможет, - отрицательно мотнул головой о Дриен, увидев, как я вскинулся при его словах. - Но можно будет уяснить и отработать ээээ... некоторые аспекты... В общем, будет полезно.
  Так. Теперь простимулировал меня относиться к учёбе ответственнее. Интересно, не преподавал ли он раньше?.. Допустим, в некоей магической академии? - я подозрительно зыркнул на Рыжика. Спросить? Нет, пока, наверное, не стоит. Спрошу другое.
  
  - То есть, уже можно начинать обучение?
  - Конечно!, - широко улыбнулся маг, и поднял со стола... Ээээ. Я ожидал увидеть всё, что угодно, но не наручные часы-переросток. Поправка. Нет, от наручных часов у этого... вроде, медного? артефакта только форма - кругляш с проушинами для ремешка. Зато сам ремешок, судя по размерам, скорее рассчитан не на руку, а на ногу. Слона. Или?...
  О Дриен, улыбаясь, торжественно подошел и водрузил всю эту конструкцию на мою голову. Так, что 'часы' расположились ровно по центру лба. Подтянул ремешок...
  - Не жмёт?
  
  - Вроде нет.
  - Отлично. Для активации дотронуться до центра артефакта. Для уменьшения скорости работы дотронуться до нижней части. Для увеличения - соответственно, до верхней. Ну что ж, пробуйте!
  
  - Хо... Стоп! Что я делаю?!! - Эээ... Хотелось бы немного отложить это дело. Ну... Скажем, до завтра. Что-то я сегодня не в форме, - мягко, но решительно заявил я, скоренько стягивая 'часы' с головы. - Кстати, вы не возражаете, если это пока побудет у меня?
  О Дриен и Алиса недоуменно переглянулись. Ведьмочка нахмурилась, а лицо мага озарилось пониманием.
  - Да, конечно! Если вы сегодня не готовы - начнем завтра! Тогда на сегодня я вас покидаю, и дальше занятие идёт по обычной программе.
  - Постойте, - я вытянул перед собой руку с раскрытой ладонью. - Есть вопрос. То заклинание... В подвале. Его не смогла остановить моя магическая защита. Более того, она не него даже не отреагировала... Не расскажете, почему?
   - Хороший вопрос, - о Дриен, сделавший уже было шаг к двери, остановился и обернулся ко мне. - Защита не отреагировала на заклинание, потому что оно, во-первых, не представляло для вас опасности...
  - Как это 'не представляло?! Да я же стал беззащитен, как!...
  - Но ни жизни, ни здоровью именно это заклинание прямой угрозы не несло! - маг зарубил моё возмущённое словоизлияние в самом начале. - И это, повторяю, первая причина, по которой магическая защита не сработала.
  - Гм... А вторая? - хмуро поинтересовался я. Пока у этого подозрительного типа всё получается гладко.
  - Это заклинание не было направлено на объект защиты артефакта. То есть на ваше, шевалье, тело. Оно всего лишь уплотняло воздух вокруг него. Вот уплотненный воздух и задерживал движение.
  - Да я бы дышать не смог! - выдал я возражение, обдумав услышанное.
  - Для нормального дыхания перед лицом оставляется небольшая свободная зона. Иначе магическая защита сочтёт заклинание опасным, и сработает на его уничтожение, - сообщил маг. - Кстати, эта зона - ещё и место повышенной уязвимости. Заклинание ведь затрудняет не только ваши движения. Точно так же тормозится вообще любое движение на расстоянии... ну, примерно в пару ладоней от объекта применения. То есть, заклинание одновременно служит и защитой.
  - Хм... Защита... Оно и видно было, когда меня кое-кто пырял кинжалом, - скептически хмыкнул я.
  - Заклинание усиления, наложенное на мою правую руку, - сообщил о Дриен. Побочный эффект - после отката рука около трех часов вообще висела, как плеть, и ещё будет болеть с недельку... - Так тебе и надо, зараза! - А так, без заклинания, мне было бы очень трудно пробить защиту.
  Ладно, сделаю вид, что поверил.
  - И какие методы противодействия? - вот сейчас и послушаем, что ты запоёшь...
  - Один, или два мага в составе охраны, - пожал плечами о Дриен. Ну, о чём я и думал.
  - А артефактная защита есть?
  - Это... очень редкое... Я бы сказал, практически неизвестное в современном магическом мире заклинание. Естественно, от него нет артефактной защиты. По крайней мере, я такой не знаю.
  'В современном...' - интересная оговорка.
  - Но вы же артефактор! Неужели не сможете сделать артефакт?...
  - Не смогу. - отрезал о Дриен. - Но контрзаклинание знаю. И могу применить.
  - То есть вы сможете защитить меня от заклинания, которое можете применить только вы? - развеселился я.
  - Ну, что-то вроде этого - осторожно улыбнулся маг. - Но ведь не факт, что я один им владею. Кроме того, может быть и ещё что-то подобное... У других.
  - И никаких больше методов противодействия? - нахмурился я. Что-то и в голову ничего не приходит... Сделать себе 'пистолет-сигару', как у комиссара Жюва в 'Фантомасе'? И тянуться за ним не надо, и находится в 'свободной зоне'... Нет, в этом мире не курят. Не поймут. А что, если?... О! - А артефакты усиления тела?
  - Теоретически, есть такие, - согласился о Дриен. - Цена только... - он поморщился и сделал неопределённый жест рукой. Ну да, понятно. Намекаешь, что бесплатный маг-охранник в твоём лице выгоднее покупки артефакта. Угу... Где бывает бесплатный сыр - знаем, - Кстати... А можно поподробнее узнать об этом... устройстве, что вы применили в колодце? - глаза исследователя заинтересованно вспыхнули.
  О каком ещё 'устройстве'? А, это он...
  - Вы про пистолет? Я вытянул уже снова заряженное 'устройство' из-за пояса, и положил на стол.
  - О нём самом.
  - Не только расскажу, но даже попрошу вас принять участие в его усовершенствовании, - А что? Он этот секрет уже знает, пусть теперь поработает над улучшением конструкции. - Вы же всё-таки артефактор. И вот тут-то, думаю, сможете применить ваши умения... Кстати. А защитные артефакты вы делать умеете?
  - Умею, - кивнул маг. - Были бы заготовки... - Ну, хоть это может.
  - А, допустим, 'цепь Хейнтира'?... - закинул я удочку.
  - Теоретически, да. - ответил о Дриен, немного подумав. Но заготовка...
  - Это уже мои проблемы, - хлопнул я ладонью по столу. - Да, ещё о защите. Поскольку вы разрядили мой защитный амулет - думаю, будет справедливым, если вы его и зарядите, - я протянул магу жемчужину, которую вытянул из кангрорта ещё вчера.
  Тот взял её в руку, сжал в ладони, и почти сразу вернул её мне.
  - Готово!
  - Быстро! - восхитился я. - А... накопитель на магическом насосе вам не зарядить. Это я уже понял. Ну а аварийный? Если, допустим, я его где-то достану?
  - Долго... Очень долго... - около года, - поморщив лоб, выдал о Дриен.
  Нет, столько ждать я не могу.
  - А 'преобразователи' артефакты не могут заряжать? - спрос не бьёт в нос.
  - Чтобы что-то заряжать - надо видеть, что заряжать. А преобразователи, как правило, видят магию слабо, - вздохнул мой собеседник. - Плюс 'зарядка' - это, как ни странно, довольно сложное заклинание. Даже в магической академии его дают только на третьем курсе обучения. Да и пропускной канал у преобразователей... - о Дриен поморщился.
  Понятно. Понятно, что 'зарядка', похоже, не для меня. Хотя покопать в этом направлении всё равно стоит. Вдруг чего и получится...
  
  - Хорошо. Вопросов больше не имею, - заявил я о Дриену и повернулся к уже аж притопывающей от нетерпения Алисе:
  - Ну что, начнём занятие?
  
  'Занятие'... Громко сказано. Сотворил свою уже привычную искорку - и гуляй на все четыре стороны.
  Можно, кстати, и прогуляться. Такого упадка сил, как раньше, после занятия уже не наблюдается. Соответственно, и жрать после 'уроков' стал поменьше.
  Но сегодня не до гуляний и не до жрачки. Напрямую из алхимической лаборатории рванул к Финдису. Того, как назло, не оказалось на месте. Пошел искать. Можно бы было Тагиса послать на поиски, или кого-то из слуг, но - легенда... Не могу я , ввиду занимаемого положения в замке, вызывать к себе фактически 'старшего после Бога'.
  В общем, Финдиса я в конце-концов нашел. Отвел в сторонку, переговорил... Ещё раз встретиться решили после обеда. У него.
  И поплёлся к себе. Ну, задержка, так задержка. Бывает.... Тогда чем бы заняться? Выбор, в принципе, невелик - поесть, поспать, помедитировать... и подумать. Причём последнее можно сочетать со всем, кроме 'поспать'.
  Итого я, конечно, немного подкрепился, после чего, прихватив из недавно появившегося в моём кабинете специального 'мини-сейфа', то есть, просто железного ящика с замком, будущую 'зелёную', а пока 'насыщенно-желтую' заготовку, уселся в кресло и принялся думать.
  
  По результатам размышлений выходило, что с восстановлением работоспособности насосов, похоже, пока придётся повременить. Деньги нужны на другие цели, да и всё равно их не хватит даже на аварийный накопитель, а не то что на зарядку хоть одного штатного устройства.
  А другие цели... 'Другая цель'. Одна. Моя безопасность. Вот туда денежки и утекут. Перво-наперво надо купить минимум три стандартных защитных амулета. Один мне, сверх уже имеющегося, и два - телохранителям. Будь у них у каждого такой амулет тогда в колодце - Алисе не удалось бы обездвижить ребят. По крайней мере, с первого раза.
  Второе - им же по пистолету. А лучше по два. Арбалет, конечно, это здорово, но пока его зарядишь... А пистолет всегда готов к применению. Кстати, несмотря на то, что выстрел из пистоля видимых неудобств о Дриену не доставил - он ему явно не понравился. Так что надо быстренько сваять ещё четыре таких же уродца, как мой, и вооружить ими охрану. Нет, четыре мало. Надо минимум пять. Один для тренировок.
  Больше заготовок отдавать под эту, мягко говоря, несовершенную конструкцию жалко. Вот-вот будет готов первый нарезной ствол... Под нарезку, пожалуй, остальные заготовки и пойдут.
  Так. Ладно. На пистолеты пока денег не надо. Всё уже куплено. Что ещё прикупить для защиты? А, 'цепь Хейнтира'. В основе лежит ювелирное изделие - нашейная цепочка, собранная из отдельных бляшек. Каждая бляшка - амулет защиты. Работают вместе, что даёт синергетический эффект. В общем, эта цепочка увеличит мою защиту многократно. Значит, сегодня отправляю запрос в ювелирные дома - на исходное изделие, потом покупаю то, что подойдёт, преобразовываю каждое звено - и заготовку отдаю о Дриену. Пусть накладывает заклинания.
  Да, по запросам: пожалуй, стоит запросить магические лавки вообще обо всех имеющихся у них в наличии артефактах магической защиты - вдруг что-то пригодится? И... запрос на усилители, о которых говорил маг. Ну не хочется мне брать его в телохранители, и всё тут! Надо попробовать обойтись артефактными средствами...
  
  На этом закончились и раздумья, и время на них. Пора идти на обед. Что я и сделал, предварительно озадачив Тагиса написанием и отправкой через Портал соответствующих писем - запросов.
  
  Обед прошел в штатном режиме. Мое вчерашнее путешествие под землю никого не заинтересовало - только Хрофт в шутку спросил, скоро ли в замке забьют фонтаны. На на что я вежливо ответил, что доложил о результатах обследования барону, а там - всё в его воле. О Дриен, услышав это, промолчал, а Алиса пренебрежительно хмыкнула. Вот и вся реакция. Баронессу все эти технические тонкости, похоже, вообще не интересовали. Есть вода у неё в купальне - ну и ладно. А откуда она берется...
  
  Но вообще-то подкинутая старым воякой идея о фонтанах мне понравилась. Вот только как её реализовать?...
  
  После обеда я снова направился в кабинет Финдиса. Как и договаривались.
  Зачем мне нужен Финдис? Всё очень просто. Первое испытание выданного мне о Дриеном артефакта надо бы провести в присутствии верных людей, и в отсутствие подозрительных магов.
  Ведь по сути эта медяшка на ремешке должна УПРАВЛЯТЬ МНОЙ. Пусть и только в одном действии, но всё же... Мало ли какие там ещё закладки? Вдруг одену эти 'часики с секретом' на голову, нажму на медный кругляш... И превращусь в беспрекословно подчиняющегося злобному магу зомби. Или вообще у меня мозги выгорят. Нет, я понимаю, магическая клятва там и всё такое... Однако как-то 'прошлая' земная жизнь приучила меня особо не полагаться на клятвы. Да и паранойя старого барона просто орёт!
  С другой стороны, моя 'интуиция видящего' молчит. Но фиг его знает, почему она молчит - может, прилегла поспать как раз в это время...
  
  Финдис, выслушав мои опасения, предложил вообще отказаться от использования этого артефакта. Отдать его обратно и забыть.
  Угу... Вот я так взял и выбросил практически единственную на данный момент надежду на спасение. Нет уж. Рискну. Как говорится - кто не рискует... ...того не хоронят в дубовом гробу, да. И всё же - магические клятвы-то были... А это ж такая вещь... Нерушимая... Вроде бы.
  
  Короче, уселся я в кресло, напялил на голову артефакт. За спиной встал Финдис, готовый, если что-то пойдёт не так, моментально сдёрнуть ремешок с моей дурной головы. Справа и слева - по телохранителю. Их задача - максимально осторожно скрутить меня, если вдруг начну буянить. Я бы предпочёл по соображениям секретности видеть на их местах Вихиса и Диспаса, но - боюсь, старички меня не удержат. Силы уже не те.
  Ну, поехали! Я глубоко вздохнул, и ткнул пальцем в кругляш на лбу.
  И ничего не случилось...
  Нет, случилось! Вот оно!.. Ура! 'Ауровиденье'! Или магическое зрение... Или фиг его знает что! Появилось! Действительно, не 'щелчком', как раньше - а замедленно. Словно невидимая до того картинка 'проявилась' и наложилась на мир, видимый обычным зрением.
  Ощущения... Нет никаких ощущений. В смысле, голова не болит, никакой посторонний голос в голове не приказывает встать и пойти убить всех нафиг... Чувствую себя не лучше, чем обычно... Но и не хуже.
  Стоп! Я же должен был отслеживать изменения в себе! А... Да какое там 'отслеживать'?! Столько эмоций. Слава Богам, положительных!
  Ладно, теперь 'выключаемся'. Я снова дотронулся пальцем до артефакта. 'Ауры', или что там я вижу, плавно погасли.
  Отбой тревоги. Всё работает именно так, как и было обещано.
  
  
  На следующий день первым, кого я увидел в алхимической лаборатории, прийдя на занятия, был о Дриен. Стоит, зараза, напротив дверей, и улыбается.
  - Ну как, получилось?
  Это вместо 'здрассьте'? Психолог хренов... Понял, значит, почему я вчера при них артефакт не 'включил'
  - Получилось, - буркнул я, проходя к своему 'ученическому' месту.
  - И как? - поинтересовалась вышедшая из-за заваленного разным алхимическим хламом ведьмочка.
  - Ну. Как... - вздохнул я. - Включается. Выключается. Самостоятельно пока вызвать... это состояние не получается.
  - А никто и не говорил, что будет легко, - обнадежил о Дриен, и добавил: Терпение, труд, внимательность - только так...
  - Да знаю я, знаю!... - не очень вежливо отмахнулся я. - Давайте начинать.
  - Сначала - магическое зрение? - уточнил маг.
  - Можно и его... - с этими словами я нахлобучил на голову обучающий артефакт.
  
  И понеслось... 'Медленнее'... 'Быстрее'... 'Что чувствуешь?'... 'Что видишь?'...
  Долго, Слава Богам, мучать не стали. 'Отловив' всего два параметра - изменение пульса и дыхания, остановились. О Дриен сказал, что при многократном повторении начинается эффект 'замыливания' восприятия, и посоветовал пока потренироваться в изменении выявленного. Ну ладно, с изменением частоты дыхания понятно, но как, черт возьми, контролировать частоту биения сердца?! Хоть бы ещё, я понимаю, учащение сердцебиения. Тут может помочь физическая нагрузка. Но замедление?!
  Это я напрямую и высказал , на что новоявленный наставник лишь отмахнулся, и пообещал обучить необходимым методикам медитации.
  Попозже... А сейчас ему с 'коллегой' (Алиса аж расцвела, как услышала употребление этого слова в отношении себя) надо обсудить результаты эксперимента, а мне неплохо бы перейти к тому, что я обычно на занятиях и делаю.
  После чего он принялся спорить с 'студенткой-практиканткой' о том, что могла бы представлять собой та или иная увиденная мною цветная фигня, и почему эта фигня выглядит по-разному при каждом 'включении' магозрения.
  Я же по-быстрому сотворил свою искорку, после чего мне ничего не оставалось делать, как слушать весь этот 'научный диспут', пересыпанный незнакомыми и малознакомыми терминами.
  
  Обстановка, между прочим, постепенно накалялась, и, когда мне показалось, что оппоненты уже готовы перейти от словесных аргументом к физическим, я внезапно вмешался в спор, поинтересовавшись у Рыжика, а как она сделала свою летающую метлу.
  Воцарилась тишина. Оба недоуменно уставились на меня. Потом о Дриен со словами: 'Да, кстати: интересно' обернулся к Алисе.
  Та от чего-то засмущалась, но всё же начала рассказывать.
  Оказывается, сначала это должна была быть 'обычная' самометущая метла. Для уборки территории. (Угу, во время 'нарядов вне очереди', которых ты, надо понимать нахваталась, как 'примерная девочка').
  Насколько я понял, метла представляла собой не автомат, самостоятельно убирающий мусор на указанной площади, а нечто вроде дрона, требовавшего непрерывного управления. Хоть и не ручного, а мысленно-дистанционного.
  Заготовку для метлы ведьмочка выпросила у завхоза. (Понятно. Переспала с завхозом, значит). Исходно это было древко от какого-то древнего волшебного копья, которым вроде какой-то не менее древний герой сразил древнего же злодея. В том эпическом бою копьё было, конечно, сломано. Его обломки сначала сколько-то там сотен лет лежали на почетном месте в качестве реликвии рода потомков героя, потом к власти в королевстве, где произошло сражение, пришли потомки того самого злодея (ага, у нас на Земле такое тоже частенько бывает), и история, естественно, была быстренько переписана (то есть согласно новой версии - бывший герой оказался злодеем. Который сразил злосчастным копьем героя - бывшего злодея. Но в конце концов правда восторжествовала, и потомки героя победили потомков злодея (Тоже узнаваемо, однако).
   Короче, обломки этого героического копья долго пылились по разным подвалам и запасникам, пережили то самое королевство и всех потомков обоих участников эпической битвы, чтобы в результате попасть в руки некоей студентке, решившей сделать из них... метлу.
  Древко она восстановила заклинанием соединения, однако же магическая структура предмета, будучи однажды повреждена, в месте повреждения восстановлению не подлежит. То же самое и с вложенным в предмет заклинанием. Поэтому студентка просто вложила в 'свободную структуру' новое плетение.
  Что такое 'свободная структура'? А это то самое свободное место в артефакте, никакими 'плетениями' не занятое. Так что из Чудо-Оружия получилась чудо-метла.
  Фактически, начинающей ведьмочкой в неё сразу были заложены заклинания левитации и телеуправления, так что для превращения хозинвентаря в летательный аппарат требовалось только увеличить объём накопителя (ну и заполнить его, конечно), а левитирующий контур сделать более мощным. Что Алиса и сделала. Предварительно получив от одного из преподавателей академии не входящие в учебную программу 'рецепты' изготовления и того, и другого (ага, переспала ещё и с преподавателем. Верно говорят: 'карьера мужчины зависит от того, с кем он пьёт, а женщины - от того, с кем она спит').
  Вот так и 'получилось, то, что получилось'.
  
  
  Пока Рыжик излагала историю и предысторию своей метлы, и она, и о Дриен, вроде бы, пришли в нормальное состояние. Так что не страшно было оставить их наедине, что я и сделал, откланявшись и быстро слиняв.
  Обещанные методики медитации маг пообещал разжевать мне после обеда, когда у нас была назначена встреча 'на производстве'. То есть - в кузнице.
  
  Я бы рад сказать, что время до встречи пролетело незаметно, но увы - это не так. То есть до обеда всё было более-менее нормально - 'попреобразовывал' немного заготовку, которая, кстати, вроде стала уже немного 'зеленеть'... Ну, или мне показалось.
  Но вот сам обед... Что-то это светское мероприятие мне стало надоедать, даже, скажу больше - раздражать. Пожрать можно и без этих дурацких церемоний, не расходуя понапрасну свое драгоценное время. Однако нет - 'если б я был барон' - тогда да - можно манкировать своими светскими обязанностями. А так, в образе скромного шевалье - приходится присутствовать. Я уж даже начал раздумывать на тему, а не 'рассердиться' ли старому барону на меня за что-нибудь, и не отлучить в наказание от ритуала совместного поглощения пищи.
  
  Так что, когда мы вместе с о Дриеном прямо из обеденного зала направились в кузницу - настроение у меня было не самое радужное. Но там, среди кипевшей работы, оно быстро улучшилось.
  Для начала я объяснил магу конструкцию и принцип действия пистолета. Тот внимательно слушал, кивал... А потом недоуменно поинтересовался, для чего такие сложности? Не проще ли применять вместо этого убожества ручной метатель фаерболов, почти таких же размеров, или чуть больший залповый ледомёт?
  
  Ээээ... Вот так работаешь, работаешь, делаешь что-то, а тебя садят в лужу одним вопросом. Действительно, тот же однозарядный метатель фаерболов дороже одного пистолета, но примерно сопоставим с теми средствами, что я уже потратил на производство, включая заготовки стволов, порох, свёрла и так далее...
  И убойная сила у него примерно такая же, как у моего пистолета, если использовать проникающий фаербол, а вот по дальности он лучше раза в два, плюс бесшумный при выстреле (но не при попадании). В минусы можно отнести меньшую скорость фаербола по сравнению с пулей, и то, что его можно нейтрализовать заклинанием 'антигорения'. Впрочем, если такое заклинание поставит достаточно сильный маг, то и я с пистолетом попаду в его радиус действтия. Тогда порох просто не загорится...
  Однако пистолет в перспективе не требует наличия рядом мага для подзарядки. Даже такой, с 'магической зажигалкой'. Если выполнить её даже из 'желтой' заготовки, ресурс будет чуть ли не вечным... Плюс я собираюсь увеличить количество зарядов и их убойную силу.
  Да и просто нравится мне возиться с железяками, в конце концов!
  
  Однако о Дриену я сослался лишь на дороговизну одного 'фаерболомета' по сравнению с одним пистолетом. Остальное ему знать ни к чему.
  Выслушав мой 'аргумент', маг пожал плечами, и заявил, что если купить не готовый артефакт, а только заготовку под него, то плетение он может вложить в неё бесплатно. Так выйдет гораздо дешевле.
  
  Я, почесав затылок, сказал, что доложу барону, ибо финансами не распоряжаюсь. И если он даст своё согласие...
  После чего сменил тему, спросив, не известна ли моему собеседнику какая-нибудь алхимическая смесь, воспламеняющаяся от удара.
  На что получил знакомый ответ 'надо подумать'.
  
  Поскольку пистолет для моего собеседника секретом уже не являлся, я решил использовать его в оружейном производстве напрямую. До сих пор он был привлечён только к созданию станков. В основном в качестве 'сварщика' и 'технолога-упрочнителя'
  
  Теперь же я попросил его упрочнить готовые стволы. Один - только сегодня законченный нарезной, и один гладкий, который я, скрепя сердце, решил выделить для дальнейших экспериментов.
  
  К сожалению, упрочнение, как я уже знал, занимает куда как больше времени, чем, допустим, зарядка моего амулета защиты, плюс требует времени на подготовку. Так что результат ожидался только на следующий день.
  
  Поэтому, побродив по кузне, где, между прочим, при помощи всё тех же молотка и напильника потихоньку обретали форму детали будущего револьвера, я отправился за пределы замка. В ту самую свежепостроенную 'эрзац-мастерскую, где сегодня должен был состояться первый запуск 'полудеревянного' сверлильного станка.
  О Дриена прихватил с собой. Он ведь тоже принимал участие в создании этого монстра высоких средневековых технологий. Да и надо же мне хоть перед кем-то похвастаться, в конце концов...
  
  Проходя мимо всё так же мирно лежащих за замковыми воротами 'танков', в очередной раз не удержался, чтобы не провести рукой по 'броне' одного из них. Ещё одна находящаяся под боком загадка, с которой я ничего не могу поделать. Уже и 'индикатором' в них тыкал... Ноль реакции. Нет в них ничего магического. Посмотреть бы на них моим 'магическим зрением', да самостоятельно вызывать его я пока не могу, а надевать на глазах у всех на голову артефакт - не хочу. Ладно, потом...
  
  Мастерская встретила нас фырканьем коней и... фу... запахами, так сказать, отходов жизнедеятельности этой тягловой силы. Впрочем, местные на этот запах обращали не больше внимания, чем современные земляне - на запах бензина, и я, поскольку нахожусь в теле одного из местных - тоже. Так что нос платочком закрывать не стал.
  
  Оркестр бравурную музыку не играл, ленточку не перерезали. Я просто дал отмашку, погонщик щёлкнул кнутом, и кони двинулись по кругу. Слегка заскрипел привод, зашуршали широкие кожаные ремни... Зависшее над заготовкой очередного пистолетного ствола сверло начало набирать обороты. Первое в этом мире сверло однонаправленного вращения, между прочим. Ну, по крайней мере, я так думаю.
  По выходу на расчётные обороты я лично потянул рычаг. Упрочнённое о Дриеном сверло коснулось заготовки... И начало вгрызаться в неё.
  
  На один ствол у меня ушло около пяти минут. Осторожничал. Сверло пока одно. Сломаешь - и жди, пока вручную выточат новое. Его, правда, уже точат, и не одно... И не одного диаметра...
  
  Короче - получилось! Теперь стволами я обеспечен. Могу не жаться на экспериментальные и тренировочные образцы.
  
  
  М-дя. Я то в восторге, а вот на лице сопровождающего меня мага явно читалась скука. Ну да, ну да... Все эти детские игры в песочнице... Для создания несовершенных аналогов того, что можно легко сделать при помощи магии. Понимаю... Похвастался, называется.
  Ну и ладно. 'Им, гагарам, недоступно...' А вот мне, кстати, пока была недоступна обещанная техника медитации. Поэтому я быстренько закруглился с демонстрацией успехов, поприсутствовав только при сверловке ещё одного ствола. Кузнец занимался лично, но этому дубине я не очень-то и доверяю. Нет у него тяги к новому. Да и лапищи - только молотом махать, а не тонкую работу делать...
  
  Так что, как только второй ствол был готов, мы с о Дриеном отправились обратно в замок. Обещанную технику медитации я получил по дороге. Ничего сложного, вроде бы. 'Сядь так-то, дыши так-то, думай о том-то, обрати внимание на это...'
  
   Угу... 'Просто'. Как и ожидалось, с первого раза ничего не получилось. Как и со второго... И с третьего... И вообще в этот день ничего не получилось.
   Что-то начало выходить только к концу недели упорных попыток. Что характерно, сам 'учитель' эти мои мучения почтить своим присутствием не соизволил. Подсказать там, поправить... Несмотря на мою просьбу, высказанную на третий день издевательств над собой.
  'Сам, всё сам...' Сам так сам. Получилось, в конце концов. С другой стороны, если подумать, что именно получилось... Замедление работы сердца. Так ведь, если хорошо тренироваться, я его и остановить смогу! А у меня цель совсем другая.
  С другой стороны, 'учитель-мучитель' меня утешил, намекнув, что научившись замедлять сердцебиение усилием воли, можно научиться его и учащать. Что не бесполезно в плане противодействия ментальной магии.
  
  Тренировки с артефактом, пока я не освоюсь с дыханием и сердцебиением, остановили. Оно и правильно. Работать сразу надо всем я не могу. 'Искорка' у меня выходила всё легче и легче. Однако не сказать пока, что так уж очень легко.
  
  Вот так обстояло дело с магией. А в остальном...
   Производство потихоньку двигалось. Постройка второго, 'фуллметаллик', сверлильного станка близилась к завершению. Заодно с помощью нехитрых приспособлений он будет выполнять роль токарного и фрезерного станка для небольших деталей.
   С собственно же токарным станком дело, увы, обстояло не так просто. Там, например, требовалась куча шестеренок. Кое-как вспомнил методику расчёта. Рассчитал основные необходимые наборы. А изготовление... С помощью всё тех же молотка и напильника. Хорошо, что крепостных много. И что 'на селе' им сейчас делать особо не кого. Так что 'трудовая армия', задействованная в 'промышленной революции', постепенно росла.
  Опять же нужны болты, гайки... Гаечные ключи, кстати, тоже. С этим вроде бы наладилось. По резьбовым соединениям технология получилась следующая: вручную делается метчик. О Дриен его упрочняет, и с помощью метчика делается плашка на ту же резьбу. А потом уже этими нехитрыми инструментами нарезается собственно резьба.
  
  Заготовок под пистолетные стволы сделали всего пятнадцать штук. Пока хватит, да и станок в прямом смысле не железный. Пока не развалился, надо его задействовать для изготовления более совершенных станков.
  
  Первый нарезной ствол успешно прошел испытания. Ну, как, 'успешно'... Кучность чуть лучше, чем у гладкоствола, но добавились проблемы с подгонкой пули. Под нарезные стволы, я, кстати, сразу решил использовать так называемую 'пулю Минье', благо, из прошлой жизни в общих чертах помнил, что она собой представляет.
  Но вот именно что в общих чертах. Как, впрочем, и про нарезку. Пришлось экспериментировать, меняя размеры пули. Да и стальной шарик в неё попробовал заливать.
  А на втором и третьем нарезном стволе, изготовленных за неделю, пошли уже эксперименты с ходом нарезки. Больше -меньше. Число нарезов - шесть, я решил пока не менять. Хоть и слышал, что вроде на древнем нарезном оружии их было и больше двадцати.
  
  Что ещё? Запланированный гладкоствол для охранников сделали. Плюс пару тренировочных. Да и себе пистоль поменял. Так как на всю эту партию поставили изготовленные о Дриеном 'зажигалки 'из 'желтых' заготовок. Маг долго плевался по поводу нерационального использования дорогостоящих заготовок, однако я отмахнулся, сославшись на 'волю барона', чтобы всё было именно так.
  Стволы на эту партию поставили новые, упрочнённые. А вот пули и количество пороха пока старые. Как закончатся эксперименты с упрочненным гладким стволом и новой пулей, тоже по типу пули Минье, но вроде бы для гладкоствола её изобрёл кто-то другой. Не помню...
  
  Дополнительно я и дежурная смена телохрантелей получили по защитному амулету, которые закупили буквально на следующий день после того, как Тагис разослал запросы по магическим лавкам.
  
  А у ювелиров я купил сразу аж две серебряных цепи, которые должны были стать 'цепями Хейнтира'. Две - потому что такой амулет мне нужен срочно, поэтому я преобразую первую заготовку до 'желтого' уровня, а там уж пусть о Дриен старается. А вторую цепь буду поднимать до 'зелёного'. Она будет мощнее.
  
  Кстати, пара магических лавок, кроме запрошенных мною прайсов на охранные амулеты, выслала на всякий случай и предложения по амулетам атакующим. Интересно. Получается, что атакующий амулет раза в полтора-два дороже аналогичного 'по мощности' защитного. Вроде в годы молодости барона ситуация была обратная. Надо бы поинтересоваться причинами...
  А одна из этих двух лавок сверх информации по боевым артефактам, скинула цены и на артефакты бытовые. Чего тут только не было... И магические светильники, и магические чайники, и магические обогреватели, и даже магическая сигнализация.
  Последней я заинтересовался, но оказалась, что она скорее подходит для особняка, чем для замка, пусть и небольшого. Кроме того, она не определяет, маг к тебе пожаловал в гости, или не маг. А меня в первую очередь интересует именно этот момент.
  
  Так что, за неимением технических средств, пришлось установить дежурства магов, благо у меня в подчинении их теперь аж три.
  Нет, дежурный маг не должен сидеть всю свою смену у ворот. Просто все вновь прибывшие должны теперь ему представиться. До этого их в замок просто не пустят. Для ожидающих пока что поставили шатер перед воротами , а на будущее начали строить постоялый двор.
  
  Да, возвращаясь к 'бытовому прайсу'. Поразмыслив, я таки купил три стационарных магических светильника. Один себе, один в баронский кабинет, и один - драгоценной супруге. Пусть радуется.
  
  Вот только оказалось, что с таким распределением светильников я явно сглупил: решение-то шло от имени барона, и получилось, что он меня не то, чтобы де-факто признал наследником, но, по крайней мере, принял 'в ближний круг'. Что мне сейчас совсем не нужно. Я-то старался казаться шалопаем-прожигателем жизни, на которого суровый предок взирает с неодобрением, и склоняется к наследству не допускать..
  А теперь получается, что владелец баронства мне благоволит, что, кроме значительного повышения моего авторитета среди подданных и служащих барона, привело к к как бы не более значительному снижению моей безопасности.
  
  Обидно. Столько трудиться над созданием образа, и так проколоться... Что бы мне такое срочно вытворить, чтобы стало поводом 'для лишения дедушкиной благосклонности'? С баронессой переспать? Нет, за такое не то что из замка вышвырнуть полагается, но и укоротить на голову. Да и отдалилась Тали как-то в последнее время от меня.
  Вернее сказать, я отдалился. Поводов для встреч не ищу - не до того. Замотался как-то... Это нехорошо. В завоевании женщины главное - настойчивость, настойчивость и ещё раз настойчивость. Так что надо что-то придумать, чтобы встречаться почаще, и в более интимной обстановке, чем на официальных обедах.
  О! Целых две проблемы, требующих срочного решения, нарисовалось! И что-то никаких мыслей, как назло, нет... Ладно, буду думать, авось что-нибудь придумается.
  
  Зато с компаньонкой супруги отношения у меня установились тёплые, можно сказать, горячие. И регулярные. Выгодным отличием Лии от служанок, кстати, оказалось то, что с ней можно общаться не только в постели. То есть оказались какие-никакие общие темы для разговоров 'до' и 'после' так сказать, основного процесса.
  Вот мы и беседовали на разные, казалось бы, отвлечённые, темы. Ну да, а между делом хитрая чертовка пыталась у меня выведать подробности о моих встречах с бароном, о магах и моем обучении, о военных и торговых делах... А я, в свою очередь, аккуратно (ну, по крайней мере, мне так кажется) выспрашивал о прошлой жизни моей очаровательной собеседницы и о её подруге баронессе.
  Вот так. Отношения можно назвать если не 'в постели с врагом', то уж точно 'в постели с шпионом'.
  
  Кстати, о шпионах:
  Как-то незаметно подошел к концу месяц Ксарт. А вместе с ним закончилось и дежурство в замке жреца Эйна Интага, к которому я, честно говоря, успел привыкнуть.
  На посту дежурного жреца его сменил, как и положено, адепт Марза.
  Дэйм Гонт, как представился очередной продавец опиума для народа, не понравился мне прямо с первого взгляда. И ученики его тоже. Да. Их оказалось двое. На одного больше, чем у предыдущего.
  И вот вся эта троица... Живо напомнила мне другую.
  Тройку Инквизиторов Божественного Трибунала, не так давно побывавшую в моём замке.
  Нет, внешне - ничего общего. Но... Не могу описать словами. Видно, что из них жрецы, как из меня балерина. Я даже сначала заподозрил подлог. Мало ли кто может захотеть проникнуть в замок под видом жреца? Но знаки Жреческого Капитула Всех Богов, болтавшиеся на их шеях, оказались подлинными. А каждый такой знак привязан к конкретному жрецу. Что-то вроде биометрического удостоверения личности.
  Тогда что? Точнее - кто? У Капитула есть свои спецслужбы, которые и почтили меня своим вниманием?.. Почему бы и нет? Или это кто-то другой под прикрытием Капитула? Та же Инквизиция? Могли ведь спеться... Или Капитул играют 'в тёмную'?
  У меня появилось жгучее желание сразу отправить новых гостей в пыточную. И там 'колоть', пока не расколются.
  Но - нельзя. Жаль.
  Чего же от них ожидать? Это разведчики или ликвидаторы? Дежуривший в день приезда жрецов зи Крейн сказал, что прибывшие - слабые маги, чуть сильнее меня, почти полного нуля. Ну, это нормально для жрецов. Однако же не обязательно быть сильным магом, чтобы представлять из себя грозную боевую силу. Можно обвешаться мощными артефактами. А что там в багаже у этих 'Святых людей' - кто его знает...
  Проводить досмотр жрецов и их вещей по закону можно только в случае военного положения. Да и то надо иметь очень веское обоснование такого поступка. Иначе потом проблем не оберёшься.
  
  В общем, прибавилось мне и Финдису забот. Что-то не замок, а прям какая-то рейхсканцелярия. По которой шастают толпы Штирлицев.
  А у меня, между прочим, нет ни одного шпиона даже у ближайших соседей-феодалов. Людям Финдиса приходится вылавливать крупицы информации о них по ближайшим постоялым дворам вдоль купеческого тракта.
  Бардак.
  
  Между тем Святой отец со помощники активно включился в работу немедля после прибытия в замок. Нет, вроде работал-то он исключительно по прямому профилю, но я, выслушивая сообщения СБ о его контактах и перемещениях по замку, только скрежетал зубами.
  Всё-таки, пожалуй, нет в этом мире лучшего прикрытия для шпионской деятельности, чем должность жреца. Похороны, свадьбы, просто приём желающих о чём-то попросить дежурного Бога... Это постоянные встречи с самыми разными людьми, у которых есть информация из самых разных сфер жизни. Надо только уметь чуть-чуть подправить разговор в нужное русло.
  А этот умеет... На себе прочувствовал. Ведь пообщаться с этим монстром допроса, замаскированного под дружескую беседу, мне пришлось в обеих своих личинах.
  Что интересно, отношения у трио зи Крейна и трио Гонта сложились... напряжённые. Вооруженный нейтралитет. Внешне всё тихо-мирно, тишь, гладь да божья благодать, но шила в мешке не утаишь. Особенно от меня. Вот такой я проницательный, да.
  Или мнительный. Тоже вариант.
  Несмотря на то, что приехал жрец с двумя учениками, появлялся 'в свете' он или один, или только с одним сопровождающим. Один из учеников всегда находился в отведенных представителям Капитула апартаментах. И никак оттуда, зараза, не выманивался.
  Благодаря чему план пошуршать в вещах Гонта, пока в его комнате никого нет, с треском провалился.
  
  Так что пока что тройке жрецов удавалось оставаться для нас загадкой. 'Для нас' - это для меня, Финдиса, и ещё одного товарища. Да, буквально через неделю после смены дежурного жреца Финдис на очередном вечернем совещании попросил разрешения представить человека, которого он прочит в свои заместители, а то и преемники.
  От удивления я даже не сразу понял подтекст сказанного. Мой главный безопасник все эти годы 'тянул лямку' сам, без никаких заместителей, не считая ответственных за то или иное направление службы. А тут вдруг...
  Получив разрешение, Финдис на минуту вышел, и вернулся с... молодым парнем, про которого я сказал бы 'молоко на губах ещё не обсохло'. Надо же. Видно, что старше 'моего' Тагиса, но всего-то на 'ничего'. И уже в заместители?
  
  Однако побеседовав с протеже моего Смертника, я сменил не то, что гнев, а скорее недоверие... не на милость, а скорее на меньшее недоверие.
  
  Отпустив парня, с которым, я, кстати, общался в своей 'молодой' личине и под легендой, я начал пытать Финдиса. В переносном смысле, конечно. И не на тему, откуда он достал такого самородка...
  Инис, как звали протеже моего главного СБшника, как-то подозрительно напоминал лицом самого Финдиса в молодости. Так что на эту тему вопросов не возникало.
  Заинтересовал меня вопрос, с чего это вдруг старику пришла в голову мысль готовить себе преемника. Заместителя - ладно. Всё же тяжело в таком возрасте везде успевать. Но - преемника... он что, собирается помереть раньше меня? Мне-то жить осталось всего ничего. Что? Болезнь? Или собирается совершить какую-то смертельно опасную глупость?
  Однако ничего, кроме расплывчатого: 'Жизнь-штука опасная', и 'мало ли что...' из упёртого старикана вытянуть не удалось.
  На всякий случай я отправил его в приказном порядке на медосмотр к Целителю.
  
  На следующий день тот доложил 'мне - барону', что здоровье пациента в связи с возрастом, конечно, не фонтан, но для его лет вполне ещё ничего. После этого я пожалел, что у меня только одна спецслужба, пусть и беззаветно преданная, а не две, как у всякого нормального правителя. Чтобы шпионили ещё и друг за другом.
  
  Ладно. Я признал своё поражение в попытках выяснить у Финдиса причины его решения. Но на всякий случай сделал обязательными для него, а заодно и для Вихиса с Диспасом, медицинские осмотры. Два раза в месяц. И чтоб ни-ни...
  
  А Инис с той поры стал появляться на наших с Финдисом встречах чаще... Постепенно моя настороженность по отношению к нему уходила. Вполне оказался дельный парень. А возраст... Этот недостаток со временем пройдёт.
  И вообще, я меряю людей по меркам 'прошлой' земной жизни. Это у них там пора 'счастливого детства' и не менее счастливой юности растягивается и затягивается до невозможного. В итоге - массовый, и, что совсем плохо, всё более и более массовый инфантилизм.
  О! Гляди-ка! Это я уже про Землю двадцать первого века, с которой расстался-то всего два земных месяца назад, думаю: 'у них'? Не 'у нас'. Быстро ж я, однако, здесь ассимилировался. Или где-то в глубине души я тот мир всегда и ощущал для себя чужим? Может, это и есть причина или одна из причин, по которой меня выдернули в этот мир?
  Всё может быть... Но о чём это я?.. А. О различии 'тамошней' и 'тутошней' молодёжи. Здесь взрослеют рано. И вполне реально в четырнадцать лет стать и командиром полка, и капитаном корабля. Хотя, конечно, и тут для такой головокружительной карьеры требуется определённое стечение обстоятельств. В основном - в виде влиятельных предков, как и на Земле, надо признать.
  Но можно пробиться 'наверх' и своими силами. Трудно, но можно. Надеюсь, у Иниса получится. Ибо Финдис и я сможем опекать его недолго. А потом наша опека - жирный 'плюс' для него сегодня, станет громадным минусом.
  Надо что-то думать. Вот, ещё одна забота на мою бедную голову. Наравне с Тагисом и его уже почти женой. Девушка полностью выздоровела и теперь полным ходом идут приготовления к свадебной церемонии.
  У них-то всё хорошо, а я фактически опять остался без слуги-денщика. Ибо Тагиса я двинул на 'экономический фронт', и теперь он больше времени проводит рядом с управляющим, чем со мной. Ещё один 'преемник', Хфург бы всё это побрал.
  
  Кстати, о преемниках:
  Наконец пришёл ответ на письмо, отправленное старому знакомому барона по поводу 'спящего красавца' в моих подвалах. И в первых строках его сообщалось, что адресат, увы, уж два года, как отправился на встречу с Богами. М-дя... Ещё одним меньше... Скоро все там будем. Тьфу! Прочь мрачные мысли!
  В общем, адресат-то выбыл, но его преемник соизволил ответить на мой вопрос. На оба моих вопроса. В знак уважения к предшественнику и в надежде на 'плодотворное сотрудничество'.
  Про 'плодотворное сотрудничество' - это он по второму моему вопросу. Я интересовался, нельзя ли как-то где-то раздобыть полевой маго-артефактный сканер.
  Удобная штука. Приборчик, похожий на ГАИшный радар, определяет на расстоянии до двадцати шагов не только наличие у человека магических способностей, но и их силу. То же самое и с артефактами. Минус девайса в том, что он жутко дорогой и жутко редко встречается. И в большинстве государств, в том числе и в 'моём' королевстве, запрещён к использованию кем-либо другим, кроме как королевскими спецслужбами. Под страхом серьёзного наказания, да.
  Однако, 'если нельзя, но очень хочется...' Разнообразные нелегальные организации плевали на эти запреты с высокой башни. Вот и я плюну. На запрет. Но вот на цену... Которая была запрошена в письме... Тут надо думать.
  
  А по поводу полученного ответа на первый вопрос думать не надо. Точнее, думать надо не одному. Посовещаемся.
  
  С кем? А с Финдисом. И Итисом... С кем же ещё?
  Собственно, обсуждались на совещании два извечных вопроса: 'Кто виноват?', и 'Что делать?'.
  На первый вопрос в полученном письме вроде бы был дан однозначный ответ: Райбен. Да, теперь я и сам вспомнил. Есть такой клан убийц. Не простых. Можно сказать, легендарных. То ли мистика там, то ли магия... Легенды об их 'подвигах' ходят самые разнообразные. Настолько разнообразные, что лично я думаю, что не может в одном человеке сочетаться столько разнообразных качеств и умений.
  Если отделить зерна от плевел, то есть реальные факты от наросших на них слухов, то более вероятной выглядит версия, что клан готовит и использует не 'чудо-универсалов', а узких специалистов, заточенных на какое-то одно направление.
  И в нашем случае - это, похоже, одноразовый киллер. 'Торпеда' - на земном жаргоне. Как говорится, сам погибай, но клиента убивай. Каким-то непонятным образом такой киллер мог кратковременно становиться в разы сильнее и живучее, чем обычный человек. Рвать руками толстый металлический прут и жить, получив залп арбалетной Девятки в упор.
  К сожалению, или к счастью, такое состояние длилось недолго и приводило к гарантированной смерти самого убийцы. Но этого 'недолго', как правило, хватало, чтобы отправить мишень на встречу с Богами.
  
  Лично я думаю, что ларчик с 'суперсилой' открывается просто. Такой же по принципу действия артефакт, что я прикупил для кратковременного усиления своего тела после проведённой о Дриеном демонстрации в подвале. Только значительно мощнее. Получается, так сказать, 'передоз'. Человек становится невероятно сильным, но откат разрывает его на части, как капля никотина - хомячка.
  Сам артефакт, по моему предположению, не 'внешнего ношения', как мой, а 'внутреннего'. То есть зашивается куда-то под кожу. Потому я и попробовал просканировать сидельца, то есть 'лежальца' всеми доступными мне методами. Ходил даже ещё раз в подвал с амулетом, включающим моё 'магоауровиденье'. Увы - безрезультатно. Увиденный набор цветовых пятен и полос никак не помог вычислить месторасположение артефакта. Даже после того, как над этой зарисованной с моих слов абстрактной картиной пару дней помучались Алиса с о Дриеном.
  
  Потому - надо что-то решать.
  Первое - кто же всё-таки виноват? Версию, что на меня вдруг ни с того, ни с сего вырос зуб у клана убийц, с которым моё тело никогда не пересекалось ни с моим сознанием в голове, ни с прежним, я отодвинул в сторону, как маловероятную. Тогда должен быть заказчик. Кто?
  
  Версий-то много... Но самой вероятной кажется та, которая приходит в голову, если взглянуть на карту, и посмотреть на расположение небольшого городка, в котором базируется штаб-квартира клана.
  Вот её-то я и расстелил на столе. Ткнул пальцем в точку на карте и вопросительно уставился на Иниса. Ну?
  Поразмыслив всего пару секунд, парень указал на другую точку, расположенную чуть правее и ниже указанной мною. Молодец, быстро соображает.
  - Вот и я так думаю.., - вздохнул я. - Но доказательств нет, и, похоже, не будет. Допрос провести не получится. У членов клана стоит магическая блокада. 'Просветить' тело с целью выявления артефакта и его удаления нечем. 'Срок хранения' в бессознательном состоянии уже превышен. Клиент начал превращаться в овощ. Что будем делать?
  
  А что тут сделаешь? Варианта вырисовывается всего три.
  Первый: так и держать киллера в состоянии сна, непонятно, для каких целей. Например, я куплю тот самый 'полевой магический радар', и полностью созревшего к тому времени овоща можно будет им 'просветить'.
  Второй: придушить лежальца во сне, и, опять-таки, пусть лежит дальше. Но уже на леднике.
  И третий: опять же, прихлопнуть беднягу, чтоб не мучился, но труп на хранение не сдавать, а сразу распотрошить в поисках артефакта.
  После недолгого обсуждения первый и второй варианты были отвергнуты. Неизвестно, как производится 'запуск' процесса, которого мы опасаемся. Теоретически, если знать, где зашит артефакт, то можно запускать его и, скажем, ударом по определенной части тела.
  А если запуск мысленный? И процесс самопроизвольно стартует в процессе 'овощизации' клиента? Или в ходе его убиения?
  Поэтому приняли третий вариант. По всем местным законам неудачливого убийцу всё равно надо казнить, так пусть он хотя бы после смерти послужит науке и укреплению обороноспособности баронства.
  М-дя... Звучит красиво, но всё равно на душе как-то гадковато... Чувствую себя доктором Менгле.
  Но - надо. Говорят, хороший человек отличается от плохого тем, что не испытывает удовольствия, когда делает гадости. Наверное, это про меня.
  
  Пунктом отправления души киллера на встречу с Богами я решил назначить не замковые подвалы, а уютную глубокую расщелину неподалёку. Потому что во-первых, некоторые легенды о клане Райбен говорят, что его 'посланцы' могут взрываться пв момент смерти. С такой силой, что взрывом сметает целый городской квартал.
  По моему мнению, скорее всего эта легенда основана на каком-то случае, когда не смерть убийцы вызвала взрыв артефакта, а, наоборот, взорвавшийся артефакт стал причиной смерти киллера. Но, как говориться, лучше перебдеть... Мне в замке жертвы и разрушения не нужны. Да и хотелось бы понаблюдать за процессом лично. В подвале этого с безопасного расстояния не сделаешь, а тут пожалуйста. 'Мне сверху видно всё'.
  
  Так что в одно для кого прекрасное, а для кого и не очень, утро, из ворот замка выехал ничем не примечательный крытый фургон, запряженный парой лошадей. Внутри которого находились подопытный кролик и его будущий убийца. Первый - спящий и закованный в кандалы, второй - просто в кандалах. Ну не привлекать же к опасному эксперименту такого ценного специалиста, как штатный палач?
  Нет, на роль потрошителя трупа пригласили коллегу подопытного кролика по ремеслу. Одного из наших, доморощенных убийц, до сих пор томящихся в подвале замка. Я же говорил, что очень рациональный человек, и убивать без крайней необходимости не люблю?
  Вот живой убивец и пригодился. Поставленное задание ему, конечно, понравилось не очень. Но... Люди из службы Финдиса умеют быть очень убедительными.
  
  Фургон доехал до назначенного места без происшествий. Выгрузил обоих действующих лиц намечающегося действа и быстренько укатил обратно.
  Я с Финдисом, а так же о Дриен с ведьмочкой и присоединившимся на этот раз к образовавшейся магической 'сладкой парочке' зи Крейном заняли зрительские места наверху. Рядом с нами и по обеим сторонам расщелины расположились арбалетчики, количеством в три девятки.
  Окрестности патрулировали три девятки пехотинцев ал Вэйсса и эскадрон кавалеристов о Дриена (ну да, от командования конниками мага никто не отстранял). Дальние подступы скрытно контролировали бывшие браконьеры.
  В общем, впечатление такое, что намечается не пусть и не совсем обычное, но всё равно банальное убийство одного человека другим, а испытания атомной бомбы.
  
  Глядя на две маленькие фигурки далеко внизу, я размышлял, каким зрением на всё смотреть? Обычным, или, воспользовавшись 'обучающим костылём', включить магическое? Плюнул, и решил смотреть обычным. Магическим вон аж три мага смотрят. Потом расскажут. А я всё равно с такого расстояния разве что разноцветные точки увижу.
  Эх, жаль, что пожмотился, и не купил ни, согласен, ОЧЕНЬ дорогую в этом мире немагическую подзорную трубу, ни хотя бы куда как более дешевый магический 'приближатель'!
  О Дриен, очевидно, почувствовал мои затруднения, так как что-то пробормотал и махнул в мою сторону рукой.
  Люди-муравьи внизу скачком приблизились, увеличившись до нормальных размеров.. Теперь я видел происходящее, как будто зависнув над дном расселины на высоте примерно трех человеческих ростов.
  Вот теперь совсем другое дело!
  Я кивнул, 'спасибо, мол', и, не оглядываясь, дал отмашку. Где-то позади раздался сильный чистый гудок сигнальногорожка.
  Палач-убийца вздрогнул, что-то пробормотал, глубоко вдохнул, и, втянув голову в плечи, занёс над головой топор.
  
  Зависнув в высшей точке всего не секунду, орудие смерти обрушилось вниз. Глухой стук, почти не слышный из-за большого расстояния... Голова киллера-неудачника подскочила, и покатилась в сторону...
  И тут по расселине пронёсся дикий крик. Оборвавшийся, впрочем, очень быстро.
  М-дя... как там писал классик? 'Голова - прочь! Правая нога - хрусть, пополам! Левая - хрусть, пополам!'. В общем, примерно в таком духе...
  Только что мирно лежавшее тело, потеряв голову, внезапно вскочило и начало буквально рвать на части своего убийцу. Предварительно порвав свои кандалы, словно они были сделаны из картона. Оторванные части тела и просто куски плоти разлетались далеко в стороны. Когда один из этих кусков полетел прямо мне в лицо, я автоматически отпрянул, но потом, чертыхнувшись, вспомнил, что на самом деле нахожусь далеко от происходящего, и вернулся к наблюдению, кое-как подавив усилием воли возникшие рвотные позывы.
  - Дзанг! - внизу послышался звук спускаемой арбалетной тетивы, и в спину бушующего мертвеца вонзился тяжелый болт. У кого-то из стрелков не выдержали нервы. Блин! Была же команда - не стрелять!
  Безголовый труп, орошая окрестности всё ещё фонтанирующей из шеи кровью, мгновенно развернулся в сторону выстрела и рванул к новому врагу со скоростью настигающего жертву гепарда.
  - Нет! - послышался рядом голос о Дриена. Я было начал оглядываться, но увидел, что перед несущимся на всех парах покойником земля вздыбилась от попадания ледяного копья, и вернулся к созерцанию зрелища.
  Труп отбросило назад метра на три, однако он мгновенно вскочил, и, сменив направление движения, рванул к склону, на самом верху которого вся наша учёная комиссия и расположилась...
  ... Но, не пробежав и трёх шагов, внезапно рухнул, словно кто-то нажал на выключатель.
  Над 'полигоном' воцарилась тишина...
  
  Минуту спустя я позвал о Дриена, выговаривавшего Алисе за использование 'Ледяного копья', и попросил его вернуть мне нормальное зрение. Маг выполнил просьбу, что называется, 'легким движением руки', не отвлекаясь от чтения моралей ведьмочке.
  Что характерно, та его терпеливо слушала. С её-то характером... Вообще, ближе сойдясь с о Дриеном, Рыжик значительно переменилась. Следовала за ним везде, как хвостик. Про ночи я вообще молчу. Беспорядочные связи остались в прошлом.
  Я бы сказал 'перебесилась баба', да только есть у меня подозрения, что это 'жжж' - не спроста, и выжав очередную жертву досуха в плане халявных магических знаний, рыжий мотылёк упорхнёт к следующей жертве.
  
  Ну да ладно. Это их личное дело. У меня сейчас другие проблемы. Нужно везти из замка ещё одного убивца для 'разделки' вроде как окончательно скопытившегося подопытного кролика. И придумать, как буду оправдываться перед жрецом. Вот почему-то сильно сомневаюсь, что, несмотря на строгий наказ всем свидетелям 'держать язык за зубами', не найдётся никого, кто раззвонит об этом 'восстании мертвеца' по секрету всему свету.
  
  В общем, поехал я домой, в родной замок. А остальные, за исключением моих телохранителей, коих сегодня было не два, а целых девять по случаю опасного мероприятия, остались доделывать начатое.
  
  Отчёт я получил только вечером. Никаких артефактов в распотрошенном теле безголового зомби не нашли. Обидно, досадно... Но, отрицательный результат - тоже результат.
  Да и не такой уж и отрицательный. В общем и целом возможности и приблизительное время действия этого монстра мы определили. Тоже не лишняя информация.
  
  Вечернее совещание по поводу проведенного эксперимента было расширенным. Кроме силовиков, в числе приглашенных находились и маги. У которых я и поинтересовался, каким образом оказалась возможна эта 'жизнь после смерти', да ещё и без головы? Не замешана ли здесь тёмная магия, которой вроде как нет?
  О Дриен пожал плечами, и высказался в том духе, что 'ничего сложного'. Обычный голем, только, так сказать, 'на биологической основе'. Создать даже проще, чем любого другого, ибо 'механическая часть' в виде скелета уже готова. Остается только создать и привязать к нему систему управления. Кстати, в большинстве случаев такие големы создаются именно на базе 'голых' скелетов. Ибо с мертвыми тканями возиться сложнее, а если с ними не возиться, голем получится медленным, не говоря уж о том, что гниющим и воняющим.
  Выслушав мага, я поинтересовался, а куда же тогда делся управляющий артефакт этого голема? Ведь даже если он в результате саморазрушился, должны же быть хоть какие-то чужеродные остатки в теле?
  На что о Дриен, разведя руками, выдал своё привычное 'надо подумать'. А Алиса высказала предположение, что артефактом могло быть само тело покойного. В частности, его скелет.
  За каковое высказывание была тут же осмеяна зи Крейном. Всем известно, что из живых существ, будь то хоть человек, хоть гриб, артефакт сделать невозможно. Да и индикатором вдоль костей тоже водили. Он ничего не показал.
  Ведьмочка пристыжено умолкла. Но вот мне её слова запали в душу.
  
  Кроме обсуждения результатов эксперимента, на совещании было принято и решение о том, что от дежурного жреца мы произошедшее скрывать не будем. Только преподнесём ему несколько скорректированную версию. Дескать, казнили преступника, а тут вдруг ТАКОЕ... Мы и сами не ожидали. И пусть вообще Святой отец сходит, помолится над фаршем, оставшимся от монстра, а то как бы чего не случилось... А почему посекли в фарш? Так, понятное дело, испугались, чтобы не поднялся, вот и перестарались малость.
  Понятна, что наша версия была шита белыми нитками, но сомнительно, что жрец будет докапываться до истины. Он же не Инквизитор, в конце концов...
  А Инквизиторы после полученного урока сюда не сунутся. По крайней мере, я на это надеюсь.
  
  В итоге со жрецом получилось, как и рассчитывали. Наверное. По крайней мере, шума он поднимать не стал. Хотя какое-то письмо написал и кому-то через Портал отправил. С другой стороны, письма он и так часто строчит.
  
  После происшествия прошла неделя... Другая... И тишина. Я немного расслабился, и перестал ежеминутно ожидать сообщения дозорного с башни о приближении группы захвата. Да и сам новый жрец уже не казался таким уж страшным и подозрительным.
  Однако нельзя сказать, что случившееся в расселине не повлекло вообще никаких последствий.
  Во-первых, я приказал наглухо закрыть вход в замок для всех, кроме замкового гарнизона, местной знати и должностных лиц, а также штатных слуг. Все остальные - кто в казармы, кто в строящийся вне замковых стен городок. Ну, городок - громкое слово. Скорее, пока поселок. Было объявлено, что для защиты предместья будет построена стена. На самом деле я прекрасно понимал, что за отведенное мне в этом мире время никакой стены построить не успею, и планировал ограничиться несколькими не очень высокими каменными башнями, между которыми будет вырыт ров, и, соответственно, насыпан вал. Ну, разве что, если успею, на валу ещё поставлю частокол.
  Из замковой обслуги в донжон и раньше можно было попасть далеко не всем, а теперь этот список пересмотрели и подсократили.
  Ну и второе: я таки решился на покупку предложенного мне 'магического радара'. Деньги наскреб с продажи заготовок под артефакты, и очередного этапа опустошения кубышек управляющего.
  Между прочим, на эти средства можно было бы, например, купить столько хлеба, что хватило б и всем моим подданным, и нанятым воякам годика эдак на три. Или приобрести слабенький резервный накопитель для магического насоса.
  
  Вот так. Ещё недавно сам ругал власти за то, что думают в первую очередь о себе, а не о вверенном народе, а теперь... Сам такой.
  
  Нет, хлеб, конечно, всё равно закупался. Пришло ещё два каравана. И количество наемников тоже постоянно росло. Вот только хлеба, закупаемого ещё по первоначальной смете, хватит только до весны, а заселяющиеся в казармы у замковых стен 'солдаты удачи' - всё того же ужасающего качества, как и первая партия, и мы всё так же нанимаем одиночек, а не сработанные отряды.
  Весь этот мусор сортируется, перераспределяется и сколачивается в хоть немного боеспособные подразделения прямо на месте. Дисциплинка у нанятого отребья, кстати, тоже не на высоте. Пьянки, гулянки, кражи, драки... Один раз даже чуть не дошло до бунта среди недавно прибывших 'новичков'.
  Но совместными усилиями отрядов штатной замковой стражи, а так же уже вышколенными 'троицей зи Крейна' наёмниками из 'ранних поступлений' бунт был подавлен в зародыше.
  Причём Дорк не погнушался лично расстрелять перед строем троих зачинщиков из подаренного мной немного ранее пистолета. У меня сердце кровью обливалось при виде этого зрелища.
  Такая расточительность по отношению к человеческим ресурсам! Уж я бы им нашел работу. Но умом, конечно, понимал, что Дорк делает всё правильно.
  Кстати, пистолет, подаренный мной 'Ван Хельсингу', был из той самой 'первой серии', изготовленной для меня и моих телохранителей. Бодигарды с того времени успели перевооружиться на нарезные стволы. В производство был запущен образец, лучше всего показавший себя на испытаниях. Я же теперь вообще ходил с мегамонстром в поясной кобуре.
  Мои 'оружейники' сваяли таки шестизарядный револьвер. Внешне машинка напоминала первые Кольты. Однако внутренне... Материала для капсюлей я пока что так и не нашел. Поэтому вместо них снова использовал магические 'мини-зажигалки', запрессованные в каморы барабана. Срабатывали артефакты от удара курка. Каждая камора снаряжалась порохом и пулей отдельно, и сверху всё это закрывалось пыжом. Зажигалки по моей просьбе о Дриен 'подкрутил', так что они теперь давали более высокую температуру пламени, и я смог уменьшить в порохе количество серы, сделав его почти бездымным. Надо, кстати, было видеть круглые, как плошки, глаза мага, когда он узрел СТАЛЬНЫЕ 'желтые' магические заготовки для зажигалок и ствола. Да. И ствола. Я воспользовался предложением о Дриена по изготовлению 'фаерболомета', вот только, дабы не множить сущности, решил объединить его с револьвером. И теперь получившееся устройство могло стрелять как пулями, так и фаерболами. Шесть пуль. Десять фаерболов. Фаербольчиков... Диаметром в пару сантиметров. Но пробивная сила у них и при таких размерах неслабая.
  Так что, учитывая, что магическая защитная цепочка тоже вот уж как с неделю 'сдана в эксплуатацию', я стал намного защищённее в обороне, и 'зубастее' в нападении.
  
  Не то, что бы я после этого 'апгрейда' почувствовал себя неуязвимым... Скорее просто до чертиков надоело сидеть в четырех стенах и вздрагивать от каждого шороха.
  Нет, насчёт 'вздрагивать' - это я малость преувеличил, но ещё немного такой жизни - будет и это. Поэтому, став более защищённым, я быстренько уболтал свою паранойю, дав ей поверить, что могу теперь относительно безопасно передвигаться не только под защитой замковых стен, но и вне их. Ну, по крайней мере, если сильно не удаляться.
  И под соответствующей охраной. В моих поездках по окрестностям меня сопровождали не два телохранителя, а полная Девятка. Плюс ещё девятка кавалеристов 'россыпью' контролировала обстановку на солидном удалении, что, по идее, не должно было дать коварному врагу подкрасться незаметно.
  Вообще, территория вокруг замка находилась теперь под более-менее плотным контролем постоянно - вне зависимости от того, выехал ли я на прогулку, или нет. И эта территория постоянно расширялась.
  
  Ну, хоть такое применение дармоедам, нанятым мною на военную службу. Я-то думал начать войнушку с горцами ещё в этом году, но... Желающих проливать свою кровь за предложенные мною жалкие гроши оказалось не так уж и много. Войско, способное противостоять хотя бы одному горскому племени, всё ещё не набралось даже по количеству. Про качество я вообще молчу.
  А время идёт... Попал я сюда в середине лета, сейчас уже фактически осень. В связи с особенностями местного климата у меня есть ещё месяц-полтора относительно тёплых и сухих дней, потом зарядят дожди. Дороги развезёт, на перевалах выпадет снег, а там и зима. Много не навоюешь.
  Так что война, похоже, откладывается до весны. Ну и ладно. Лучше подготовлюсь.
  А пока вояки тренировались и занимались обеспечением безопасности вокруг замка и сопровождением караванов. Которые ходили не только через баронство Экрен во внутренние феоды королевства... Но и в противоположную сторону. Нет, конечно, не в княжество Солнеинг. Сервы рубили строевой лес вдоль тракта и возили его на мою 'стройку века'. Плюс таскали из развалин Мёртвого Города камни (Да! Вот такой я вандал!) . Каменные блоки разных размеров шли на ремонт дороги, на постройку башен для защиты предместья, и на восстановление Храма всех Богов в замке.
  Последняя задача в числе приоритетных не числилась, поэтому храм возводился черепашьими темпами. К вящему недовольству жреца.
  
  Кстати, о жреце: Инис, молодец, раскопал интересное совпадение: при перемещениях священнослужителя по замку практически всегда где-то рядом с ним оказывалась одна из двух женщин: или местная ведунья-целительница, ведавшая здоровьем слуг (Целитель считал лечение черни занятием ниже своего достоинства), или... Экономка, мать жены Тагиса. Да, уже жены. Недавно молодые отгуляли свадьбу. Я не присутствовал - разница в сословном положении не позволяет. Мне-то пофиг, но вот местное 'высшее общество' не поймёт. Однако подарок на свадьбу, конечно, сделал.
  Деньги, что ж ещё... 'Ключи от квартиры' Тагис получил, как только начал мне служить. С мебелью у него там тоже всё нормально. Для слуги... А вот денег всегда не хватает. По себе знаю.
  
  В общем, ещё две подозрительных личности. Непонятно, то ли совпадение, то ли на кого-то работают... Если работают, то на кого?
  Ужас! Как страшно жить! Может, прав был Архимаг, когда предлагал казнить всё население замка поголовно? Я уже начинаю подозревать, что тут в кого пальцем не ткни - попадешь в чьего-нибудь шпиона.
  
  С другой стороны, я уже начал привыкать к регулярным возникновениям очередных загадок и угроз, так от двух новых гипотетических шпионок попросту отмахнулся, приказав установить за ними наблюдение. И своих 'загородных конных прогулок' не прекратил.
  Более того, теперь я частенько 'гулял' не один. Сначала ко мне в попутчицы напросилась Лия, которая оказалась неплохой наездницей, а там и баронесса изъявила желание подышать свежим воздухом.
  Старый барон в моём лице ей, естественно, не отказал, и теперь меня на прогулке частенько сопровождали два очаровательных дамы. И, увы, к ним в довесок старый Хрофт, плюс колобок-Целитель, надо сказать, довольно нелепо выглядящий подпрыгивающим в седле, словно мячик. Да, ну и когда рядом находились такие Высокие Лица, охрана увеличивалась втрое. Так что я, с другой стороны, остался и не в накладе. Тем более, что вот он, нашелся повод сблизиться наконец с женой.
  
  Ну как - 'сблизиться'. Попал во 'френдзону'. А это место такое, что легко можно остаться там навсегда. С другой стороны - вот как прикажете переводить отношения в горизонтальную плоскость, когда вокруг постоянно вертится куча народу? Так что - только улыбочки, разговорчики, и ничего больше. Да и разговоры такие... Пустые. Я больше узнал о супруге из регулярных вечерних бесед с Лией.
  
  С другой стороны, польза от длительного отсутствия супруги и её подруги в их апартаментах была. В один прекрасный день людям Финдиса удалось выманить оттуда под разными предлогами и всю прислугу, и тщательно обыскать помещение. Безрезультатно. Не нашли даже 'маяка', по которому должен ориентироваться связной голубь. Наверное, он выполнен в виде какого-то украшения. И жена постоянно его носит с собой. То есть на себе.
  
  Жаль. Но, как говорится, отрицательный результат - тоже результат.
  Из положительного можно отметить тот факт, что я наконец-то, после долгих и нудных занятий, научился включать своё 'магоауровиденье' самостоятельно. Правда, насколько это событие можно оценивать, как 'положительное' - не знаю.
  Оно-то и включается, и выключается по желанию, вот только каждый раз показывает разное. И, согласно уверениям аж двух магов и одной магички - то, что я вижу, не имеет ничего общего с 'традиционным' магическим зрением. И 'ауры', что я вижу - не ауры, и 'плетения' - не плетения.
  То есть, по всему выходит, что я старался зря. Когда до меня дошел сей прискорбный факт - каюсь, я нажрался с горя до свинского состояния, и, если бы не Финдис, наверное, ушёл бы в запой на недельку. А так - всего лишь одиночный суточный загул.
  Зато появился повод для 'попадания в немилость' к старому барону. Как это я раньше не додумался, что для этого достаточно всего лишь предаться разок неумеренным возлияниям? С другой стороны - одного раза может быть и недостаточно. Надо бы, наверное, повторить для создания более достоверного образа алкоголика...
  Чую, поводы и желание для таких повторений у меня ещё будут.
  
  А пока - снова учиться, учиться и учиться! О Дриен переделал обучающий артефакт под 'искорку', и всё началось сначала, так же, как и с 'магическим зрением', или что у меня там вместо него...
  Хотя - вру. С 'искоркой' всё оказалось гораздо проще. И именно благодаря уже освоенному 'магическому зрению'. Зря я его ругал, наверное. По крайней мере, так сильно.
  Сначала 'замедление процесса', создаваемое обучающим артефактом, мне ничего не дало. 'Искорка' вспыхивала, как обычно, мгновенно, и так же мгновенно гасла. Если этому событию и предшествовали какие-то события внутри меня или в окружающем пространстве, замедления, вызываемого 'обучалкой', было явно недостаточно для их обнаружения.
  Но вот когда я 'включил' магозрение... Оказалось, что вспышка таки происходит не мгновенно - сначала проявляется какое-то блеклое пятнышко, и только затем оно вспыхивает.
  О Дриен, когда я ему сообщил об увиденном, предложил попробовать сотворить вместо искорки капельку воды. Или кристаллик льда. Я почесал в затылке и брякнул, что это, наверное, тяжелее, чем создавать огонь.
  Учитель в ответ улыбнулся и спросил, почему я так думаю? Я выдал что-то в духе, что огонь - это огонь, а вода - всё же вещество...
  Тогда маг улыбнулся ещё более ласково, и поинтересовался, а что такое, по моему мнению, огонь?
  Я непонимающе уставился на него... Потом до меня дошло. Ну я и идиот! В школе же химию учил! Гореть может только ВЕЩЕСТВО! То есть, получается, я создаю сначала что-то горючее, а потом его поджигаю. Наверное, это пятнышко, которое я вижу перед вспышкой, то самое вещество и есть. А что это? Газ? Жидкость? Твёрдое тело? Пропан-бензин-уголь? Плазма?
   На мой вопрос о Дриен только развёл руками. Мол, определенно вещество, но какое именно... Никто не знает.
  Странно. Казалось бы, за столько лет и даже веков существования магии хоть кто-то же должен был заинтересоваться и провести эксперимент...
  Ну да ладно. Приступим! Я попробовал представить капельку воды. Эээ, допустим, над носом Алисы. Что-то сильно высоко она его задирает в последнее время.
  
  Удивительно, но получилось с первого раза! Правда, материализовалась капля не в там, где я планировал. Сверкнула в свете магических светильников о Дриена и Алисы в метре левее от того места, где должна была появиться, и, в полном соответствии с законом всемирного тяготения, тут же упала на пол.
  Что ещё было удивительно, так это то, что на её создание я особо много сил и не затратил.. Правда, та же искорка у меня к этому времени тоже стала создаваться без проблем...
  Так что, обнаглев, я попробовал создать кристаллик льда.
  Фиг вам! Ну и ладно. Не очень-то и хотелось. Нет, серьёзно! Не представляю, какая польза может быть от кристаллика льда., по сравнению с той же каплей воды или искоркой.
  Огнем можно что-то поджечь, вода... Если капелек много - ими можно утолить жажду. А лёд... Та же вода, но холодная. Зачем? Если б много льда - можно слепить ледяную стрелу там, или ледяное копьё... Но 'много' мне не светит - в этом я уже почти уверен.
  
  Зато... Это что же получается - любой маг, даже такой, как я, может создавать любое вещество, хоть золото, хоть уран? Ура! Или не ура?
  Оказалось - не ура. О Дриен в ответ на мой вопрос на эту тему предложил мне как-нибудь попробовать создать что-нибудь отличное от огня или воды. Ну, хоть то же железо. Или камень. Нет, теоретически это оказалось возможно. Для этого всего-то навсего надо 'прокачать' в себе магию земли чуть ли не до уровня архимага. Иначе на такое действие просто не хватит сил. Почему так - неизвестно, но всё, кроме огня и воды, требует для создания просто колоссальных затрат маны и сил. То же самое относится и к артефактам.
  Я мысленно кивнул. Действительно. В проштудированных мною проспектах магических лавок не было ничего, стрелявшего изначально твёрдым предметом. Фаербол вообще твёрдым не назовёшь, а всякие ледяные извраты водной магии, как я теперь узнал, появляются сначала в жидком виде, а потом замораживаются. Правда, промежуток между созданием и заморозкой настолько мал, что незаметен никакими артефактами, заменяющими в магии измерительные приборы. Так что, практически можно считать, что его нет.
  
  'Доброму совету' о Дриена, я кстати, последовал. Ибо имею дурацкую привычку проверять всё лично. И на следующем же занятии попробовал сотворить частичку железа.
  Мама дорогая! Сотворить я, конечно, ничего не сотворил, зато откат оказался сильнее, чем при первом создании 'искорки'. Вплоть до того, что я потерял сознание.
  Очухался уже в своей постели, в окружении встревоженных Смертников. Получил строгий выговор от Финдиса и сутки провалялся пластом
  Однако ещё через сутки восстановился настолько, что снова смог пойти на магические занятия. Вот что значит молодой здоровый организм, не угробленный вредными привычками и женщинами!
  
  На занятии я вернулся всё к той же 'искорке'. И учебному артефакту. Снова запоминать ощущения... На этот раз требовалось определить, что я чувствую при создании 'пятнышка', и чем эти ощущения отличаются от тех, что возникают при его возгорании.
  Как обычно, с первого раза ничего не вышло. Зато искру я создал целых три раза подряд. После чего о Дриен меня остановил, напомнив про то, в каком состоянии я оказался позавчера вследствие переоценки своих сил.
  Увещевания мага я признал разумными. Потому 'искрить' прекратил, но попросил присутствующих посоздавать 'микрофаерболы' самим. А я буду смотреть магическим зрением. Может, что-то делаю не так...
  
  Оказалось - всё не так. Что у о Дриена, что у Алисы, процесс создания огненного конструкта выглядел следующим образом: сначала откуда-то из области солнечного сплетения формировался полупрозрачный конус, уходящий куда-то в бесконечность. Затем по стенкам конуса из его вершины начинало двигаться светящееся желтым цветом кольцо, и уж потом всё из той же точки шарахало чем-то вроде извивающейся молнии, которая на пересечении с плоскостью 'кольца' и давала огненную вспышку.
  Цвета и размеры конуса, кольца и 'молнии' менялись после каждого 'выключения-включения' магического зрения, но в общем и целом картинка оставалось неизменной.
  
  Моё описание данного процесса очень заинтересовало о Дриена и оказалось совсем неинтересным для Алисы. Могу её понять. Мне тоже было не интересно слушать о том, как процесс создания фаербола видят 'нормальные' маги. 'Плетения', 'нити', 'узоры'... Что мне до них, если я не могу этого видеть?
  
  Вот так и начался новый этап моего магического обучения. Почему я считаю это 'новым этапом'? Потому что в результате через пару недель я смог-таки не только целенаправленно получать и держать некоторое время невоспламенённым это непонятное 'пятнышко', но и управлять им, направляя в любую находящуюся в пределах видимости заданную точку, и уж в этой точке осуществлять 'подрыв'.
  Как оказалось, этим мой способ зажигания мини-фаербола выгодно отличается от 'нормального'. Ни у о Дриена, ни у Алисы, не получается зажечь фаербол 'с точностью до миллиметра' даже на расстоянии вытянутой руки. Хоть чем-то могу гордиться. Хотя, с другой стороны, и нафига мне это умение?
  
  Кстати, оказалось, что такое же 'пятнышко' с теми же принципами управления возникает и перед сотворением капли воды. Может быть, конечно, моя первоначальная версия о том, что 'пятнышко' - это начальная форма преобразования или образования вещества, и верна. То есть, в случае с фаерболом это может быть горючий газ, а в случае с каплей воды - конденсирующиеся водяные пары.
  Но лично мне это больше напоминает маркер прицела.
  
  Собственно говоря, на этом прогресс в овладении магией и застопорился. Я теперь могу создавать искорку и капельку. После недели усилий к этому короткому списку моих магических успехов добавился и кристаллик льда.
  И всё. Дальше глухо, как в танке. От 'ауромаговиденья' только и радости, что оно включается и выключается по желанию. Применить его для дальнейшего обучения магии оказалось невозможным по причине нестандартности. И сколько не бейся головой об эту стену - результат нулевой.
  Плохо. Очень плохо. Я-то надеялся... Эхх, да что уж теперь! Может, ещё что-то как-то... Но с каждым днём, с каждой неделей надежд всё меньше и меньше.
  
  А так - жизнь, как жизнь. Может быть, если бы отмерянный мне срок был больше, ну, хотя бы годиков на двадцать - она меня вполне бы устраивала. Равномерно, стабильно. Деньги, дом, то есть замок, много женщин и...
  Машин нет - это да. Но за такое время что-нибудь бы и слепил. Если б захотел. А так - вся моя 'промышленная революция' - не более, чем развлечение. Всё равно ничего значимого сделать не успею. Сейчас всё крутится вокруг почти бесполезного, в сущности, огнестрела. Выпускаемого в мизерных количествах.
  Но, как хобби - вполне. Пистолеты становятся всё лучше и лучше. И их всё больше и больше, хоть и не хватает, конечно. Гладкостволом 'первого образца', например, уже вооружены все бойцы из отряда 'браконьеров-диверсантов'. Это для них, как 'последний довод', конечно. Диверсанты, они на то и диверсанты, чтобы работать тихо. Основное оружие - мечи, ножи и арбалеты.
  В остальных подразделениях однозарядные пока ещё пистоли выданы только командирам. Но стволы у них уже нарезные.
  Револьверы, кроме моего, только у моих телохранителей, причём лишь у дежурной смены. И фаерболами, в отличие от моего, они не пуляют. Магические в них только 'капсюли'. Вообще, уже склепали и парочку полностью немагических пистолетов с кремневым замком. Но все от них нос воротят. Пистоль-де с магическим воспламенением удобней. Удобней-то удобней, но требует наличия мага для подзарядки 'зажигалки'. А маг имеется под рукой далеко не всегда. Да и, как правило, за бесплатно он ничего заряжать не станет.
  
  Кстати, о зарядке. Начались работы над созданием унитарного патрона. Гильза на первых порах планируется составная. Пуля будет оболочечная. Пока что ни то, ни другое не получается. С гильзой вроде дела обстоят получше, а вот с оболочкой пули - не очень. Брака много. Ничего, со временем технология отработается. Вопрос только в количестве этого времени...
  Так же начал задумываться над длинностволом. Новый сверлильный станок позволяет высверлить длинную заготовку. Вот пусть и сверлит. Относительно короткие гладкие стволы для охотничьего ружья уже готовы. А длинные нарезные пока только в проекте. Но уже вот-вот пойдут в работу.
  
  Как оказалось, для огнестрела требуется просто уйма пороху. Нет, я и раньше это знал, но одно дело - знать теоретически, а другое - видеть ежедневный практический расход. Слава Богам, с закупкой селитры дело выгорело, и пока что производимого пороха хватало не только на тренировочную стрельбу из пистолетов, но и на некоторые мои другие задумки.
  
  Денег пока впритык, но хватало. Постоянный доход приносила наладившаяся через старого пройдоху - Хиндуила продажа магических заготовок. И, что оказалось неожиданным, небольшой ручеёк денег потёк от торговли таким вроде-бы простым приспособлением, как тиски.
  
  Да, про 'заготовки'! Засела в моём воспалённом мозгу мысль о магозаготовках из, так сказать, 'живых биологических объектов'. Можно, конечно, потренироваться на мышах, лягушках, или кроликах, или на тех же заключенных преступниках, но я решил начать с цветов или деревьев. Они ведь тоже живые. Пока растут.
  Но тут образовалась проблемка: медитировать на виду у всех над какой-нибудь травинкой или кустиком как-то не очень здорово. А такого понятия, как 'комнатные растения', в этом мире нет. Пришлось разрабатывать целую спецоперацию, в ходе которой люди Финдиса тайно выкопали в лесу какой-то кустик, пересадили его в небольшую кадушку, и так же тайно доставили эту кадушку в одно из пустующих помещений донжона. Естественно, помещение имело тайный ход, для того, чтобы я мог его незаметно посещать. Конечно, можно было бы поставить этот 'подопытный объект' в спальню, но там постоянно бывает куча народа - от обслуги до моих любовниц. И зачем мне эти лишние слухи? Отбрёхивайся потом от любопытных...
  
  Кустик я навестил в тот же день, как его привезли и заперли под замок. Присел рядом, запустил преобразование, и... Бобик сдох. Быстро и насовсем. Магическая заготовка-то, хоть и невысокого качества, получилась, но - объект стал неживым. Это совсем не то, чего я добивался.
  Эксперимент пришлось повторить. Потом ещё раз. И ещё раз. И ещё... Бес толку. На одиннадцатом подопытном кустике я сломался и махнул на это дело рукой.
  
  Пользы от экспериментов с кустиками не казалось никакой. В качестве развлечения это занятие тоже не годится. Вообще, с развлечениями в замке не густо. Секс, вино... Да, пожалуй, и всё.
  Охота? Не то, чтобы я не любил охотится - но не так, как охотятся здесь дворяне. Ну ладно ещё из арбалета косулю подстрелить. Но с рогатиной на матерого кабана - увольте. Да ещё к охоте и свита прилагается. Едут рядом, обсуждают свои средневековые проблемы, травят средневековые байки... Скучно, грустно, одиноко. Нет.
  Рыбалка? Не барское это здесь дело. Да и непонятно будет, кто кого ловит. Местная рыбка... Она такая. Пираньи и крокодилы обзавидуются. Тоже нет.
  Публичная казнь меня не вдохновила, недомаскарад после неё - тоже...
  Война? Может, сама война и неплохое развлечение, но вот подготовка к ней... Нудно, как и всё вышеперечисленное..
  
  Разве что конные прогулки с дамами... Да кого я обманываю?! 'Конные прогулки...'
  Покатушки верхом вне замка надоедают почти так же быстро, как и пешее передвижение внутри его. 'С дамами...'. С одной из дам мне гораздо приятнее общаться в горизонтальной плоскости. Причём это общение регулярное и для него не требуется выдерживать эти длительные церемонные 'светские беседы' со свитой баронессы.
  
  Баронесса. Да. Вот истинная причина, по которым я терплю эти 'прогулки'. Пусть постоянно вьющаяся куча народу вокруг и не даёт ни единого шанса на уединение, но даже так. Я буквально чувствую, как от прогулки у прогулке разделяющая стена тает...
  Завоевание женщины, недоступной женщины - вот, пожалуй, одно из тех развлечений, которые мне ещё не надоели. Все эти беседы, взгляды украдкой...
  Хм... Завоеватель. Гляди, как бы тебя самого не завоевали. А то начинаешь вести себя, словно четырнадцатилетний пацан, о женщинах знающий из фильмов и цветных журналов.
  А может, уже?.. Нет, вряд ли. А вот жёнушка, похоже, 'поплыла'. Потихоньку начала уделять мне больше внимания. Уже через недельку мы втроем - я, она, и Лия, начали потихоньку как бы случайно ненадолго отъезжать в сторону от группы придворных. И общаться чуть более свободно. Не думаю, что такие 'отъезды' были бы возможны без негласного указания... ну, или просьбы баронессы своим приближенным.
  А ещё через несколько дней, после одного из таких 'отъездов' от нашей троицы отделилась и Лия, вдруг обнаружив какое-то интересное дерево, и поскакав к нему. Заодно за ней потянулась и часть придворных.
  Мы с женой остались наедине. Нет, ну Лия! Вот Чертовка! Могла бы заранее предупредить о своих манёврах! Ведь вчера ночью у неё для этого времени было предостаточно. Однако ж нет - сюрпрайз! Интересно, только для меня, или Тали тоже не в курсе, что замышляла эта сводня?
  Пока эти мысли роились у меня в голове, рот... не, какой там 'рот'! В такой романтической обстановке рот становится устами! Да, так вот, мои уста на автомате начали выдавать что-то о прекрасных глазах, коралловых губах, восхитительной причёске и грациозной манере держаться в седле моей очаровательной спутницы.
  Глаза же в это время опять-таки без никаких команд от головного мозга пялились вовсе не на те части тела, которые воспевал мой язык, а чуток пониже. Примерно в район соблазнительного декольте, каковое наша скромница-баронесса почему-то решила явить миру именно в эту поездку.
  Прекрасная дама благосклонно внимала моим дежурным комплиментам и всё было хорошо...
  Пока меня не ко времени вдруг не кольнуло чувство опасности. Именно легонько кольнуло, а не взревело, словно пароходный гудок. Запнувшись на полуслове, я лениво повёл взглядом по сторонам, делая вид, что любуюсь окрестностями. М-дя... Как говорится, 'ничего не предвещало...' . Природа, погода, птички поют... Обычный погожий осенний день. Впереди левее группа придворных и сопровождающая их охрана. Оттуда слышится смех Лии. Вроде бы слышен и ответный смех Алисы, которая сегодня 'на дежурстве' Опасность там? Нет. Но чую, источник опасности приближается. Или это мы приближаемся к нему?
  
  Слегка осаживаю своего коня. Баронесса вынужденно делает то же самое.
  - Что же вы замолчали, виконт? - интересуется она, кокетливо поправляя волосы.
  Есть! Есть направление! Опасность где-то на северо-западе. Но где?! Магическое зрение. Вкл. Выкл. Ничего. Вкл. Выкл. Картинка изменилась, но снова ничего особенного. Вкл. Выкл. Ага, вот ты где! Опасность исходила от группы замшелых валунов, поросших мелким кустарником и кривыми деревьями, листья которых уже тронуло осенней позолотой. Чёрт! Дальность выстрела из арбалета! Пока неприцельного...
  Я активировал вмонтированный в один из своих перстней магический щит. Мощная вещь! Работает, как моя 'штатная' цепочка, но при том же расходе маны в три раза эффективней. Понятно, что есть и минусы. Прикрывает только с одной стороны, и, к сожалению, в отличие от защиты, создаваемой цепочкой, непроницаем в обе стороны. То есть и я не смогу сквозь него ни выстрелить, ни швырнуть нож, ни работать мечом. С другой стороны, щит, он на то и щит, что его можно легко отодвинуть.
  В общем, вещь нужная. Поэтому, как только появились деньги, я и купил три таких артефакта. Один для себя и два для охраны.
  
  Активировав щит, я подал коня чуть вперед, чтобы прикрыть собой, то есть своей магической защитой баронессу, и подал условный жест одному из качающихся в сёдлах на некотором отдалении от нас телохранителей. Тот начал неторопливо, то есть именно так, как предписано согласно полученному сигналу, подъезжать поближе. Я же в это время подъехал к спутнице вплотную, и, приклеив на лицо улыбку, сказал как можно убедительней:
  - Вам надо возвращаться в замок. Здесь небезопасно, - и предупреждая готовый сорваться с её губ вопрос, объяснил: - Один из охранников подал знак. - и тут же, увидев, как округляются глаза супруги и напрягаются её ручки, сжимающие поводья, добавил: - Только не делайте резких движений, пока не отъедите воон к тому деревцу. Я указал взглядом направление движения.
  В это время подъехал вызванный бодигард.
  - Шетису и Бейису - активировать щиты и сопровождать баронессу, - скомандовал я. - Как доведут до замка, пусть немедленно возвращаются. Одного человека - к придворным. Пусть скажет, что госпожа баронесса изъявила желание прекратить прогулку. И тоже возвращается. Вместе с госпожой ал Торн. Она мне нужна здесь. Командира Девятки охраны - ко мне! Выполнять!
  
  - Прошу вас, баронесса, - склонил я голову, как только к нам подъехала пара телохранителей с поднятыми магическими щитами. - Помните: медленно и не торопясь.
  Моя спутница кивнула, окинула меня странным долгим взглядом, и, как я и просил, не торопливо поехала в указанном мною направлении. Через пару минут к ней присоединились придворные. А ко мне - ведьмочка и командир бодигардов.
  
   Ну что ж... Ещё немного, и можно начинать охоту.
  
  Вопрос заключается только в том, что желательно бы взять вражину живым. И поговорить по душам. Но вот как это сделать? Сейчас к лёжке диверсанта (или шпиона, фиг его знает) незаметно не подобраться. Можно было бы дождаться вечера и послать девятку бывших браконьеров. Но сейчас самые опытные из них далеко отсюда. Да и не факт, что пока они бы незаметно подбирались к укрытию врага, тот так же незаметно не слинял бы. Так что брать его надо сейчас.
  Интересно, это обычный человек или маг? Что от него ожидать? Если не маг, есть ли у него дальнобойное оружие? Если есть, то какое? Лук или арбалет? Как бы провести разведку, чтобы вызнать всё это?
  
  Примерно те же вопросы задала мне и подъехавшая ведьмочка. Кроме разве что ' как провести разведку? Я только пожал плечами и выдал любимый ответ её текущего бойфренда: 'будем думать'.
  
  Интересно. Сама Алиса затаившегося человека не видела. В том числе и магическим зрением. 'Нормальные' маги начинают различать человеческую ауру с чуть ли не в два раза меньшего расстояния, чем я. Значит, есть всё-таки польза с моего недоделанного магозрения. Вкупе с интуицией.
  
  Посовещавшись, решили, что две головы хорошо, а шесть лучше. Послали за троицей зи Крейна и Финдисом. Пока те приехали, имеющиеся в наличии военные силы потихоньку перекрыли дичи пути отхода.
  
  Снова началось совещание. Под видом небольшого пикничка на природе. Начали, конечно, с расспросов. 'А кто?', 'А что?' 'А как?' 'А сколько?' и так далее. Пока я удовлетворял любопытство собравшихся, о Дриен исподтишка поглядывал в указанную мне сторону. Наверное, скастовал себе магический 'приближатель'. В конце концов с сомнением в голосе сказал, что вроде там кто-то есть. Но кто и сколько...
  Финдис предложил план одновременного штурма со всех сторон. Я отказался. Если у засевшего в засаде лук или арбалет, или и то, и другое - жертвы неизбежны. А если он ещё и маг...
  Возникла пауза. Следующей высказалась Алиса. Предложила сгонять в замок за её метлой, а там она на ней подлетит к дичи и долбанёт рядом 'воздушным кулаком'. Контузия вражине гарантирована. Пока он очухается, подоспеет кавалерия и повяжет его.
  Мне план понравился, но о Дриен выступил против. Основное возражение - если ведьмочка навернется со своей метлы - косточки в кучу будем собирать долго.
  Рыжик, оскорбившись за свои пилотские таланты, начала было препираться, но тут в разговор вступил зи Крейн с третьим планом:
  Ведьмочка и о Дриен под ручку, не торопясь, прогуливаются мимо засады. Именно мимо. Но так, чтобы приблизиться на дальность действия всё того же 'воздушного кулака'. Их страхует он, зи Крейн, плетясь чуть позади.
  Если всё будет хорошо - кто-то из магической парочки двинет по укрытию вражеского шпиона-диверсанта 'кулаком'. А дальше по плану Алисы. Если нет - в игру вступает зи Крейн, и обрушивает на укрытие ледяной шквал. А о Дриен с Рыжиком лупят чем душе будет угодно. После чего, опять-таки, подъезжает кавалерия и собирает то, что осталось от коварного врага.
  
  На том и порешили.
  Единственно, что я в дополнение настоял на том, чтобы маги взяли с собой артефакты-магические щиты. Мой и моих телохранителей, раз уж мы всё равно будем на безопасном удалении. Это уточнение не понравилось Финдису, но я настоял на своём.
  
  В итоге получилось, что мы дольше обсуждали план, чем воплощали его в жизнь. Всё прошло как по нотам. Темную личность, затаившуюся с нехорошими намерениями, оглушили, спеленали, и притащили пред наши с Финдисом светлы очи.
  
  Темной личностью оказался горец. Не маг. При себе, кроме меча и ножа, имел лук. Магических амулетов нет. Финдис, быстро осмотрев пленника, приказал быстро тащить его в замок, в допросную.
  
  Ну да. Сомнительно, что этот тип совершал одиночный вояж. Где-то должны быть ещё люди. Да и о целях посещения данным туристом окрестностей моего замка тоже интересно узнать.
  
  На допросе я не присутствовал. Не интересно. Всё равно результаты мне доложат.
  Так и вышло. Пойманный соглядатай в пыточной продержался недолго. Это не ему в упрёк. Пытки - дело такое... Кто угодно быстро расскажет всё, что знает и не знает, каким бы он героем ни был.
  Горец оказался разведчиком. Не диверсантом. Был не один. А в группе, как и следовало ожидать, из девяти человек. Базу они оборудовали южнее, у развалин в предгорьях . В которые, я, кстати, так до сих пор и не наведался. А до них ведь ближе, чем до Мертвого Города. Это я на предмет доставки стройматериалов... Да и вообще интересно. Что ещё? К какому племени принадлежит, где сейчас племя, кто вождь, имена и характеристики старейшин, положение племени в Союзе племен, количество бойцов, что известно о ближайших планах... В общем, тоже интересные вопросы, но не такие животрепещущие.
  
  К сожалению, пока пленника разговорили, стемнело. Так что группа захвата покинула замок и направилась на юг только следующим утром.
  
  Уехали в общей сложности три девятки воинов плюс девятка обеспечения и связи.. Да ещё шестеро егерей из бывших браконьеров, которые не находились в этот момент на спецзадании со своими товарищами, а были оставлены в замке как раз на подобный случай. И два приданных мага - о Дриен и Алиса. Зи Крейн остался в замке. Я бы мог и его отправить, но решил, что бывший коннетабль больше нужен здесь, в месте, где осуществляется стратегическое планирование, а не в составе группы, выполняющей, в сущности, заурядную полицейскую операцию. На командование группой поставил ал Вэйсса. Наблюдать за ним приставил Иниса. 'Под прикрытием', конечно. В качестве одного из обслуги.
  
  Группа покинула замок на рассвете. Потянулись часы ожидания. Связь, связь... Как не хватает нормальной связи! С ней в этом мире туго. В 'Цивилизованной части' мира если не мгновенная, то достаточно быстрая передача сообщений осуществляется через Порталы. Понятно, что работающий Портал есть не в каждом доме и даже не в каждом замке. Поэтому к доставке писем привлекаются и обычные курьеры, и как обычные, так и не очень - голуби.
  Те, для кого не по карману услуги не только портальной связи, но и курьера, могут черкнуть письмецо и передать его адресату с оказией - попутным торговым караваном.
  
  В войсках и на флоте сверх перечисленных способов передачи информации пользуются примитивными гелиографами, а в такой глуши, как моё баронство, для передачи сообщений о вторжении врагов служат банальные костры. Ночью костер даёт свет, днём - дым. Но средство связи это мало того, что неинформативное - сколько врагов, как вооружены, куда идут? - но и ненадёжное. А вдруг туман? Или враги подобрались незаметно и вырезали 'костровую релейную станцию'? А то и не одну? А голубь, посланный с более подробным сообщением, перехвачен вражескими соколами?
  
  Я уже думал об этой проблеме. Сейчас в баронстве не было даже гелиографов. И барон не помнил, чтобы они здесь когда-нибудь были. Но в одном из расчищенных от мусора подвальных помещений обнаружились аж два таких устройства. К сожалению, с разбитыми зеркалами. А зеркала в этом мире - удовольствие дорогое. И денежку на них я зажал, так же, как и на увеличительные приборы.
  Но оказалось, что мой знакомый Хиндуил, который сейчас неплохо наживается на моих магических заготовках, владеет и секретом изготовления зеркал, и рецептом получения оптического стекла. В результате долгого торга удалось уговорить его 'поделится' и технологией, и специалистом-подмастерьем, который должен был помочь всё это освоить. Причём сначала было старый скряга выставил условие не продавать готовые изделия 'на сторону'. Но потом я уговорил его на процент с продажи. Под угрозой сменить посредника в продаже магических заготовок. Тем более, что не такие уж передаваемые технологии и секретные.
  
  В общем, договорились. Подмастерье с секретами в голове прибыл только на днях, и, естественно, никакого производства ещё организовать не успел. И, наверное, не скоро ещё организует.
  
  Придётся, наверное, таки прикупить готовых зеркал на укомплектование хоть пары-тройки гелиографов. А свои потом буду ставить на немного другие средства связи - прожекторы оптического телеграфа. Который будет объединён с семафорным.
  Да, у такой связи, в принципе, те же недостатки, что и у костров. Но и преимущества есть. В частности, возможность передачи подробной информации. Фундаменты телеграфных башен вдоль участка тракта от таможни у границы с баронством Экрен до Мёртвого Города уже закладываются. Так что к весне, а то и раньше, буду с телеграфом. Хоть с таким. Если, конечно, за это время ничего не случится. Типа набега тех же горцев. Ох, чую, не зря их шпионы по баронству шастают!
  
  Жалко, что радиосвязь забацать не получится. По крайней мере, за отведённое мне в этом мире время. Разве что телефон в замке провести... Так там тоже куча всего: электричество, провода, изоляция, сами телефонные аппараты, коммутация...
  Алиса обмолвилась, что своей Академии электричество проходила. Попросил у неё конспект лекций, а лучше, какую-нибудь книгу по этой теме. Может, хоть что-то из необходимого мне по электрической части в этом мире уже придумали?
  Странно, что никакой магической мгновенной связи здесь нет. По крайней мере, ни Алиса, ни о Дриен о ней ничего не знают. Да и вообще местные заклинания довольно примитивные.
  Нет, надо же! Я уже от магии нос ворочу! Примитивная она-де! Зажрались вы, достопочтимый барон ди Эррис, зажрались! Или перечитались земных книжек о выдуманных магических мирах, в которых тамошняя магия как-то подозрительно напоминает современные земные технологии.
  А реальность - она, как всегда, почему-то сильно отличается от фантазий.
  
  
  Вот именно. Пока я тут фантазирую на тему связи, кто-то реально ловит вражескую спецгруппу. Или наоборот. Эхх! Надо было поехать с ними! В конце концов я здесь единственный могу чуять опасность с безопасного расстояния.
  Каламбур. Но правда. Наверное. Не хватает статистики для уверенных выводов.
  
  Голубь с посланием от ал Вэйсса прилетел только ближе к вечеру, когда я уже был готов нарезать круги не только по полу своей комнаты, но и по стенам и потолку. В привязанной к лапке пернатого почтальона записке Дорк сообщал, что противника в указанном месте не оказалось. Но следы недавнего пребывания людей имелись. Похоже, горцы спешно покинули это место ещё вчера. Понятно. Значит, кроме взятого нами шпиона был ещё минимум один. Который страховал его, а потом ускакал с сообщением к своим. И командир разведчиков, получив сообщение о захвате одного из своих бойцов, решил не рисковать, а немедленно сниматься с места и отходить к своим.
  Ну что ж. Правильное решение. И пленный - молодец. Продержался под пытками ровно столько, чтобы дать своим товарищам фору почти в день. Теперь их практически не догнать. Ведь беглецы будут гнать изо всех сил, а преследователи - передвигаться осторожно, опасаясь засады.
  
  В принципе, этот вариант развития событий был предусмотрен. И на 'военном совете', предшествующем отправке группы захвата, приняли решение противника не преследовать. По крайней мере, всем отрядом. Хороших воинов у меня мало, магов и того меньше. А при преследовании велик риск нарваться не только на засаду, но и не контрудар превосходящих сил горцев. В таком случае потери у нас гарантированы.
  Между прочим, на совещании рассматривалось и такое, маловероятное на мой взгляд предположение, что своего разведчика враги нам подсунули специально. Как раз для того, чтобы частью перебить, а частью пленить посланных по указанному им адресу людей.
  Лично я думаю, что если бы это предположение было правдой, нашу группу встретили бы ещё на пути к развалинам. С другой стороны, кто его знает, что на уме у этих горцев.
  
  В общем, наша группа возвращалась. Но не вся. Шестерых егерей таки отправили по следу. Надо всё-таки по возможности узнать, каким маршрутом незваные гости попали в наши края.
  
  День да ночь - сутки прочь. На следующий день группа ал Вэйсса вернулась. А браконьеры-егеря бесследно растворились где-то в предгорьях. Почтовых голубей они с собой не взяли - тихушникам-следопытам лишний груз ни к чему. Да и не до ухода за птичками. Так что что у них там, да как - теперь можно будет узнать только когда вернутся. Если вернутся.
  
  Нет, всё-таки связной голубь не помешал бы. Или связной ворон. Или коршун. Магических связных мобильной группе при себе держать не надо. Я отсюда птичку пошлю, она найдёт человека с маяком, тот передаст сообщение, и отправит крылатого посыльного обратно. Здорово!
  Но дорого, блин... В принципе, голубя я потяну... Только вот продать ещё одну 'зелёную' заготовку. А вот ворон или коршун мне не по карману. Решено - покупаю голубя!
  
  Поимка горского шпиона, кроме того, что подтолкнула меня к покупке магического связного, имела своим последствием ещё и прекращение прогулок с дамами вне замковых стен. Ну вот... А счастье было так близко!
  Теперь всё вернулось на круги своя. Баронессу я видел исключительно на обедах, а её компаньонку - реже, но в гораздо более тёплой обстановке. Надо что-то придумывать для дальнейшего развития отношений. Но что? Не в подвал же её на прогулку водить!
  Кстати, о подвале: ведущие куда-то вниз из донжона круглые шахты до сих пор продолжали освобождать от мусора. Вроде бы уже почте все подвальные этажи прошли, но заканчиваться эти 'трубы' не собирались.. Хотелось бы верить, что они не той же глубины, что и водопроводный колодец. Направленная в него замкоизмерительная группа намеряла до дна больше полукилометра. Между делом они обмеряли и промежуточный резервуар. А так же вычислили его расположение относительно замковых построек.
  Получилось, что трубы из этой пустой подземной цистерны выходят на поверхность где-то в районе прачечной. В принципе логично. Вода - прачечная. Правильная связка. Вот только в подвальном помещении 'минус первого этажа' никаких труб не наблюдается. Спёрли предшественники-бароны, или трубопровод поднимается вверх не по вертикали?
  Дабы прояснить этот вопрос, я самолично спустился в подвал на самый нижний из доступных этажей, и, сверяясь с планом, попытался определить, в каком направлении надо разгребать завалы хлама, чтобы наткнутся на трубу.
  Однако в результате приказал 'копать' совсем в другую сторону. Вот что-то меня туда потянуло! Хочу, и всё! Надеюсь, это действует интуиция, и в конце концов мои зэки-археологи докопаются до какого-нибудь клада. Гм... А не до кнопки самоуничтожения замка.
  
  'Потянуло' меня... 'Потянуло'... А ведь была уже такая ситуация. Когда я лазил в колодец. Вот только там никаких дверей не наблюдалось. 'Тянуло' прямо в стену. С другой стороны - в замке потайных, не видимых при беглом осмотре дверей, чуть ли не больше, чем обычных. Может, и там такая. Надо только найти, на что нажимать, чтобы открылась. Надо бы сходить. Но не сегодня. Завтра. Ибо целый день лазить по подземельям - это перебор.
  Додумав эту мысль, я начал подниматься наверх. В очередной раз поминая незлым тихим словом местных богов по поводу отсутствия в замке лифта. С другой стороны - какое богам дело и до лифта, и до замка?... И до меня.
  Спасение утопающих - дело рук самих утопающих. И есть у меня одна идея... Тем более, что обнаруженную в донжоне 'недокументированную' лифтовую шахту раскопали уже полностью, до дна. Грех её не использовать.
  Кстати, шахта та тоже странная. Полностью глухая. Без окон, без дверей. И если по 'этажам', как 'над', так и подземным видно, что двери когда-то были, просто потом их зачем-то заложили, то в самом низу, где лежит какая-то плита, наверное - всё, что осталось от лифта, никаких дверей нет. Тоже потайные? Или действительно нет? Надо бы и туда слазить. Но как нибудь потом. У меня эти подвалы и потайные переходы и так уже вот где сидят...
  Наверх, наверх! На белый свет! Уровень, на котором в пыточной проходил очередной допрос пленного, проскочил, не останавливаясь. Заходил я уже сюда. Чтобы своими глазами посмотреть на горца, и проверить его насчёт опасности.
  Посмотрел. Проверил. Горец, как горец. Без оружия и в кандалах не опасен. А значит и не интересен. Сейчас из него уже выжали всю 'военную' информацию, и теперь качают, так сказать, общеполитическую и экономическую. Взаимоотношения в племени и между племенами, имена главных, их взаимоотношения, урожай, торговля, традиции...
  Вроде мелочи - а важные. Жаль, пленный всего один. Может врать всё, что захочет, и не проверишь, не прокачаешь на несоответствиях с другими показаниями. И моя интуиция молчит. Похоже, она сообщает только об опасности. Работать, как 'детектор правды', увы, не может.
  
  Выбравшись на поверхность, я узнал, что прибыл очередной караван с зерном и наёмниками. Гм... 'С зерном и наёмниками'. С другой стороны, ну а что? И то, и то - товар. Также с этим караваном наконец-то приехал заказанный и оплаченный 'магический радар'.
  Обмен артефакта на деньги, между прочим ... Это была песня. В духе гангстерских фильмов, в которых одна банда меняет у другой чемодан с долларами на чемодан наркотиков.
  Ну да Боги с ним, с этим обменом... Сейчас мне больше интересен результат. Получив новую 'игрушку', я начал носиться с ней по замку, словно ребёнок с игрушечным пистолетом.
  Нет, ну про 'ребёнка' я, конечно, немного преувеличил, но состояние примерно такое же. Направил 'радар' на одного, на другого... Обычные люди. На одного из охранников... Ага! 'Видит' артефакты. Шесть бытовых, и два боевых. Правильно! 'Зажигалки' револьвера, амулет защиты и 'щит'.
  Прошел 'на производство', где о Дриен сейчас упрочнял, соединял, и вообще трудился, не покладая рук.
  Выйдя за замковые ворота, задержался у 'танков' - Армайсов. Правый... Левый... Ничего. Ни магии, ни магических артефактов. В магозрении танкообразные каменюки тоже выглядят мёртвыми каменюками.
  Ладно. Идём дальше. Вот и 'сверлильный цех'. А вот и о Дриен. Возится около уже почти готового токарного станка.
  И что у нас на радаре? Ага... Маг обыкновенный, третьей степени. Всего степеней, как и следовало ожидать - девять. Есть ещё ему, куда расти. Хотя... Если в таких-то годах, всё ещё третьей степени - скорее всего, уже и не 'вырастет'. Либо достиг своего 'потолка', либо нет желания или возможностей (то есть - денег). Надо б с ним как-то поговорить на эту тему. Но не сейчас. Сейчас на серьёзный разговор я не настроен.
  О Дриен, похоже, заметил моё состояние. Разулыбался, зараза.... А может, радость - по другому поводу. Ведь теперь дежурства магов по проверке прибывающих в замок отменяются.
  Всех будут проверять люди Финдиса с этим 'радаром' в руках. Кроме того, потыкают им в каждого, уже живущего в замке. И у его стен. Да и сами стены тоже неплохо было бы 'просветить'.
  А ещё - Финдис теперь сможет спать спокойно по ночам . Не опасаясь, что моя очередная пассия отправит меня на встречу с Богами. В принципе, я и до сего момента был защищён - на яд укажет перстень, от физической и магической атак защитит цепочка. А теперь ещё и добавилась возможность предварительно проверить ночную гостью на предмет наличия маггии и опасных артефактов.
  В общем - да здравствует тайна личной жизни!
  
  
  Короче, игрался я артефактом до самого вечера, а вечером ко мне пришла Лия. Повезло ей. На радостях я оторвался так, как давно не отрывался. Наверное, даже в первое её... гм, посещение моей спальни. Короче, ночь прошла... эээ... в плодотворном сотрудничестве, а утром пошатывающаяся, но довольная дама уковыляла к себе, то есть к баронессе, отдыхать.
  Хорошо ей. А мне отдыхать некогда. Позавтракал, собрался - и в колодец. Как вчера и планировал. Магов с собой брать не стал. Ещё учудят чего-нибудь снова... Да и незачем им смотреть, как я буду биться головой о стену. Надеюсь, в переносном смысле...
  
  Где именно я в прошлый раз почуял 'зов из стены' - сейчас уже не определишь. Витки лестницы никто не считал. Направление 'зова' тоже не понятно. Так что я просто спускался потихоньку вниз. На всякий случай 'включив' магозрение. Прихваченный с собой 'магический радар' пока не задействовал. Включу, как буду подниматься обратно.
  Первый виток лестницы, второй... Пятьдесят третий... Сто тридцать пятый... Ничего не происходило. Надо было тогда хоть мелом крестик на стене нарисовать... Чтобы сейчас спокойно топать до нужного места, не вслушиваясь в свои ощущения, и не вглядываясь магозрением в стены и ступеньки.
  Несколько раз останавливался, вроде что-то почуяв. Оно? Нет, не оно. Показалось. И дальше. И снова замереть... И снова ничего... Телохранители (а куда ж без них? Это магов я могу с собой не пригласить Но не бодигардов), глядя на такое моё поведение, явно занервничали, и тоже начали чаще озираться по сторонам.
  
  Вот! Наконец-то я добрался до нужного места. Точно - оно. Как говорится - и зовёт, и манит... А в магическом зрении - ничего. Странно... Может, действительно надо 'ткнуться носом в стену'? То есть приблизиться к ней до упора...
  Попробуем... Ой! Что это?! Только я собрался 'понюхать' стенку колодца, как она вдруг как бы 'поплыла', и из неё появилось... Нечто. Я автоматически сделал шаг назад, и уперся спиной в перила. Хорошо всё-таки, что Финдис приказал их поставить. А то пикировал бы уже вниз...
  Быстрый взгляд на охранников... Нет, ничего не видят. Выключить магозрение... И я ничего не вижу. Включить. Вот оно.
  В голове послышалось что-то вроде удовлетворённого: 'Пришел.'... ... и ритмично колыхающееся переплетение цветных пятен и линий , размером примерно с как раз проплывающую мимо нас вниз бадью для воды, ринулось прямо мне в лицо.
  Назад отступать было уже некуда - разве что сигануть через перила. Поэтому я бочком-бочком поднялся на пару ступенек вверх. И остановился. Ибо непонятная хрень, не долетев до моего носа всего лишь на ладонь, сначала отпрянула назад, а потом принялась нарезать вокруг меня круги по замысловатым траекториям. 'Словно щенок при виде вернувшегося домой хозяина' - пронеслось в голове.
  Каковая голова сейчас, кстати, крутилась чуть-ли не на триста шестьдесят градусов, пытаясь уследить за непонятной фиговиной.
  Телохранители явно всё так же ничего необычного не видели. Кроме моего поведения. И его им было достаточно, чтобы синхронно активировать щиты и выхватить пистолеты.
  Я поднял руку.
  - Спокойно.
  Фиговина при звуках моего голоса замерла на месте. Что-то с её стороны... Озадаченность? Рыскнула вправо. Зависла. Влево. То же самое. Плавно поднялась вверх. И как будто бы вздохнула. Интересно. Эмоции? Мысли? У этого непонятно чего?
  Вот, 'настроение' вроде сменилось. Удовлетворение?
  Пульсирующий 'клубок' опустился на уровень моего роста... Завис напротив лица.. Вглядывается?. Повисел неподвижно пару ударов сердца... И ринулся, кажется, прямо в глаза!
  Всё вокруг потонуло в ослепительной вспышке света...
  
  Телохранители мне потом рассказали, что я закричал и упал на ступени. Не знаю насчёт крика... Не помню. А вот падение помню. Только тогда мне казалось, что я таки перемахнул через перила и лечу вниз, к подземной реке. Может, и заорал что-то такое ... А кто бы не заорал?
  И самое главное, лечу это я лечу... И чувствую рядом это... это.. насмешку, что ли? Весело ему... А потом: 'разбирайся...' И 'заходи ещё'.
  И всё. Ощущение чужого присутствия пропало. Но мне ещё понадобилось время... Минуту-полторы - опять-таки со слов охранников. Мне показалось - целая вечность.
  Да, мне потребовалось время, чтобы понять, что надо отключить магозрение.
  
  Уфф! Оказалось, что я таки никуда не падаю. То есть уже упал, и сижу на ступеньке, поддерживаемый под ручку бледным, как полотно, телохранителем. Второй, такой же бледный, вертит стволом туда-сюда. Ещё пальнёт ненароком...
  
  И тишина...
  Я попытался осознать, что же собственно произошло. Тщетно. Снова включил магозрение, предварительно на всякий случай отодвинувшись от края лестницы к стеночке. Блин! Ощущение, как будто смотришь через тепловизор на огонь! Выключил. Проморгался... О! У меня ж маградар есть! Достал. Поводил туда-сюда... Ничего. И никого. И хрени этой не видно. Да, именно хрени! Ибо фиговиной называться эта... Это... в общем - недостойна! Или недостойно... Ну да не суть важно.
  Важно, что моё и без того неважное магозрение, похоже, испортилось окончательно.
  Проверка. Вкл-выкл. Всё то же. Ну и что теперь сделаешь... Плюнул, и приказал подниматься наверх.
  
  
  Последующие дни показали, что магозрение восстанавливаться не собирается. Обидно. Досадно. И ведь, что называется, сам виноват. Как говорится, 'любопытной Варваре...'. Вот и зачем мне было опять лезть в этот колодец?! Ведь хоть какая-то была польза от 'магоауровидения' - мог определять затаившегося в засаде врага дальше, чем маги, и раньше, чем враг мог бы до меня дотянуться. А теперь? Всё! Осталась только интуиция, дающая лишь направление на опасность. Но ничего не говорящая о роде опасности и расстоянии до неё.
  А может, и интуиция уже не работает? Случая-то проверить её никак не подворачивается...
  
  В общем, настроение образовалось мрачное. Даже долгожданное окончание постройки токарного станка не порадовало. Тоже мне, чудо техники. Гудит, воет, трясётся... Точность никакая.
   Ходил раздраженный, срывался на подчиненных без причины. Нет, не постоянно, конечно. Старался держать себя в руках... Но время от времени таки бывало - устраивал разносы за вроде бы мелочь.
  Попробовал отвлечься на наконец-то переданные мне Алисой конспекты по электричеству.... Угу. Сильно тут отвлечёшься. Да и не было в них ничего такого особого. В основном рассматривалось 'магическая электрика' - молнии там всякие, в том числе и шаровые...
  Из немагических электрических приборов опознал разве что электрофорную машину да генератор ван дер Граафа. Ну, понятно. А что ещё надо для лабораторных занятий магам, подвинутым на молниях?
  Заинтересовало меня лишь упоминание о неких магических электронакопителях: То есть, то ли конденсаторах, то ли аккумуляторах, заряжаемых магически. Ведьмочка их видела и даже как-то сама заряжала на одном из практических занятий, но что оно было и как... Сказать не могла. В этом мире ни о вольтах, ни об амперах понятия не имеют. Тем более студентки, у которых не электричество в голове. А совсем другое...
  Попробовал выпросить в магакадемии один такой девайс во временное пользование для опытов. Не дали. Поинтересовался, во что обойдётся покупка - заломили цену, что мама не горюй... Жаба задавила покупать. Пусть подавятся! Обойдусь!
  А может и не обойдусь... Вот если нет - тогда куплю.
  
  На всякий случай поинтересовался у о Дриена. Нет. Такого артефакта он делать не умеет. А ещё маг называется! Кстати, помощи с восстановлением магозрения я у своих магов попросил на следующий же день после посещения колодца. О хрени, которая вызвала 'магическую слепоту', умолчал. Есть у меня подозрение, что она может быть причиной, по которой столько народу вдруг возжелали смерти старого хозяина замка. Дабы завладеть этой... Этим... В общем, чем-то ценным. Наверное - ценным. Хотя пока от 'этого' я вижу один только вред.
  Короче, о Дриен и Алиса, ознакомившись с сутью проблемы, только развели руками. Маг даже не выдал своего коронного 'надо подумать'. Остаётся только надеяться, что оно само как-то 'рассосётся' со временем.
  И что я до этого светлого будущего доживу.
  
  Хотел было с горя устроить небольшой запой, но как-то удержался. Как - сам не знаю. Чудо! Боги явили чудо! Вместо этого припомнил вроде как услышанное от колодязной хрени напутствие 'разбирайся', и попытался, соответственно, разобраться.
  Итак, что мы имеем? Хрень явно понимала, что результатом её действий я буду недоволен. Это первое. Второе: она была уверена (ну, или у неё были основания полагать), что с этой проблемой я смогу справиться сам. Без посторонней помощи. Отсюда извечный вопрос: что делать?
   Метод 'борьбы' с магическим зрением я знаю один: замедление его процесса его активации с тем, чтобы разобраться в механизме собственно включения. И вроде как это я уже прошел. По крайней мере, магозрение сейчас включается-выключается по моему желанию. Попробовать замедлить процесс ещё сильнее ? А что мне ещё остаётся делать?..
   Одна беда: обучающий артефакт я использовать не могу. Как и предупреждал о Дриен, сдох он во время обучения меня работе с 'искоркой'. Но задачу свою выполнить успел.
  Теперь на помощь магической штуковины рассчитывать не приходится. Сам. Всё сам. Ну что ж, в медитации я за последнее время поднаторел, какие процессы в организме замедлять-разгонять, знаю. Вперёд! Дорогу осилит идущий!
  Точнее, в данном случае - сидящий или лежащий. Медитировать на ходу у меня пока как-то не получается.
  А вот сидя или лёжа - за милую душу! Вот только, как я ни двигал туда-сюда 'ползунки' параметров организма, отвечающих за включение-выключение магозрения - ничего не выходило. Ну и ладно - в этом мире у меня мало чего получалось с первого раза. Разве что только что-нибудь ненужное...
  
  А пока я боролся с последствиями собственных глупости и легкомыслия, жизнь шла своим чередом.
  Прошел ещё один месяц, в замке снова сменился жрец. Сменился-то он сменился, но такое впечатление, что очередной священнослужитель был братом предыдущего. Те же повадки, то же поведение, те же два ученика вместо 'стандартного' одного. Однако, такого переполоха, как в прошлый раз, новый жрец уже не вызвал. Ко всему привыкаешь, привыкли и к этой непонятной гипотетической угрозе.
  
  Объявились егеря, посланные вдогонку разведчикам горцев. Вернулось только четверо. Двоих они потеряли, нарвавшись таки на засаду. Но примерный маршрут отхода горцев срисовали. Вплоть до неизвестной нам ранее тропки через ближайший горный хребет.
  Вернувшихся с задания, естественно, наградили, а по результатам всего 'происшествия с горцами' установили постоянный наблюдательный пост в тех самых южных развалинах, где они заседали, и у подножья хребта - недалеко от разведанной тропки.
  
  Ученик Хиндуила, прибывший налаживать производство зеркал, приступил к работе. Первым делом заказал необходимые инструменты и оборудование. Ну, 'инструменты' и 'оборудование' - слишком громкие слова для этих примитивных вещей. Часть необходимого изготовили сами, часть закупили. Материалы, в частности ртуть, тоже пришлось покупать. Оказалось, что зеркала здесь ещё ртутные, а не уже серебряные.
  Как только я услыхал слово 'ртуть' - сразу сделал стойку. Значит, можно получить гремучую ртуть для капсюлей! Как это я раньше не догадался поспрошать того же Хиндуила про 'жидкий металл'? Ну теперь-то ошибку исправил: сразу насел на алхимика с требованием немедленно мне нахимичить гремучей ртути.
  Разговор, правда, у нас происходил в стиле 'моя-твоя не понимай'. Вввиду несовпадения земных и местных химических терминологий пришлось объяснять, что я хочу, чуть ли не жестами. Пару раз по ходу ввернул выражения из 'великого и могучего', принятые моим собеседником за неизвестные ему алхимические термины.
  Мдя, прикольно будет, если в этом мире гремучая ртуть с моей лёгкой руки будет называться... Гм. Надо потом проконтролировать, как её этот... обзовёт. С другой стороны - местные не поймут, а если когда-нибудь потом в этом мире вдруг появится ещё кто-то из мира моего - это будет нечто вроде моего привета потомкам-землякам. Так что, может - пусть будет?
   Ещё одним следствием появления в замке алхимика явилась передача ему алхимической лаборатории, в которой до этого проходили мои занятия по магии. 'Школа' же переехала в другое подвальное помещение. Подальше от этого. Алхимики, они такие алхимики... А ну как рванёт?
  
  В новый 'учебный класс' из старого переехали один стол, три стула, да тот самый подсвечник с негорящей свечой и зависшей над ней горошиной магической защитной сферой. До сих пор работающей, кстати. Ну да обещанная двух- а то и трёхлетняя гарантия ещё не кончилась...
  Собственно, вот и вся мебель. С другой стороны, а для занятий мне больше ничего и не нужно. Вообще-то, и помещение-то отдельное не нужно. Могу создавать свои микромагические конструкции где угодно. Но этому 'где-угодно' решительно воспротивилась Алиса. Только в отдельном помещении и только под присмотром учителя.
  Бюрократка...
  
  В общем, моя 'магическая учёба' всё так же продолжалась, как и раньше, хоть и в другом месте, и всё так же толку с неё не было никакого.
  
  А вот в оружейном деле наметился прогресс. Мои мастера наконец-то освоили технологии производства оболочечной пули и составной гильзы. То есть у меня теперь есть унитарные патроны, пусть и не из лучших.
  Осталось только сделать под них оружие. Сейчас проходят испытания стволы с разным шагом и глубиной нарезов. Как закончатся, сразу переделаю револьверы себе и охранникам. И потихоньку буду лепить винтовку.
  Вообще, с другой стороны, не очень здорово получается с этим оружейным техническим прогрессом. Люди не успевают нормально овладеть одним оружием, а на смену ему уже приходит другое. Да, более совершенное, согласен, но под него надо снова переучиваться. И ещё раз... И ещё... И ещё много-много раз...
  Нет, думаю, 'много-много раз' таки не будет. Наверное, на унитарном патроне с цельнотянутой гильзой надо со всем этим притормозить. Хотя пока до цельнотянутой гильзы ещё далеко. Может быть, дело застопорится ещё до неё.
  
   Ну да не оружием единым... Со станочным парком, например, происходит то же самое. Не успевает встать в строй один станок, как тут же начинается строиться другой, более совершенный. В работе уже третья модель сверлильного станка, и вторая - токарного. Фрезерный ещё и первый не построили... Прокатный и волочильный станы, наверное, будут готовы раньше. После их ввода в строй можно будет заняться паровой машиной и изготовлением медной проволоки. Последняя - на будущее. Как руки дойдут до электричества - пригодится.
  
  Ситуация, конечно... Хоть смейся, хоть плачь. Электричества нет, но клепать можно такие вещи, о которых на земле ещё и не мечтают. По моему приказу, например, изготовили четыре медных диска сантиметровой толщины и по полметра в диаметре. Посредине просверлены два отверстия. В общем, на вид что-то вроде 'пуговиц' для великана.
  Провозившись с неделю, я превратил каждую пуговицу в 'желтую' магическую заготовку. После чего озадачил о Дриена и Алису внедрением в них заклинаний левитации. Пообещали за две-три недели справится.
  Вот так. Прикручу эти 'пуговицы' снизу к платформе, поднятой из раскопанной лифтовой шахты, подведу управление. И будет у меня в замке наконец-то магическо-левитационный лифт. Как говорится, 'маглев' по-местному.
  
  Жаль, что таких магических девайсов много не наделаешь. То есть наклепать и накупить артефактов как раз относительно легко... Но вот потом их надо периодически подзаряжать. И вот с этим вырисовывается проблемка.
  Заряжать артефакты могут только маги. В моём распоряжении их всего три. О Дриен и Алиса, как 'зарядные устройства', имеют пределы работоспособности. Зи Крейн вообще ничего заряжать не может. У него при попытке зарядки артефакты тупо взрываются. А заряжать их на стороне дорого. И опасно. Во-первых, могут не вернуть, особенно если артефакт редкий и дорогой, а во-вторых, информация о том, чем именно я владею, утекает, и может вызвать... Скажем так, ненужную активность охотников за чужим добром.
  
  Так что увеличить 'парк' имеющихся у меня артефактов я могу ещё ненамного. И надо тщательно выбирать, какое из новых приобретений мне нужно по-настоящему, а без какого можно и перебиться.
  
  Вот магический голубь-связной, например - вещь в хозяйстве нужная. И я его почти купил. Уже и деньги собрал, и птичку присмотрел...
  Но тут судьба в лице знакомых мафиози, ранее 'подогнавших' мне магорадар, сделала мне то-ли подарок, то ли гадость...
  
  В общем, пришло мне с очередным караваном сообщение, что ребята нарыли где-то офицерский 'алхимический бак' империи Ортан. И предлагают купить. За смешные деньги. Ну да, 'смешные'. Дороже связного, между прочим.
  
  'Нарыли' - это в прямом смысле. Империи Ортан нет вот уж как тысячу с хвостиком лет. Однако артефакты, разработанные и применявшиеся в ней, до сих пор существуют. И некоторые даже работают.
  Именно что 'некоторые'. Работают единицы, и стоят они баснословные деньги, потому как технология их производства утеряна. И добывают эти раритеты 'чёрные копатели'. В местах, где когда-то стояли великие города, гремели великие битвы, и ли просто находились кладбища.
  А теперь почти вся территория некогда великой империи - и есть сплошное кладбище. Унылая песчаная пустыня, где ветер воет над раскалёнными барханами, скрывающими остатки былого величия. М-дя... Sic transit gloria mundi
  
  Да. Но в общем песня не о том. Один из артефактов империи - 'офицерская аптечка'. Сложный составной алхимически-магический артефакт. Состоит, во-первых, из собственно аптечки, выполненной в виде наруча. Кстати, выполняет функцию и собственно наруча. Причём лучше, чем аналогичный элемент современных доспехов. И во-вторых - того самого 'алхимического бака'. То есть контейнера - 'синтезатора' лекарств или наноботов, или чёрт знает чего, чем эта аптечка лечила. В настоящее время все известные рабочие 'баки' синтезируют только лекарства. Они же 'Эликсиры'. Чуть ли не чудодейственные и очень дорого стоящие на местном фармацевтическом рынке.
  
  Казалось бы - надо брать. Тем более, что цена для этого класса артефактов действительно была предложена из серии 'дешевле только даром'. Но... Почему-то всегда есть 'но'.
  
  Для начала - 'белый' бизнес по торговле артефактами сгинувшей империи застолбили граничащие с её бывшей территорией королевства. В том числе и королевство Драгор, в коем и находится моё баронство. Пустыня поделена, там копают одни, тут - другие... А 'чёрные копатели' - вне закона. Я бы даже сказал - очень сильно вне закона. Даже за нахождение в пустыне вне установленных караванных маршрутов полагается казнь. За владение 'черным' артефактом, пусть и в нерабочем состоянии - аналогично. Плюс в обоих случаях казнь предваряется пытками, в ходе которых выясняется, откуда или от кого взялся артефакт, и кому он предназначается.
  Всё это, правда, чисто теоретически. Барон в эти дела не лез, и как оно там всё устроено на самом деле, не знал, но я так предполагаю по опыту своих двух жизней, что 'чёрные' копатели делятся на две части: 'свои', которые исправно отстегивают кому-то процент с добычи или просто стабильную 'плату за пользование пустыни'... И 'левые' залётные искатели сокровищ и приключений. Вот против них-то карательная машина государства и разворачивается во всю мощь. Да, про 'своих': Сильно подозреваю, что на чёрном рынке сбывается и определённая 'неучтённая' часть добычи 'белых', официальных 'археологов'.
  Однако это всё лирика. Мне от того, какими именно копателями добыт артефакт, 'прикормленными', или нет - ни холодно, ни жарко. Хотя нет, вру. Лучше, чтобы были 'неприкормленные'. Тогда информация обо мне, как о покупателе, дойдёт до 'компетентных органов' не сразу, а может и вообще не дойти. В противном случае, сдается мне, 'продавцы' сольют инфу по инстанции с практически стопроцентной вероятностью.
  
  М-дя... Уже только всего перечисленного достаточно, чтобы отказаться от сомнительной покупки. А есть ведь ещё и второе 'но':
  Этот чёртов бак, в отличие от сказочной лампы Аладдина, активируется не простым трением по его поверхности. И оттуда не выскакивает мгновенно джинн, всегда готовый к исполнению указаний текущего владельца лампы.
  Артефакт требует довольно сложного процесса активации. Я бы даже сказал - ритуала. И вот этой самой 'инструкции по включению', как, в прочем и 'инструкции по эксплуатации', у меня-то и нет. Нет этого всего и у продавца. Иначе продавали бы рабочий аппарат, а не мертвую железяку, и куда как дороже.
  Теоретически, можно купить железяку, а инструкцию докупить потом... Но практически - непонятно, сколько времени займет только поиск лица, имеющего этот документ и готового его продать. Плюс не продаст ли это 'лицо' вместо инструкции меня. Тем самым 'компетентным органам'. Ведь понятно, что покупать инструкцию по эксплуатации чего-то за ТАКИЕ ДЕНЬГИ (кстати, как бы за неё действительно не пришлось отвалить больше, чем за сам артефакт) никто, у кого этого 'чего-то' нет, в здравом уме и трезвом рассудке не станет.
  Кроме того - одной инструкции мало. Нужен специалист, сумеющий активацию произвести. В условиях строжайшей секретности, само собой. А потом ещё специалист по эксплуатации. Такой же весь из себя секретный. То есть к 'чёрному' артефакту мне ещё потребуются 'чёрный' (в смысле- подпольный) маг, и 'чёрный' в том же смысле Целитель. А может, ещё и чёрный алхимик в комплект к этим троим понадобится.
  
  И апофеозом в списке возражений против покупки является тот вакт, что работоспособность артефакта вовсе не гарантирована. Железяка может после тысячи лет простоя вообще не 'завестись'. А если заведётся, то заработает не на полную можность. Из известных десятка с хвостиком рабочих 'баков' большинство выдаёт по одному Эликсиру, три или четыре - варят зелья по трём рецептам, и лишь один бак выдаёт целых пять волшебных микстур. Причём, судя по их действию - воистину волшебных.
  
  Резюме: Не стал бы покупать этого кота в мешке ни за что и никогда!
  Если бы не находился... Гм... В той ситуации, в которой нахожусь. В этом мире тоже есть легенда, точнее, легенды о Панацее. И одна из этих легенд гласит, что 'лекарство от всех болезней' может изготовить вот этот артефакт. Многие даже подозревают, что не только может, но и готовит, но... не для простых смертных.
  Понимаю, что это бред. Но не в моём положении можно пренебречь хоть малейшей, хоть микроскопической возможностью отложить надвигающуюся с неумолимостью парового катка Смерть.
  
  Покупаю.
  
  ***************************************************************
  
  Легко сказать, конечно... 'Покупаю'. Тут эпопея будет покруче, чем с магическим детектором. Не только покупку, но и доставку надо организовать с соблюдением максимальной секретности. Желательно, чтобы перевозчик (или лучше - цепочка перевозчиков) сам не знал, что и кому он везёт. То есть перевозчиками должны быть не мои люди. Но мои люди должны быть рядом, чтобы контролировать процесс. А лучше, чтобы контролировали тоже не мои люди, а мои - контролировали уже контролёров.
  Уфф! Что-то я слишком сложно замутил. Чем больше в системе звеньев, тем выше вероятность отказа. Может, не стоит всё так усложнять?
  Может и не стоит... Ладно, время ещё есть, обдумать план успею. На досуге... Ибо мелких повседневных дел накопилось немеряно. То же производство, где теперь возиться приходится не только с металлом, но и со стеклом.
  Загорелся идеей сделать кроме зеркал ещё и подзорную трубу. И, как обычно, сразу напоролся на трудности. Нет, принцип действия трубы я знаю. Как изготовить линзы - тоже. Вопрос в том, какие именно линзы нужны - ибо я помню только общую картинку, а не расчётную формулу. Или формулы - фиг его знает. Всё помнить невозможно. Особенно если и не знал. Так что вариантов дальнейших действий два. Первый: купить всё же эту жутко дорогую местную трубу, и дальше клепать её дешёвые китайские, то есть, сорри, эррисские копии. И второй: Действовать путём научного тыка, изготавливая разные линзы и выбирая из получившейся кучи подходящие. Не подошедшие - выкинуть.
  Склоняюсь к первому способу. Так быстрее. А времени у меня мало. Впрочем - денег тоже. Надо, наверное, как-то искать выход на рынок заготовок в обход Хиндуила. Хм. Надо искать... Давно ищу. Не находится пока...
  
  С зеркалами, Слава Богам, проще. Первые экземпляры уже готовы. Не фонтан, конечно, но мне же в них не смотреться. Тем более, что они не плоские. В первой партии, опять-таки, согласно традициям, куча брака, но один гелиограф укомплектовать удалось.
  Также слеплен первый экспериментальный образец прожектора 'магическо-оптического телеграфа. Мощный магический светильник, изготовленный о Дриеном, плюс свежеизготовленный рефлектор - и вот я могу уже подавать световые сигналы не только днём, но и ночью. Но пока только из замка, с крепостной стены - дура получилась здоровая, её по лесам-горам-буеракам не потягаешь. Для этого будет мобильная версия гораздо меньших размеров. И, к сожалению, как следствие - меньшей дальности связи.
  
  Надеюсь, этого момента ждать осталось не очень долго. Будущие связисты уже отобраны и зубрят морзянку. В двух вариантах: общепринятом здесь для гелиографов, и мой собственный оригинальный 'двоичный код'. Ага, чтобы враги не догадались. А ещё будут шифровальшики. Но это потом, потом...
  
  Пока есть и более насущные проблемы. Думаю, разведка ашгов-горцев крутилась вокруг замка неспроста. Да, сезон дождей, плавно переходящий в сезон снегов, уже не за горами, но небольшой промежуток времени для набега на баронство у сынов гор есть. Так что лучше перебдеть, чем недобдеть. Всех сервов из окрестных поселений эвакуировал в предместье. Иначе потом поздно будет.
  Тем более, тут они нужнее. Строят башни, роют противотанковые... то есть роют просто рвы, ставят частокол... Все поголовно. Не гнушаюсь использовать женский и детский труд. Не до конвенций и политесов... Тем более, здесь ООН нет, и Гаагского трибунала тоже. Никто не накажет. Ибо везде вокруг - то же самое. А то и похуже...
   Да и я сам вкалываю наравне с другими. Нет, брёвна не таскаю, каменные блоки не укладываю, землю не рою. Руковожу. И пусть мне кто-нибудь скажет, что руководить легче, чем копать ров! Прибью гада
  
  Ну а в свободное от работы время продолжаю бодаться с магозрением. Как говорится: 'если долго мучиться - что-нибудь получится'. Вот именно. 'Что-нибудь' и получилось. Выяснил, что свои 'магические поделки' - то есть, вот ту невидимую магическую фигню, которая предшествует видимым результатам моего магиченья, я начинаю 'видеть' магозрением раньше, чем всю остальную муть. Удалось отловить этот момент. И почти удалось его зафиксировать. Так что теперь я через пятое на десятое снова вижу 'маркер', и могу им управлять.
  
  Но вот стоит перейти эту грань - и снова 'вспышка', и нифига не видно. В смысле - видно столько всего, что непонятно, что именно вижу.
  Нe ничего - получилось увидеть 'маркер', получится и остальное. Для этого надо что? Правильно - тренироваться, тренироваться, и тренироваться. Чем я теперь и занимаюсь каждую свободную минуту. Даже общение с противоположным полом ограничил до минимума.
  Ну, как 'до минимума' - не чаще, чем два раза в неделю, и не больше, чем две дамы за один приём. Разве ж это много?
  
  И то нормально провести время не дадут... Вот и сейчас: только мы с 'новенькой' служаночкой, имени которой я даже не стал спрашивать - всё равно всех не упомнишь, приступили, так сказать, к предварительным ласкам, послышался громкий стук в дверь. Ну что у них там, пожар что ли?
  Крикнул в сторону двери: 'Минутку!', пассии бросил 'одевайся!'. Сам принялся натягивать штаны. Посчитав, что этого предмета гардероба достаточно, чтобы соблюсти приличия, а раз меня отвлекли от столь важного занятия - дело, наверное, не терпит отлагательств.
  Застегнув ремень, оглянулся на девицу, которая тоже уже умудрилась накинуть платье, и сейчас путалась в шнуровке, плюнул, и открыл дверь.
  
  Чтобы увидеть бледного растрёпанного запыхавшегося Иниса:
  - Горцы! Напали! - выдохнул он.
  
  КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ
  
  ***************************************************************
  
   Продолжение ЗДЕСЬ
  
Оценка: 6.35*243  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" А.Демченко "Небесный бродяга" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"