Ткачев Андрей Сергеевич: другие произведения.

Поглощение

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.44*427  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Мир уже давно и бесповоротно изменился. Все страны признали существование магии и эсперов, что могут контролировать ее проявления. Каждый хочет обладать какой-нибудь уникальной способностью, чтобы быть сильнее других. Но как быть, если ты, в отличие от всех своих знакомых, не обладаешь даже самой бесполезной силой, ты обычный человек. Что может быть хуже? Но все меняется тогда, когда ты выживаешь там, где никто не выживал. Оказывается, и ты обладаешь способностью...

  Пролог
  
  Парень и девушка сидели внутри салона машины и смотрели на звездное небо. Тишину этого момента ничто не нарушало. Каждый думал о своем и в то же время их мысли объединяло нечто общее. Они стали выпускниками и уже на следующий год должны выбрать учебное заведение, куда хотят поступить. Этот выбор мог развести их навсегда, но никто не хотел поднимать данный вопрос первым.
  Поэтому парень решил пригласить свою девушку на это ночное свидание. Не так давно в сети он нашел новость о довольно крупном метеоритном дожде, который будет проходить в этот день. Это был шанс сделать то, о чем так долго думал. Единственной проблемой было узнать самое удобное место для наблюдения за астрономически явлением, но тут помогли друзья, подсказав, где лучше всего можно это сделать. Они даже проявили несвойственную им заботу, пообещав покараулить неподалеку, чтобы никто не помешал парочке. В общем, парень подготовился основательно, и вот настал нужный момент.
  - Айрис... - наконец-то решившись нарушить тишину, он обратился к ней. - В следующем году мы закончим старшую школу и надо будет выбирать место дальнейшей учебы...
  - Я знаю, Крис, - девушка грустно улыбнулась его словам и жестом показала, что он может продолжать.
  - Так вот... - ему тяжело давалось это. Парень нерешительно мялся, но все же нашел в себе силы продолжить. - Я хотел сказать тебе...
  Но в тот момент, когда нужные слова почти сорвались с языка, его снова прервали.
  - Смотри, - девушка показала ему на небо и сама завороженно стала наблюдать за редким астрономическим явлением. - Как красиво.
  Несмотря на ее искренний восторг, Криса охватила досада из-за своей нерешительности и на этот метеоритный дождь, который ему помешал произнести заветные слова.
  - Как странно, - отвлек его от раздумий голос Айрис. - Впервые вижу падение фиолетовых звезд.
  - Действительно, - согласился с ней парень, с таким же неподдельным энтузиазмом смотря на фиолетовые звезды.
  Один из таких метеоритов стал приближаться к ним, но было видно, что упадет в стороне от них, так что пара даже не испугалась этого.
  - Скорее, надо успеть загадать желание, - радостно воскликнула Айрис.
  Смотря на эту девушку, Крис понимал, насколько она ему дорога, и как ему хорошо с ней. На фоне метеоритного дождя она была так прекрасна, что слова, которые он не мог произнести, с легкостью сорвались с его языка.
  - Айрис, выходи за меня, - взяв ее за руки, пока хватает решимости, сказал он.
  - Крис, я согласна, - светло улыбнулась она.
  В этот момент метеорит, пролетающий над ними, упал на землю, от чего машина слегка подскочила.
  - Ну вот, я не успела загадать желание, - показательно надулась девушка.
  - Зато мое желание уже исполнилось, - радостно рассмеялся Крис.
  - И то правда, - девушка поддалась настроению и тоже залилась смехом.
  Этот момент они запомнят навсегда. Для них это будем началом новой жизни, где они будут рядом друг с другом.
  Для многих же других этот день будет не столь однозначен. Спустя пару недель он будет зафиксирован в исторических хрониках как 'День падения фиолетовых звезд'. С этого момента все изменилось, и ничто не могло повернуть время вспять.
  
  
  Глава 1
  
  - Прочь с дороги, мусор, - сказал высокий мускулистый парень, толкнув стоявшего на пути первогодку.
  Новичок сполз на пол, встретившись со стеной, да так и остался лежать не шевелясь.
  - Эй, ты не слишком сильно его приложил? - с тревогой спросил один из друзей грубияна.
  - Да что ему станется? Он же 'обычный', - последнее слово он сказал с отвращением на лице и пошел дальше.
  Компания молодых людей последовала за своим лидером, больше не обращая внимания на лежащего на полу парня, приняв произошедшее как должное и правильное. Да и остальные студенты ничего не возразили.
  Только один из этой компании бросил в пострадавшего какое-то сканирующее заклинание и, дождавшись результатов, успокоил того обеспокоенного парня. Все же в этой группе не все лишены доли разума.
  Как только последний из этой группы исчез из поля зрения, первогодка с кряхтением встал с земли и отряхнул свою форму.
  - Вот ведь. Не повезло нарваться на Эрика, - вздохнул он и пошел вглубь здания. На занятия нельзя опаздывать несмотря ни на что.
   

***

  С момента поступления в Рехольский университет я пытался не привлекать к себе внимание, но это довольно сложно, когда ты обычный, а не сверх. Что поделать, я родился таким, какой есть, и до сих пор какого-либо проявления сверх способностей не было, а на всех тестах я выдавал ровно ноль баллов.
  Нет, на самом деле таких, как я, немного, но мне 'повезло' быть обычным, когда меня окружают одни 'сверхи'.
  Для моего поколения разговоры о том, что не так давно все люди были обычными, кажутся чем-то нереальным. Но исторические хроники подтверждают: до 'Дня падения фиолетовых звезд' никто не обладал сверхъестественными возможностями. Или же, что более вероятно, обладающие способностями были, но их было не так много, чтобы это знало население.
  Необычное астрономическое явление наблюдали на нашей планете двадцать лет назад. Просматривая хроники того года, я видел, что жители Земли тогда лишь только любовались этим необычным звездопадом, не придавая ему особого значения, но никто не подозревал, к каким последствиям приведет этот астрономический феномен.
  Спустя несколько дней после падения звезд по всему миру стали происходить необычные и необъяснимые события. Где-то за одну ночь вырастал лес, где-то проходило землетрясение в местах, где оно не могло произойти даже теоретически. Еще через несколько дней возникающие пожары и потопы вообще перестали вызывать удивление.
  Все новостные ленты обсуждали необычные события, а правительства всех стран сбились с ног, регулируя все чаще возникающие чрезвычайные ситуации.
  Прошла пара недель, и в сеть попали ролики, где идущий по улице человек вдруг превращался в живой факел и не испытывал от этого неудобства, или ролики, показывающие летающих в воздухе людей. Мир просто сошел с ума, и чем дальше, тем больше проявлялось таких явлений.
  Потребовалось время, но все же каким-то, до сих пор не понятным для меня, образом мировые правительства смогли урегулировать все проявления сверхъестественного и взяли контроль над ними. Так появился комитет 'За гранью'.
  Эта организация взяла на себя все функции за контролем и координацией конфликтов в сфере сверхъестественного. Изначально она создавалась как объединение специалистов со всего мира, но спустя несколько лет приобрела достаточную силу, чтобы отделиться от мировой политики и быть вне ее. Скорее всего, этому поспособствовало то, что в руководстве было больше ученых, чем политиков, и им были интересны именно исследования, но это лишь мое предположение. Удивляла также быстрота захвата такой необычной сферы деятельности, но ничего конкретного в сети добыть не удавалось. Интересно, а вообще когда-нибудь можно будет узнать всю правду, или подноготная событий так и останется неизвестной?
  Внимательно перелистывая хроники тех лет, я столкнулся с тем, что в различных источниках была колоссальная разница. Освещая одни и те же события, авторы создавали принципиально различное виденье происходящих ситуаций, от полного Армагеддона до беззаботной, ничем не примечательной житейской ситуации, и найти эти статьи получилось случайно. В той же сети или библиотеках найти их было и вовсе нереально, если не знать, как и что искать. При этом официальная история была настолько вылизана, что если серьезно не копать в данном направлении, то все кажется тихим и мирным. Даже осторожные расспросы родителей подтвердили это. Просто сложно предположить, что события развивались именно так, как было описано в истории тех дней. Уделив много времени анализу, я пришел к выводу, что очень много событий осталось за кадром и неизвестными общественности.
  Человеческая природа неизменна - получив в свои руки силу, мало кто удержался от ее использования в тот же момент. А двадцать лет назад очень многие получили в свои руки власть, о которой раньше даже не могли мечтать.
  Вчерашний хлюпик, которого все шпыняли в школе, вдруг поднял в воздух машину главного обидчика и швырнул ее в стену школы.
  Молодой человек подходил к банкомату и, не вставляя в него банковской карточки, получал все деньги, что были внутри. А после него оставалась только искореженная электричеством техника.
  Пришедшая в казино старушка вдруг стала срывать джекпоты со всех автоматов, и ее не могли остановить, потому что охрана на ровном месте спотыкалась или промахивалась мимо нее.
  Девочка в школе одним прикосновением к парням охмуряла их, и те, как послушные болванчики, исполняли все ее желания.
  Популярная певица вдруг выдавала такой громкий крик, что лопались все стекла в помещении.
  Это одни из самых ярких примеров более-менее безобидных происшествий. Но не стоит забывать, что многим сила застилает глаза, а что уж говорить о преступниках, которые изначально люди невысокой морали. Сколько было громких ограблений в первые годы, куда уж фантастическим фильмам тех лет. Фантастика и комиксы стали реальностью.
  Так вот, все эти происшествия сначала пытались контролировать органы правопорядка, но силы были изначально не равны. Потому что, что ты сделаешь человеку, который идет с сумкой полной денег, а от него отскакивают пули, не причиняя никакого вреда?
  И в один из дней со всем этим беспределом было покончено - оперативники 'За гранью' стали замещать собой обычных людей. Кто не нарушил закон, мог их не опасаться. С ними лишь проводили беседы и обещали помощь, потому что порой неконтролируемые способности могли нанести куда больше вреда, чем какой-нибудь преступник. Тех же, кто переступил закон, задерживали оперативники и уводили в новые, только недавно возведенные тюрьмы для сверхов.
  В чем же был успех этой организации? А в том, что они первые догадались привлечь одаренных на свою сторону, и это принесло ощутимый результат.
  После такого заявления о себе комитет 'За гранью' стал известен всему миру. Работа грамотных специалистов помогла снизить количество инцидентов к минимуму, насколько вообще это было возможно в этом свихнувшемся мире.
  В дальнейшем учеными было найдено объяснение всем изменениям, происшедшим в мире. Оказалось, что всех удивившее астрономическое явление стало причиной воцарившемуся хаосу. Я не очень понял всех объяснений, но выходило так, что метеориты как-то воздействовали на всю планету. Менялась природа и люди. Появились новые виды животных и растений. В общем, было весело.
  За этот промежуток времени несколько мелких государств исчезло с лица земли. Кому-то повезло - они влились в более крупные образования. Остальные же были разрушены возникшими аномалиями.
  Сейчас существует три крупнейших государства и великое множество более мелких и незначительных. На севере несколько государств объединилось в одну, и теперь республика Ильхем перекрывала собой все северные пути. Нет, конечно, оставались и другие объединения на севере, но они не могли поспорить с военной силой и властью северной республики.
  На юге вес имела Феранская монархия. Это, наверное, единственное государство на то время, в котором сохранила реальная власть у короля. Король Энрих воспользовался неразберихой того времени и под видом помощи присоединил к себе ближайшие страны. Когда же все пришло в норму, никто не мог отнять эти территории у короля, так как даже население поддерживало его.
  Я же жил в Рийской конфедерации, которая образовалась между этими двумя крупными державами. Побоявшись, что их тоже захватят, сразу несколько правителей того времени решились на объединение. Особенно интересно это смотрится на том фоне, что раньше никто из нынешней конфедерации даже не подумывал о мире меж собой и конфликты меж странами не прекращались. Но, под воздействием внешней угрозы, им тоже пришлось менять свое отношения к сложившейся ситуации.
  Наверное, только благодаря такому объединению и были достигнуты дальнейшие успехи. Иначе мир окончательно погряз бы в хаосе.
  По мере изучения сверхъестественных явлений появилась первая классификация. Аномалиям, животным и растениям присвоили ранги от F до S по степени опасности и разрушений. Людей же не так просто было подвести под какие-либо стандарты, поэтому их условно разделили на эсперов и магов.
  Эсперы - люди, наделенные сверхъестественными способностями, преимущество психического происхождения. Для использования способностей не нуждаются в чтении заклинании, однако могут иметь необходимость в повышенной концентрации сознания на цели используемой способности. В отличие от магов, они имеют, как правило, ограниченный набор способностей.
  Маги - люди, которые работают с системой схожих по свойствам способностей, позволяющих вызывать различные явления и преобразования в обход существующих законов физики. Как правило, в ряд существующих аспектов реальности добавляется ещё один, использование которого и называется магией. Применение магии в большинстве случаев основано на использовании магической энергии, обладающей различными необычными свойствами, количество и/или качество этой энергии обеспечивает успех магического процесса. Для проявления своих способностей этим одаренным нужно было использовать заклинания, жесты и ритуалы.
  Деление само по себе довольно условное, но нужно было хоть какое-то обоснование и объяснение, чтобы не сойти с ума от перестройки привычного мира.
  На практике выходит так, что у эсперов есть свой источник энергии, на основе которого проявляются их способности, и, из-за наличия этой внутренней энергии они не могут использовать внешние источники, как маги. Маги же, в свою очередь, умеют накапливать внешнюю энергию и для использования им надо ее преобразовывать под себя - отсюда и все их ритуалы.
  Глобальным же отличием было то, что эсперы интуитивно чувствовали свои способности, и им не обязательно было изучать что-то новое. Маги должны были изучать заклинания и ритуалы для реализации своих возможностей. Иначе они ничем не отличаются от обычных людей.
  Кстати, еще в это же время на фоне перераспределения государств и формирования трех крупнейших игроков произошло и разделение по методикам пропаганды разделения на эсперов и магов в обществе.
  Республика Ильхем считала что во главе должны стоять маги, так как только изучая магию можно добиться успеха.
  В Феранской монархии приняли противоположную точку зрения и в ней открывали все дороги эсперам. Скорее всего это было обусловлено стремлением расширить свою территорию, а эспер, даже не обученный, уже сила.
  В Рийской конфедерации же считали, что только совместные усилия могут привести к наилучшему результату. Это также отразилось на том, что обучение, что в школах, что в университетах эсперы и маги проходили совместно, а не по отдельности, как в двух других государствах.
  Спустя несколько лет статистика показала, что людей, не наделенных способностями, становится все меньше и большинство из них те, кто был достаточно в зрелом возрасте на момент 'Дня падения фиолетовых звезд'. Девяносто процентов рождающихся детей после этого события обладали хоть минимальными, но способностями.
  Передовые разработки позволили еще в раннем возрасте определять есть у детей дар или нет. Из-за этой процедуры образовалось неофициальное расслоение людей на обычных, не обладающих способностями, и сверхов, которые имели эти способности. И от чего-то сверхи считали обычных ниже себя в этом мире.
  Всего лишь десять процентов, но мне 'повезло' в них попасть. Самое обидно было в том, что мои родители были сильными магами, а я рос болезненным и слабым ребенком. Они постоянно были на работе, порой не появляясь дома неделями, и не могли уделять мне должного внимания, так что я очень быстро стал самостоятельным.
  Радости не добавляло и то, что дети брали пример со взрослых и кичились своей силой, считая обычных мусором под ногами, не достойным внимания. Противно, но я был бессилен против этой системы. Главное, чтобы не мешали учиться, а остальное я переживу.
  Я ничего не говорил родителям об этом и старался не показывать следы побоев. Да и какие это были побои - я же довольно слабый, и мне достаточно несколько раз пропустить удар, как я уже не могу подняться с земли. Может поэтому так и любили ребята надо мной издеваться - я не мог держать удар.
  Войдя в аудиторию, я постарался, не привлекая внимания, сесть за последнюю парту, и это мне удалось без новых приключений. Хорошо хоть, пришел заранее, и аудитория пока не была заполнена полностью, иначе снова пришлось бы терпеть на себе брезгливые взгляды других студентов.
  Вообще я старался не пропускать занятий, но, к сожалению, слабое здоровье не позволяло этого. Мама хотела меня перевести на домашнее обучение, но я отказался. С одной стороны, тут ко мне относились плохо, и многое приходилось терпеть, но с другой - здесь было столько всего интересного.
  Начать стоит с того, что Рехольский университет самый крупный в Тирском округе, и сюда едут поступать даже из самой столицы, не говоря уж об окраинных городах. Так что конкурс на места здесь бешеный. Несмотря на то, что я не обладал какими-либо силами, я все равно смог пройти вступительную комиссию и поступить на инженерную специальность. Даже то, что я обычный, не могло остановить меня, потому что для работы с техникой не надо обладать силами - достаточно ума и воображения. Хотя, если посмотреть на других студентов, то можно усомниться, что в их головах вообще есть мозги. Скорее всего, такие долго не задержатся здесь, так что я не заморачивался этим вопросом.
  Еще с детства, когда я понял, что у меня нет и намека на силу, я искал, как это можно исправить. Видя мои метания и отчаяние, отец предложил заняться изобретательством, так как с помощью техники тоже можно многое. Уже сейчас очень много техники работало на кристаллах маны или сырой энергии - осталось только изобрести что-то, что могло мне помочь преодолеть разрыв между сверхами и обычными.
  Став взрослее, я понял, насколько это была наивная мечта. Ведь за это время никто из более опытных людей ничего толкового в этом направлении сделать не смог, то куда уж я со своими навыками. Но к тому времени я настолько увлекся своими изобретениями, что не мог представить себе жизни без этого.
  Родители только радовались моим успехам. Иногда мне даже казалось, что они очень рады тому, что я не получил сил и был обычным. От чего-то они недолюбливали эсперов, хотя сами были магами. Особенно это выражалось в действиях отца, который начинал недовольно ворчать, как только слышал новости о происшествиях, связанных с эсперами. Я не очень понимал, почему так, но и не расспрашивал - своих проблем хватало.
  От размышлений меня отвлекла шумная компания студентов, ворвавшихся в аудиторию. В центре нее как всегда была Миар Динот, которую окрестили принцессой молний из-за ее довольно высоких навыков работы с этой стихией. А если вспомнить, что она была одной из идолов университета и обладала потрясающей красотой, то понятна ее популярность среди студентов. Смотря на это, я мог лишь вздыхать.
  Я и Миар были соседями и даже дружили в детстве. Но после того, как определилось, что она сверх с большим потенциалом развития, а я обычный, наше общение прервалось. Я долго не понимал, почему так произошло, ведь нам было весело друг с другом, но по реакции других ребят понял, что, наверное, и она меня презирает за мою слабость. Порой мне казалось, что она хочет подойти ко мне и поговорить, но она не подходила. Наверное, я просто хотел снова начать с ней общаться, но толпа ее поклонников точно мне бы этого не позволила. Их и так раздражает, что какой-то мусор живет недалеко от их обожаемой принцессы. Так что для своей же безопасности я старался держаться подальше.
  С другой стороны за это время у меня появился еще один друг - Алистер Ингвит. Мы с ним сошлись на общем интересе к робототехники. Не смотря на то, что он был эспером, Алистер общался со мной, как с равным. Жаль, конечно, что сейчас он уехал учиться в другую страну, но мы продолжаем поддерживать связь. Через него я время от времени делаю заказы на детали, которые сложно достать здесь, а он хвастается своими разработками.
  Тишина установилась, только когда пришел преподаватель. Занятие было очень интересным, но я видел, что большинство чуть ли не спали. Конечно, понятно, что теория энергетического и магического слоя мира довольно сложная, но эсперам и магам полезно знать хотя бы основы этого предмета. Они же берут энергию из этих слоев, особенно маги, для которых очень важен полюс энергии.
  Вообще у магов намного больше мороки с их силами. Надо уметь различать виды сил и находить ту, которая больше всего подходит, так как только ее они могут использовать достаточно быстро. Другие же источники надо еще преобразовать и этот теоретический курс объяснял, как это сделать с наименьшими потерями. И это еще не все - порой для определенного вида энергии нужны были специализированные ритуалы, которые еще не были в достаточной мере разработаны, чтобы не нести угрозу магу. По сути, выходило, что магом быть даже опаснее, чем эспером. С другой же стороны, как я заметил, большинство эсперов не отличаются большим умом, в отличие от тех же магов, которым с детства приходиться вести разного рода расчеты, чтобы успешно использовать заклинания.
  Мне же теория, рассказываемая на этой паре, была интересна тем, что на этом знании основана вся технология накопителей маны, которые используются в новейших разработках, как альтернативный источник энергии. Электрическая энергия применяется все реже, и все чаще именно накопители маны на переоборудованных электростанциях начинают питать технику. Я читал статьи, где несколько исследователей независимо друг от друга доказали, что магическая энергия, разлитая по миру, почти неисчерпаема, и она намного выгодней, чем электрическая.
  По сути, каждый сверх создавал вокруг себя особое поле, в котором и накапливалась мана, после рассеиваясь в воздухе и насыщая энергетические слои планеты, восполняя тем самым потери энергии, возникающие в результате деятельности сверхов. Чем-то этот процесс был похож на систему фотосинтеза растений, но это только в упрощенном виде. На самом деле все сложнее, но кроме ученых мало кто вдается в такую глубь. Вполне достаточно того, что все сверхи проходя мимо, заряжают накопители маны, которые и так питаются от энергетических слоев. А чем сверх сильнее, тем больше энергии он может отдать, и такие люди очень ценились за счёт этого.
  В итоге получились самозаряжающиеся батарейки с большими запасами энергии. Жаль, их пока было не так уж и много для повсеместного использования, а особо крупные накопители забирались правительством и не доходили до населения. Один из немногих способов получить хоть какой-то накопитель в свои руки - учеба в Рехольском университете или ему подобных. Надо же было как-то учить учеников оперировать с энергией, а иначе на выходе не получишь толковых специалистов.
  К сожалению, все интересное быстро заканчивается, так закончилась и эта пара. Для многих это было радостное событие, но не для меня. Еще один минус статуса обычного - меня не допускали до нужных мне стеллажей с книгами по этой тематике. Поэтому единственным источником информации оставались лекции, если их не прерывало мое плохое самочувствие. Скверно, но я уже привык выкарабкиваться из таких ситуаций.
  На выходе из здания я оказался довольно близко от группы студентов, окружающих Миар. Плохо было то, что она заметила меня и улыбнулась, когда я посмотрел на нее. Я, конечно, мог повернуться и попробовать убедиться, что она улыбается не мне, но совсем недобрые взгляды ее поклонников разрушили эту иллюзию.
  Пока они не стали действовать, я начал расталкивать, насколько хватало моих сил, впереди идущих людей, лишь бы по-быстрее скрыться от недовольных парней. Шутки со сверхами плохи, а поклонники бывают порой особо жестоки за благосклонность богини, проявленной другому, а у меня ведь и сопротивляться им не получится.
  Мне же когда-то должно было повезти? И так этот день был уж очень богат на неприятности.
  Практически пробежав два квартала, я с облегчением перевел дух - не попался. Может, даже в целости дойду до дома, кто знает?
  - Эй, ты, а ну подожди, - раздался окрик сзади.
  Я, не обращая внимания, все так же направлялся в сторону дома. Зная мою удачу, можно, конечно, предположить, что это обращались ко мне, но ведь надеяться на ошибку никто не запрещал.
  - Я сказал, стоять, - кричавший догнал меня и схватил за плечо, не давая вырваться.
  Эх, надо было бежать, но навряд ли я бы смог это сделать. Передо мной стояла пятерка парней в униформе моего университета. Я даже, вроде, узнал парочку из них. Точно, они же были в толпе вместе с Миар. Все же не везет мне сегодня.
  - Мусор, ты попался на глаза нашей принцессе молний, и она подарила тебе свою улыбку, а ты еще и трусливо сбежал, не поблагодарив ее за это. Да ты должен был в ноги ее упасть после оказанной тебе милости! - голос державшего меня стал звучать еще громче, так что я даже невольно поморщился. Повезло попасть на яркого представителя фанклуба Миар. Что ж за день у меня такой сегодня?
  - Извините, я не видел этого, - лучше отрицать, чем признать то, что они говорят. Но чувствую - буду битым. Надо же было так - на фанатика попасть.
  - Ах, ты еще и не заметил этого! - взревел еще один из парней. - Да мы все готовы сделать, чтобы и она нам так улыбнулась!
  Заявления парня поддержала вся группа, кроме меня. Я мог лишь притворяться дурачком и улыбаться. Так это не один фанатик, а целая группа.
  - А она обратила внимание на мусор. Ты не достоин ее улыбки! - угрожающе улыбнулся мне ближайший фанат Миар, а дальше меня стали бить. Ладно бы просто молча били, зачем такой бред мне говорить? Даже не думал, что такие люди еще есть.
  После первого же удара по корпусу я сразу же упал на землю и стал изображать, что мне очень больно. Парни еще некоторое время пинали меня всей толпой, но, обратив внимание на мое состояние, быстро отстали. Видимо, посчитав, что я получил достаточный урок, главарь этой группы махнул рукой, и парни пошли дальше, не обращая никакого внимания на 'обычного', лежащего после их работы на земле.
  Полежав на всякий случай еще несколько минут, я встал и отряхнул свою форму, с досадой заметив, что мне разбили губу, но хоть не сломали ребра. Да и форма была порвана в паре мест. Теперь точно не избежать вопросов мамы, а этого так не хочется. Очень надеюсь, что их как обычно нет дома.
  
  
  Глава 2
  
  - Я дома, - крикнул я, закрыв за собой дверь. Тишина была мне ответом, на что я мог лишь выдохнуть.
  Порой мама своей заботой выматывала меня сильнее, чем несколько избиений подряд. Так что у меня было время убрать следы драки, насколько это вообще возможно.
  Из-за моего слабого здоровья мама всю жизнь опекала меня, при этом папа старался не вмешиваться в это, так как и сам мог получить от нее. Вроде бы довольно тихая по жизни женщина, но в вопросах моего здоровья она становилась очень уж решительной.
  Так как я часто болел, многое приходилось изучать самому, в том числе и медицинские книги. Но в них я не нашел объяснения своей болезни. Я мог в холод ходить в легкой куртке и не простудиться, а в жару слечь с температурой. Самое интересное в том, что когда все вокруг меня болели, я чаще всего ходил здоровым. В общем, мое здоровье - штука непредсказуемая, и я даже не мог найти симптомы, по которым можно было бы предугадать болезнь.
  Быстро забежал в свою комнату и запер дверь. Только теперь я мог спокойно перевести дух. Все же моя мама являлась магом и могла навесить следящие заклинания, а моя комната была чиста от них. Сколько пришлось настаивать, чтобы ни одного заклинания в ней не было, и не передать. А сколько еще усилий пришлось приложить, чтобы их не повесили на меня. Не хватало еще, чтобы мама могла наблюдать за мной в любое время.
  Университетскую одежду еще можно было починить, поэтому я ее сложил на стуле, переодевшись в домашнее. За все это время мне столько раз рвали одежду, что я даже научился неплохо шить, по крайней мере, мама перестала замечать первые неаккуратные заплатки на форме.
  Но в конце концов все надоедает, и мне надоело каждый раз стараться приводить одежду к первоначальному виду. Поэтому у меня возникла идея, как делать это не самому, да и слишком много времени это отнимает. Стоило намекнуть папе, как будет расстраиваться мама, если увидит порванную одежду, и он сразу согласился мне помочь в моей задумке. По-моему, он ее несколько опасается, хотя я до сих пор не понимаю почему.
  Способности у всех появились относительно недавно, но уже было проведено столько исследований, что прогресс шел вперед семимильными шагами. А так как я увлекался техникой, то моим решением был робот, который мог шить одежду и аккуратно ее ремонтировать. Но моих знаний катастрофически не хватало для реализации этой довольно сложной идеи.
  Несколько месяцев я посвятил специфической литературе, которую не так просто было достать. Хорошо хоть, папа был не против выделить на все это деньги, а то так даже не знаю, что бы я делал.
  В разработке мне неоценимую помощь оказал Алистер. Некоторые идеи он раскритиковал в пух и прах, но смог подтолкнуть к верному решению. А уж сколько чертежей мы вместе переделали... В то время вся моя комната была заполнена рулонами чертежей. И вот спустя пару месяцев у меня был готовый образец.
  Это был довольно небольшой робот в виде паука, в которого была заложена определенная программа по моделям одежды и прописан функционал ее починки и созданию. Оставалось только найти источник энергии и реализовать управляющую систему. В этом мне неожиданную помощь оказал отец. Не знаю откуда, но он достал небольшой маноприемник, который послужил элементом питания для паука, и нашел нужную мне магическую сущность, впоследствии внедренную в кристалл управления.
  Кристалл управления - само по себе довольно дорогое удовольствие, так как его приходилось выращивать продолжительное время и, в итоге, не всегда получался удачный экземпляр. Папа же достал где-то вполне нормальный кристалл. С магической сущностью тоже был ряд проблем, так как захватом сущностей и духов занималось лишь небольшое количество магов. Не знаю, как, но отец смог добиться того, что в кристалл внедрили сущность паука из какой-то аномалии. По рассказам, это та еще тварь - хитрая и умная, любящая устраивать засады с помощью своей паутины. В тот момент я понимал, что, не смотря на некоторую отдаленность от меня, родители все же готовы многое сделать. Но чем взрослее я становился, тем все сильнее они отстранялись от меня, впрочем, как и я от них. Было какое-то подвешенное чувство беспокойства в наших отношениях, но я не мог понять, почему так происходило.
  Технически все было довольно удачно, однако, обучение Пака, так я назвал этого робота, стоило мне многих сил. Он изначально вообще не понимал, что от него хотят, и какой ужас только не получался после его работы. Часть вещей вообще пришлось сжечь, так как это было легче, чем отрывать все рюши и кружева, которые так полюбил шить Пак. И как это получилось из монстра, я не представлю, хотя сам и прописал все управляющие программы. А как смеялся Алистер, когда я ему об этом рассказал, лучше вообще не вспоминать. Одно время я даже хотел разобрать Пака, но передумал.
  Хорошо хоть, маме понравилось, как он шьет платья, и паук мог с удовольствием заниматься тем, что ему нравилось. Но мне он шил только то, что я хочу - Пак знал, что лучше меня не злить. Так что все были довольны, особенно папа после того, как счета на одежду для мамы стали стремительно уменьшаться, потому что робот мог сшить любую одежду на заказ. Так изначально опасный монстр стал нашим домашним портным.
  Вот и сейчас Пак быстро перебрался на порванную одежду и, недовольно щелкая жвалами, принялся за работу. Об одежде теперь можно не беспокоиться.
  Порывшись в полках шкафа, нашел спрятанную там мазь и смазал ею все места ушибов. Уже спустя два часа ничего не будет видно, к сожалению, с губой так не получится. Ну ничего, совру, что неудачно упал - не в первый раз так. А что поделать, если порой голова сильно кружится, и я не всегда удачно ступаю по лестнице.
  Я только успел все вернуть обратно, когда пришел вызов на терминал. Сначала подумал, что это родители, и уже прикидывал, как бы не показывать им мое лицо, но это оказался Алистер.
  - Привет, как в университете дела? - мой друг, как всегда улыбаясь, поприветствовал меня, стоило только ответить на вызов.
  - Да нормально. Ничего сверх обычного не происходило, - пожал плечами я.
  - И кто же на этот раз не смог выдержать твоего вида? - Алистер сразу заметил разбитую губу.
  - Помнишь, я тебе рассказывал о Миар, моей соседке? - Алистер много знал о моем прошлом, в принципе, как и я о его, так что мне нечего было скрывать.
  - Эта та, которая молниями-то швыряется? - откинувшись на спинку стула, вспомнил он.
  - Ага, она. Вот, встретил ее в университете. Представляешь, она стала идолом университета, и у нее есть свой фан-клуб. А у этого клуба есть настоящее фанатики своего дела. Вот и получилось так неудачно, - развел руками.
  - Ха, теперь понятно, - Алистер что-то сделал на своем мониторе и продолжил. - Может, уже прекратишь страдать ерундой и хоть научишься драться? Сколько я раз тебе говорил, что они так и будут себя вести, пока не дать им сдачи.
  - С моим здоровьем много не позанимаешься, - вздохнул я. - Да и так они быстро отстают от меня. Я же обычный, а они сверхи.
  - И что? Это не значит, что ты хуже - сам же набрал одни из наивысших балов в университете! Спорим, они даже половины не смогли бы набрать! - стал убеждать меня Алистер.
  - Да, ты прав, - согласился я с доводами друга, но решил сменить эту тему: - Чего звонишь, кстати?
  - Ах, да. Совсем забыл, - парень исчез с экрана, и продолжительное время я слышал только какой-то шорох. - Вот, перекидываю тебе файлы.
  - И что на этот раз? - пока файлы передавались, я решил полюбопытствовать.
  - Схема реактивных ботов, - гордо ответил мой друг, но почти сразу поник. - Только я никак не могу найти ошибку в расчетах. Посмотри, может чего получится?
  - Хорошо, - файлы были приняты, и я их сложил в отдельную папку.
  Мой друг грезил полетами. У него самого был дар левитации, но вот взлететь он не мог, а только планировать - на большее его способностей пока не хватало. Поэтому, если я искал пути, как сократить разрыв между обычными и сверхами, то он искал способ научиться летать, так как при планировании ему не удавалось развить хоть какую-то скорость. Сколько уже было провальных проектов, не перечесть, хорошо, что Алистер не мог разбиться.
  На этом наш разговор закончился, так как мне и ему еще надо делать домашнюю работу. Нужно будет потом подумать, что при следующем звонке у него заказать из деталей и из отца выбить немного денег на это.
  Взялся за учебники и стал изучать пройденный материал, но не заметил, как уснул. Проснулся я от каких-то повторяющихся стуков. В комнате было темно, и я ничего не видел. Удивительно, как родители меня не разбудили, наверное, снова придут поздно. Порой они по нескольку дней не возвращаются домой, но о работе отказываются говорить, не смотря на мои расспросы.
  Звук, разбудивший меня, повторился, и только после этого я смог наконец-то определить его источник. Стук раздавался у окна. Даже интересно, что же там такое, ведь моя комната на втором этаже.
  Осторожно подойдя к окну, я выглянул и тут же захотел вернуться обратно, но не успел.
  - Элрен Навар, а ну не прячься! Я тебя видела! - раздался звонкий девичий голос.
  Я лишь обреченно покачал головой. Только этого мне не хватало. Но если не выйти, то она продолжит шуметь. В детстве она всегда так поступала и порой это доставляло лишние проблемы.
  - Двери внизу открыты, заходи, - я махнул ей рукой, приглашая домой, а сам отправился на кухню. Несмотря ни на что, не стоит забывать про гостеприимство.
  - А тут почти ничего не изменилось, - раздался тихий голос Миар совсем рядом со мной. Даже не знаю, как не вздрогнул при этом от неожиданности.
  - Мама бы обиделась на это замечание, - обронил я, поворачиваясь к старой подруге. - Она столько сил приложила, чтобы изменить дизайн дома. Я даже не помню, как все тут выглядело в детстве, так как было слишком много переделок.
  - Это я сразу заметила. Я про домашний уют говорю, - для вида надула губы Миар, но спустя мгновение улыбнулась. - Так было и раньше.
  - Наверное, мне это не дано понять, - пожал я плечами, подавая девушке печенье, а сам в это время стал разливать чай с ноткой цитрусов.
  Вообще я люблю экспериментировать с чаем, но этот у нас был чаще всего, так как его любили все домашние. Да и если честно, я тоже не мог от него отказаться.
  Мы с ней стали пить чай... в молчании. Я не смотрел на нее, так как не знал, что сказать. Слишком давно мы не общались, чтобы так просто начать разговор. Да и Миар не спешила с разговором, с удовольствием поедая домашнее печенье моей мамы.
  - Очень вкусный у тебя чай. Мне редко удается попить что-то необычное. Мама предпочитает классический черный, - старая подруга первой решила нарушить неловкое молчание. - Как ты живешь?
  - Стараюсь не помереть, - зло ответил я, вспомнив эпизод с ее фанатами, но сразу же пожалел об этом. Неправильно срываться на нее, Миар мне ничего плохого не сделала. Поэтому продолжил говорить более спокойным тоном. - Зачем ты пришла сюда спустя столько лет?
  - Я увидела тебя сегодня в университете и сразу узнала, - после минуты молчания ответила девушка.
  - А ты не могла подумать, что лучше было этого не показывать?!
  - Почему ты злишься? - Миар с удивлением посмотрела на меня. - Мы так давно не виделись...
  - Потому что ты только доставила мне проблем. И вообще, ты первая перестала общаться со мной, - все также не смотря на девушку, ответил я.
  Все это время я был в обиде на нее за этот поступок. Тот же Алистер не перестал со мной общаться из-за того, что я обычный. Понимаю, что спустя такой промежуток времени глупо продолжать обижаться на девушку, но я не мог смириться с ее поведением. Да и вообще день какой-то неудачный.
  - Я не хотела... - Миар опустила голову, так что волосы закрыли ее лицо. - Родители запретили мне общаться с тобой. Потом спустя несколько дней меня перевели в другую школу, а там закрытый пансионат, и у меня совсем не осталось свободного времени.
  - Это я знаю, - спокойно ответил ей я, делая очередной глоток чая. Удивительным образом чай меня хоть немного успокаивал.
  - Тогда почему ты сердишься?
  - Я обычный. Ты понимаешь, обычный! - все же не выдержав, я перешел на повышенный тон. - Когда все вокруг меня становятся сверхами, я остался без способностей, и мне почти каждый день об этом напоминают. Я не знал, что ты учишься в Рехольском университете, иначе не поступил бы в него. В детстве я тебе дал обещание, которое не смогу выполнить. Я бесполезен...
  - Ты не прав, - робко ответила она на мою речь и протянула руку.
  - Уйди! - я с яростью оттолкнул ее руку от себя и отвернулся. - Ты лишь еще одно воспоминание о моей беспомощности.
  - Прости... - тихий шепот девушки в тишине, а дальше звук закрывшейся двери.
  Я с силой сжимал в своих руках кружку.
  - Да, я бесполезен, и ты лишь напоминаешь мне об этом.
  Моя подруга детства невольно затронула рану, которую я все пытался не трогать. Когда мы были маленькие, я еще не так сильно болел, и мы часто проводили время вместе. Миар была робкой и застенчивой девочкой, но я помню, как нам весело было вместе. Однажды ее ударил какой-то мальчик и стал обзывать заревевшую девочку. Я не мог стерпеть, что моего друга обижают, и ввязался в драку. Парень был сильнее. Мне тогда сильно досталось, но я смог сломать ему пару ребер, отделавшись подбитым глазом, сотрясением и сломанной ногой. Дети в драках бывают порой очень жестоки. В тот день, чтобы успокоить Миар, которая ревела рядом со мной, я пообещал, что когда стану сверхом, буду защищать ее, и она никогда не будет плакать.
  Прошло немного времени, и у Миар обнаружили способности, а у меня нет. Да и с тех пор мы не общались. Все как-то сложилось одно к одному.
  Неожиданно раздался треск, и мою руку пронзила боль. Я настолько сильно сжал в руке кружку, что она треснула и осколки впились в мою ладонь. Вздохнув, обработал руку, благо порезы были поверхностными, и сгреб осколки в мусорку.
  - И почему я сорвался? - вопрос был задан тишине дома, но ответа мне не было. В таком плохом настроении я пошел спать. Завтра снова на учебу и надо будет рано вставать.
   
  Миар Динот
   
  Темноволосая девушка бежала домой со слезами на глазах. Она так надеялась на эту встречу и все представляла себе совершенно по-другому. Обидно еще и от того, что друг детства не порадовался ее успехам.
  Миар хорошо помнила свое детство и как тяжело ей приходилось среди сверстников. Она была слабой и застенчивой, и еще ее часто задирали. Хорошо, что это несколько уменьшилось, когда Элрен встал на ее защиту. Какой он тогда был смелый! Как принц из сказок. Но жизнь не сказка, и ему тоже часто доставалось из-за дружбы с ней. По какой-то причине те, кто раньше задирал ее, переключились на Элрена, и это сильно расстраивало девочку.
  А какой восторг был, когда ее способности пробудились, и как горды были ее родители, когда им сообщили, что Миар потенциально может стать очень сильным эспером. На тот момент девочка не понимала причины такой сильной радости, но сообразила, что от чего-то это очень почетно - иметь сильного эспера или мага в семье. В целом, она и не придавала этому значения, так как новые возможности сильно увлекли любознательную девочку.
  Затем был ее переезд в специализированное учебное заведение. Ей даже не дали возможности попрощаться с другом! Но Миар посчитала, что с ее уездом ему станет легче, а потом стало не до этого. Новые учителя очень много требовали от девочки, и свободного времени почти не оставалось - успеть бы сделать все заданное, куда там еще о чем-то думать.
  Так и пролетело много времени, и, в итоге, по совету родителей Миар поступила в Рехольский университет. Это было очень приличное учебное заведение, после которого она могла рассчитывать на прибыльную должность в любой компании или организации.
  В первые недели было довольно сложно приспособиться к новым порядкам. Проучившись столько лет в заведении только для девочек, сложно было вернуться к смешанному обучению. Донимало внимание парней, но в отличие от детства, никто ее не задирал, а наоборот, оказывали знаки внимания. Это одновременно вызывало недоумение и льстило девушке.
  Так Миар в довольно короткие сроки стала одним из идолов университета. Как она узнала позднее, в число идолов попасть довольно сложно - надо иметь привлекательную внешность, успехи в учебе были просто обязательны хотя бы в нескольких предметах, и самое последнее требование - личная сила как сверха. Так что, по сути, их можно было назвать элитой университета.
  Эх, если только не вспоминать о, все время кружащих рядом, фанатах. Но Миар было доброй и отзывчивой девушкой, поэтому такое окружение ее не сильно донимало, и постепенно она стала относиться к этому, как к должному.
  Жизнь была привычна и размерена. И вот она встречает среди студентов смутно знакомого ей человека. Пришлось даже припоминать, откуда ей знаком один из студентов, но приходит озарение - это же ее друг детства - Элрен Навар. Миар лишь успела ему улыбнуться, когда они пересеклись взглядами, но парень почти сразу исчез, и было непонятно, видел ли он Миар и вообще помнит ли о своей подруге дества.
  В этот же вечер Миар со всей решимостью задумала посетить дом Элрена. Она с поступлением в университет вернулась жить к родителям, а их дом находился недалеко от дома Наваров, так что идти было близко. Удивительно, как вообще они раньше не столкнулись, ведь, скорее всего, шли одними и теми же дорогами.
  Несмотря на прошедшее время, девушка сразу же узнала дом Элрена. Он остался таким же, как и в воспоминаниях, лишь несколько обновился за это время.
  С радостью Миар поняла, что друг узнал ее и даже пригласил к себе домой, но дальше все пошло не так. Почему-то Элрен был обижен на нее и наговорил гадостей. Девушка думала похвастаться своими успехами и расспросить про жизнь друга, но разговор развился в совершенно неожиданную для Миар в сторону, и вот она в слезах бежит домой.
  В голове лишь была обида на парня и непонимание почему так все произошло.

 

***

  Прошла еще одна неделя учебы. Родители вернулись только на второй день после посещения Миар моего дома. Как обычно, они не рассказывали, чем занимались, но очень порадовались, что я не попал в неприятности и все было хорошо. К их приходу следы от драки прошли, а в другие дни на меня никто не нападал.
  На протяжение всей недели Миар порывалась поговорить со мной в стенах университета, но пока этого удавалось избежать. Видимо, она так и не поняла, что только доставит мне больше проблем этими разговорами, но и приходить в гости она не решалась. Я видел в ее взгляде вину, но для нас двоих лучше не общаться. Мы из разных миров, и у нее другое будущее. Кого я больше пытался убедить, себя или ее, я не знаю.
  Шла очень скучная пара высшей математики, и я с грустью смотрел в окно. Не понимаю, зачем вообще математика в университете? Ладно, я бы ее не знал, так ведь знания математики проверяют еще при поступлении, и то, что она тут названа высшей, не особо меняет мое отношение к ней. А сдавать раньше времени преподаватель не разрешил - вот и приходится тратить время на бесполезное занятие. Зато забавно было смотреть на мозговые усилия сверхов в попытке понять все формулы, написанные на доске. Не понимаю, чего там такого сложного?
  В этот момент мое внимание привлекла красная вспышка как раз в той стороне, куда я смотрел. Я еще не успел сообразить, что это, как в здании взвыли сирены.
  'Внимание! Обнаружена аномалия уровня А! Просьба всем пройти в убежище! Эсперов и магов уровня В и выше просьба собраться в учительской и действовать в соответствии с полученными там инструкциями!' - раздавалось из динамиков, в то время как студенты с любопытством обсуждали происшествие.
  Да, давно не было таких крупных аномалий в черте города, но меня все равно это не касается. Одна радость, пару теперь точно отменят, не могут преподаватели пойти против инструкций. Надо побыстрее пробраться в университетское убежище, пока там не началась давка. Может, даже удастся никому не попасться на глаза и спокойно дождаться отбоя тревоги.
  Мои планы были разрушены в тот миг, когда я собирался уже встать из-за парты.
  - Эй, мусор, - дорогу мне преградил Эрик, а пути к отступлению перекрыли его друзья. - Слышал, что рядом появилась аномалия? - с очень нехорошей улыбкой спросил он.
  - Да. Но меня-то как это касается? - попытался отвертеться от них и протиснуться между парнями, но был схвачен за плечи так, что и не дернуться.
  - Пошел слушок, что там появилась парочка огненных псов, - нравоучительно, как он думает, стал вещать Эрик. - А нам надо потренироваться в атаке по движущимся мишеням, и я решил совместить полезное с приятным. И тебе тоже отведена важная роль - ты будешь приманкой, - от его 'доброй' улыбки мне стало совсем нехорошо. А я так надеялся отсидеться в убежище.
  - Я не пойду с вами, - я же не сумасшедший, чтобы бросаться в такую авантюру.
  - Смеешь мне перечить? - тут же разозлился Эрик. - А ну-ка, парни, подхватите нашего друга. Надо помочь показать, что он храбрец, а то сам не справится.
  Парни смехом поддержали своего лидера и обступили нас, так чтобы меня не было видно, и под шумок и общую панику других студентов они сумели выйти на территорию университета. Тем более парочка парней наложила чары невидимости и отвода взгляда на группу, этого вполне хватало, чтобы никто не обратил внимания на наше движение. Так мы, не замеченные никем из преподавательского состава, оказались рядом со зданием спортивного комплекса.
  - В последний раз их видели чуть впереди от этого места. Так что идешь вперед, привлекаешь их внимание и бежишь сюда, а тут уж мы вступим в дело. Если будешь быстрым, может и выживешь, - доброжелательно пообещал мне Эрик.
  - Я... не пойду туда, - я не мог придумать выход из этой ситуации. Парни вокруг лишь ухмылялись на мои попытки сбежать.
  - Куда ты денешься, - Эрик для убедительности зажег в своей руке огненный шар. - Если не будешь делать, как я сказал - мы потренируемся на тебе. А если тебе не повезет, спишем все на огненных псов. Ты же 'обычный', так что никто даже расследовать это дело не будет.
  Его слова только убедили меня, что они не хотят отказываться от своей забавы. В роли приманки у меня больше шансов выжить, чем в роли мишени, так что придется рискнуть. Да и Эрик собрал в своей группе довольно сильных, хоть и мало чему обученных студентов, эсперов и магов, так что они должны справиться с двумя огненными псами без особых проблем.
  Я осторожно пробирался между зданиями в попытках найти свою цель. Хотелось бы мне просто сбежать отсюда, но один из магов поставил следящего духа за мной, так что все мои действия видели. Снова сверхи нашли себе развлечение с моим участием. И вот как мне с ними бороться? Мы же в разных весовых категориях!
  На земле и стенах были видны следы когтей и копоти. Как раз такие, судя по книгам, оставляют огненные псы и еще ряд похожих на них существ. Они не были сильно опасными и относились к категории Е, но мне, не обладающему даже возможностью защититься, это никак не помогало. Как же неудачно, что аномалия оказалась рядом с университетом!
  Охота на монстров, появляющихся из аномалий, в целом была довольно выгодным делом. Монстры после своего убийства не исчезали в своих планах бытия, а оставались лежать на земле, как и любое другое живое существо. Аномалии очень часто служили своеобразным порталом для магических сущностей в наш мир и, прорвавшись, они приобретали телесную оболочку, связанную с этим миром. Маги и те, кто занимался алхимией и наукой, с радостью покупали останки любого магического существа. На клыках, шкуре и крови можно было неплохо подняться в деньгах. Даже организовывались целые команды охотников с целью добычи ингредиентов. Вся проблема в том, что никогда заранее не знаешь, что выйдет из аномалии, так что смертность среди охотников была высока.
  Но самое важное приобретение - ядро монстра. При убийстве у некоторых монстров можно найти небольшой твердый шарик, внутри которого переливается свет. Этот шарик и назвали ядром. До сих пор никто не смог вывести закономерность, почему в одном случае удалось достать ядро монстра, а в другом нет, но быстро стало ясно, насколько оно ценное. Свойства и возможности ядра зависят от уровня монстра и его стихийной предрасположенности, а сами ядра используются в создании артефактов. Часть из них своими свойствами даже может поспорить с накопителями маны. К сожалению, вся эта информация была добыта лишь из слухов, но то, что ядро монстра ценнее драгоценного камня сопоставимого размера, неоспоримо.
  Предаваясь таким размышлениям, чтобы хоть как-то отвлечься от опасности, ждущей меня впереди, я шел все дальше, пока не услышал громкое рычание, чем-то похожее на собачье. Медленно повернув голову вправо, я все надеялся, что мне лишь послышалось, но нет - справа, в пяти метрах от меня, стоял огненный пес.
  - Хороший песик, - я, конечно, понимаю, что несу чушь, но ничего поделать не могу. - Беги дальше и притворимся, что мы друг друга не видели, хорошо?
  Все это время я медленно пятился назад, но пес не прекращал пристально смотреть на меня. Обстановка сменилась, когда слева появился еще один такой же представитель огненных псов. Теперь они оба, плотоядно облизываясь, смотрели на меня.
  В этот момент я четко осознал, что пора делать ноги, и побежал. Хорошо хоть, проходы между зданиями были довольно узкими для псов, и это им мешало догнать меня. Каждый раз, слыша сзади их рык и скрежет их когтей о бетон, я только ускорял свой бег, моля всех богов оказаться в безопасности.
  Сам не заметив того, я оказался в том самом месте, откуда и отправился в качестве наживки, но никого здесь не было. Бежать было бессмысленно, так как здесь была довольно свободная территория, и псы быстро догнали меня. Смотря на их приближение, я лишь в страхе вертел головой, пытаясь найти выход отсюда или хотя бы Эрика и его группу. Не могли же они меня так просто оставить? Или могли?
  В момент, когда один из огненных псов решил напасть на меня и в прыжке устремился ко мне, и я уже прощался с жизнью, в него попал огненный шар и сбил эту тушу с траектории.
  - Я же говорил, что даже мусор иногда бывает полезным! - радостно закричал Эрик, выбравшись из своего укрытия. Скорее всего, они укрылись какой-то иллюзией, и я их не заметил, а активные действия Эрика сорвали маскировку.
  В какой-то мере я ему даже был рад, хотя если бы не он, меня здесь вообще не было.
  При виде новых людей огненные псы отвлеклись от меня, видимо растерявшись от такого обилия добычи. В этот же момент стало понятно, что атака Эрика не принесла какого-либо видимого эффекта, так как сбитый с лап пес уже встал и, угрожающе рыча, направился к своему обидчику.
  - Их всего двое. Окружайте и атакуем! - начал раздавать команды Эрик, при этом он сам остался за спиной своей команды и руководил оттуда.
  Пока все отвлеклись, я приходил в себя от продолжительного бега, не забывая незаметно смещаться в сторону. Не хватало еще, чтобы я попал под удар. И мне было без разницы под чей - одно другого все равно не лучше.
  Поначалу мне казалось, что группа Эрика решила позабавиться с огненными псами прежде, чем их убить, но чем дольше я вглядывался в их действия, тем больше видел. Эрик, хоть и мнил себя лидером, никак не проявлял свои лидерские качества, ограничив себя указаниями издалека да редкими огненными шарами, пущенными в псов, которые не приносили монстрам какого-либо вреда. Его же команда, вроде, и пыталась напасть на монстров, но больше мешала друг другу. Да, они были довольно сильными эсперами и магами - на моей памяти они все примерно С ранга или чуть меньше, но по статистике этого ранга достаточно даже, чтобы в одиночку справится с такой угрозой. И чем дольше затягивалась битва, тем мне виднее становилось, что псы просто играют со своей добычей. Надо побыстрее смываться отсюда, пока они не закончили свои игры. В этот момент все и произошло.
  Откуда-то со стороны раздался протяжный вой, и оба пса стоящих перед студентами подхватили его. Было приятно смотреть, что хоть не один я в страхе передернулся от этого. Следующие мгновения были ужасны.
  Огненные псы резко изменили свое поведения и быстро ворвались в группу парней, не успевших даже среагировать на это. Я с ужасом смотрел, как псы словно тряпичные куклы рвут парней, надолго не задерживаясь со своей жертвой. Эсперам удавалось ранить этих монстров, но сами они почти ничего не могли противопоставить этой угрозе - сказывалось отсутствие опыта и общая паника. Да, это вам не обижать беззащитного 'обычного', монстры и сдачи дать могут.
  Я в страхе прятался за каким-то ограждением и видел, как к двум псам добавилось еще две таких же особи.
  Сильные и талантливые эсперы и маги ничего не могли поделать с этой угрозой. На протяжении всей учебы они кичились своей силой и всех слабее себя считали неудачниками, но реальность показала истину их силы. На моих глазах парней просто убивали, а когда закончатся они, псы займутся мной. Несмотря на весь этот ужас, я трезво оценивал ситуацию и понимал, что это конец, мне не успеть убежать.
  На удивление, Эрик - единственный, кто оказал более-менее достойный отпор, но его стихия огонь, а созданиям, созданным из огненной энергии, его потуги не страшны. Он мог только сдерживать их и то недолго, по его лицу я видел, что и до Эрика наконец-то дошло, в какую авантюру он влез и втащил всех нас.
  В следующую секунду все изменилось. Откуда-то с неба в огненных псов ударили молнии, откинув монстров от студентов. Молнии не прекращали бить в псов, отгоняя их все дальше от пострадавших, и только сейчас я заметил, кто же это нам помог. Принцесса молний собственной персоной примчалась на помощь глупым студентам. Как только я увидел ее, то сразу успокоился. Уж кто-кто, но она справится с ними, даже не вспотев.
  Но для огненных псов этот расклад был не так очевиден, и они упорно бросались на щит из молний в надежде его прорвать. Их вой и злобный лай больно бил по ушам и сбивал с них мое внимание, отчего-то у меня закружилась голова, но я оставался в сознании. Что не могло порадовать, так это, что Эрик из-за этого воя отключился. Вот вам и сильный эспер. Но радоваться этому мне не позволило выражение лица Миар. Для нее все было не так хорошо, и она слегка покачнулась, что отразилось на щите молний. Три пса одновременно, хоть и основательно подгорев, смогли прорваться сквозь защиту и устремились к девушке. Две молнии полетели в монстров, а третья даже не успела сорваться, так как самый быстрый из псов вцепился в руку Миар.
  Я смотрел на это и не мог поверить в происходящее. Для меня, 'обычного', эсперы уровня А, такие как Миар, были чем-то недостижимым. Они были по настоящему сильны и могли при должной подготовке и развитии навыков заменить собой несколько взводов солдат, но они все равно остаются людьми и допускают ошибки. Так и Миар слишком близко подпустила к себе противника, и теперь ее молния могла ударить и по ней. Я видел, как от боли у нее выступили слезы, но она продолжала посылать молнии в пса, который ее все никак не отпускал.
  - Я устал быть бесполезным, - в этот миг я все решил для себя. Пускай мне и не выжить, но я хотя бы попытаюсь что-то сделать, а не сидеть как трус в безопасности.
  Наверное, в этот момент мой инстинкт самосохранения попросту отключился, и логика не могла достучаться до разума. Я просто бросился вперед и за короткий миг преодолел разделяющее нас расстояние. Миар не видела меня, сконцентрировавшись на своем противнике, и молнии были вокруг нее, но каким-то чудесным образом мне удалось их избежать и вцепиться в пса.
  Я понимал в этот момент, что не смогу хоть как-то отвлечь на себя внимание этого монстра, но еще из своего укрытия заметил широкую рану на боку пса, из которой были видны ребра и внутренние органы. Без сердца живет очень мало тварей и огненные псы не из таких.
  Вложив всю свою боль, отчаяние и решимость я нанес несколько ударов рукой по ребрам монстра, проломив их, и схватил какой-то орган. Молнии порой попадали в меня, но я уже не обращал на них внимание. Просто сделал то, что хотел - раздавил сердце пса.
  В предсмертных конвульсиях огненный пес разжал пасть и отпустил Миар, но повалился на меня. Я, придавленный этой тушей, которая в агонии раздирала меня когтями и обжигала пламенем, глупо улыбался. Наконец-то я оказался не бесполезным, а то, что помог подруге детства, вдвойне хорошо.
  В момент, когда чувствовал, что от боли уже вот-вот потеряю сознание, я рукой нащупал какой-то предмет внутри монстра, похожий на ощупь на шарик.
  'Неужели мне повезло достать ядро монстра?' - промелькнула мысль, а затем руку, сжавшую ядро, обожгло жаром. После - тьма.
   
  Кристофер и Айрисель Навар
   
  Спустя час.
  - Крис, нам срочно надо ехать в больницу! - в мой кабинет ворвалась жена и с тревогой в глазах посмотрела на меня.
  - Если ты об Элрене, то я в курсе, - сухо произношу я, не отрываясь от отчетов.
  - Но наш сын же пострадал! Как ты можешь так спокойной сидеть здесь?! - гневно спросила Айрис.
  - Спокойно, говоришь? - задал я вопрос и неосознанно смял листы отчета. - Я уже сделал все возможное - к нему направят лучшего врача, и он будет лежать в отдельной палате с полным уходом.
  - Мы должны быть там! - она гневно стукнула по столу, и ее руки засветились синим цветом, так всегда бывает, когда Айрис перестает контролировать эмоции.
  - Прекращай это, - я вижу такое не впервые, поэтому и реагирую спокойно. Главное, чтобы она не начала все замораживать, вот тогда точно надо спасаться. - Мы и так один раз вмешались в его жизнь, и что из этого вышло?
  - Но... - как-то разом растерялась моя жена.
  Да, эти воспоминания всегда нас беспокоят. Особенно ее.
  - Мы же договорились, что после того эксперимента больше не будем вмешивать в жизнь нашего сына, - я подошел к своей жене и мягко обнял ее. - А сколько раз пришлось корректировать его память, чтобы он ничего не вспомнил?
  - Я все это знаю, но он же наш сын, - тихо произнесла она в ответ.
  - Я знаю, я знаю, - потихоньку Айрис успокаивается, и мы возвращаемся к работе.
  После того случая мы полностью погрузились в работу, лишь бы не думать о последствиях сделанного нами. Зато Элрен рос самостоятельным парнем и довольно любознательным. Вот выучится, можно будет взять его в свою лабораторию, и пускай у него нет сил сверха, но он очень талантливый инженер, и его вклад может быть неоценимым.
  Но как же он нарвался на такие неприятности? Никогда не замечал в нем авантюрной жилки. Или же мы слишком сильно отдалились от него в страхе снова что-то сделать не так и пробудить его воспоминания?
  От размышлений меня оторвал звонок на терминал. Пора возвращаться к работе.
   
  Лечащий врач Элрена Навара
   
  - Какой интересный случай! Эх, так редко удается лечить 'обычных'. А этот пациент, несмотря ни на что, необычен. Его темпы выздоровления поражают. Никогда не думал, что не наделенные силами могут так быстро восстанавливаться! Ну да ладно, надо заканчивать писать документы и отправляться домой, - бормотал мужчина в медицинском халате, заполняя документы.
  - Здравствуйте, - раздался приятный женский голос, а следом вошла его обладательница - кареглазая брюнетка в деловом платье. - Это вы сообщили о необычном случае выздоровления 'обычного'?
  - Да, я, - важно кивнул врач, но тут же насторожился. - А вы, собственно, кто такая? Посторонним вход сюда запрещен!
  - Это неважно, - женщина щелкнула пальцами, и мужчина так и застыл на месте, не отрывая от нее взгляда. - Будьте так любезны, передайте мне все документы по вашему пациенту.
  Мужчина заторможено кивнул и так же медленно протянул женщине требуемые файлы.
  - Спасибо, - обольстительно улыбнулась она. - А теперь забудьте о моем визите и составьте новые файлы о пациенте, не выделяя его скорость восстановления.
  Мужчина снова кивнул и сел за стол, подтянув к себе чистые листы.
  - Ненавижу эту способность. Вечно от нее голова болит, - вздохнула брюнетка и, щелкнув пальцами, закрыла за собой дверь.
  После этого врач встрепенулся и стал смотреть по сторонам.
  - Это что, я опять задумался? - удивленно спросил он сам себя. - Ох, ты ж, сколько времени, а я еще отчет не доделал! Странно, а почему здесь пахнет женскими духами? А, неважно, надо быстрее заканчивать и идти домой.
  У врача была пагубная привычка разговаривать самому с собой, и он ничего не мог с собой поделать. Да и считал, что лучшим собеседником может быть только он сам.
  
  
  Глава 3
  
  Приходить в сознание очень не хотелось. Я осознавал, что при таких травмах боль должна быть просто дикой. Честно, мне было просто страшно. Вначале я вообще думал, что помру, но раз я мыслю, значит, еще жив? Интересно, что же произошло дальше?
  Я ощущал себя в темноте, но мне не было неудобно, наоборот было тихо и спокойно. Только мое любопытство порой прорывалось через это умиротворение, но я знал, что если очнусь, будет больно, и это предположение одергивало меня.
  Не знаю, сколько еще провисел в темноте, но в одно мгновение что-то изменилось. Пытаясь разобраться в своих ощущениях, я понял, что стало светлее, как будто кто-то приоткрыл шторы, и в темную комнату пробился тонкий лучик света. Задуматься об этом мне не дала боль.
  В следующий миг я осознал, что лежу на кровати, и бездумно уставился в потолок, сдерживая себя от крика. Как и боялся, все тело болело, но постепенно боль отступила до той степени, что я мог ясно соображать. Прийти в себя окончательно мне не дали, так как при моем пробуждении запищали приборы, и в комнату ворвался медперсонал.
  - Навар очнулся. Известите его родных, - бросил вошедший доктор в сторону коридора и закрыл за собой дверь. - Элрен, как себя чувствуете?
  Темноволосый врач в возрасте сорока-сорока пяти лет с любопытством смотрел на показания приборов, пока я силился хоть что-то ответить.
  - Ну да, конечно, - доктор взмахнул руками, заметив наконец-то мои попытки заговорить, и осторожно поднес ко рту стакан с водой. Эта вода была просто божественна на вкус. Интересно, врачи что-то в нее добавляют или так из-за того, что я очень хотел пить?
  - Терпимо, - произнес я глухо и удивился своему голосу. Такого хрипа я от себя не ожидал. - Что случилось?
  - А вы не помните? - с участием спросил доктор, присаживаясь рядом с кроватью. В это же время он делал какие-то пометки в своем блокноте.
  - Я... не знаю. Все... смутно, - лучше узнать, что о прошедших событиях известно другим, чем раскрывать свою трактовку.
  - Раз так, то я все сам расскажу. По официальной версии... - на этом моменте доктор прервался и внимательно посмотрел на меня. - Когда появилась аномалия А уровня, была объявлена эвакуация в Рехольском университете. Группа студентов по какой-то причине оказалась не в зоне бункера, а снаружи, где натолкнулась на стаю огненных псов. Несмотря на их довольно высокий уровень сил, студенты ничего не могли противопоставить псам в их охоте на людей. В это время группа эсперов и магов А класса зачищала территорию от огненных псов и избавлялись от аномалии. Одним из магов было выявлено, что часть монстров находилась в отдалении от основной группы, с которой они столкнулись до этого. Миар Динот, как самая быстрая из группы реагирования, была отправлена вперед. Девушка на месте столкнулась с тем, что стая догрызала отбивающихся изо всех сил студентов, и решила действовать, не дожидаясь основной группы. По ее словам, вы набросились на огненного пса, который чуть не лишил ее руки. Она не смогла всего объяснить, но вы каким-то образом смогли убить пса, но были опалены взрывом ядра монстра, которое, к сожалению, не сохранилось.
  - Вот как, - ошарашенно прошептал я. Значит, нам еще повезло, что мы натолкнулись только на малую толику стаи, что вырвалась из аномалии. Все могло быть гораздо хуже.
  - Да, - доктор прервался, посмотрев на показания приборов и продолжил. - Вы и еще несколько выживших студентов были доставлены в больницу. Насколько я знаю, вы, Навар, не являетесь эспером или магом?
  - Да, я обычный и не имею никаких сил, - слова давались тяжело, но что уж тут скрывать.
  - Тем удивительно ваше состояние, - в глазах доктора зажегся какой-то странный интерес ко мне. - Любой 'обычный' на вашем месте умер в первые же секунды нападения. Но вы отделались только сломанной рукой, трещинами в ребрах, парой длинных разрезов от когтей и получили обширный магический ожог, и выжили при этом!
  - Сколько я уже в больнице? - я решил прервать доктора, так как тот уже от обуревающих его эмоций начал размахивать руками в опасной близости от моего лица.
  - Вы всего тут вторую неделю, и почти все зажило. К сожалению, магический ожог так быстро не сходит, так что вам придется походить в бинтах, - было видно, что доктора это действительно печалит. - Но вначале вам вообще никто не давал и десяти процентов на то, что вы выживите, так что, Навар, вы везунчик.
  - Как скажете, доктор, - я мог лишь горько усмехнуться: выжить там, где погибли сильные эсперы, и при этом не иметь своих сил - действительно везение. Хоть в чем-то мне повезло. - Как Миар?
  - Вы о госпоже Динот? - доктор дождался моего подтверждающего кивка и продолжил: - С ней все в порядке. Вы очень вовремя вмешались, девушка могла и лишиться руки. По крайней мере, выращивать новую заняло бы куда больше времени, чем залечить раны от укуса.
  - Это хорошо, - я действительно испытал облегчение от слов доктора и в это мгновение почувствовал, что начал проваливаться в сон.
  - О, я смотрю, вы совсем вымотались. Не буду вам мешать, - доктор встал и занес какие-то записи в свой блокнот. - Ваших родителей уже известили, что вы очнулись. А пока лучше спите, так организм быстрее восстанавливается.
  Вроде бы, доктор хотел сказать что-то еще, но я уже провалился во тьму. Как же хорошо, когда не чувствуешь боли.

 

***

  Снова я был во тьме. Даже странно, раньше мои сны мне совсем не запоминались, не говоря уж о осознании себя во сне. С прошлого раза здесь почти ничего не изменилось, если только, на мой взгляд, стало чуть светлее. Некоторое время провисев в темноте, мне стало скучно, и я стал осматриваться. Но мне не удалось даже начать сдвигаться с места, как я почувствовал, что просыпаюсь. В последний момент на грани восприятия я увидел всполох огня, очень похожий на тот, что опалил меня при смерти огненного пса.
  Следующие мое пробуждение было уже дома. Чтобы это понять, достаточно было посмотреть на знакомый мне с детства потолок и услышать копошащегося рядом Пака. Несмотря на темноту, было видно, что робот с духом внутри занимался своим любимым делом - шил. Только спустя несколько секунд до меня доходит, что именно он делает. Пак пришивал к моей учебной форме кружева, извратив ее до не узнаваемости. Такое я бы точно никогда не надел бы, поэтому первым же посылом было сжечь. Сжечь этот ужас! СЖЕЧЬ!
  Потом я не мог понять, почему так эмоционально отреагировал на это, довольно привычное мне, событие. Может все дело в моем сне? Пак часто пытался переделать одежду на его вкус, но я просто выбрасывал все в утилизатор, заставляя сшить новую форму.
  Но в этот раз мое желание сжечь все эти кружева было настолько сильно, что одежда действительно загорелась. Робот в ужасе подскочил от неожиданно загоревшейся одежды и сбежал под кровать. Я же с изумлением смотрел, как догорает моя форма, и не мог понять - что же сейчас произошло?
  Когда прошел первый шок, и я мог спокойно соображать, то сразу подключился к записям внутренних камер моей комнаты, не забыв вывести и то, что успел зафиксировать Пак.
  На первый взгляд ничего необычного не происходило: вот я очнулся и стал осматриваться, когда мой взгляд встретился с кружевами на моей одежде, то лицо перекосилось от ярости. Я даже не знал, что могу выглядеть столь угрожающе. Надо будет не забыть поработать с мимикой, а то такая реакция может привести к печальным последствиям. Затем моя одежда загорелась, и Пак смылся под кровать.
  - Ничего не понимаю, - пробормотал я, зарываясь в настройки воспроизведения, и запустил показ записи в замедленной съемке.
  В этот раз удалось разглядеть, что в момент, когда я разозлился, от моей руки оторвалась маленькая искорка, которая попала на университетскую форму, и та тут же занялась пламенем.
  - Этого не может быть, - от шока я выронил терминал из рук, и тот упал на пол.
  Я, конечно, слышал, что в начале многие сверхи получали свои способности при стрессовых ситуациях или вообще попадая в смертельные ловушки. Одно время я даже порывался искусственно создать такую ситуацию, например, выбросившись из окна, но несколько десятков схожих случаев доказало, что таким способом пробудить способности маловероятно, и я отбросил свою идею. А потом тесты на определение способностей улучшили, и они лишь подтвердили, что я обычный.
  Но как в таком случае я смог заставить загореться одежду? Я поднялся с постели и стал лихорадочно ходить по комнате, время от времени посматривая на тлеющие остатки ткани. В этот момент обратил внимание на то, что ускользало от моего взгляда: я был весь в бинтах. Видимо, я действительно не до конца проснулся, что не заметил этого даже на записи - половина моего лица тоже была закрыта бинтами.
  Точно! Я же обгорел при взрыве ядра огненного пса. Огненный пес... огонь... может это как-то связано?!
  От всех этих размышлений у меня только сильнее заболела голова. Я не знал, за что мне браться и как понять, что же произошло со мной. В детстве я мечтал о том, что мои способности пробудятся, и я не буду больше бесполезным, теперь же я наглядно увидел, что они у меня есть, но почему они появились так поздно? Почему они вообще проявились?
  Нет, понятно, конечно, что нападение огненного пса - не рядовая ситуация, тем более, я в ней едва остался жив. Но почему у меня появились способности, основанные на огне, и раньше тестами они никак не выявились? В то же время этот огонь и... сны. Точно! До этого момента мне такие сны не снились, может, разгадка в них?!
  Головная боль снова напомнила о себе, и я решил пока не заморачиваться с этим. Все равно мои мысли слишком лихорадочно скачут с одной на другую идею, и так я не приду к верному решению. Сейчас лучше всего будет закинуть остатки одежды в утилизатор, проветрить комнату и лечь спать. А записи камер потом еще раз просмотрю, хорошо хоть, родители не знают о камерах, так что по этому поводу можно не беспокоится.
  Неужели я правда обрел способности и стал сверхом?
   

***

  Следующие несколько дней я провел дома. Доктор предписал пока не ходить в университет и заниматься на дому, да и я не горел особым желанием так быстро возвращаться. Боль от трещин в ребрах и ожогов еще доставляла неприятности, но я не обращал на это внимание. Когда родители уходили на работу, я занимался исследованиями.
  Еще когда у меня была надежда на позднее пробуждение способностей, я собрал очень много информации по эсперам и магам. Сейчас эти данные несколько устарели, но мне хватило двух дней, чтобы обновить информацию.
  Хоть мне еще и не удавалось повторить то, что я проделал со своей одеждой, я не отчаивался, так как теперь все должно измениться.
  Методики определения силы и способы самостоятельного нахождения ее внутри себя не были засекречены, и их легко можно было найти в сети. Удивительно, но за столько лет ничего в этом плане нового так и не придумали.
  У каждого сверха было что-то вроде ядра, очень схожее с тем, что есть у монстров, но имеются отличия.
  Маги не имеют ядра как такового. У них скорее что-то вроде ауры - она служит способом сбора и хранения энергии. Сила мага напрямую зависит от возможностей его ауры и того, сколько энергии он может захватить из мира и удержать в ней. Маги сильны именно разнообразием своих возможностей, но, как было доказано, маг проигрывает эсперу, который владеет одной способностью, но в идеале. Да и на чтение заклинания необходимо время, в то же время эсперу достаточно волевого усилия.
  Эсперы обладают своим собственным ядром или искрой, как говорилось в некоторых источниках. По сути, ядро - это генератор энергии, с помощью которого эспер может влиять на мир. Ядро можно развивать и тренировать. В теории даже эспер F ранга может дойти до А ранга, но это пока только в теории. Идеальной методики тренировки еще не было разработано, так как почти каждый эспер, даже если у них схожие направления дара, требовал к себе индивидуального подхода. Существующие же методики были довольно дорогостоящими. В итоге получалось, что рядовому эсперу не получить готовой методики тренировок, и ему придется заниматься самостоятельно. Единственное исключение - это такие университеты, как тот, в который поступил я - в нем работали ученые, которые искали добровольцев для испытания новых препаратов и теорий. Как ни странно, многие соглашались, пускай и с риском для жизни, но попытаться стать сильнее.
  К ученым я бы ни за что не пошел. Мало того, что шансы развить способности не так однозначны, так их еще может заинтересовать мой случай, и тогда лабораторий точно не избежать. Если я попаду в руки ученых, то и родители меня не смогут вытащить - слишком еще слабо изучено явление получения способностей, чтобы позволить мне быть на свободе.
  В итоге мне оставался только один вариант - путем медитации достучаться до своего ядра и после этого думать, как развить мою способность.
  Помучившись несколько минут с выбором удобного для себя положения, стал пробовать медитировать. Как описывалось в методиках, надо было успокоить свое дыхание и отрешиться от мыслей, поэтому я стал прислушиваться к тишине, ни на что не отвлекаясь.
  Минут десять спустя я услышал скрежет по полу и с любопытством открыл глаза. В принципе, я это и ожидал увидеть - Пак, подумав, что я заснул, решил пришить к моей одежде так полюбившиеся ему кружева и поэтому тащил вслед за собой коробку с швейными инструментами. Протащив коробку на середину комнаты, робот заметил, что я за ним слежу и, судорожно засуетившись, скрылся за дверью. На это представление я мог лишь вздохнуть. Пак, несмотря на свою любовь к вышивке и прямо маниакальное желание пришить мне кружева, после той ночи, когда я сжег свою форму, опасался попадать мне на глаза. Поэтому такие представления в лице робота стали довольно частыми. Эх, если бы он отказался уже от этой идеи, но нет, все равно стремится, как ему кажется, исправить мою одежду. И зачем я попросил вселить в робота духа, да и самообучение не ограничил?
  Позанимавшись медитацией еще пару часов, я так и не смог ничего ощутить внутри себя. Ну, с моим везением другого результата ожидать сложно.
  Близился вечер, а значит скоро вернуться родители. По крайней мере, я надеюсь, что они сегодня не задержатся. Им я, кстати, тоже решил не сообщать, что у меня появились способности эспера. Мама бы, скорее всего, обрадовалась, так как знала, что я об этом мечтал с детства, а вот папа навряд ли - отчего-то он очень не любил эсперов.
  Спустившись вниз, я быстро приготовил ужин и сам поел. Попытки достучаться до свой силы, несмотря на медитацию, порядком вымотали, а родителям достаточно будет разогреть уже готовое.
  Лежа в постели, я вспоминал произошедшие со мной события. Да, никогда бы не подумал, что смогу сделать такой глупый поступок, как с голыми руками броситься на огненного пса. Но в опасности была Миар, я не мог бы дальше спокойно жить, зная, что она умерла из-за моего бездействия. С такими мыслями я и заснул, снова очутившись во тьме.
  За последние дни осознанные сновидения стали привычными для меня, и больше окружающая темнота меня не пугала. С каждым разом здесь становилось чуть светлее, но источника света я так и не нашел. Почему-то именно сегодня я особенно ярко ощущал пространство вокруг себя. Но здесь было скучно, и я недолго думая решил заняться медитацией. Как показала практика, она здорово убивает время.
  Спустя пару минут, по моему внутреннему ощущению, я почувствовал какой-то отклик и, доверившись интуиции, потянулся к чему-то необычному в этой тьме. Несколько томительных секунд ожидания, и я чувствую, что нахожусь перед своей целью. Открываю глаза и с изумлением смотрю на открывшуюся мне картину.
  Я наконец-то нашел свое ядро! Больше всего оно напоминало планету, но из-за недостатка света она была погружена во тьму. Может, поэтому я его и не мог найти? Редкие всполохи огня проскальзывали по орбите ядра, время от времени погружаясь в него. Видимо, этот огонь и есть интерпретация моего подсознания, показывающая, что у меня есть контроль над этой стихией. Но в сети говорилось, что ядро эспера должно ярко светиться! Мое же, если бы не огонь, вообще нельзя было найти в окружающем мире. Наверное, из-за этого я и не мог больше повторить пламя, что сожгло мою одежду.
  Пускай мое ядро пока еще и не светится от силы, но я не расстраивался. Ведь теперь я точно убедился, что стал эспером. Так что дело только за тренировками и попытками понять, почему мой дар раньше не проявлялся. С такими радужными мыслями я погрузился в сон и так проспал до самого утра.

 

***

  Вот и снова я на лекциях. Вроде, все как обычно, но чувствуется, что спустя две недели после появления аномалии что-то изменилось. Эти изменения касались и расписания - для эсперов и магов увеличили количество часов практики для отработки своих навыков. Для меня это было почти бесполезно, когда я был обычным, так как я не имел никаких способностей. Но в свою очередь никто не мог мне запретить посещать эти занятия, а в свете моих изменений это должно принести больше пользы, чем раньше.
  Еще одним изменением было то, что Эрик и его команда больше не доставали меня. В тот день половина парней погибла, а другая получила серьезные травмы. До меня доходили слухи, что Эрика собирались посадить из-за того, что он подверг своих друзей риску, но дело замяли. И хоть Эрик без особых последствий пережил нападение монстров, оно здорово сбило его спесь. В общем, на какое-то время он затих. Мне не верилось, что он не вернется к старому поведению, как только все события поулягутся. И если даже он решит измениться, то свято место пусто не бывает, и кто-то займет его нишу в студенческом обществе.
  Мне радостно было видеть Миар целой и невредимой. Но попадаться ей на глаза я не спешил, тем более, ожоги еще не сошли, и я ходил весь перемотанный бинтами. Мой вид, конечно, выделял меня из толпы, но за столько лет я научился не привлекать внимания к своей персоне, потому что обычно это заканчивалось избиением.
  Целый день я пытался снова достучаться до своего ядра. После ночи, когда я его нашел, мне больше не требовалась медитация, чтобы его увидеть и ощутить. Вся проблема лишь в том, что я не мог повторить свои действия и вызвать огонь. Так, в попытках понять, что не так с моим ядром, я шел по коридору на следующую лекцию. Но из-за этого я не замечал никого вокруг, так что не удивительно, что я столкнулся с одним из студентов. Из-за столкновения я не удержался на ногах и упал, но, как всегда, никто не обратил на это происшествие внимания - я же обычный.
  В то время, когда студенты проходили мимо лежащего меня и даже никто не предложил помощи, я в шоке наблюдал за своим ядром. Встав с пола и прислонившись к стене, я стал медитировать и быстро достиг нужного состояния. Передо мной снова было мое ядро, но кроме огненных всполохов я почувствовал дуновение ветра. Я протянул правую руку и от ядра ко мне устремился небольшой смерч воздуха, который застыл на ладони. В этот момент я даже не осознавал, что делаю, просто чувствовал, что так правильно.
  Я любовался ветром в моей руке и хотел вернуть его обратно в ядро, когда в коридоре меня кто-то толкнул. Я не был готов к этому и, выпав из медитации, неловко взмахнул правой рукой, стараясь удержать равновесие. К моему изумлению, с руки сорвался небольшой поток воздуха, который почти никто и не почувствовал. Только у одной девушки из-за ветра задралась юбка, и она влепила пощечину рядом идущему с ней парню, видимо, посчитала, что это он виноват. Я же в шоке смотрел на все это и тихо про себя радовался, что с моей руки сорвался ветер, а не огонь. Даже не знаю, как потом бы оправдывался.
  Быстро осмотревшись - заметил ли кто мои манипуляции - я проскользнул в аудиторию и сел на последнюю парту. Мне надо было подумать, а лекция по истории, как никакая другая, идеально для этого подходила.
  Не отвлекаясь больше на лекцию, я погрузился в медитацию и оказался рядом со своим ядром. Хм, а ведь с каждым разом мне все быстрее и быстрее удается это проделать. Внимательно изучая ядро, я пришел к выводу, что энергии ветра в нем стало намного меньше, а вот огонь никак не изменился... а нет, стал ярче и вокруг ядра появляются искры пламени. Так... теперь подумаем, откуда у меня взялся ветер? Точно, меня же толкнул какой-то парень и после этого я почувствовал изменения. Тогда выходит, что я каким-то образом получил ветер от этого парня, но при использовании энергия ветра резко уменьшилась.
  Я откинулся на спинку стула и уставился в окно. Получается, в итоге мое ядро может оперировать не только огнем? Никогда не слышал об эсперах, которым подвластны разные направления сил. Да и с ветром непонятно - его я получил от прикосновения, а вот огонь, видимо, получил при разрушении ядра огненного пса. Получается, что я поглотил энергию ядра монстра и приобрел контроль над огнем. А коснувшись студента, я неосознанно поглотил часть его энергии ветра, но, в отличие от огня, эта энергия исчерпаема?
  Не было печали - был не сверхом и мечтал о своей способности, а стал сверхом и теперь приходится ломать голову, чтобы понять, как моя способность работает.
  Надо, конечно, больше данных. Но даже по этим двум случаям видно, что, во-первых, при взрыве ядра монстра я полностью получил его способность, и судя по изменению ядра, она никуда теперь не исчезнет и будет только развиваться; во-вторых, при прикосновении к эсперу я получил немного его способности, но эта энергия мала и скоро закончится. По ощущениям получается, что ядро не принимает такую энергию и таким образом у меня в итоге остается только огонь. Очень интересно!
  - Элрен Навар, - прервал мои размышления голос учителя истории. - Я, конечно, понимаю, что вы только после больницы, но это не значит, что меня не надо слушать!
  - Извините, - мне было несколько стыдно за свое поведение и неловко от того, что все в аудитории обратили на меня свое внимание. Но студенты уже настолько привыкли не обращать внимание на меня, что почти сразу все забыли о моем существовании. Как раз то, что и мне надо. Не хочу привлекать к себе внимание, тем более сейчас, когда сам стал эспером.
  Дальше пара прошла без происшествий, и я уже думал, что спокойно доберусь домой и смогу заняться исследованиями своего дара, но как обычно мне не повезло. Хотя, как сказать. Уже на выходе из университета мне на телефон пришло сообщение: 'Вечером не закрывай дверь и приготовь чай'. Как легко было догадаться, сообщение пришло от Миар. Видимо, она все же вняла моим словам и не решилась подойти на виду у всех. Эх, надеюсь, в этот раз я на нее не сорвусь.
  Вечер пришел как-то незаметно быстро. Только и успел сделать парочку учебных заданий, да приготовить печеньки собственного приготовления. А что? Приходите к нам, у нас есть печеньки! Да и вообще это самое быстрое на моей памяти, что можно приготовить к столу.
  Раздался стук в дверь, и после моего приглашения в дом вошла моя подруга детства. Она нерешительно застыла в проходе, но я улыбнулся ей и пригласил за стол. Миар была довольно близко от меня, и я смог разглядеть то, что не увидел в университете - на ее руке были следы от зубов огненного пса. На миг воспоминания о том дне всколыхнулись в моем сознании, отчего кружка в моей руке слегка задрожала, но я быстро взял себя в руки. Шрамы от зубов все равно скоро уберутся, лечебная магия и не такое исправляет.
  - Эм-м-м, Элрен, - решила первой нарушить тишину Миар. - Как ты себя чувствуешь?
  - Не волнуйся, - успокоил я ее. - Доктора обо мне хорошо позаботились.
  В этот момент девушка обеспокоено окинула меня взглядом. Ну да, я весь в бинтах, но это же не значит, что у меня все плохо.
  - Но твои бинты...
  - Это чтобы никто не видел ожогов, - поняв, что ее беспокоит, я решил развеять ее тревоги. - В больнице обещали, что мне еще недолго так ходить, и я буду в порядке.
  Я снова улыбнулся девушке и с удовольствием откусил кусочек от взятого печенья. Да, что и говорить - печенья у меня получаются просто отличные. Только вот приходится их прятать от мамы, а то она не может от них оторваться, а потом жалуется мне на мою готовку, так как это вредно для талии.
  - Я хотела... поблагодарить тебя за помощь...
  - Не стоит, - прервал я ее. - Просто я не хотел, чтобы мое бездействие послужило причиной твоей смерти.
  - Но ты же мог умереть! - все-таки не выдержала и сорвалась на крик Миар. - Ты же обычный, и ты ничего не мог бы сделать! Там даже эсперы высоких рангов погибли!
  - Закончила? - не обращая внимания на крики, спросил свою подругу и, дождавшись кивка, продолжил: - Ты права - я обычный, но я смог спасти твою жизнь, когда остальные либо были мертвы, либо в страхе пытались сбежать. Я вообще не думал выжить в той авантюре. Эрик и его друзья сделали из меня приманку, чтобы потом повеселиться в охоте, только добыча сама оказалась неплохим охотником. И еще... - я встал со стула и уперся руками в стол. - Ты дура! Какого черта полезла одна, если не можешь справиться?!
  - Я эспер А ранга и обязана была вмешаться! - снова начала кричать на меня Миар. А ведь присмирела в начале мой речи, но, видимо, гордость взыграла. - Я не могла позволить погибнуть невинным людям.
  - Невинным?! - я сам был в шоке от того, что начал кричать, но не мог уже остановиться. - Эти парни считали себя сильнейшими, а всех слабее себя вообще не считали за людей. Они издевались и над другими студентами, но никто не смел на них нажаловаться, так как во главе этой группы стоял Эрик. А меня вообще считали за мусор, потому что я обычный. Ты, эспер А ранга, и ты намного ценнее, чем вся эта толпа слабаков, возомнивших себя королями жизни. Ты просто дура, погрязшая в своих грезах и не видящая за спинами своих фанатов, что происходит на самом деле!
  - Да как ты смеешь?! - Миар подскочила и отвесила мне звонкую пощечину.
  - Смею! Без меня бы ты была мертва! - я произнес это глядя в пол, так как был в шоке от того, что она сделала, и от того, что произошло при контакте с ее рукой.
  В момент удара я почувствовал, как от ее руки внутрь меня устремляется небольшой поток энергии. Не удивлюсь, если увижу у ядра искры электричества. Интересно, а она в этот момент почувствовала что-то необычное или нет?
  - Я смотрю, ты все же изменился, - зло бросила Миар.
  Я непроизвольно заметил, что, когда она сердится, у нее так и полыхают глаза, а в волосах проскальзывают искры. Видимо, она настолько раскачала свой дар, что его видно, даже когда ее охватывают сильные эмоции. Хм, а она стала красивее, чем я помню в детстве.
  - Да, когда тебя бьет каждая сволочь только потому, что считает, что она в свое праве, и никто не хочет тебе помочь, то волей-неволей изменишься!
  На мои слова девушка лишь хмыкнула и молча ушла из дома. Я стоял и не понимал, что сейчас произошло. И почему она вдруг взяла и ушла.
  - Что за сумасшедшие дни?! - обессиленный, я присел на стул.
  Вот и опять наш разговор закончился руганью. Хоть когда-нибудь я смогу без этого с ней поговорить?
  - И все-таки она красивая, - я улыбнулся своим словам.
  Хм, это вообще мои мысли?! Она же сумасшедшая! А как еще назвать девушку, которая рвется в самое пекло, не дождавшись подмоги? Пора ложиться спать, а то мало ли что еще случится.
  
  
  Глава 4
  
  Так пролетело еще два месяца моей жизни, и наконец-то наступили каникулы. За это время я смог лишь подтвердить, что при касании ко мне перетекает часть энергии от других эсперов, и на время я, в какой-то мере, могу использовать их способности. Радовало, что все это было понятно на интуитивном уровне, а то даже не знаю, как бы со всем этим разобрался, ведь частью способностей я мог повредить и себе по неосторожности. Побочным эффектом этих экспериментов служила повышенная регенерация организма, и я очень быстро избавился от ожогов. Даже пришлось некоторое время специально носить бинты, чтобы никто ничего не заметил. Наверное, так сказался переизбыток энергии, который мое ядро не могло использовать. Что не может не радовать, так то, что за весь этот промежуток я ни разу не заболел.
  Алистер пару раз звонил и подбадривал меня. За это время я смог найти несколько неточностей в его расчетах, и парень снова погружался в работу. Надеюсь, у него получится в этот раз все сделать правильно. Я и сам не против потом испытать его изобретение.
  С Миар отношения были все так же натянуты. Мы пару раз встречались в коридорах, но она делала вид, что не замечала меня. Ну и хорошо, зато меньше внимания ко мне.
  Эрик же за это время пришел в себя и сколотил вокруг себя новую группу парней. В этот раз его группа действовала осторожнее и сильно не нарывалась, проделывала свои дела, не нарушая устава университета. Видимо, происшедшие события изменили даже такого человека как Эрик. Недавно услышал, что тот день для него тоже не прошел бесследно - парень с Б ранга перешел в А. Чем мне все это грозит, пока было непонятно.
  Иногда хотелось все про него и его банду рассказать, но меня останавливало то, что у Эрика были очень хорошие связи в университете. Пара студентов уже попробовали пожаловаться на него в деканате, но их очень быстро отчислили по какому-то нелепому поводу, а затем кто-то их избил - парни несколько месяцев провели в больнице. Этого примера было достаточно, чтобы понять, что меня никто слушать не станет, тем более, за моей спиной никого нет, и я официально не являюсь эспером.
  По сути, кроме моих родителей, никого не интересует моя судьба. Мне, можно сказать, еще повезло, что мама и папа довольно сильные маги. В наше время обычные - изгои общества, и никто никогда им не поможет. Ну, ничего, выживал же я как-то до этого времени? Да и Алистер прав, я умнее большинства сверхов, учащихся здесь, и сам смогу пробить свой путь.
  За эти два месяца я улучшил навык медитации и теперь мог проникать в свое ядро, не отвлекаясь от других дел. Это позволило заметить, что, несмотря на все мои усилия, насыщенность энергией ядра не изменялась, вернее, нет - постепенно энергия в нем росла, но слишком медленно, чтобы можно было как-то экспериментировать. Заемная энергия от других эсперов, в свою очередь, быстро тратилась, даже когда я ее не использовал.
  Во время каникул я надеялся успеть провести еще один эксперимент, что должен был либо опровергнуть, либо подтвердить мои догадки. Я хотел посетить место, где будет находиться активная аномалия, и посмотреть, будут ли происходить какие-нибудь изменения.
  Вообще аномалии появлялись довольно часто, но большинство из них невелики по размеру и живут очень недолгое время. Тем более в городе стараются прикрыть жилую зону от возникновения аномалий. Это как-то смогли проделать маги, но в сети по этой теме не было информации, намеки и все. Получалось, что в городе очень редки аномалии и только появление аномалий А класса было подходящим мне событием, но это было опасно.
  Хоть большинство аномалий недолговечны, несколько из них по какой-то причине не исчезало. Так в пригороде образовалось несколько закрытых зон, где изучали влияние аномалий на природу и человека, а одна из таких зон была доступна для посещения и была своего рода зоопарком. В нем содержали всех тех монстров, которые не несли угрозу окружающим. Только в таких зонах и могли выжить подобные существа, отчего-то после исчезновении аномалии они не могли долго существовать и быстро гибли, как будто их лишали подпитки. Также там было много измененных под воздействием энергии растений. Вот туда я и намеревался пойти.
  Родители были не против моей поездки. Как только выдались свободные выходные, я отправился в путь. Идти было не так уж и далеко, да и денег на поездку в транспорте было жалко. Неспешная прогулка позволяла немного отвлечься от повседневности и спокойно подумать.
  Что-то во мне изменилось в тот день, когда я смог убить огненного пса. Нет, не только то, что каким-то образом я поглотил его ядро, но я также заметил, что мой характер начал меняться. Раньше я не замечал за собой вспышек гнева и раздражения, но с Миар я не мог сдерживать свои эмоции. Хорошо хоть, я вовремя это заметил и не нарвался на еще большие неприятности. Еще я заметил, что физические упражнения стали даваться мне легче, особенно когда я захватывал немного энергии от других эсперов. Даже эта прогулка, которая раньше вызвала у меня затруднения, никак не сказывалась на моем самочувствии - я чувствовал себя так же бодро, как и в начале пути. Все это немного пугало, но ничего я изменить не мог, да и не хотел.
  Зоопарк монстров порадовал не очень большим количеством посетителей. Наверное, все может приесться, и даже вид этих необычных животных когда-нибудь надоедает. Насколько я знаю, не опасных для жизни монстров не так много, так что пополнить коллекцию измененных животных довольно часто просто не удается. А если и появляются новые виды, то их сначала забирают в лабораторию. Все же после 'дня падения фиолетовых звезд' многое изменилось, и ученым до сих пор хватало работы по изучению нового.
  Чуть не прошел мимо кассы, отвлекшись на свои мысли. Заплатив за посещение, я пошел по четко разграниченным тропинкам. Сам парк был поделен на несколько зон: зона с измененными растениями, которая была поделена на несколько областей в зависимости от вида растения и его опасности, и несколько зон монстров, начиная от самых безобидных и заканчивая теми, которых надо было предварительно запечатать в специальные вольеры.
  Раньше мне не удавалось посетить такого рода заведения. Всегда хватало каких-то дел, которые здорово съедали мое время. В общем, я с удовольствием смотрел на монстров, подмечая, что про многих из них я уже читал в сети. Подключившись к внутренней сети зоопарка, я смог получить более подробную информацию по каждому из представленных здесь видов.
  Например, один из самых безобидных монстров - слайм. Больше всего он напоминал ожившее желе, которое было довольно забавным, если не забывать, что слайм может разъедать органику, пусть и медленно, но все же. Хотя людям он вред нанести не может, максимум если человек будет неосторожен, то лишится волос.
  Рядом с ним находился другой монстр - слизь. Этот уже был опасен, так как мог полностью покрыть свою жертву и перекрыть доступ к кислороду. Когда впервые натолкнулись на такого монстра, то долго не могли с ним справиться, пока не выяснили, что слизь боится заморозки и электричества.
  Чуть дальше были уже более защищенные вольеры. В одном из таких находился керз. Хм, странно, что он вообще у них есть. В сети говорилось, что эта смесь из тигра и ящерицы очень опасна не только как хищник, но и как существо, которое может скрываться во всех диапазонах, известных людям, что уж говорить о том, что и с помощью магии его не так просто найти. Интересно, как его вообще поймали?
  От разглядывания этого монстра меня отвлек звук в соседней секции. Подойдя поближе, я увидел причину поднявшегося шума - крейгон. Это существо больше всего напоминает медведя, но с красной шерстью. Опасен он, прежде всего, своими огромными размерами - под три метра ростом - и возможностью проводить электрический ток через свои когти. Вот как раз когтями этот мишка сейчас бил в стены своего вольера. Вроде бы, не надо ничего опасаться, но на вольере стали проявляться магические печати. Это говорит о том, что защиту успели включить. Мое беспокойство было вызвано тем, что некоторые печати начали пропадать, исчерпав свой ресурс. Эх, видимо, опять моя удача меня привела в новую историю.
  В этот момент заорала сигнализация, и всех попросили эвакуироваться. Вроде, и людей было не так много, но мгновенно создалась давка в узких проходах. Персонал зоопарка растерялся и не спешил как-то помочь в этой ситуации. Все больше были заинтересованы тем, чтобы крейгон не вырвался из своей клетки.
  Я тоже пытался выбраться, но толпа не позволяла это провернуть. Мне уже несколько раз наступили на ногу, и кто-то хорошо так заехал мне локтем по голове. Не, так и убиться можно. Лучше попробовать найти другие выходы. Да и верю я, что скоро персонал приведет все в норму - никому не хочется терять деньги, и так многие захотят подать на них в суд за несоблюдение безопасности. Пока же тут суматоха, я решил сходить посмотреть на растения. Вроде, где-то тут была секция с измененными цветами. Надо будет маме сфотографировать, она обрадуется.
  Сколько уже брожу по зоне парка, все никак не могу ничего необычного почувствовать. Вся зона зоопарка - это по сути одна большая стабильная аномалия невысокого ранга. Но я надеялся, что хотя бы тут мое ядро на что-нибудь среагирует. А то, вроде, стал эспером, но толком понять свой дар не могу, все только на интуиции и проделываю.
  Наконец-то я нашел нужную секцию и стал любоваться растениями. Из этой зоны не было слышно шума толпы, да и тревога здесь не орала, так что я мог вполне отдохнуть от суматохи. Сделав пару удачных снимков, решил, что пора возвращаться.
  Мой выход из этой секции прервало мигание света и дикий рык, который прозвучал в некотором отдалении от меня. Неужели крейгон вырвался, или случилось еще что похуже? Может, я и зря не пошел со всеми? Но сожалеть было уже поздно, следовало искать выход из этой ситуации.
  Перебои с электричеством не внушали оптимизма, поэтому я постарался вспомнить кратчайший путь на выход и быстро стал двигаться в нужном направлении. Что же мне так не везет на приключения?
  Через несколько минут я понял, что заблудился, так как каким-то образом попал в, по всей видимости, технические помещения. А людей-то здесь и нет. Куда бы я ни заглядывал, видел лишь следы суматохи. С одной комнатой мне повезло, в ней даже оказалось три человека, а точнее, это была комната охраны.
  - Извините, а что здесь происходит? - лучше заявить о своем присутствии, а то мало ли что, люди могут и нервные попасться. Я попытался заглянуть в мониторы и самому понять, что происходит, но из-за охранников было плохо видно.
  - Ты еще кто такой? - удивился самый молодой из мужчин.
  - Посетитель. Я заблудился, - лучше отвечу так, тем более, это не далеко от истины.
  - Вот еще не хватало мне тут потеряшек, - громко вздохнул другой охранник. По-видимому, это был начальник охраны. - Садись, пока тут не до тебя, - мужчина указал мне на диван, и я быстро сел на него, чтобы не вызывать раздражение у охранника.
  Мужчины напряженно смотрели в мониторы и время от времени давали какие-то распоряжения. Но из-за того, что они использовали какие-то внутренние аббревиатуры, мне не совсем была понятна сложившаяся ситуация.
  - Говорил же я, что надо усилить печати у него, он же почувствовал рьюго и взбесился, - начальник охраны со злости стукнул рукой по столу. А для меня эта оброненная фраза многое пояснила.
  Рьюго - это очень редкий вид морского змея, и обитает он в северных океанах там, где много льда. Этот монстр не особо силен, но может в один момент заморозить очень большую площадь вокруг себя. Неужели и его сумели поймать и привезти сюда. Но от чего, как сказал охранник, взбесился крейгон? Или я чего-то не знаю?
  - Это еще кто? - указал на один из мониторов до этого молчавший мужчина.
  Некоторое время они внимательно смотрели за тем, что происходит на экране. Начальник охраны оторвался от просмотра и стал набирать какой-то телефон.
  - Да... я... у нас объявился неизвестный эспер... нет, пока не можем определить... да... хорошо, постараемся, - вот и все, что удалось услышать от него. Положив трубку, мужчина некоторое время задумчиво смотрел в пустоту. - Так, ты оставайся здесь. Пока не до тебя. Вы со мной.
  - Ты рехнулся? Там же эспер! - не выдержал молодой охранник.
  - Мы на него и не пойдем, достаточно закрыть зону, в которой он находится, - пояснил свои распоряжения мужчина. - Я уже вызвал местное отделение 'За гранью'. Нам лишь надо его задержать. Все понятно?!
  - Д-да, - угроза в голосе начальника была столь неприкрыта, что проняло не только охранника, но и меня.
  Когда все поспешно вышли, я подошел к мониторам и с любопытством посмотрел на экраны. На одном из них отображался крейгон, который уже успел вырваться из своего вольера, и сейчас его сдерживал персонал заведения. На мой взгляд, они не очень справлялись, так как монстр до сих пор не был усмирен.
  Другой монитор показывал выход из зоопарка, и там можно было увидеть, что эвакуация почти закончилась. Видимо, только мне и не повезло потеряться. Ну что мне стоило пойти вслед за толпой? Подумаешь, потоптались по ногам, зато был бы в безопасности. На это мог лишь вздыхать, так как сделанного не изменишь.
  Еще один монитор привлек мое внимание тем, что на нем отображался спокойно идущий между клетками с монстрами мужчина. Лица с этого ракурса было не видно, да и вообще рассмотреть его было затруднительно из-за низко надвинутого капюшона. Сначала я подумал, что это тоже один из посетителей, который в суматохе потерялся, но его действия быстро изменили мое мнение.
  Мужчина подходил к клеткам и с легкостью их открывал. Ладно бы, если это были обычные клетки, так нет - эти были клетками монстров, а значит, защищены, кроме прочего, множеством магических печатей, которые никак не реагировали на действия этого человека. Так как не было никаких вспышек, которые обычно сопровождают магию, то человек, вероятно, был эспером. Скорее всего, к такому выводу пришли и охранники.
  Так вот, большую часть клеток он просто открывал, но в некоторые ненадолго заходил. Только спустя несколько минут я кое-что заметил: если из всех клеток монстры сразу выбегали, то из тех, в которые заходил этот человек, никто так и не вышел. Он что, их убивает там? Что вообще происходит?
  Долго подумать мне не дали, а все из-за того, что меня отвлек какой-то шум у стены. Решив на всякий случай отойти к двери, я внимательно смотрел на стену. Может, с одной стороны, и стоило уйти от сюда, но тут, вроде как, безопаснее, а снаружи много монстров бродит без присмотра. С другой же стороны, ближайшие события покажут, стоит ли мне чего-то опасаться.
  Тут я почувствовал отклик в своем ядре. Мне охватило какое-то непонятное мне ощущение, но думать мне долго не дали, так как стена, где раздавался шум, немного осыпалась, и мне открылся лаз, из которого выбрался неизвестный мне монстр. Чем-то это существо напоминало мне прямоходящую ящерицу, только у нее была вытянутая морда и на вид острые шипы по всему телу. Увидев меня, монстр раскрыл свою пасть, и я увидел, что у него несколько рядов зубов. М-да, в такую не хотелось бы попасть, вмиг перемелет.
  Навстречу бросившейся ящерице я успел бросить рядом стоящий стул, что хоть как-то ее замедлило. Попытался проскочить к двери, но монстр оказался быстрее и возник передо мной, а через миг уже набросился на меня. Я лишь попытался отмахнуться от опасности и... а дальше ничего не произошло, если не считать того, что почувствовал дикую слабость, которая довольно быстро проходила. Я все так же стоял на месте и сначала не мог понять, куда делся ящер. Но тут до меня донесся запах чего-то паленного, и я посмотрел в левый угол комнаты. Там лежал сильно обожженный монстр. Это я что, смог применить свой дар и сжег своего противника? От этого хотелось побиться головой об стену, так как я снова не понял, как это произошло и почему вообще произошло.
  Осторожно подойдя к монстру я слегка потыкал его электрошоковой дубинкой, которая валялась недалеко от него. Наверное, выпала откуда-то во время этой скоротечной схватки. Да и чего добру пропадать, когда вокруг бродит столько монстров. В целом можно сказать, что монстр не подавал признаков жизни, и опасность мне больше не угрожает.
  Я хотел уже развернуться, но что-то меня остановило. В который раз доверившись чутью, присел рядом с монстром и перевернул его на спину. Приложив руку к груди ящерицы, я снова что-то почувствовал. Подсознательно понимая, что я делаю все верно, провел пальцем вдоль груди монстра и каким-то образом разрезал его кожу, обнажив внутренности. Меня начало мутить, но все же сдержался и не отвел взгляда. А там было на что посмотреть - ядро монстра оказалось целым. Недолго думая, я схватил его и в этот раз смог наблюдать за процессом поглощения ядра. Провалившись в медитацию, увидел, как из моего ядра выстрелило что-то вроде клубка нитей, которые впились в мою добычу. Миг, и ядро монстра рассыпается искрами, а я чувствую прилив энергии. Но достаточно было снова бросить взгляд на убитого мной ящера, как меня замутило. Чтобы больше этого не видеть, выскочил в коридор и закрыл за собой дверь. Только там я и смог отдышаться.
  Я медленно сжал и разжал руку, в которой до этого было ядро монстра. Все же я оказался прав, и мой дар - это поглощение. И если с эсперами я могу лишь на время взять их силу, то с монстрами происходит полное поглощение. В дальнейшем надо будет обязательно научиться контролировать этот процесс. Пока не знаю, как к этому подобраться, но мне не хочется, чтобы однажды у меня вырос хвост или что похуже.
  Решив, что уже хватит стоять на одном месте, я пошел на выход из комплекса. В этот раз у меня в руках была электрошоковая дубинка, и уже ею как-нибудь отобьюсь от монстров, тем более, большинство из них довольно безобидны. Главное, снова не заблудиться.
  Спустя пять минут я понял, что все-таки заблудился. Что за невезуха? Пока бродил по коридорам, пару раз натолкнулся на выбравшихся из клеток монстров, но удар дубинкой вырубал их, и я мог спокойно продолжать путь. Странно, но в них я не ощущал ядра. Может, раньше мне просто везло или нет? Снова замигал свет, отчего мне стало совсем неуютно в этом коридоре. Когда же я смогу выйти отсюда?
  Часть выходов была блокирована решетками, и я не знал, как их открыть. Наверное, охрана пыталась таким образом не допустить разбегание монстров по всей территории, но в то же время я оказался заперт внутри. Хотел сунуться в вентиляционную шахту, но там были какие-то щупальца, и дубинка на них не оказывала сильного влияния, поэтому этот путь тоже стал невозможен. Сколько же потом останется работы для персонала, страшно представить.
  Так я брел по коридорам, разворачиваясь назад в очередном тупике, чтобы выбрать другой путь. И дошел до того места, где такие решетки же были сорваны и, покореженные, валялись на полу. Было, конечно, боязно идти внутрь, но и вечно здесь бродить я тоже не мог. Еще не известно, когда сюда прибудет подмога.
  Я стал осторожно пробираться по новому помещению. Везде стояли клетки, и большинство было пусто, в других что-то лежало, но не было видно, что именно, да и я не торопился проверять. Услышав впереди шум, я спрятался за ближайшей клеткой и осторожно выглянул из своего укрытия.
  Нет, отсюда мне было ничего не видно, но судя по звуку шум приближался. Из незамеченных ранее мной дверей что-то вылетело, сорвав при этом сами двери, и попало в клетки. Поднялся дикий грохот, и я не смог понять, что же это было. Хорошо хоть, был в стороне от основного места действия, а то могло и приложить какой-нибудь арматурой по голове.
  Дальнейшие события развивались стремительно. В помещение медленно вошел крейгон. Коридор для него был несколько тесноват, и ему потребовалось время, чтобы протиснуться в это помещение. Но когда он смог это сделать, то встал во весь свой рост. Да, ужасающее зрелище. Из вольера это смотрелось совсем по-другому. Оптимизма не внушала кровь, которая капала из пасти и стекала с когтей монстра. Пытаясь сдержать крейгона, кто-то пострадал, и мне неохота быть следующим. Монстр заревел и уставился в завал из клеток. Спустя несколько секунд там стало заметно шевеление, и что-то стало выбираться из-под завала. Я же надеялся, что меня не заметят и пройдут мимо.
  - Твою ж... - раздался мужской голос из под завала.
  Это что, был человек, и он после такого еще шевелится? Надеюсь, это оперативник 'За гранью', и он справится с монстром, другое развитие событий боюсь себе представить.
  Мужчина с трудом выбрался из-под завала и отряхнул свою одежду от мусора. В который раз убеждаюсь, что моя удача любит со мной пошутить. Этот мужчина и был нарушителем, которого я видел на камере в комнате охраны.
  - Хм, ты оказался несколько быстрее, чем я думал, - он разговаривал с крейгоном, как будто тот его понимает. Но больше всего меня поразила его довольная улыбка. К сожалению, из-за капюшона было видно только ее, но все равно этот эспер - псих. - Тем будет интереснее.
  Только раздались последние слова, и мужчина исчез. Лишь поднятая пыль свидетельствовала, что он был тут. В следующий миг эспер нанес удар кулаком сзади по крейгону, и сила его была такова, что этот монстр пошатнулся. Крейгон недовольно взревел и бросился на своего обидчика. С места, где я прятался, я мог наблюдать, как легко мужчина уходит из под ударов монстра и, не переставая улыбаться, наносит новые удары. По когтям крейгона заскользили искры, и в этот момент мужчина был пойман в них. Секунда, и разряд электричества поразил эспера.
  Крейгон мог выдавать разряд такой силы, что хватило бы завалить и динозавра, будь они еще живы, что уж говорить об этом мужчине. Но в который раз я поспешил с выводами.
  - Слабо, - этого эспера не переставало потряхивать от разрядов, но он каким-то образом мог еще говорить. - Ничего нового я не увижу, поэтому...
  Мужчина вытянул руку в строну крейгона, и с нее сорвались черные щупальца, которые стали окутывать монстра. Крейгон попытался отбросить своего противника, но тот крепко вцепился другой рукой в лапу и не отпускал его. Монстр быстро покрылся щупальцами и стал похож на кокон. Из него еще раздавалось шевеление, но раздался чавкающий звук, и кокон опал, а щупальца втянулись в мужчину.
  - Интересненько. Он был забавным противником, жалко, что оказался слабее, чем я думал.
  Я в страхе от всего, что произошло, стал пятиться назад в надежде сбежать из этого помещения, чтобы меня не заметили, но обо что-то зацепился и упал. Раздался грохот.
  - А это у нас еще кто тут? - голос мужчины выдавал заинтересованность.
  Я даже не заметил, как он оказался рядом со мной, и в следующий миг я был поднят с земли.
  - Извини, парень, но свидетели мне не нужны, - покачал головой эспер, и с его руки сорвались черные щупальца.
  Когда щупальца коснулись меня, я испытал дикую боль. Неужели я так умру? Все, что я делал до этого, было напрасно? Нет, я хочу жить!
  Я попытался бороться, но чем больше я сопротивлялся, тем плотнее меня обвивали щупальца этого эспера. Так скоро они меня покроют полностью, а итог этого мне был известен. В этот момент я провалился в состояние медитации и увидел свое ядро, к нему тоже тянулись щупальца мужчины. Это смотрелось так жутко, что я представил, как вокруг моего ядра скручивается пламя, закрывая его в этой своеобразной броне. Вот одно из щупалец оказалось очень близко к ядру, и я представил, что огонь срывается в направлении угрозы. На удивление, когда у меня получилось, не оставалось времени, я чувствовал, что погибну, если не буду сопротивляться.
  Первое щупальце загорелось от искры огня, с остальными я поступал также, но их было слишком много.
  - Забавно, ты еще пытаешься сопротивляться, - в голосе мужчины чувствовалась радость и любопытство.
  Что может быть радостного в чужих мучениях?! Я хотел ему ответить, но мог исторгнуть только хрип.
  - А если сделать так? - мужчина чуть наклонил голову вправо, и я увидел, как щупальца активнее устремились к моему ядру.
  Несколько секунд сопротивления растянулись для меня в вечность. Это была как битва с прибоем - его бьешь, а он снова накатывает. Постепенно я слабел. Мало того, что я не умел толком контролировать свою силу, так и еще энергия заканчивалась. Эта защита слишком быстро истощала мои силы.
  Все. Он разрушил мою защиту, и я только обессилено мог наблюдать, как его щупальца впиваются в мое ядро. Я думал, что раньше мне было больно, но сейчас понимал, насколько ошибался. В этот момент я испытывал просто адские муки и уже надеялся, что смерть скоро наступит, как избавление от них.
  - Как интересно, - с этими словами я почувствовал, что боль отпускает меня. Неужели еще не все? - Ты мне смог сопротивляться. Странно, а так и не скажешь, что эспер... - сквозь щупальца я мог видеть голову мужчины в капюшоне, и сейчас он задумчиво наклонял голову, рассматривая что-то, видное лишь ему самому. - О, да у тебя ядро с дефектом, как необычно...
  На минуту мужчина задумался и внимательно смотрел на меня. Да он что, издевается надо мной? Сначала убивает, а теперь изучает - точно, псих.
  - Эх, что-то я сегодня добрый, - эспер улыбнулся мне, и от его предвкушающей улыбки мне стало плохо. Хотя куда уж хуже? - Ну-ка, а если сделаем так и так... Интересно, какой эффект получится?
  Он еще на мне и опыты ставит? Все мое возмущение была перебито вернувшейся болью. Если бы меня не окутывали щупальца, то, наверное, я бы себе что-то сломал от охвативших меня судорог, но мне не давали и шанса дернуться.
  - Эй, парень... - откуда-то издалека раздался голос, и я тут же пришел в себя. Я что, успел отключиться? - Я сегодня добрый, - с важным видом закивал этот псих, когда убедился, что его слушают. - Так что я тебя отпускаю и даже с подарком.
  - ... - я был в шоке и не знал, что сказать, ничего не приходило в голову.
  - Просто у меня хорошее настроение сегодня, да и сытый я, - поделился он со мной. - Бывай, может, когда и встретимся еще. И да, завтра попробуй настроиться на ядро...
  Мужчина, хотя нет, судя по его поступкам, это был скорее молодой парень ненамного и старше меня, скрылся в коридорах, из которых я вышел не так давно. Я же в ступоре смотрел ему в след и силился понять... в общем, понять его поступки я так и не смог. Лучше будет отсюда уйти, а то мало ли что.
  Приняв такое решение, медленно поковылял на выход. На одной из стен я увидел план эвакуации из этого лабиринта помещений и уже без труда нашел выход. Повезло, что никто не наблюдал за черным выходом, и я смог незаметно покинуть зоопарк. Чтобы я еще раз пошел в подобные заведения, да без оружия - ни за что!
   
  Тиренс Рейв
   
  В последнее время я все чаще чувствую голод, который унимается только одним известным мне способом. Но убивать эсперов уже надоело, они даже не могут оказать сопротивления. Да и какое наслаждение в том, что твоя добыча бежит от тебя? Вот, когда она знает, что погибнет и сражается - вот истинное наслаждение!
  До разлома далековато, но недалеко, вроде, находится зоопарк с монстрами. А почему бы и нет? Еда почти с доставкой на дом и из клеток никуда не убежишь. Хорошо, что я в капюшоне и моей улыбки никому не видно. А то большинство слишком впечатлительны к этому зрелищу и падают в обморок от страха.
  Устроить бедлам в этом месте не стоило больших усилий. Всего-то освободить парочку слабеньких монстров, и началась паника. Тоже мне сверхи, а ведут себя как обычные напуганные люди.
  Парочку монстров сразу же поглотил, чтобы немного утолить голод. Ух ты, какие тут, оказывается, есть экземпляры. Специально отхожу подальше и щупальцами, вырвавшимися из моего тела, открываю вольеры с более опасными существами. Теперь все будет интереснее.
  Крейгон, на схватку с которым я так надеялся, сразу же сбежал в противоположном от меня направлении. Жаль, но комплекс не настолько большой, чтобы мы разминулись, так что займусь пока теми, что остались.
  Пока наблюдал за монстрами, некоторые из них стали драться между собой. Нет, так дело не пойдет! Одним движением появляюсь между монстрами, и они перестают нападать друг на друга, настороженно смотря на меня.
  - Ну же, давайте! - кричу им.
  Я знаю, что они чувствуют во мне опасность, но при этом большинство все равно видит перед собой человека. А громкий крик только злит их. И вот они нападают, наконец-то!
  Пару минут забавлялся в драке с монстрами и прикончил их. А голод-то почти исчез, осталось совсем чуть-чуть. Сейчас тело окончательно регенерирует и пойду дальше, а то с оторванной ногой далеко не уйдешь.
  Пару минут спустя я встретил крейгона. Я знал, что мы не разминемся. Побежал ему навстречу, но монстр оказался проворнее, чем я ожидал, и меня сносит в стену с такой силой, что я ее пробиваю. Не успел встать, как вторым ударом меня выносит в коридор, и я попадаю в другое помещение, попутно прихватив с собой двери. И как будто этого мало, меня еще и чем-то завалило.
  Нет, мне это, конечно, не особо повредило, но когда арматура пробивает твою грудь - это несколько неприятно. С другой стороны, моя регенерация сейчас бешено подстегнута от поедания монстров, так что все не так уж и плохо.
  Пришлось немного повозиться, но я все же выбираюсь из-под завала. И когда уже отряхнул пыль, заметил внимательно следившего за моими движениями крейгона.
  - Хм, ты оказался несколько быстрее, чем я думал, - сама собой на моем лице появилась довольная улыбка. Может, хоть он мне доставит удовольствие битвой? - Тем будет интереснее.
  С последними словами я ускоряюсь и оказываюсь сзади монстра, чтобы нанести удар кулаком. Да, он смог выдержать мой удар, лишь пошатнувшись! Недаром меня так сносило от его ударов, все же меньший вес сказывается.
  В ответ крейгон недовольно взревел и бросился на меня. Мы обменивались ударами, но я-то успевал ускользнуть от его атак, а вот монстр пропустил довольно много атак. Но в какой-то момент ему удается схватить меня лапами. Даже мне из такой хватки так просто не выбраться.
  В следующий миг крейгон ударил меня разрядом тока. Наверное, он надеялся меня таким образом зажарить, но я изменил верхний слой кожи еще в самом начале, и его атака против меня бессмысленна.
  - Слабо, - меня лишь слабо потряхивало от разрядов, но мне доводилось пережить и более серьезные опасности. - Ничего нового я не увижу, поэтому...
  Протянул руку в сторону противника, и с нее сорвались черные щупальца, которые стали окутывать монстра. Крейгон попытался отбросить меня, но я крепко вцепился другой рукой в лапу и не отпускал его. Ты уже моя добыча и никуда не денешься! Монстр быстро покрылся щупальцами и стал похож на кокон. Из него еще раздавалось шевеление, но раздался чавкающий звук, и кокон опал, а щупальца втянулись в меня.
  Согласен, не слишком эстетичный процесс, но так быстрее переварить всю биомассу такого большого монстра. А его ядро... м-м-м, вкуснотища.
  - Интересненько. Он был забавным противником, жаль только, что оказался слабее, чем я думал, - дурная привычка разговаривать самим с собой, но мне можно. Все равно не с кем поговорить.
  Вдруг раздался грохот.
  - А это у нас еще кто тут? - я заметил, что все это время за мной наблюдали. Интересно, как он смог это сделать? Обычно я всегда замечаю слежку. Приподнял наблюдателя с земли. - Извини, парень, но свидетели мне не нужны, - покачал я головой, и с руки сорвались черные щупальца.
  Посмотрим, что за сверх ты такой, раз смог укрыться от меня.
  А парень совсем молодой, примерно лет двадцать. Не повезло ему, что нарвался на меня. Но свидетелей я и правда не люблю оставлять, а то еще погонятся за мной преследователи - отбивайся от них. Скучно и назойливо.
  Хм, а он умеет удивлять. Я все никак не могу проанализировать его ядро, так он еще и сопротивляться стал. На моей памяти это вообще впервые происходит!
  - Забавно, ты еще пытаешься сопротивляться, - сказал я парню. Как интересно, хоть что-то новенькое. - А если сделать так?
  Сконцентрировался на захвате, но и парень усилил защиту вокруг ядра. И защита вполне успешно справлялась с моими щупальцами. Было бы у него больше сил, то, возможно, у меня ничего не получилось. Но я-то сильнее.
  Все. Его защита разрушена и теперь можно посмотреть, что у него за способность такая.
  - Как интересно, - задумчиво произношу я, ослабляя свой напор.
  Теперь я понял, что меня смущало. Парень совсем не ощущался как эспер, до этого момента. И как я сразу этого не заметил? Видимо, слишком увлекся взламыванием зашиты, чтобы обратить на это внимание.
  - Ты мне смог сопротивляться. Странно, а так и не скажешь, что эспер... - Впился щупальцем в ослабленное ядро и кое-что нахожу. - О, да у тебя ядро с дефектом, как необычно...
  По идее, с таким дефектом он вообще не должен обладать силами, но при этом парень мне сопротивлялся. Как интересно!
  - Эх, что-то я сегодня добрый, - я ободряюще улыбнулся пареньку. У меня возникла одна идея, и я спешил ее реализовать. - Ну-ка, а если сделаем так и так... Интересно, какой эффект получится?
  От моих действий парня скрутил приступ боли и если бы я заранее не окутал его щупальцами, то он был бы уже мертв. Даже не ожидал от себя такой предусмотрительности. Спустя пару минут все заканчивается, и изменения удачно прививаются его ядру.
  - Эй, парень... - решил его разбудить. Не стоять же мне, пока он сам очнется. - Я сегодня добрый, - с важным видом закивал я, когда убедился, что парень меня слушает. - Так что я тебя отпускаю и даже с подарком. Просто у меня хорошее настроение сегодня, да и сытый я, - ответил на его немой вопрос. Хех, а парень-то в шоке от произошедшего. - Бывай, может, когда и встретимся еще. И да, завтра попробуй настроиться на ядро...
  Интересно, после всего произошедшего он послушается моего совета?
  После я прошелся по остальным помещениям зоопарка, попутно убивая монстров и вырубая охранников. Я уже насытился и мне не интересно было играть с людьми. Не забыл также найти комнату охраны и уничтожить все записи. Да, после кислоты мало что остается целым, так еще из-за вони сюда очень долго зайти не смогут. Все это задержит погоню, и я уже буду далеко.
  Хм, а тот парнишка мог быть результатом старого эксперимента или же нет? Ну да ладно, поздно об этом уже думать - пора уходить.
   
  Неизвестный мужчина с большими полномочиями спустя час после событий произошедших в зоопарке.
   
  - Проход запрещен! - выкрикнул один из охранников мне, когда я хотел пройти в двери. - Здесь проводится расследование!
  Тяжело вздохнул и молча достал значок. Зрелище, как побледнел охранник от узнавания значка, немного приподняло мне испорченной настроение.
  - Еще претензии будут? - не удержался от колкости, несколько понизив голос в тональности.
  - Никак нет, - вытянулся мужчина. - Можете проходить.
  - Еще бы я не мог, - проворчал я, заходя внутрь.
  А знатный погром тут устроил Рейв. И почему он не может все проделать тише! Ведь может, я знаю, но не хочет. Или это чтобы меня позлить?
  В раздражении достаю сигарету. Простая печать, и на ее кончике загорается огонь. Знаю, что вредная привычка, но мне так думается легче, да и раздражение снимает.
  - Нашли что-то новое? - спросил первого попавшегося мне на пути служащего нашего отделения.
  - А-а-а, я... - мгновенно побледнел он, когда увидел, кто к нему обратился. Иногда этот страх раздражает. - Подробности можете узнать у Сиарс Крил, а мне надо работать.
  С этими словами служащий пошел дальше. Я же немного опешил от такого. Хотя, молодец парень, быстро справился с эмоциями, надо будет его запомнить.
  - Ты! - раздался возмущенный женский голос из смежного помещения.
  Похоже, меня заметили. И почему нельзя было кого-нибудь другого послать расследовать это дело, а не ее.
  - Зачем ты сюда пришел? Это мое расследование! - белокурая девушка грозно смотрела на меня и прямо вся пылала гневом.
  Что же за наказание мне такое?
  - Расслабься, - вместо приветствия махнул на нее рукой. - Я уже знаю, кто виновник этого происшествия.
  - И кто же? - сразу же вцепилась в меня Сиарс. А хватка у нее, скажу вам, сильная. Недаром она, несмотря на свой возраст, в таком высоком ранге.
  - У тебя недостаточный уровень допуска, - мстительно улыбнулся женщине и выдохнул в ее сторону струйку дыма.
  Как и ожидал, она сразу же меня отпустила. Что поделать - Сиарс терпеть не могла запах сигарет и меня, а тем более, когда это соединяется - ей вообще крышу сносит. Вот и сейчас она еще сильнее разозлилась, но поняла, что меня это лишь забавляет, и быстро пришла в себя.
  - Раз так, то мы сворачиваемся, - буднично произнесла она. Но я-то знаю, каких ей стоило усилий сделать это.
  - Ага, только перед этим оставь мне записи по тому, что вы нашли, - добил ее я.
  Женщина заскрежетала зубами, но молча протянула документы, и гордо подняв голову, вышла.
  Забавная она. Я непроизвольно ухмыльнулся. Если бы не характер, могла бы подняться выше, а пока пускай работает и на этом уровне, тем более, у нее неплохо получается.
  Так, посмотрим, что же Сиарс и ее люди успели нарыть. А девчонка-то молодец! Будь у нее побольше информации, то уже бы знала виновника происшествия, но уровень допуска есть уровень допуска.
  Куда же ты снова лезешь, Рейв? Я же все равно тебя найду. Улыбка самопроизвольно появилась на моем лице, и я уже хотел рассмеяться, как заметил не успевшего уйти служащего, и как тот готов был упасть от моей улыбки в обморок. Черт, все настроение испортили.

 

***

  Мой путь обратно пролетел мимо моего сознания - очнулся уже находясь в свой комнате. Не в силах больше стоять, я упал на кровать. Меня еще терзала боль, но и она медленно отступала. Или я просто привык к ней?
  Вот и второй раз за свою жизнь я оказался на грани смерти. Но если в первый раз, когда бросился на огненного пса, я был готов к этому, то в этот раз я хотел жить. Если честно, мне очень везло оба раза - выжить таких случаях почти не реально.
  Я перевернулся на спину и уставился в потолок. Выжил я по сути только из-за того, что, как оказывается, имею дар. В первый раз - поглотил ядро монстра и смог выжить, во второй - мной, опять же из-за дара, заинтересовался этот псих, иначе я был бы уже мертв. И что он там говорил про дефект ядра? Попытался соскользнуть в медитацию, чтобы посмотреть на ядро, но приступ боли скрутил меня, и я не стал повторять. Что же он со мной сделал?
  Мне надоело быть слабым. Теперь я эспер, а не обычный. Надо только понять, как развить свой дар, и стать сильнее.
  Проснувшись ближе к обеду, я почувствовал прилив сил и одновременно дикий голод. Родители за это время так и не появились, так что я был в гордом одиночестве. Быстро спустившись вниз, стал готовить.
  В это время на кухне работал телевизор. Я даже не обращал на него внимание, пока не услышал новости про зоопарк, в котором был вчера. Сделав погромче, стал внимательно следить за репортажем. Ведущий говорил о том, что по прибытию оперативников 'За гранью' того мужчины уже не было на месте. Все источники ссылались на различные террористические группировки, которым было выгодно освободить или убить столько монстров. Несмотря на то, что посетители не пострадали, почти весь персонал зоопарка погиб, а те, кто не умер, находились в больнице. Записи о происшествии по официальным данным не сохранились, а свидетели по понятным причинам ничего толкового сказать не могли. После этого была лишь какая-то чушь. Не удивлюсь, что через пару дней никто и не вспомнит об этом случае.
  Выходит, что этот эспер позаботился о том, чтобы не оставить следов. Кто же он вообще такой?
  Несколько дней я занимался всякой ерундой. Алистер опять, наверное, засел за чертежи и не отвечал на звонки. В такие дни до него вообще не достучаться, но как только творческий порыв его отпустит, то он сам и перезвонит. Родители приезжали один раз и то только поспали и снова на работу. Да, совсем нет времени у них отдохнуть. Чем же они таким занимаются у себя на работе? По учебе у меня все давно было сделано и сдано. Остальное время я сидел над новым своим изобретением, но и тут у меня кончился запал - ничего толкового так и не получилось.
  Все эти дни я ни разу не касался своего дара. Честно, я опасался того, что тот эспер мог что-то сделать со мной. Но любопытство все равно сподвигло на подвиги, и я устремился к ядру.
  За те дни, что я его не видел, многое изменилось. Тьма вокруг была уже не такой и тьмой - тут и там проскальзывали редкие всполохи, как будто гроза в ночи. Из моего ядра не вырывался огонь, он скользил на самой грани ядра, высвечивая его то с одной стороны, то с другой. Ядро же, мне показалось, стало темнее, но впервые я чувствовал, что в нем есть энергия, хоть она и не спешит вырываться в окружающий мир.
  Выскользнув из внутреннего пространства, я некоторое время смотрел в потолок и думал. Но любопытство гнало все мысли прочь, ему хотелось действия.
  Я помнил, что уже один раз смог заставить загореться мою одежду, в другой раз от моей способности сгорел монстр. Другие мои попытки до этого не увенчались успехом. Разница была лишь в том, что в те моменты меня охватывали сильные эмоции: в первый раз - раздражение и злость, во второй - страх. Получается, что все же я могу использовать огонь, что достался мне после поглощения ядра огненного монстра. Но зависеть от своего настроения мне совсем не охота.
  Сосредоточившись, я попробовал представить, что в моей руке возникает небольшой огонек. В своем внутреннем мире я видел эту огненную энергию, и я потянулся к ней. Впервые она с готовностью ответила мне. До этого мне удавалось оперировать крохами энергии эсперов, что удавалось урвать в университете, но моя сила никогда не отзывалась. Всполохи огня закрутились во внутреннем мире вокруг меня, и через миг в моей руке теплился небольшой язычок пламени. Он не обжигал, нет, скорее дарил тепло и спокойствие, завораживая переливами пламени.
  Я попробовал перенести эти ощущения во внешний мир, но почувствовал, что мне как будто чего-то не хватает, какой-то малости. Пока не пропало это ощущения, я быстро спустился на кухню и зажег спичку, предположив, что это поможет ощутить мой внутренний огонь и направить его вовне. Пока спичка горела, ничего не происходило, но я знал, что сейчас я на правильном пути. Стоило ей полностью прогореть и слегка обжечь мою руку, как тут же в ней возник тот же самый огонек, что и в моем внутреннем мире.
  Вместе с этим я увидел, как от моего ядра ко мне устремилась нить огненной энергии, и пришла уверенность, что теперь я справлюсь, и огонь всегда будет приходить на мой призыв. Интересно, а смогу ли я так же научиться другим способностям?
   
  Кристофер Навар
   
  Я все сидел и изучал материалы дела передо мной. Как такое могло случиться, что аномалия А ранга появилась рядом с учебными заведениями и никто не успел среагировать. Больше похоже на бред, так как за это время уже все научились, что промедление в таком вопросе может закончиться очень плачевно.
  Никто из 'За гранью' даже не отправился к этой точке. Все это слишком странно.
  И я бы этим не заинтересовался, если бы Элрен не оказался причастен к этому. Его темпы выздоровления поражают. Только почему врачи этого не заметили, и все говорили мне про то, что мой сын обладает завидной удачей.
  Удачей, говорите...
  Если бы не тот эксперимент, то все могло бы быть по-другому. А ведь поверил в их рассказы, что процедура вполне успешно проходит, но куда там. Все как раз наоборот. И если бы не мои связи и деньги, Элрен был бы уже давно мертв.
  И за провальную процедуру отделаться только плохим здоровьем было очень хорошим результатом. Сколько я себя корил за это... Только уходя в работу с головой, я мог отвлечься от этих мыслей. Ведь я чуть своими руками не убил сына.
  Айрисель тоже тяжело пережила эти моменты нашей истории. Зря я убедил ее в этом участвовать, и из-за этого чуть не разрушилась наша семья.
  Хм, что-то опять я отвлекся. Да уж, от призраков прошлого не так просто скрыться.
  Очень высокие темпы регенерации тканей... Посмотрел на цифры и сравнил с другими найденными в базе данных. Нет, конечно, это можно списать на лечебные печати и заклятия, но и в этом случае таких высоких показателей не могло быть.
  Вот если бы Элрен был сверхом... но это же бред. Он точно не обладает способностями и даже если предположить такое, то тогда наоборот показатели ниже нормы. И получается что-то среднее и непонятно откуда взявшееся.
  Взъерошил себе волосы и закрыл глаза.
  Эта загадка все не дает мне покоя. Как все это возможно? Как вообще наш сын выжил? Мало какой эспер смог бы уцелеть в том огне, а он выкарабкался.
  Мог ли эксперимент спустя годы дать такой результат? От внезапной догадки я слишком сильно покачнулся на стуле и упал на пол.
  Точно, только этим можно объяснить все эти странности! Но я же сканировал его заклинаниями и никакой активности так и не выявил.
  Надо будет поднять все документы по эксперименту, может, удастся найти какие-то подсказки.
  Спустя час...
  Странно. Почему я не могу ничего найти по эксперименту и тем более не могу найти все связанное с ним? Все, что удается отыскать - лишь куски не связанных между собой текстов. И то, я бы их не нашел, если бы не знал об эксперименте.
  Кто обладает достаточными возможностями, чтобы даже я со своим уровнем допуска не мог найти следов документов? Кому это надо?
  
  
  Глава 5
  
  Быстро пролетели свободные деньки и началась учеба. Удивительно, но я больше не попадал в неприятности и даже не заболел за все это время. Обычные предметы для меня не вызывали затруднения.
  Как и планировал, стал ходить на практические занятия эсперов. Сначала на меня косо смотрели, но постепенно все привыкли, что я прихожу и тихо сижу в стороне, когда остальные занимаются тренировками и развитием своих способностей.
  Наблюдение за ребятами помогло мне чуть лучше понять навыки работы со своим даром, и я, спустя месяц ,смог немного управлять создаваемым мной огоньком. Пока получалось лишь заставить его немного изменять форму, но уже и это было довольно существенным успехом.
  Также надо было думать, как получить доступ к ядрам монстров, чтобы дальше развить свою способность. Но мне до сих пор не очень понятно, как именно я получаю способности при поглощении ядер. От того ящера, что я убил, мне ничего не передалось, или я просто не понял, что от него получил.
  Несколько дней поисков привели меня к нескольким вариантом решения проблемы получения ядра монстра. Первый вариант - купить за деньги, но таких денег у меня попросту нет, да и пока я не окончил университет, мне нужную сумму не заработать. Второй вариант - участвовать в исследованиях ядер монстров, но тут было несколько проблем: во-первых, в такие научные группы не так просто попасть, а во-вторых, ядра в таком случае не поглотить, так как каждое находится на учете. И последний вариант: устраиваться работать на практику в места, где недалеко находится разлом. Как технический специалист я мог пригодиться разным фирмам, в том числе и охотникам за монстрами. Да и сами разломы мне были интересны.
  Разломы вообще до сих пор остаются загадкой для нас. Большинство аномалий появляются на определенной территории и либо исчезают, либо закрепляются на ней. Разлом же вел внутрь аномалии, которая не проявлялась в нашем мире. Из разлома время от времени появлялись монстры, и всегда рядом с ним строили заградительные сооружения. Но, к сожалению, пока предсказать, что и когда появится из разлома, до сих пор невозможно. С другой стороны, в разлом можно было зайти и попытать свое счастье. Несколько удачливых экспедиций доказали, что это вполне возможно, хотя и очень опасно. Вот как раз из-за опасности туда постоянно и требовались специалисты, моих же навыков работы с техникой им было вполне достаточно.
  Осталось лишь привести этот план в действие. На его реализацию я стал тратить все свободное время. Искал в сети повадки уже известных монстров, читал форумы и записи охотников. Некоторые охотники с готовностью давали интервью репортерам, а двое особо удачливых даже написали книги о своей жизни. К этим знаниям я относился скептически, но все же это были какие-никакие знания.
  Стал подтягивать свое физическое состояние. Рядом с разломом или внутри него очень много зависит от скорости твоей реакции и от умения быстро бегать. Я трезво оценивал свои силы и понимал, что моих навыков не хватает для того, чтобы не погибнуть в данном месте. На удивление, все физические упражнения мне давались легче, чем я ожидал. Наверное, в этом виновато мое ядро, да и я время от времени брал немного энергии от эсперов, полностью тратя на поддержку ядра. В ходе наблюдения пришел к выводу, что моя реакция резко увеличилась, и это не было результатом тренировок. Может, ядро ящера дало мне это? К сожалению, так ли это, я не мог сказать. Незнание своих возможностей угнетало, но я поставил себе цель и стремился к ней.
  Полезным плюсом моих тренировок стало то, что я перестал сталкиваться с другими студентами из-за своей неуклюжести. Я как-то незаметно для себя стал ловчее и теперь мог избегать не нужных мне столкновений.
  Так ударными темпами прошло несколько месяцев. Родители знали о моих успехах со слов учителей и, по-моему, радовались тому, что я перестал вести себя апатично. Больше всего моим изменениям радовался Алистер, даже говорил, что я наконец-то взялся за ум. Странно, я же, вроде, и так умный? Порой я не понимаю своего друга. Алистер же за это время смог доработать свою задумку и обещал при первой же возможности показать работающий прототип.
  Я радовался за своего друга, но у меня было слишком много дел, и мы не так часто общались. Видимо, расстояние все же играет свою роль в общении, да и у нас появляется все больше своих интересов и все меньше свободного времени. Но я верю, что мы по-прежнему останемся друзьями.
  В конце учебного года я добился, чтобы мне выписали направление в группу технической поддержки к ближайшему разлому. Я не собирался отсиживаться в исследовательских строениях, а хотел сразу пробраться поближе к разлому. По собранной мной информации было видно, что и охотникам часто нужна техническая помощь, вот только мало кто хочет рисковать своей шкурой ради того, чтобы починить технику.
  Я же хотел представиться как человек, который жаждет славы и успеха. Думаю, этого будет достаточно, чтобы за мной особо не следили и в то же время не дали погибнуть. Самое главное, не попасть в не очень порядочную группу охотников или к неудачникам - погибать я вовсе не собираюсь.
  Несколько дней на сборы и пара дней в пути. Ехавшие вместе со мной студенты с непониманием смотрели на меня. Они не понимали, зачем рисковать своей жизнью, если можно спокойно отсидеться всю практику в лабораториях и без проблем вернуться назад. Но передо мной стояли другие цели.
  Вот я и перед кадровым агентством охотников. Охотники тоже не хотели страдать из-за недостаточно квалифицированных кадров, поэтому рядом с любым разломом быстро вырастала своя инфраструктура.
  Охотники были не прочь потратить вырученные деньги в увеселительных заведениях, починить свои вещи или просто хорошо отдохнуть в гостинице. А так как довольно часто команды теряли людей, то многие обращались в кадровое агентство охотников в поиске новых рекрутов для своей группы. Тем более, всегда была нехватка тех, кто разбирается в технике на высоком уровне.
  Особенности разлома создали и довольно специфические потребности у охотников. По каким-то причинам в разломах или рядом с ними не работало никакое огнестрельное оружие, да и огнестрел для большинства монстров был не опасным. Самым верным способом убить монстра было отрубание головы. Из-за этого в короткие сроки возродилось искусство битвы холодным оружием, а также вспомнили о почти умирающей в то время профессии кузнеца. Сейчас же кузнец - это уважаемый всеми специалист, так как возникла потребность в починке и создании нового оружия.
  Другой странностью было то, что любое другое оборудование в разломе работало без особых проблем. Почему именно так происходит, никто так и не смог объяснить. Да и потребности в объяснениях у охотников не было - раз можно пользоваться той же рацией или современной аптечкой, то они будут пользоваться. Из-за этого и была так высока потребность в грамотном инженере, так как большинство охотников в технике ничего не понимали.
  Я стоял рядом с доской объявлений и смотрел на выдаваемые охотникам задания и вакансии в группы. Современная система позволяла быстро скинуть весь список себе в терминал, но мне хотелось посмотреть его на большом экране. Только так можно было увидеть, насколько высока потребность в охотниках и в их квалификации.
  Квалификация охотников подразделялась от медного уровня до адамантиего. А точнее по порядку шли медный уровень, железный, серебряный, золотой, платиновый, мифриловый, орихалковый и в конце мечта любого охотника - адамантиевый уровень. Насколько я знаю, всего трое охотников достигли самого последнего уровня. Двое были сильным эсперами, а последний магом. Вот как раз из-за различия в уровнях и пестрела доска объявлений.
  Охотники были нужны всем, и чтобы новички безрезультатно не гибли, им не разрешалось выполнять миссии выше их ранга. Гильдия охотников строго следила за всеми и выгоняла тех, кто нарушал правила гильдии. Нарушители больше никогда не могли заниматься охотой, и им приходилось искать иной способ заработка.
  Задания же на доске были разнообразны: от сбора измененных разломом растений и проб воздуха в разных точках, до убийства монстров и доставки ингредиентов, нужных заказчику. За процедурой вознаграждения и достоверностью данных следила гильдия.
  Мне, как новичку, подошел бы медный уровень, но благодаря своим навыкам работы с техникой я мог попасть и в команду более высокого ранга, так как от меня не требовались боевые способности. С поиском нужной команды мне как раз могла помочь гильдия охотников.
  Встав в очередь, я ждал, когда освободится один из кураторов, которые могли помочь мне с моей проблемой. Задумавшись, я не заметил, как быстро очередь впереди меня кончилась, и на меня требовательно посмотрела служащая гильдии.
  - Я могу чем-то вам помочь? - привлекая мое внимание к себе, спросила миловидная девушка.
  - Да, мне бы хотелось получить подборку по командам охотников от медного до золотого уровня.
  - Вы состоите в гильдии? - девушка внимательно осмотрела меня, но не нашла того, что хотела, и снова на меня устремился требовательный взгляд.
  Искала она пластинку гильдии на моей одежде, которая обязательна к ношению каждому из охотников в независимости от того, на каком разломе он работал. На пластинке был выбит уникальный идентификатор, который был защищен от подделки магическими печатями. По нему, войдя в базу данных гильдии, можно было определить всю историю работы охотника и подобрать подходящие ему миссии. Также с помощью этой системы определялось, можно ли перевести охотника на новый ранг, или ему еще некоторое время надо выполнять задания своего уровня. На мне, по понятным причинам, пластинки не было.
  - Нет, я впервые в гильдии охотников, - я признался служащей в этом и заметил, как настороженный взгляд сменился доброжелательным. Интересно, за кого она меня приняла, что так среагировала?
  - Тогда пройдемте в кабинет номер три. Там будет проще все обсудить, - девушка попросила ее сменить на рабочем месте и провела меня в названную комнату.
  Помещение, в котором я оказался, было обставлено просто, но со вкусом. Два дивана со столиком по середине занимали всю площадь комнаты, если не считать конечно нескольких терминалов, закрепленных на стенах, и один терминал на столе. Светлые и большие окна разгоняли все тени в помещении. В принципе мне здесь было даже уютно, а еще лучше стало, когда на стол поставили две чашки кофе и печенье.
  - Итак, - служащая гильдии охотников активировала свой терминал и пригласила меня на диван напротив. - По каким критериям вы хотите подобрать команду?
  Сев, я внимательным взглядом окинул девушку. Куратор была не старше двадцати пяти лет. Вела она себя уверенно и со знанием дела работала с терминалом. Почитав информацию на форумах охотников, я выяснил, что кураторы лично отбирают себе новичков, за которыми потом следят. В свою очередь за успехи своего подчиненного они получают процент от награды за задания и продажу добытого в разломе. Этим и объяснялся личный интерес девушки ко мне.
  - Да, я бы хотел найти состоявшуюся команду уверенных в себе охотников. Сам я могу выступать в роли техника.
  - В правилах гильдии зафиксировано, что мы не расспрашиваем о прошлом новичков, но мне надо знать какая у вас способность, - пояснила свои действия девушка.
  - Я эспер с огненным типом дара, но пока низкого ранга, - ее слова подтверждались ранее прочитанным и также все это дублировалось в правилах гильдии, которые были перекинуты на мой терминал при входе в эту комнату. Я изначально не собирался скрывать, что я эспер, так мне проще было бы объяснить свои действия перед командой охотников, и тем более к эсперу тут совершенно другое отношение, чем к обычному.
  - Хорошо, значит, как минимум сможете развести огонь, - девушка последние слова сказала тихо, но я все равно расслышал. Одновременно с этим она вносила изменения в свой терминал. - Прошу еще подтвердить, что вы согласны чинить технику группы.
  - Да, согласен.
  - По поводу распределения добычи...
  - В равной мере, - я уже заранее выбрал этот вариант, хотя, как техник, в исследовательских группах мог получать намного больше, но там и меньше для меня возможностей.
  - Хорошо, - девушка сделала несколько дополнительных пометок и после всех манипуляций скинула мне файлы на терминал. - Пока три команды ищут себе нового человека. Список выполненных миссий в присланном вам файле. Выбирайте.
  Куратор замолчала, и я в тишине смог внимательно рассмотреть профили команд. Две из них были на медном уровне и выполнили довольно большое количество миссий, но у обеих команд не было миссий по убийству монстров, и из-за этого они мне не подходили. Последняя подходящая команда была серебряного уровня, и они часто брали задания по добыче органов монстров и их убийству.
  - Мне подходит эта команда, - сделав свой выбор, я показал на последнюю команду.
  - Хорошо. Тогда мы сейчас вас зарегистрируем на медный уровень, и я проведу вас к выбранной команде, они как раз недавно вернулись с миссии и пока не собираются брать новую. За лидером команды остается право, как принять вас, так и отказать в этом.
  - Я понимаю, - девушка показала мне на выход, и мы вместе перешли в другую комнату.
  Все это время я старался держать свои эмоции в узде и не показывал свое любопытство или неопытность. Но пока мы шли на регистрацию, я все больше волновался. Сейчас решалось, удастся мой план или нет.
  Девушка встала за стойку и, активировав терминал, стала совершать какие-то манипуляции. Спустя минуту она завершила все процедуры и откуда-то снизу достала медную пластинку. Одновременно с этим в ее руках активировались магические печати. Вот, значит, как - она еще и маг!
  - Теперь назовите свое имя, и все процедуры будут завершены.
  - Элрен Навар, - я протянул руку и взял пластинку.
  Магические печати ярко вспыхнули и втянулись в мой знак охотника.
  - Вот и все, - девушка доброжелательно мне улыбнулась. - Меня зовут Риала Вилдерс, и с данного момента я ваш куратор. По всем вопросам можно обращаться сразу ко мне. Мой контакт уже на вашем терминале, Элрен.
  - Да, спасибо, - я убедился в том, что мне пришел контакт куратора. Помимо этого, поступило сообщение, что команда меня ждет в ближайшем кафе.
  - Не робейте, - Риала ободряюще сжала мою руку. - Команда у Нейро хорошая, и им давно нужен был инженер, так что я уверена, что у вас все получится.
  - Было бы хорошо, - я вежливо улыбнулся девушке и вышел из здания. Мне предстояла встреча с, как я надеюсь, моей командой.
  В профиле команды Нейро были фотографии ее членов, поэтому, войдя на порог нужного мне кафе, я окинул взглядом помещение и сразу заметил нужных мне людей.
  В кафе было несколько десятков столиков, и по помещению лилась тихая и приятная музыка. Сейчас был день, и свободных мест оказалось много, и из-за этого меня сразу заметили и приглашающе помахали рукой.
  Сев за свободный стул я с любопытством рассматривал трех молодых парней, которые уже сейчас были на серебряном уровне. Они же в свою очередь оценивали меня.
  Лидер команды - Нейро Фрид был довольно высоким светловолосым парнем чуть старше двадцати четырех лет. Рядом с ним лежал меч просто гигантских размеров. И как он его поднимает? Хотя, обычно охотники не используют обычные мечи, на такое оружие всегда наложено куча магических печатей, которые облегчают убийство монстров. С другой стороны, сам Нейро был магом В ранга и наверняка умел что-то и помимо размахивания железом.
  Справа от него сидел Дитч Тересс. Он в команде был бойцом дальней дистанции и использовал арбалет и лук. Стрелы и болты были начинены как магической, так и химической дрянью. Порой монстра проще ослабить и потом добить, так как некоторые виды обладают поистине чудовищной регенерацией. Помимо всего прочего Дитч был криоником и в случае чего мог запустить и чем-то вроде ледяного копья или чего еще посильнее.
  В углу стола сидел последний член команды, точнее последняя. Кин Аврон в их команде была специалистом по классификации растений и монстров. Девушка была эспером, и ее дар - управление животными и их обнаружение на большом расстоянии. Оружием девушке служили два полуторных меча.
  В этой компании я один был безоружный. М-да, это я как-то упустил.
  - Риала сказала, что ты техник и ищешь себе команду? - первым прекратил взаимное разглядывание Нейро.
  - Да, все так.
  - Зачем? - чуть слышно спросила меня Кин и, увидев мой непонимающий взгляд, дополнила: - Почему ты хочешь вступить в ряды охотников? Ты же можешь зарабатывать больше денег и в исследовательских группах, там тоже постоянная нехватка таких людей.
  - Не так давно рядом с моим университетам появилась аномалия А ранга, и один из вышедших оттуда огненных псов чуть не убил меня, - стал рассказывать придуманный мной мотив. Его я посчитал достаточным для того, чтобы меня больше не расспрашивали. - Я хочу научиться убивать монстров и преодолеть свой страх. У меня хоть и слабый дар и нет навыков сражения с монстрами, но я могу пригодиться как техник. В целом так.
  Я замолчал и стал ждать ответа команды. Надеюсь, мой ответ не вызовет еще больше вопросов.
  - Может быть, это и так, но у нас правило не расспрашивать о прошлом, - подал голос Дитч.
  - В общем, мы принимаем тебя в свою команду на испытательный срок, а там посмотрим, - озвучил итог этих смотрин Нейро Фрид. - Тем более, тебя рекомендовала Риала.
  Вот как - мой куратор имеет какой-то вес для этой команды. Повезло мне попасть именно к ней.
  - Начинаем работать вместе с завтрашнего дня, - начал инструктировать лидер уже моей команды. - Нам надо добыть двух аликанто ученым, а там, может, еще какие задания закроем.
  - Хорошо, - я распрощался с командой и пошел искать место в гостинице.
   
  Риала Вилдерс
   
  Как незаметно летит время. Вроде, только недавно устроилась в гильдию охотников, как уже пролетело три года.
  Работать здесь было интересно и в то же время тяжело. Тяжело было смотреть как вчерашние новички в поисках острых ощущений или в погоне за мечтой либо становились надменными личностями, либо погибали во время миссий. Слишком мало из их числа оставались теми же людьми, что пришли сюда впервые.
  Поэтому я была рада работать с командой Нейро Фрида. Команда у него собралась хорошая. Конечно, есть свои закидоны у каждого, но так происходит почти с каждым охотником.
  Новичка я определила в эту группу. Чувствовалось в нем что-то такое... в общем, они точно должны сработаться.
  И главное, ведь пошел не воином в группу, а техником. Даже не припомню, когда в последний раз такое происходило. Обычно все мнят себя великими воинами, а Навар производил другое впечатление. С другой стороны, стоило бы его отговорить от этой затеи, но правила гильдии запрещали это.
  В то же время странно, что он захотел стать охотником, в лабораториях с его навыками можно получить куда больше денег, и опасность в этом случае минимальна. Надо будет присмотреть за Наваром, слишком он необычный.
  В последний год все меньше новичков вступает в гильдию, а те, кто приходил... М-да, лучше и не вспоминать. И зачем ввели новое правило, что преступникам прощают их прегрешения, пока они не выходят за пределы зоны разлома или как только выполнят откупную норму заданий, которая зависит от тяжести преступления.
  Нет, с одной стороны, конечно, хорошо, никто не запрещал такие команды отсылать на самые опасные миссии, тем самым не давая погибнуть более слабым группам, а с другой, охотников становится все меньше, и даже такие группы не способны остановить атаки монстров из разлома.
  Эх, а ведь гильдия создавалась с благими целями, но жизнь внесла свои коррективы в устав охотников.
  Пока читала письма, пришедшие на терминал, взгляд зацепился за одно сообщение. Похожие сообщения мне попадались уже несколько раз, и за последние пару месяцев их стало лишь больше. В сообщениях говорилось, что какая-то группа охотников устраивает засады на новичков, выходящих из разлома с добычей, и отбирает все, что те успели собрать. И потом такие группы присваивали себе все заслуги. Самое плохое, что есть подозрения, что такие группы убивают более слабых новичков, и те не гибнут от стычки с монстрами, как пишут официально.
  Я уже писала насчет этих происшествий в руководство, но мне так никто и не ответил. А большего я, к сожалению, не могла, так как не знала, кто именно занят таким порочащим гильдию охотников делом. И пока у меня нет доказательств, руководство ничего не сделает.
  Лишь бы Нейро и его команда не попали в неприятности.
   

***

  Денег я взял достаточное количество, чтобы прожить здесь несколько недель. Остальную сумму смогу заработать, закрывая миссии.
  Как и ожидалось, проблем со свободной комнатой не возникло - их было достаточно, лишь бы были деньги. Комната была небольшой - кровать, стол с терминалом, санузел и пара шкафов. По сути охотникам другого и не надо, большинство из них редко посещают свои комнаты, основную часть времени проводя у разлома.
  Распаковав свои вещи, сразу же вошел в сеть в поисках информации по аликанто. Раньше мне этот монстр еще не попадался на глаза, и я ничего о нем не знал.
  Охотники окрестили именем аликанто довольно крупную птицу, с крыльев которой срывались искры огня. Этот монстр относился к категории С, что было несколько выше серебряного уровня, но раз команда взялась за такое задание, значит, они и без меня могут справиться.
  Пара часов поисков информации, и теперь я мог более точно представить, что меня ждет завтра. Аликанто был ценен тем, что он поедал драгоценные металлы. Существовала определённая процедура, как достать эту еду у монстра из желудка, не убив его. Зачем же это делалось, кроме обычной выгоды? А затем, что металл, добытый таким способом, мог накапливать в себе огненную энергию и шел на работу артефакторов и алхимиков. Единственная проблема, что если аликанто умрет при извлечении металла, то и металл потеряет все свои свойства.
  В целом получилось, что задание очень выгодное. Даже не верилось, что меня, новичка в мире охотников, решили взять на выполнение такой миссии.
  Почитав еще немного про повадки этого монстра, я лег спать. На следующий день я стоял у кафе и ждал других членов команды. Пришел немного пораньше, заодно и позавтракал. Я слегка нервничал от предстоящей охоты, но старался держать себя в руках.
  За чашкой чая я задумался и не заметил, что команда уже собралась.
  - Новичок, не спи, - хлопнул меня по спине Дитч, и я очнулся от своих мыслей.
  - Извините, поздно лег спать.
  - И чем же таким занимался? - Нейро сел рядом и схватил булочку, лежащую передо мной.
  - Читал про аликанто, - зевая, ответил я. - Раньше не слышал об этом монстре.
  - Это похвально, - все таким же тихим голос одобрила Кин.
  - Кстати, забыл вчера отдать тебе, - Дитч выбежал из кафе и так же быстро вернулся с чем-то в руках, при этом блондин был очень доволен.
  - И что же это? - я попытался разобраться в каким-то техническом приспособлении.
  - Ловушка для монстров. Ее как раз должно хватить для поимки аликанто, - пояснил мне Нейро.
  - Вот только она не работает, - тихо добавила Кин.
  - Из-за чего возникла поломка? - я активировал терминал и стал искать спецификацию данной ловушки.
  - Эм, мы не знаем, - замялся Дитч. - Мне удалось купить их по дешевке, но они почти сразу сломались.
  - Ладно, посмотрю, что можно сделать, - согласился я и перестал отвлекаться на команду.
  Современные технологии позволяли при подключении просканировать оборудование и дальше работать уже с проекцией. Спецификацию я уже нашел и бегло перелистывал страницы, чтобы понять, как работает данная ловушка. В целом получалось, что ловушка распаковывается из небольшой плоской коробки в довольно крупную клетку. Достаточно было нажать кнопку на пульте, как ловушка активировалась, и монстр попадался в энергетический куб, который был устойчив к большому диапазону воздействий.
  Вся сложность в том, что только оператор или техник могли настроить работать ловушку в нужном режиме. Стандартные настройки слишком уж общие и не учитывают всех нюансов. Из-за этого такие ловушки часто ломались после пары активаций. Это было выгодно организациям по ремонту, которые вырастали рядом с разломом. Поэтому техник в команде был очень нужен, хотя бы в плане экономии, да и успех охоты на монстров был несколько выше, чем без него.
  В этом заключался парадокс работы охотников: с одной стороны, охотники использовали мечи, луки и арбалеты для охоты за монстрами, с другой, они использовали рации, технические ловушки и приборы для заборов материалов в аномальных зонах.
  Как раз с техникой должен был работать специалист. Да и в дальних рейдах обидно было не получить материал, за которым ты отправился, только из-за того, что оборудование в аномальной зоне испортилось или по каким-то другим причинам сбились настройки.
  В то же время мало кто из специалистов из-за высокой смертности охотников хотели вступить в команду. Порой нанять техника было слишком дорого и не окупало рейд.
  Минут за десять я выяснил причину и тут же заменил поврежденные элементы, благо запасные детали на разные случаи жизни были при мне.
  - Риала не ошиблась, - заметив, что я закончил ремонт, высказалась Кин.
  - Раз так, то отправляемся, - хлопнув по столу, Нейро встал, и вслед за ним засобирались остальные члены команды.
  Я спрятал ловушки в свой сумке. Все же я был прав, и это была проверка моих способностей. Интересно, сколько еще меня будут поверять, прежде чем действительно примут в отряд? Ну что же, впереди моя первая миссия. Я закрыл за собой двери кафе и пошел вслед за лидером команды.
  
  
  Глава 6
  
  Мне становилось время от времени плохо - кружилась голова, тошнило, хотелось повернуть назад.
  - Новичок, ты в норме? - заметив мое состояние, спросил Нейро.
  - Почти, только голова кружится и становится время от времени плохо.
  - Это нормально, для тех, кто мало проводил время в аномалиях. У разлома вообще происходит наслоение аномалий, и из-за этого у тебя такое состояние. Со временем привыкнешь, - пояснил мне Дитч.
  - Организму надо время, чтобы приспособиться к комплексу разнообразных воздействий, - добавила Кин.
  - Я справлюсь.
  Не хочется казаться слабым перед командной, но скрыть свое состояние я все равно не смог бы.
  Постепенно мы подходили все ближе к разлому. Это ощущалось в атмосфере и по тому, как здесь была изменена природа. Я смотрел на все это с любопытством, но команде уже все было привычно, и они отвлекались только на то, что могло принести опасность. Нейро время от времени бросал вперед камушки и, убедившись в чем-то, шел дальше. Как я узнал позже, камни были заряжены его маной, и если камень попадает в аномалию, то это видно по всполоху. Конечно, все ловушки так не проверишь, но хотя бы часть обойти можно.
  Иногда мы немного отклонялись от маршрута, и команда учила меня, как правильно собирать нужные им травы и те растения, что могут принести дополнительные деньги. В сети об этом не писали, но, как оказалось, чуть ли не для каждого вида измененного под воздействием аномалии растения нужен свой подход. Часть таких растений могла дать отпор тому, кто попытается их сорвать.
  Понемногу я вливался в коллектив и по мере сил помогал им. Моя работа будет дальше, когда найдем аликанто, поэтому можно немного расслабиться и постигать новые для меня вещи.
  У каждого из нас было по несколько контейнеров в мешке, и часть из них уже была заполнена до краев. Кин объяснила мне, что не стоит радоваться этому, так как часть из этого сбора к моменту возвращения придет в негодность, и мусор придется выкинуть.
  Раньше я считал, что работа охотников постоянно связана с опасностями и битвами с монстрами, но, как оказалось, охотники много времени посвящают сбору трав и необычных вещей, что попадаются по пути. Дитч пояснил, что это делается на случай того, если миссия не удастся, что хотя бы какие-то деньги можно будет извлечь из этого рейда.
  Через пару часов мы подошли к какой-то возвышенности. В воздухе время от времени появлялось марево, но быстро исчезало. Странно, но я довольно быстро приспособился к окружающей атмосфере и даже наоборот, стал чувствовать себя чуть бодрее. Снова влияние моего ядра или нет?
  - Так, теперь действуем осторожнее, - остановил команду Нейро. - Где-то здесь должны быть аликанто, но их очень легко вспугнуть. Элрен, пойдем, покажу, где поставить ловушки.
  Я пошел вслед за Нейро, стараясь идти след в след. Так в двух местах мы установили ловушки и вернулись обратно к Кин и Дирту.
  - Кин, ты их чувствуешь?
  - Да, сейчас попробую приманить, - ответила девушка, закрыв глаза.
  Я же с удивлением смотрел на девушку. Оказывается, не все точно было написано в резюме. Помимо контроля над животными она может контролировать монстров?
  - Не спи, - отвлек меня от раздумий Дирк. - Следи за ловушками - как минимум двое должны оказаться в них.
  Я лишь кивнул и вывел управление ловушками на терминал. Управление ловушками было очень запутанным и хорошо, что я с ним ознакомился заранее, а то сейчас не смог бы ничего сделать. И почему нельзя их сделать проще? Не понимаю, видимо, кому-то это выгодно, а у охотников не остается выбора, так как альтернативы пока нет.
  - Они рядом, - Кин распахнула глаза и взмахнула рукой, задевая меня.
  В момент касания часть ее силы перешла ко мне, и я тоже смог почувствовать приближение монстров. И там были не только аликанто, а что-то еще.
  - С ними что-то еще, - подтвердила Кин мои ощущения.
  - Тц, плохо. Элрен, ты должен поймать аликанто в ловушку, остальное сделаем мы, - Нейро достал свой меч и встал в оборонительную позицию.
  Дирт, еле слышно матерясь, отбежал на возвышенность и стал готовить свой арбалет. Кин еще немного пошатывалась, но взяла в свои руки два меча и тоже приготовилась сражаться.
  И куда я влез? Не сиделось мне спокойно дома, захотел получить силы! Как бы теперь и не умереть?
  Не так далеко от нас я увидел несколько золотых отсветов, и то, что их давало, быстро приближалось к нашим позициям. Спустя минуту я смог разглядеть аликанто.
  Это были довольно большие птицы, и с их крыльев срывались огненные блики. Все пока сходилось с информацией, что я нашел ранее. Только было непонятно, почему они бегут. Но на мой невысказанный вопрос ответил Нейро.
  - Повезло, эти где-то отъелись, так что, может, и премиальные получим.
  Больше отвлекаться у меня не получалось, так как аликанто оказались довольно близко от ловушек. Выждал несколько секунд и активировал ловушки. В одну, как и ожидалось, попала одна птица и система сработала штатно, так что за ней не нужен особый присмотр. Но вот в другой оказалось сразу два монстра, и они порывались разрушить сдерживающую их ловушку. Пришлось быстро лезть в более тонкие настройки ловушки, пока команда добивала остальных, нам уже не нужных особей.
  Из-за того, что две птицы никак не хотели успокоиться, мне приходилось прикладывать много усилий, чтобы сдержать их в ловушке. К сожалению, система была не рассчитана на такую активность и без постоянного контроля за изменениями уже бы разрушилась.
  Краем глаза я замечал, как Дитч метко посылает арбалетные болты один за другим в крылья аликанто и тут же начинала действовать начинка болтов. В основном монстров парализовало на короткий промежуток времени, но Нейро успевал оказаться рядом и убить их. Кин же в это время защищала меня от близко подошедших к нам монстров.
  Еще имея остатки энергии от Кин, я чувствовал, что остальные монстры разбежались и остались только эти. Ну, хоть с этим нам повезло, а то неизвестно, что могло к нам прибежать.
  - Кин, ты можешь их утихомирить, а то ресурс ловушки скоро кончится, - энергии уже не хватало, чтобы сдержать двух аликанто, и я не видел другого выхода.
  - Хорошо, - девушка кивнула и подошла поближе к ловушке.
  Парни заканчивали добивать монстров, а я смотрел за действиями Кин. Девушка вытянула одну руку в направлении ловушки и выдохнула. Я с помощью своего ядра почувствовал, как от нее устремилась волна энергии, и в ней я ощущал приказ. Да, именно приказ двум монстрам, и на удивление они замерли и больше не пытались вырваться. Кин развернулась и устало подошла ко мне.
  - Все, - еле слышно сказала она мне. Девушка и так говорила тихо, а сейчас я смог ее услышать, только напрягая слух.
  - Спасибо, - теперь я мог завершить все процедуры и обездвижить монстров. - А почему ты сразу не успокоила всех аликанто?
  - Это... тяжело и не всегда получается, - Кин опустилась на землю и закрыла глаза.
  Сильный у нее дар, раз она может сотворить такое. Интересно будет, что Кин сможет сделать, если ей удастся развить его. Чувствовать монстров - уже очень удобная способность, жаль, ее у меня нет.
  Пока я завершал все манипуляции, Нейро и Дитч закончили добивать монстров. Сначала мне казалось, что они легко справляются с аликанто, но присмотревшись, я увидел следы от огня на экипировке у обоих парней и что Нейро хромает, опираясь на свой меч.
  - Славная была охота, - улыбаясь, он присел рядом с Кин. - Элрен, молодец. Смог справиться в такой сложной ситуации. Теперь мы еще и неплохо заработаем.
  - Спасибо, - от слов похвалы я немного смутился, но быстро справился с собой.
  - Эх, опять все болты кончились, - вздохнул меньше всех потрепанный Дитч.
  - Не страшно, мы смогли поймать трех аликанто живыми, так что сможешь обновить свои запасы.
  - Отлично, - Дитч явно обрадовался этому разрешению и со знанием дела стал подходить к убитым монстрам и потрошить их на предмет полезных ингредиентов.
  - Я помогу, - вновь, я почувствовал ядро монстра недалеко от себя и под видом помощи решил добраться до него.
  Дитч лишь кивнул на мой порыв и бросил мне один из ножей, которые были удобны в разделке туш.
  Для вида я подошел к паре ближайших монстров и стал их разделывать так же, как делал Дитч, стараясь при этом ничего не испортить. Пускай часть из этого испортится, но то, что сохранится, можно будет продать за неплохие деньги.
  Собрав все с двух мертвых аликанто, я пошел к следующему, откуда чувствовал ядро монстра. Хм, а монстр-то оказался еще жив, но на последнем издыхании. Тяжело вздохнув, я понял, что это все равно неизбежно и вонзил нож в монстра, прерывая его жизнь. На несколько секунд меня помутило, но судорожно вздохнув, я смог избежать подкатившуюся тошноту.
  Пока не стало хуже, запустил руку вглубь тела и почти сразу нащупал ядро монстра. Но в этот раз ощущалась какая-то неправильность, как будто из него выходила энергия. Может, из-за этого и находят так мало ядер монстров, что они распадаются до того момента, как его найдут? А как же тогда тот ящер в зоопарке, который точно был мертв, но ядро его было целым?
  Я отбросил размышления и, как и в прошлые разы, отдал мысленный посыл, и ядро окончательно рассыпалось, втянувшись в меня. Что же я получу от аликанто? Но не стоит забывать и об остальных ингредиентах.
  Так мы довольно быстро разделали все тушки и достали драгоценные металлы из их желудков. Это были довольно увесистые булыжники из разного рода металлов, так что не удивительно, что аликанто не могли взлететь - с таким-то весом они еще очень быстро передвигались.
  - Эх, жаль, что нельзя было поймать их больше живьем. Ловушки, что у нас есть, не рассчитаны на удержание больше одного монстра, а другие стоят слишком уж дорого. Да и, пытаясь вырваться, они часто убивают себя - так что одни от них расстройства, - огорченно вздохнул Дитч, провожая глазами недополученную прибыль.
  - Благодаря Элрену мы поймали троих монстров, а это уже перевыполнение плана. Мы еще стрясем денег с нанимателей за дополнительную тушку, - приободрил его лидер команды. - Ладно, все дела мы сделали, так что в путь.
  Собрав все трофеи в контейнеры и почистив свое оружие, команда отправилась обратно. Я же шел и старался при этом медитировать. Чем чаще я это делал, тем лучше у меня это получалось. Удивительно, но я даже не спотыкался и обходил опасные места вслед за командой.
  В моем ядре снова произошли небольшие изменения. Огонь, что раньше вырывался из ядра, теперь приобрел более теплые золотистые оттенки. Точно, аликанто как раз и полыхали таким огнем! Я чувствовал, что мой огонь стал сильнее и, пока никто не видит, решил проверить это. В моей руке заплясало пламя внутреннего огня, и в этот раз оно было крупнее. Я даже почувствовал жар от него.
  Удовлетворившись экспериментом, я быстро погасил огонь и увидел, что за мной наблюдает Кин, но девушка почти сразу отвернулась. На это мог только пожать плечами - все же хорошо, что я представился как эспер, а то мои действия могли вызвать вопросы, на которые я не хотел бы отвечать.
  Спустя несколько часов мы были на базе охотников. Я все это время следил за ловушками, но монстры были надежно зафиксированы, и можно было не опасаться, что они вырвутся.
  - Нейро, вы вернулись, - поприветствовала нас наш куратор. - Даже быстрее, чем я ожидала.
  Риала закрыла все свои документы и направилась к нам.
  - Нам повезло, да и новичок помог, - радостно улыбнувшись, поделился с ней Нейро.
  - Вот, значит, как, - ее оценивающий взгляд смутил меня, но куратор быстро переключила свое внимание на лидера команды. - Пройдем в зону приема. Заодно посмотрим, что вам удалось добыть.
  Примерно через час все подсчеты были закончены. На удивление нам дали деньги даже за уже частично испорченные ингредиенты. Заказчик очень обрадовался трем аликанто и без возражений увеличил сумму за выполнение заказа. Помимо этого мы закрыли несколько миссий на сбор трав и органов монстров.
  В итоге в моем профиле охотника было закрыто порядка десяти миссий. Часть из них была серебряного уровня, что очень даже неплохо для первого раза и бронзового уровня. Жаль только, что мне совсем немного не хватило до повышения уровня, но думаю, на следующей миссии я смогу это сделать. Меня также радовала сумма, поступившая на счет. В который раз убедился, что быть охотником дело выгодное, но опасное.
  Довольные мы, получив все причитающиеся нам деньги, отправились на выход.
  - Вы как хотите, а мне надо выпить, - Дитч сразу же заспешил в увеселительные заведения.
  - Только не увлекайся слишком, тебе еще снаряжение покупать, - напомнил ему Нейро.
  - Да знаю я, - парень лишь отмахнулся от слов лидера, сейчас он думал о совершенно другом.
  - Опять все спустит, - тихо прокомментировала это Кин.
  - Поэтому ему начислили только двадцать процентов от всей положенной суммы, - Нейро спокойно смотрел на то, что его товарищ побежал развлекаться. - Остальную сумму Риала переведет уже ближе к нашему отправлению на новое задание.
  - Нейро, - пока они тоже не ушли по делам, я решил задать интересующий меня вопрос. - Я заметил, что у каждого из вас есть какое-то оружие для ближнего боя. Можешь мне подсказать, что выбрать. Не хочу, чтобы меня снова пришлось защищать.
  - Это правильно, порой только клинок может спасти от твари из аномалии, - одобрил он мои действия. - А вот что бы тебе подобрать?..
  - Я могу его научить, - неожиданно прервала раздумья Нейро Кин.
  - Вот как? - было видно, что парень удивлен самым фактом того, что девушка вызвалась это сделать. - Ну, раз ты так думаешь, то ладно. Сегодня отдохни, а завтра за тебя возьмется Кин.
  - Хорошо, - мне было без разницы, кто меня будет учить, так что я не понимал реакции Нейро.
  Услышав это, девушка слегка улыбнулась и пошла по своим делам. Когда и я собирался уже уйти, меня остановил лидер команды.
  - Кин училась у мастера своего дела, так что она, скорее всего, будет тебе лучшим учителем, чем кто-либо другой. Просто не забывай о том, что она решила тебе довериться, - последние слова были произнесены уж как-то угрожающе.
  Ничего не скажешь, повезло мне с командой. Я поспешил уйти, пока еще ничего не приключилось. Сегодня надо обязательно выспаться, а то неизвестно, что мне устроит завтра Кин. Ох, чувствую, что эта тихая девушка еще выжмет из меня все соки.
   
  Нейро Фрид, некоторое время спустя, за кружкой алкогольного напитка неизвестного названия
   
  Нашей команде уже давно нужно было взять к себе новичка. К сожалению, смертность среди охотников высока, а нас всего трое - это и так самый минимум для команды. Желательно конечно было бы собрать больше людей, но не было подходящих кандидатов.
  На этом фоне несколько удивляет, как Элрен вообще решил стать охотником. Ведь большинство новичков либо умудренные жизнью люди не по наслышки знакомые с боевыми действиями, либо отморозки, которых становиться все больше. Одно радует, обычно такие не выживают долго в этой профессии или не поднимаются выше медного ранга.
  Я отпил из своего стакана и откинулся на спинку стула. Хорошо, когда не надо никуда торопиться, жаль, что только деньги за это не дают. А деньги нужны.
  От мрачных размышлений меня отвлекла Кин. Давно хотел у нее спросить, почему она согласилась обучать новичка, да все времени не было.
  Мда, не было времени... и это я себя так оправдываю. Эх, стоит признаться хотя бы самому себе, что просто не хочется лишний раз трогать девушку. У всех нас была тяжелая жизнь, и мы разными путями пришли в это место.
  Я, когда еще учился в школе, обожал истории об охотниках и как они справляются с монстрами, не давая им добраться до населенных пунктов. Еще в те годы я себе поставил целью обязательно стать охотником. Ведь это же было так классно! Но мечты есть мечты, и реальность оказалась несколько не такой как я себе ее тогда представлял.
  Родился я в Феране, а у нас все дороги открыты только для эсперов. Не передать словами каково было мое разочарование, когда после тестов я узнал, что у меня магический дар. Нет, это конечно все равно лучше, чем быть обычным, но все равно не то о чем мечталось.
  Мне повезло, что в то время нашлись учителя, которые смогли объяснить, что в том, что я маг нет ничего страшного и из этого можно извлечь пользу. Да уж, если бы не они я даже не знаю, где сейчас оказался.
  Сколько усилий мне пришлось приложить, чтобы развить свои способности до приемлемого уровня даже вспоминать не хочется. В те года я зачитывал до дыр любые учебники по магии, а что не спалил родной дом - вообще чудом можно назвать. Все же в чем-то да мне повезло, так как я был больше всего предрасположен к огненной магии, а она считается одной из самых опасных и в то же время самой удобной для сражений.
  Несколько лет спустя мне удалось вырваться из своей страны и перебраться в Рийскую конфедерацию. Жаль только, что родные не приняли мой выбор и не поддержали меня в этом решении, но и я не собираюсь возвращаться домой.
  Спустя некоторое время удалось завоевать репутацию нормального бойца и поучаствовать в некоторых крупных заварушках. Как я там выжил можно назвать только чудом. Итогом всего этого стало то, что я запросто устроился к охотникам.
  Здесь я встретил Дитча. Парень на первый взгляд веселый и беззаботный, который не задумывается о будущем. Думал я так до того момента пока не узнал немного о его прошлом и это заставило пересмотреть свои взгляды на его поведение. Не вдаваясь в подробности можно точно сказать, что парня потрепала жизнь и нынешнее его поведение лишь итог всего этого.
  Самой же странной в нашей компании была Кин. Девушка прибилась к нам по воле обстоятельств, когда мы с еще одной группой охотников попали в крупную передрягу.
  Был прорыв монстров и нас послали затыкать бреши в обороне, чтобы твари не смогли добраться до населенных пунктов. Командир отряда, в котором я состоял, и командир Кин были хорошими знакомыми и решили объединить усилия, посчитав, что риска будет меньше.
  В итоге из той миссии мы вернулись втроем.
  Кин была несколько потерянной. И ее можно понять - в той группе был ее отец и наставник. А так же там погибли все ее знакомые и друзья. После тех событий девушка стала немногословной. Ее эмоции проявлялись лишь в тренировках и сражениях, где она билась словно воплощение ярости и огня.
  Поэтому так и удивило меня ее решение тренировать Элрена, ведь до этого она никого не подпускала к себе.
  Вот Кин проходит мимо, и я в который раз не решаюсь задать ей вопрос. Эх, как же все проще в боевой обстановке.
  А Элрену с одной стороны повезло, что Кин решила стать его наставника, а с другой... как бы она его там не убила на тренировке.
  Допиваю свой напиток и выхожу на улицу. Пора и делами заняться.
   

***

  Проснувшись с утра, я в приподнятом настроении поел в гостинице и вышел на улицу. Там меня уже ждали.
  - Пошли, - только увидев меня, бросила Кин, и мне пришлось с трудом поспевать за быстро идущей девушкой.
  Мы быстро прошли мимо других охотников и оставили позади основное скопление народа. Я не решался спросить у девушки, куда мы идем, так как еще не знал, как она может на это отреагировать. На мой взгляд, она самая странная в этой команде.
  В конце концов, мы дошли до пункта назначения. Это оказался пустырь, огороженный со всех сторон высоким забором. Рядом не было ни одной живой души, и это начало меня напрягать.
  - Держи, - Кин что-то достала из своей сумки и бросила мне. Я еле смог поймать, как оказалось, два деревянных кинжала. - Я смотрела, как ты двигаешься, и кинжалы больше всего подойдут тебе.
  - Понятно, - ответила на это я, но на самом деле мне было ничего не понятно. В принципе, мне было без разницы на чем учиться драться, но раз девушка говорит, что мне нужны кинжалы, то ладно. Да и так будет удобнее добираться до ядра монстров.
  - Защищайся, - снова чуть слышно произнесла Кин.
  - Чего?
  Я не успел ничего понять, как девушка исчезла, и в следующий миг мне прилетел удар ногой в грудь. Согнувшись пополам, я пытался протолкнуть воздух внутрь, но получалось с трудом.
  - Вставай. - И как только я принял более-менее устойчивое положение: - Защищайся.
  В этот раз я был готов и перекатом ушел в сторону. Грудь еще отдавала болью, но снова получить я не хотел. Еще несколько прямолинейных атак, и я вновь не успеваю среагировать, за что поплатился болью в боку, куда мне попали ногой.
  - В твоих руках кинжалы - используй их, - подсказала мне Кин и снова пошла на сближение.
  Это что еще за способ обучения такой? Да я же впервые держу в руках пусть и макеты, но оружие, и участвую в спарринге! Чего она хочет этим добиться?
  Получать удары от хрупкой на вид девушки было очень обидно и, чтобы хотя бы продержаться дольше, я стал брать энергию из ядра. Я давно уже заметил, что могу двигаться чуть быстрее, когда подпитываюсь от него. То же касалось регенерации.
  Так вот, как только энергия от ядра распространилась по моему телу, держать удары стало легче. Я даже успел несколько раз увернуться, но при этом не думал нападать, так как сразу же получил бы от Кин.
  - Понятливый, - Кин внимательно следила за мной и, когда увидела, что я чуть приноровился, стала пояснять, что же надо делать. - Кинжал можно держать как прямым, так и обратным хватом.
  При этом в руках девушки оказалось два таких же деревянных кинжала, как и у меня. Сначала я получил два чувствительных тычка в торс, а затем девушка поменяла хват и с разворота попала мне по руке.
  - Прямой хват, когда рукоятка упирается в основание ладони, что позволяет руке не соскальзывать при сильных ударах и увеличить пробивающую способность, - девушка стала читать мне лекцию, не прекращая нападение, но при этом на своем примере показывала, как надо держать клинки в руках. - Большой палец лежит на планке рукояти чуть сбоку, остальные пальцы плотно облегают ее. Обратный хват ножа: лезвие от мизинца смотрит вниз. Нож держится достаточно жестко, при необходимости допускается накладывание большого пальца на торец рукояти клинка.
  Я снова получил несколько болезненных ударов, но все же смог часть отвести в сторону. Попытался применить объясненные мне хваты, но Кин легко уклонилась, не забыв прокомментировать, что я делаю не так.
  - Бой кинжалами очень сложен, но если выучишь его, то сможешь выжить в большинстве опасных ситуаций, - Кин разорвала дистанцию и стала обходить меня по дуге. Я же мог только, тяжело дыша, наблюдать за ее действиями, ожидая в любой момент новой атаки. - Эти два хвата основные, но со временем кинжал в руке будет представлять собой некую переменную, которая может находиться в любой точке пространства перед исполнителем.
  Девушка закружила в своих руках кинжалы и сделала несколько показательных выпадов из различных положений.
  - При прямом хвате клинка можно выполнять огромное количество действий, используя для движения не только всю руку, но и одну только кисть, что уменьшает возможность парировать такие удары, так как они менее различимы и обладают большой скоростью. Этим хватом удобно производить рубящие, режущие, секущие удары со всех сторон, сверху вниз и снизу вверх, молниеносные уколы и комбинированные удары по всей плоскости тела противника. Что особенно актуально при битве с монстрами, у которых есть всего лишь несколько уязвимых мест, - Кин снова бросилась вперед и обрушила на меня целый каскад ударов, но так же быстро снова от меня отскочила. - Чтобы успешно сражаться с кинжалами ты должен трезво оценивать свои возможности и возможности клинка. Ты должен полностью осознать кинжалы, как инструмент действия.
  Пока она говорила, мне давались небольшие промежутки отдыха, и я мог только лихорадочно увеличивать поступление энергии от своего ядра. Зачем я вообще захотел учиться сражаться? Она же меня тут просто убьет! Сидел бы сейчас в прохладной лаборатории и не мучился бы, так нет - пошел в охотники. Но долго думать мне все равно не дали.
  - Поступательные движения используются для нападения. Обязательно надо жестко удерживать клинок в руке, так как при выпаде или уколе пробивная способность усиливается, - Кин тут же со свистом рассекла воздух клинками и замерла в выпаде. - Возвратное движение применяется, как для защиты, так и для вспарывания уже пораженного участка противника, - Девушка продемонстрировала, как надо отступать, закрутив мельницу из кинжалов и постоянно пятясь. - Совмещая с круговыми движениями, ты можешь запутать противника, заставить его ошибаться и в конечном итоге победить его, - за несколько секунд Кин сблизилась со мной и продемонстрировала, что это можно сделать очень быстро. Позволив мне подняться с земли, она продолжила: - Ты должен представить себя в сфере, которая образуется из твоих движений и движений клинков. Как только противник пересекает границу сферы, он должен быть поражен.
  Кин закружилась с клинками в руках, и я увидел, как быстро она разрезала несколько листьев, что принес к ней поднявшийся ветер. А ведь действительно похоже на сферу. Хоть я устал, и у меня все болело, но я не мог не восхищаться мастерством девушки. Сомневаюсь, чтобы кто-нибудь ещё мог мне продемонстрировать такие же умения.
  - А теперь подробнее разберем все, что я рассказывала, - Кин слегка улыбнулась, а я чуть не взвыл от того, что это только начало.
  Зачем я на это подписался?
  Всю следующую неделю я провел на тренировках. Кин все в той же манере, что и в первый день, просто таки вколачивала в меня знания. Утром она ждала меня на выходе из гостиницы, и мы молча шли все к тому же пустырю. Затем она показывала отдельные элементы и тут же демонстрировала их на мне. Мое избиение заканчивалось с заходом солнца и все по-новой на следующий день.
  К концу недели я научился от большей части атак Кин уворачиваться, так как выбранный стиль плохо подходил для блока. Я, конечно, понимал, что девушка сильно сдерживается со мной, но даже до такого уровня мне тренироваться не один месяц. Приятной неожиданностью стал мой улучшившийся контроль над ядром. До этого я и не предполагал, что эспер может усиливать себя за счет постоянной подпитки от ядра и от этого становиться быстрее и сильнее. Пока мое ядро еще слабо, и разница не особо заметна, но Кин явно демонстрировала возможности, превосходящие обычного человека. Интересно, а как обстоят с этим дела у магов?
  За это время я привык к немногословности Кин, но это в обычное время. Если же дело касалось тренировок, то она могла прочитать целую лекцию, лишь бы разъяснить непонятные мне моменты.
  Но все когда-нибудь заканчивается, кончились и мои мучения.
  - Привет, - на все том же пустыре появился Нейро, а следом за ним и Дитч.
  Кин в ответ лишь кивнула, а я смог только что-то прохрипеть, так как снова получил удар ногой в грудь.
  - Мы, наверное, помешали вам развлекаться? - весело спросил Дитч.
  - Нет, мы почти закончили, - с сомнениями в голосе ответила Кин.
  - Раз так, то я пришел сообщить, что завтра мы отправляемся выполнять новое задание.
  - Что будет в этот раз? - я наконец-то смог нормально дышать и решил разузнать все заранее.
  - Я взял несколько заданий на сбор трав, - любезно пояснил мне Нейро.
  - И все? - Дитч был в шоке от слов командира отряда. - Так даже траты на болты не окупить. А как же выпить?
  - Надо тебе научиться уже экономить, а не спускать все в первую же неделю, - вздохнул Нейро.
  - А зачем? - не понял его парень. - Так же не весело.
  - Дурак, - в своей манере прокомментировала Кин.
  - В общем, мне подсказали, что в том районе, где мы будем собирать травы, должны появиться призрачные руины, - понизив голос, Нейро внимательно осмотрелся. - Так что мы первыми окажемся рядом с ними.
  - От золотого до мифрилового уровень опасности, - задумчиво протянул Дитч. - А мы справимся? Все же не наш уровень, да еще новичок пока и до нас не дотягивает.
  - Он понятливый, - вставила Кин.
  Меня же поражала их манера речи. Они говорили так, будто меня здесь нет. И что вообще за призрачные руины такие?
  - А мы вглубь лезть и не будем. И при малейшей опасности сбежим, - начал убеждать Нейро.
  - Ну, хорошо, - немного подумав, согласился Дитч.
  Кин лишь кивнула, а мне было все равно. Все же куратором я был привязан к этой команде, и они вправе сами выбирать миссии. Моя же цель найти еще ядер монстров, чтобы стать сильнее, а остальное неважно.
  - Раз так, то расходимся и закупаем все необходимое в поход.
  Оставшись один, я не верил своему счастью - завтра не будет тренировки! За неделю Кин довела меня до такой степени, что я был уже рад отправиться в любой поход, лишь бы не было этого избиения снова. Наверное, около часа я просто валялся на земле, зная, что на меня никто не нападет, чтобы я научился быстро вставать из положения лежа.
  Долго разлеживаться тоже нельзя, так как в этот раз мне надо собираться самому. В прошлый раз мне сумки и контейнеры предоставляла команда и наш куратор. Сейчас же мне никто поблажек давать не будет, так как в этот раз я выхожу в рейд не как новичок, а как подтвердивший свой ранг охотник. Ну и что, что медный уровень - зато я правда охотник.
  Цены на рынке на снаряжение ввели меня в уныние. Все было очень дорогим. Даже не представляю, как наемники с медного уровня переходят выше, так как за задания этого уровня дают не так много денег, чтобы купить что-то стоящее. Что поделать - кто-то зарабатывает деньги, а кто-то зарабатывает на том, что кто-то тратит деньги.
  В который раз убедился, что мне повезло с командой - денег после первой миссии на счету хватало. Риала на мою просьбу любезно согласилась помочь и скинула на терминал список всего необходимого для охотников. Я купил себе рюкзак с несколькими дополнительными кармашками, такой же я видел у Нейро, поэтому он и мне подойдет. Так же закупился специализированными контейнерами, для растений и добытых из монстров ингредиентов.
  В прошлый раз очень хотелось есть, но еды я тогда не захватил, поэтому купил несколько универсальных пайков, как раз на случай долгого рейда. И еще по мелочам. В принципе, здесь можно было найти все, что нужно в деле охотников, но цены... да, про цены я молчу.
  Единственное, что огорчало - я никак не мог найти нормальных ножей или кинжалов. Кин учила меня парному бою и поэтому мне нужна была пара, но ножи продавали по одному, и комплектов я так и не встретил. Нашел только несколько подходящих для разделки туш монстров. Я их, конечно, купил, но все равно это не то.
  В гостиницу пришлось возвращаться с тем, что есть. Жаль, но я так и не нашел ничего подходящего.
  Закрыв за собой дверь, я окончательно расслабился. Эта привычка появилась у меня после тренировок с Кин. Только тут она меня не могла достать. Я счастливо улыбнулся и не заметил, как уснул.
  Проснулся я по будильнику терминала, но из-за того, что так и не дошел до кровати, все тело затекло. Соскользнув в медитацию, я прогнал по всему телу энергию от ядра. Что ни говори, а тренировки мне многое дали. Я даже не знал, что такое вообще возможно, но захочешь жить, еще и не такое сумеешь.
  Быстро позавтракав, я спустился вниз и пошел к нашему куратору. Риала должна была дать нам последние указания по миссии, да и за ночь могли появиться новые заказы, которые мы вполне могли бы выполнить.
  Как и думал, я был одним из первых и поэтому мог пока посидеть и поговорить с Риалой.
  - Как тебе твоя команда? - девушка отложила записи и, предложив чаю, начала разговор.
  - Они странные, - честно ответил я.
  - Да, есть такое у них, - согласилась Риала и весело улыбнулась. - Но при этом они одна из лучших команд их уровня. С другими у тебя бы не получилось так заработать. Нейро - хороший командир и знает, за что браться. Со временем они привыкнут к тебе, и, возможно, вместе вы перейдете на новый уровень ранга.
  - С этими ребятами все возможно, - сделал небольшой глоток чая и от удовольствия зажмурил глаза. - Раньше я совсем иначе представлял работу охотников.
  - Все здесь иначе представляли себе это. Очень много новичков так и остается на медном уровне или все бросают и уходят, - с грустью в голосе сказала куратор. - Только мало кто задумывается, что если бы не охотники, то сдерживать монстров пришлось бы кому-то еще, и не факт, чтобы это было успешно. Ты знаешь, как образовалась организация охотников?
  - Читал слухи, но все как-то отрывочно. - Риала своим вопросом меня очень заинтересовала, так как в сети очень мало информации по этому поводу.
  - Пока есть время до прихода твоей команды, я немного расскажу тебе про охотников, - девушка сделала еще один глоток чая и откинулась на спинку стула, прикрыв глаза. - Так вот, когда из аномалий только стали начинать появляться монстры, а тем более, когда стали образовываться устойчивые аномалии вроде разломов, прорывы монстров сдерживали военные. В первые же дни стало понятно, что огнестрельное оружие, что было повсеместно распространено, неэффективно в борьбе с монстрами, а вот ручное оружие может убить наверняка. Не поверишь, но доходило до того, что монстров убивали наточенными лопатами, так как ничего подходящего не было.
  - В хрониках тех дней ничего такого не встречается, - потрясенно прокомментировал я. Даже не думал раньше, что все было так плачевно.
  - А кому хочется признаваться в том, что ты отправил своих солдат на убой, не поверив в отчеты от других групп, - девушка тяжело вздохнула. - Только часть командиров того времени действовали совсем по-другому. Спустя какое-то время образовались военные группы, которые держали при себе топоры, ножи, копья и мечи. Эти группы наглядно показали эффективность оружия ближнего боя. По сути они и стали основой будущей организации охотников. Аномалии были новы для нашего мира, а что говорить о монстрах, природа и силы которых были неизвестны. С появлением организации 'За гранью' за живых монстров и за их органы стали платить очень хорошие деньги, и многие бросились в ряды охотников с целью наживы. Но думаю, ты уже понял, насколько это опасное дело, и как на нем легко погибнуть. Так что элитой охотников оставались военные, и только потом опыт стали набирать новички.
  - Так вот почему введена система рангов, - высказал я свою догадку.
  - Да, так проще ориентироваться, - подтвердила Риала. - И нижестоящие ранги в какой-то мере подчинены вышестоящим, тем самым сохраняется иерархия в вольной братии охотников. Жаль только, что такая система не может исключить преступников.
  - О чем ты?
  - Об этом не любят говорить, но появилось несколько команд, которые грабят возвращающихся из рейдов охотников. Пока ничего не удается доказать и выявить, кто именно так делает, но у меня нехорошее предчувствие на их счет, - девушка задумчиво постукивала ногтем по кружке. - Наш разлом еще не самый крупный, поэтому тут не так много высокоранговых охотников, к которым можно было обратиться за решением этой проблемы. Будьте осторожнее.
  - Хорошо, - тревога куратора передалась и мне, но с такой сильной командой, я думаю, мы справимся.
  - Вот и твоя команда, - улыбнувшись ребятам, она допила чай и вновь активировала терминал. - Нейро, я подобрала вам еще несколько заказов.
  - Какие именно? - поприветствовав меня, команда расселась по креслам.
  - В том же районе, где вы будете, произрастает еще несколько растений, на которые недавно поступили заказы. Там же, если сделать небольшой крюк, можно будет закрыть заказы на парочку монстров серебряного уровня.
  - Хорошо, что-то я упустил это из виду, когда подбирал заказы, - улыбнулся Нейро, признавая свою ошибку.
  - Затем и нужны кураторы, - Риала попрощалась со всеми и пошла работать дальше.
  - Отправляемся, нам надо преодолеть большое расстояние за короткое время, - Нейро подскочил со своего места, и мы отправились вслед за лидером.

 

***

  - По моим данным где-то в этом районе должны появиться призрачные руины, - спустя несколько часов Нейро задумчиво водил пальцем по своему терминалу.
  - Может, мне уже кто-нибудь скажет, куда мы идем? - меня уже достало то, что никто ничего не говорит, а поиск в сети ничего толкового не дал, только какие-то слухи.
  - Тц, я и забыл, что ты не в теме, - недовольно посмотрел на меня Дитч. Я вообще не понял, чем вызвал такое неудовольствие с его стороны. - Призрачные руины - самый лакомый кусочек для охотников, - и с видом, как будто приоткрыл мне тайну вселенной, отвернулся от меня.
  Он что, издевается?
  - Разлом, по сути, представляет собой целую группу различных аномалий в одном месте, - заметив мой умоляющий взгляд, Кин стала отвечать на мой вопрос. Вообще я заметил, что эта молчаливая девушка, когда надо чему-то научить, становиться более разговорчивой. - Призрачные руины - одна из таких аномалий. Рядом с разломом время от времени появляются мигрирующие аномалии - это может быть что угодно: начиная от разрушенных землянок и каменных остовов зданий и заканчивая высотными домами и подземельями. Никогда заранее не угадаешь, что повстречаешь, но опасность призрачных руин неоспорима, как и возможность заработать.
  - И что же там можно найти? - заработать денег и я был бы не против. Может, потом удастся накопить на покупку небольшого накопителя маны или купить несколько ядер монстров.
  - А все, что угодно, - ответил молчавший до этого Дитч. - Можно найти только пару старых костей или кристаллы, напитанные маной до краев. Рассказывают, что однажды из призрачных руин вышли скелеты, и добычей охотников были только их черепушки - остальное разрушилось. Правда черепушки ушли артефакторам по высоким ценам.
  - Не накликай беду, - прервал его Нейро. Командир был хмур и недовольно о чем-то думал. - Я не могу определить, где именно появятся руины, так что надо быть настороже.
  Я лишь согласно кивнул. Все равно возле разлома не расслабишься, здесь и безобидные вещи могут нести смертельную угрозу. Мы пошли дальше, причем Нейро и Дитч вырвались вперед.
  - Что происходит? - тихо спросил Дитч, видимо, посчитав, что остальные не услышат их разговор.
  - Мне сообщили, что еще несколько групп действуют в этом районе, - так же тихо ответил Нейро. - Могут возникнуть проблемы.
  - Значит, при малейшей опасности скроемся, - пожал плечами Дитч.
  - Все может оказаться гораздо хуже, - Нейро вырвался вперед, и я больше не мог слышать их разговор.
  Может, группы, которые охотятся на других охотников, и опасения лидера команды как-то связаны? И как мне выжить в данной ситуации?
  Еще полчаса мы шли вперед, пока Нейро предупреждающе не поднял руку. Дитч стал озираться по сторонам, и что-то заметив, направил туда арбалет.
  - Каких только людей не встретишь у разлома, - раздался уверенный мужской голос, и через миг вокруг команды стояло пять мужчин.
  До этого их не было видно, значит, они были под заклинанием скрыта. Что примечательно, Дитч направлял свой арбалет точно на говорившего еще до того, как они проявились. Он что, может видеть сквозь иллюзии?
  - Чего тебе надо, Армунд? - Нейро явно нервничал и не собирался быть вежливым.
  - Да то же, что и твоей команде, Нейро, мы сюда пришли ради призрачных руин, - мерзко ухмыляясь, ответил Армунд.
  - Тц, так и знал, что сюда сбегутся шакалы, - тихо буркнул Дитч.
  - И чего же ты хочешь от нас? - Нейро предупреждающе одернул арбалетчика, чтобы тот замолчал.
  - Вы входите первыми, а мы идем следом за вами. Как видишь, ничего сложного. Мы даже защитим вас, находясь в арьергарде.
  - Хорошо, мы согласны.
  После слов Нейро команда Армунда расступилась, пропуская нас.
  - Ты чего творишь? - с упреком в голосе набросился на нашего командира Дитч, когда мы немного вырвались вперед.
  - Они команда золотого уровня и сильнее нас. Только в руинах есть шанс от них избавиться, - вместо него ответила Кин.
  - Риала говорила, что участились случаи нападения на команды охотников при завершении рейда, - вспомнил я утренний разговор. - Это могут быть они?
  После моих слов Нейро задумался, и несколько минут мы шли в тишине.
  - Вполне возможно, что Армунд к этому и причастен. О его команде ходило много разных слухов, но никто не придавал этому значения, - Нейро задумчиво стучал по-своему наручу.
  - Тогда Кин права, единственный выход - это руины, - решил я поддержать девушку. Пока я не видел в руинах той опасности, о которой все говорили. Охотники позади нас были куда уж более реальной угрозой, а в руинах можно и выжить.
  Команда молча согласилась, и мы уже в тишине продолжили свой путь. Каждый из нас время от времени бросал взгляд назад, но встречался с ухмылками команды Армунда. Ситуация была очень плохой, но я надеялся, что мы выкрутимся из нее.
  В определенный момент я ощутил, что пересек какую-то границу, так как в моем внутреннем мире ядро ярко вспыхнуло и продолжило равномерно светиться от энергии.
  - Приготовились, - в этот же момент Нейро достал свой меч, а в свободной руке образовался шар из магической энергии.
  Впереди замерцал воздух, и тут как пелену сняли с глаз. Перед нами появились разрушенные постройки, архитектурой похожие на район города, неизвестным мне способом оказавшимся тут. Здания несли на себе следы времени, как будто все было здесь заброшено сотни лет назад.
  - Говорил же тебе молчать, - вздохнул Нейро. - Накликал на нас беду.
  Дитч на это лишь пожал плечами и приготовился к бою. А тем временем из разрушенных строений выбирались скелеты.
  - Держи, - сказала мне Кин, и я только из-за того, что привык к ее выходкам, мне удалось поймать два ножа. - Я их приготовила для тебя. Бей в шею, чтобы отделить голову, тогда они не смогут двигаться.
  Девушка, конечно, давала ценные советы, но я в это время с любопытством смотрел на подаренные ножи. Они были довольно тяжелыми и размером при обратном хвате доставали до моего локтя. Оба ножа казались одинаковыми, но я точно знал, какой из них для правой руки, а какой для левой. Не знаю, просто я не мог взять их по-другому, чувствовал, как будет правильно. На лезвии ножей были выбиты магические письмена, которые начали распространяться буквально год назад. Они позволяли напитывать оружие своей энергией, усиливая тем самым их урон. Подарок Кин был очень дорогим и ценным, и я решил, что обязательно чем-нибудь отплачу девушке.
  Сделав мельницу и прокрутив клинки в руках несколько раз, я привыкал к новому оружию и его балансу. Схватив ножи обратным хватом, прижал лезвия к локтям и ринулся вслед за своей командой, которая за это время добежала до скелетов и стала их крушить.
  Скелеты по классификации были на F ранге, но эти монстры были неутомимы и трудноубиваемы. Единственным вариантом было отделить голову от тела, что сразу нарушало их координацию, а затем надо разрушить саму черепушку, так как в ней находится источник, поддерживающий жизнь в этих монстрах. Сразу пробить голову скелету нельзя, так как кости быстро восстанавливаются, если их не отделить от основного тела. В принципе, нам еще повезло, так как из руин могли выйти монстры и более высокого ранга.
  Нейро благодаря длине своего меча мог косить скелетов пачками, но ему недоставало ловкости, чтобы всем сносить головы. Поэтому ополовиненные монстры продолжали ползти к нашему лидеру, и тот постепенно отступал, захватывая все больше скелетов.
  Дитч забрался на откуда-то взявшийся столб и, удобно устроившись, метко стрелял в одного монстра за другим. Начинка его болтов позволяла с одного попадания разносить череп скелета и взрывной волной повалить рядом стоящих монстров.
  Кин в это время пробегала между рядами идущих напрямик противников и ловко срезала их головы с плеч, отчего монстры начинали бестолково сталкивать друг с другом.
  Я же решил последовать за девушкой, ударами ножей разрушая упавшие черепа. Стоило только черепу разрушиться, как кости скелета переставали быть связанными и опадали на землю.
  За всем этим издали наблюдала пятерка охотников, и они не спешили вмешиваться. Беглого взгляда было достаточно, чтобы понять, что их эта ситуация только забавляет. Вот ведь сволочи! Скелеты хоть и F ранга, но их много и они обладают нечеловеческой силой, и если поймают тебя, то придется помучиться, чтобы выбраться.
  А Кин меня неплохо натренировала. Скелеты мне казались медлительными, и пока удавалось не попасться к ним в лапы, успешно сокращая их поголовье.
  - Фух, вроде все, - Дитч спрыгнул со своего насеста и попинал лежащую рядом груду костей.
  - Армунд, почему вы не помогли нам? - с вызовом спросил Нейро, возвращая свой меч в ножны.
  - А зачем? - недоуменно пожал плечами Армунд. - С такими слабыми скелетами вы и сами справитесь. Да и их кости непригодны для продажи, слишком слабы.
  - Тц, - Нейро глубоко вздохнул и отвернулся от ухмыляющегося мужчины.
  - Что, правда кости нельзя будет продать? - вопрос денег для Дитча всегда стоял на первом месте, если, конечно, не считать увеселительные заведения.
  - Да, я в них не чувствую энергии, так что они даже алхимикам ни к чему, - подтвердил лидер нашей команды.
  - Жаль, а я так надеялся получить потом костяные стрелы, - тяжело вздохнул Дитч.
  В этот момент из глубины одного из зданий раздался дикий вой. Раньше бы я просто сбежал, но сейчас только заставил ядро активнее посылать энергию по телу и приготовился к новому бою. Отчего-то возникала уверенность, что нам не сбежать от этого монстра, кем бы он ни был.
  - Что это? - Дитч немного побледнел, но справился с собой.
  - Умертвие, - тихо ответила на его вопрос Кин.
  Теперь нам точно не повезло. Умертвие было в несколько раз сильнее скелета и уже входило в категорию E, но могло быть и еще сильнее - все зависит от того, сколько энергии оно поглотило. Опасны эти монстры тем, что при касании вытягивают жизненную силу из противника, становясь от этого еще сильнее.
  С металлическим лязгом из глубины здания к нам приближалось умертвие. Вот я увидел его глаза, которые светились ярким зеленым светом, и еще спустя несколько секунд оно вышло на свет. В отличие от скелетов, умертвие было больше похоже на не так давно убитого воина, который столь страшным способом вернулся к подобию жизни. Монстр был в мощной, лишь слегка потрепанной от времени броне, его кожа была высушена и плотно облегала кости. Тем не менее, в его руках находился огромный меч, который умертвие держало без особо видимых для него усилий.
  Увидев нас, его глаза ярко вспыхнули, и в следующий миг умертвие побежало прямо на Нейро. Лидер команды успел только подставить свой меч под чудовищный удар монстра, и его снесло в сторону, впечатав в стену. Со стоном он упал на землю и больше не шевелился. Все произошло за считанные мгновения, и мы просто не успевали среагировать.
  - Отвлеките его пока на себя, а мы его прикончим, - крикнул нам Армунд, отходя от места схватки.
  Как же, прикончат они его! Дождутся, или пока мы ослабим монстра, и он нас убьет, или сбегут, пока он занят нами. Все же с таким сильным умертвием тяжело справиться даже команде золотого уровня.
  - Эх, не хотел я их использовать, - пока все отвлеклись на умертвие, Дитч не терял времени даром и уже что-то доставал из своей сумки. - Дорогие заразы, но что поделаешь - жизнь дороже.
  Стрелок вложил два болта в арбалет и сразу же выстрелил в монстра. Я с удивлением смотрел, как один болт угодил в ногу умертвия, и я отчетливо услышал хруст костей, а вторая попала в его лицо и застряла в глазнице. Я, конечно, знал, что Дитч умелый стрелок, но не настолько же. Жаль только, что болты доставят монстру лишь небольшие неудобства.
  - Эх, - еще раз вздохнул Дитч и что-то сделал рукой, но я не успел разглядеть, что именно, так как в этот момент раздался взрыв.
  Умертвие заволокло дымом, но когда он рассеялся, можно было увидеть, что его ногу почти оторвало, но регенерация монстра уже начинала справляться с этим, а вот с головой ничего толком не произошло, только теперь один глаз не светился зеленым светом и казался потухшим.
  - Эта тварь откормилась. Я бессилен против нее, - развел руками Дитч, увидев результат своей стрельбы.
  После его слов с места сорвалась Кин. Девушка была сильным эспером и могла использовать свое ядро намного эффективнее, чем я. В итоге ее движения были едва заметны, и умертвие просто не успевало за девушкой, а та в это время полосовала монстра своими клинками. Только спустя несколько секунд я понял ее задумку.
  На регенерацию умертвие тратило энергию из своего источника и если не давать монстру приблизиться к себе, то это, в конце концов, истощит нашего противника и позволит его убить. Вся загвоздка была в том, чтобы не дать ему коснуться себя, так как умертвие быстро высосет жизненные силы попавшего в его руки.
  Монстр не поспевал за быстро перемещающейся девушкой и постепенно терял силы. Умертвие лишь размахивало своим мечом и ревело от ярости на юркого противника.
  Я внимательно следил за монстром, но понимал, что от меня будет толку мало. Я, скорее, бы помешал Кин в ее плане. По этой же причине не действовал Дитч. В его руках я заметил ледяную стрелу, которую он подбрасывал в воздух, готовый в любой момент пусть ее в ход, но пока мы ждали.
  Краем глаза заметил, что Нейро стал подниматься, но все же его неслабо приложило об стену, и поэтому он шатался. К сожалению, это заметил не только я, но и наш противник.
  В один из моментов монстр очень удачно взмахнул мечом, и Кин пришлось отпрыгнуть, чтобы разорвать дистанцию. Но девушка не успела вернуться назад, так как умертвие еще раз от нее отмахнулось и бросилось в сторону Нейро. За это время командир успел встать на ноги, но было видно, что он не успеет защититься.
  Не знаю, что на меня нашло, но я в этот момент, наверное, совсем не думал, так как бросился наперерез умертвию. Два взмаха ножами, и я подрезаю ноги монстра чуть ниже колена. Несмотря на его регенерацию, умертвие не успевает так быстро залечить свои раны и падает на землю. Тут же Дитч стреляет в монстра и его примораживает к земле от попадания ледяной стрелы. Лед, созданный Дитчем, пропитан его силой и полностью подчиняется стрелку, поэтому он может контролировать его и сдерживать противника.
  Нейро еле слышно читает какое-то заклинание, и его меч вспыхивает ярким светом. Лидер команды хоть пока и пошатывается, но уверенно заносит меч за голову и со свистом опускает вниз, отделяя голову умертвия от его тела. Дитч подхватывает голову и сразу же ее замораживает. Удар кинжалом и она рассыпается ледяным крошевом.
  Все, мы победили. Я же чувствую только слабость. К сожалению, я не оказался достаточно быстрым, и умертвие смогло коснуться меня, выпив часть жизненной энергии, но ребята быстро сориентировались и убили монстра.
  - Фух, наконец-то он подох, - облегченно выдохнул Дитч.
  - Не повезло нам попасть на откормленное умертвие, - Нейро уже уверенней стоял на ногах, но все же опирался на меч.
  Маги тоже могут поддерживать себя энергией, но только от внешнего мира, что действует на порядок хуже, чем у эсперов. Но все же хоть что-то. Никто из нас не обладал силами способными лечить, и только стандартные аптечки могли как-то помочь при ранении.
  Команда собралась рядом с поверженным противником.
  - А с него можно что-то получить? - я не знал, что можно собрать с умертвия, чтобы потом продать, но был уверен, что что-то такое должно быть.
  - Да, - подтвердил мои догадки Нейро. - В отличие от низкоуровневых скелетов, с умертвия такого уровня можно собрать в том числе и кости.
  Услышав это, я и решивший мне помочь Дитч стали разделывать нашу добычу. Несмотря на то, что многое может пойти на продажу, я был несколько разочарован, так как за все это время в руинах я не почувствовал ни одного ядра. Даже у этого умертвия я не ощутил ядро, но у него оно просто обязано было быть, иначе этот монстр не был бы так силен.
  - А куда делся Армунд? - Нейро обеспокоено смотрел по сторонам.
  - Они отбежали назад, когда на нас напали, - не отвлекаясь от разделки умертвия на ингредиенты, я показал направление.
  - Сволочи, так и знал, что они нам даже не помогут, - Нейро со злостью сжал кулаки.
  - Кстати, о них, а почему они не вернулись, когда мы убили умертвие? - задал довольно интересный вопрос Дитч.
  - Из-за них, - Кин все тем же еле слышным голосом указала клинком на до этого пустую улицу.
  На улицу вышло два умертвия. Их клинки были обагрены кровью и выглядели они как бы не на порядок сильнее, чем убитый нами монстр.
  - Так, они убили золотую команду, - начав пятиться, стал говорить Нейро. - Поэтому - бежим!
  Мы с Дитчем дружно бросили разделку добычи и рванули вслед за лидером. Всем в команде очевидно, что с таким противником нам не справиться. Если уж команда Армунда не смогла их уничтожить, то нам тем более ничего не светит. Хех, забавная ситуация - нас хотели использовать как мясо, чтобы добить ослабевшего монстра, однако они сами попались в свою ловушку. Но на размышления не оставалось времени, да и местность не была ровной. Тем более не стоит забывать, что умертвия не испытывают усталости, а мы как раз наоборот.
  - Бежим в здание, - скомандовал Нейро.
  Забежав в почти разрушенную постройку, мы пробежали два этажа. Здание хоть и грозило разрушиться в любой момент, но всё же стойко выдержало четырех людей. Краем глаза я успевал заметить запустение и разруху помещений, но потом снова концентрировался на беге. Попасть в лапы умертвий совсем не хотелось.
  Нейро внимательно осмотрелся и в одном из помещений нашел и показал нам на выход в другое здание. Оказавшись в нем, мы пробежали длинный коридор, который тянулся, наверное, на протяжении четырехсот метров, и оказались в еще одном здании. Спустившись вниз, мы настороженно замерли, прислушиваясь к малейшим звукам.
  - Вроде, оторвались, - облегченно выдохнул Дитч и прислонился к стене.
  Видимо, это была насмешка судьбы, так как, избавившись от одной опасности, мы попали в новые неприятности.
  
  
  Глава 7
  
  Дитч очень неудачно прислонился к стене. Как только он оперся об нее, по стене стали идти трещины, и все это сопровождалось звуком разрушений.
  - Ой, - только и успел сказать Дитч, как трещины зазмеились под нами и в следующий миг мы провалились вниз.
  Кап.
  Кап.
  Кап.
  Я очнулся от звука капающей воды. Вместе с этим ощутил, как ветер обдувает меня, заставляя вздрагивать от холода. Я попробовал сдвинуться, все тело прострелило от боли. Сквозь сжатые зубы раздался лишь стон. К боли я привык, а сейчас мой дар эспера направлялся во все уголки тела, поддерживая израненный организм.
  Не знаю, сколько так пролежал, но спустя какое-то время нашел в себе силы подняться. Пусть меня и нещадно шатало, но я встал на ноги и осмотрелся.
  Хоть и местность не была достаточно хорошо освещена, но зеленые светящиеся растения, покрывающие стены и потолок, давали достаточно света, чтобы не оставаться в кромешной темноте.
  Впереди виднелась речка длиной около трех метров, и скорее всего, в нее я и упал, очнувшись на отмели. Это прояснило, почему мне холодно, и где я так вымок.
  Прикоснулся к голове и скривился от боли. На руке остались следы крови. Наверное, при падении я ударился о камень, поэтому и очнулся только сейчас.
  Точно - падение. Скорее всего, мы упали глубоко под землю и надо мной простираются призрачные руины. Но никто не говорил, что здесь есть что-то похожее на место моего пребывания.
  Я еще раз осмотрелся, но не смог найти следы команды. Мне оставалось только надеяться, что они выжили или их просто протащило течением дальше. Еще не известно, сколько времени меня самого тащило по этой реке.
  От долгого пребывания в промозглой подземной воде я весь продрог. Если так продолжиться и дальше, то велика вероятность заболеть. Но, как говорится, спасение утопающего - дело рук самого утопающего.
  Быстро раздевшись, стал проводить разминочный комплекс с ножами, который мне показала Кин. Спустя пять минут, немного согревшись, я, как мог, выжал свою одежду.
  Когда осматривал местность, то заметил неподалеку несколько веток, которые неведомо как занесло сюда. Они были сырыми, но у меня была огненная способность, и созданному мной огню нужен только материал, на котором гореть. Поэтому я быстро собрал все ветки, что нашел, и вскоре рядом со мной горел костер. После поглощения ядра аликанто мой огонь стал намного теплее и одновременно он медленней прогорал, что давало мне надежду, что огонь продержится подольше.
  Пламя поблизости придавало сил. Спустя где-то двадцать минут одежда высохла и даже стала теплой. К сожалению, мой терминал сломался, и я не мог определить, сколько сейчас времени.
  Какое-то время еще посидев рядом с костром, я решил, что пора выдвигаться. Я не знал, где нахожусь, но надеялся все же найти выход из этого подземелья. Недалеко от меня виднелся проход, ведущий куда-то вглубь.
  Я петлял по высеченным в камне коридорам, переходя из одной пещеры в другую. Изначально хотел придерживать русла реки, но спустя несколько метров она уходила вглубь, и я не был уверен, что если нырну то смогу выбраться. Поэтому стал искать другой путь.
  Шел довольно долго, пока не оказался на развилке. Впереди был просторный перекресток, и присев рядом с одним из валунов, я стал выбирать, куда бы мне пойти. Несмотря на поддержку энергии ядра, я все же устал, да и голод давал о себе знать. Если задуматься, я не ел уже несколько часов. Мысли о еде только сильнее раззадорили голодный желудок.
  Вдруг в коридоре справа услышал какой-то шум и тут же спрятался за валуном, благо его размеры позволяли это сделать. Оттуда медленно шел неизвестный мне монстр. Больше всего он был похож на волка белого окраса, но у него было два хвоста, и по бокам шли красные полосы. С кончиков хвостов время от времени срывались электрические искры, которые освещали коридор.
  Я сжался за валуном в надежде, что монстр пройдет мимо меня, но, к сожалению, мои молитвы не были услышаны. Волк остановился в паре метров и принюхался к воздуху. Все же что-то учуяв, он стал приближаться ко мне. Но тут на сцене появилось еще одно действующее лицо.
  Из левого коридора вышел монстр, больше всего похожий на медведя, но только передние лапы его были непомерной длины и легко доставали до пола, несмотря на то, что рост монстр был где-то под два метра и стоял на двух задних лапах без каких-либо усилий. Примечательно было то, что он был такими же, как и у волка, красными полосами по бокам.
  В целом выходило, что куда бы я ни пошел все равно бы нарвался на неприятности. Что же за удача у меня такая?
  Пока я задавался этим вопросом, монстры увидели друг друга, и эта встреча не привнесла им радости. Одно мгновение они стояли напротив друг друга и, оскалившись, рычали на своего противника. Неразличимое мгновение и два монстра сцепились в схватке.
  Волк ловок и подскакивает к медведю то с одной стороны, то с другой. С его хвостов срываются уже полноценные молнии, и шкура противника дымится от попаданий. Медведь хоть и менее ловкий, но каждый его взмах лапой создает поток воздуха, который сносит все на своем пути. Один из таких попал в мое укрытие и срезал верхушку валуна.
  Я не мог даже представить ранг этих монстров, так как они были по настоящему сильны и не уступали друг другу.
  Волк в один из моментов сумел подловить своего противника и впился в его лапу клыками, при этом с хвостов не прекращали бить разряды электричества. Медведь заревел от боли и стал бить лапой по своему противнику. С каждым ударом поднимался ветер, и стены украшались новыми отметинами.
  Несмотря на раны, волк не ослаблял своей хватки, а я уже стал задыхаться от запаха паленой шерсти и жареного мяса. Услышав отчетливый хруст, я еще раз выглянул из укрытия.
  Пока я боролся с удушливым запахом, волк видимо отпустил лапу своего противника и добрался до его шеи. Именно хруст шейных позвонков я и услышал. Из своего укрытия я мог наблюдать, как волк рвет медведя на части и насыщается кусками мяса.
  В этот момент я понимал, что мне отсюда не уйти. Как только монстр закончит насыщаться, он почувствует меня и тоже убьет. Единственная надежда на то, что он еще не успел восстановиться и ослабел после схватки с таким противником.
  Выгадав момент, когда волк будет близко от моего укрытия и повернется ко мне спиной, я вытащил ножи и прыгнул на спину монстру. Тот настолько увлекся поеданием павшего противника, что даже не сразу заметил меня.
  Волк был в длину где-то около двух метров, и я полностью поместился на его спине. Монстру не понравилось, что в его спину втыкают острые предметы, и он стал подпрыгивать, чтобы сбросить меня - челюстью-то достать он не мог, а бить молниями с хвостов, видимо опасался, так как они могли задеть и его.
  Несмотря на все старания монстра, он не сумел меня скинуть. Я понимал, что если сорвусь, то рядом очень быстро окажутся челюсти волка и моя смерть. Поэтому раз за разом втыкал в его спину ножи, но монстр был слишком живучим.
  Хуже всего пришлось, когда монстр догадался бросаться спиной на стены. Он при этом вонзал ножи глубже в себя, но и мне неслабо доставалось, только на энергии от ядра и держался, но она не бесконечна. Один из таких ударов особенно стимулирующе сказался на моем мышлении, и я вспомнил, что на ножах выбиты магические письма и направил энергию от ядра в оружие.
  Лезвия вспыхнули огнем, и волк дико взвыл, оглушив меня. В этот-же время я продолжал всаживать кинжалы в шкуру монстра, но оглушение сказалось, и волку удалось меня сбросить. Его пасть устремилась ко мне, и я мог только сконцентрировать огонь в своей руке, в последний миг посылая его перед собой.
  Проходила одна секунда за другой, но ничего не менялось. Все же решил открыть глаза и увидел, что монстра отбросило от меня к противоположной стене, но он еще был жив. Скорее всего, я очень удачно создал огонь перед собой и он, попав в пасть волка, прожег его внутренности. Даже удивительно, что, несмотря на все повреждения, он был еще жив.
  Я подошел к монстру и внимательно осмотрелся. Снова возникло чувство, что рядом со мной ядро, которое я могу поглотить. Волк лежал передо мной и бессильно рычал, но я не обращал на него внимания. Вытащив чуть теплые ножи из его тела, я разрезал его шкуру на боку и, стараясь не обращать внимания не хлещущую из раны кровь, засунул руку в монстра.
  Снова меня вел мой дар, и я довольно быстро нашел ядро. Стоило только к нему прикоснуться, как оно втянулось в меня, и тут же глаза волка погасли, и он затих. Я же в этот момент чувствовал прилив сил и испытывал наслаждение от поглощения ядра. Но тут голод напомнил о себе громким бурчанием желудка.
  Я уже довольно долго брожу здесь, но так и не нашел ничего съестного. Мой рюкзак, где и была вся еда, потерялся при падении, поэтому вопрос голода встал очень остро. Тем более, поджарившейся волк пах очень вкусно, жареным мясом.
  Преодолев брезгливость, я вырезал ножом кусок мяса и стал поджаривать его созданным в свободной руке огнем. Спустя несколько минут мясо было готово, или, говоря честно, я уже не мог больше сдерживаться. Хмм, неплохо получилось, жаль только, что специй нет, а так - хорошо прожарилось. Если бы не попал в такую ситуацию, никогда бы не додумался использовать мой огонь для готовки.
  Так я провел некоторое время рядом с трупами монстров, пока не почувствовал, что утолил свой голод. Нарезал еще немного мяса про запас и обжарил его на огне. Пускай я и потерял свой рюкзак, но в моей одежде было много карманов, куда можно положить мясо. Кто знает, когда еще удастся поесть?
  Как только голод перестал терзать меня, я вспомнил о поглощенном ядре и погрузился в медитацию. В моем внутреннем мире вокруг ядра теперь не переставая носились молнии, как будто соревнуясь, кто быстрее. Удивительно, но раньше при поглощении я забирал только часть силы монстра, но в этот раз чувствовал, что молнии намного сильнее моего огня.
  Выйдя из медитации, я представил, что из одной руки в другую скачет молния, и в этот момент почувствовал почти то же самое, что было с огнем. Но только сейчас мне не требовалось как-то помогать себе, чтобы молнии появилась в руке. Снова это ощущение единения с энергией ядра. Теперь я могу контролировать и электричество.
  Получается, чем сильнее ядро поглощенного мной монстра, тем и сильнее способность что получаю, но в то же время схожие способности усиливаются, как это произошло со способностью аликанто. Миг эйфории постепенно проходит. Поперекидывав электрическую искорку между рук, я решил выдвигаться.

 

***

  Чем дальше я шел, тем более явно понимал, что я спускаюсь все глубже. Поворачивать назад смысла не было, так как слишком большое расстояние я уже прошел.
  По пути мне попалось еще несколько монстров, таких же, как волк, которого я убил. Как оказалось, хоть он и мог создавать молнии своими хвостами, но сам был очень уязвим для электричества.
  В первой же попавшейся пещере я нос к носу наткнулся на волка, и убегать уже не было смысла. От испуга я создал молнию и с двух рук запустил ее в монстра. Шквал молний отбросил от меня волка, и тот уже не мог пошевелиться, так как его тело сотрясалось от разрядов. Жаль, что энергии моего ядра не хватило на более длительное применение способности, но даже так мне оставалось только добить его. В этот раз я тоже почувствовал ядро и, недолго думая, убил волка, поглотив ядро.
  Несмотря на весь расход энергии при активации молний и траты на поддержании меня, при поглощении вся энергия восстановилась. К сожалению, молния не усилилась, но теперь я знал, как бороться с этими монстрами.
  На десятом убитом мной монстре я пришел к выводу, что не все из них имеют ядра, или ядра сами по себе не очень стабильны и моя способность позволяла мне почувствовать те ядра, что еще можно было поглотить. В остальных же, где ощущались ядра, несмотря на то, что я их распотрошил, ничего не обнаружил.
  Следующие несколько часов показали, что моя тактика оказалась верна, и эти монстры перестали быть опасными для меня. Конечно, если их не собиралось больше одного. От двух и более особей я убегал назад и атаковал молнией вырывающегося вперед монстра. Хорошо хоть, заряда хватало на то, чтобы волк не успевал очнуться, а то я даже не знаю, как бы выжил в борьбе с ними. Еще одной неприятной новостью стало то, что не во всех монстрах я чувствовал ядра, и время от времени мне приходилось медитировать, чтобы восполнить траты энергии.
  Весь этот забег по подземелью меня жутко выматывал, но отдохнуть я не мог себе позволить. Кто знает, кто еще обитает в этих пещерах. Пока же мне попадались одни только волки.
  Спустя некоторое время стало попадать все больше развилок, и большая их часть заканчивалась завалами и тупиками. В одном из таких тупиков мне не повезло встретиться с монстром, похожим на медведя.
  За время путешествия я научился прятаться и тихо ходить, иначе не смог бы убить столько волков. А эти монстры до ужаса чувствительны к шуму.
  Так вот, медведь меня так и не услышал, пока не стало слишком поздно. Я подкрался к нему как можно ближе и, когда уже монстр смог меня учуять, прыгнул на него, вонзая ножи в его тело. Медведь взревел от боли и неожиданности, но я не дал ему возможности среагировать на угрозу и через клинки пустил в его тело максимально возможный заряд электричества. Монстра стало бить в конвульсиях, и я еле успел отскочить от рухнувшей туши.
  В этот раз мне тоже повезло - почувствовал ядро в монстре. Привычная процедура, и я поглощаю новое ядро.
  Бой хоть и был быстрым, но мне пришлось сильно истощить свое ядро, чтобы наверняка убить медведя. Не знаю, сколько времени просидел с поверженным противником. Почему-то в этот раз мое ядро очень долго перерабатывало полученную энергию, но когда это закончилось, я убедился в том, что получил еще одну способность - контроль над ветром.
  Как и во время увиденной мной битвы между двумя монстрами, я мог при взмахе ножом посылать сжатые потоки воздуха. Пока конечно получалось раза с пятого и не всегда достаточной силы, но все равно я становлюсь сильнее - значит, больше шансов выжить в этом подземелье.
  Прошло, наверное, уже несколько дней, как я брожу тут. Сложно сказать точно, так как не видно солнца, и за все это время я не ложился спать. Только бесконечный круг сражений и медитаций, пока не восполнится энергия ядра. Пока мне попадались только волки и два раза медведи, но я чувствую, что спускаюсь ниже, и там могут быть монстры намного опаснее встреченных ранее.
  Удивительно, но способность волков, которая не была такой уж впечатляющей, в моих руках стала очень удобным средством борьбы с монстрами. Особенно эффективно это было с ножами, подаренными Кин. Да, ребята - их я так и не нашел. Одна надежда, что это только мне так 'повезло', и я застрял здесь, а они смогли выбраться на поверхность.
  Призрачные руины... Кто же знал, что под ними такие огромные подземелья? И из-за этого неизвестно, что меня ждет дальше. Но уже сейчас я чувствую, что меняюсь. Вместе с поглощением ядер монстров, кроме получения их способностей, происходит что-то еще. Я никак не могу уловить это ощущение, но знаю, что уже стал другим. Больше я не испытываю брезгливости и тошноты, когда разделываю монстров. Мне даже начали нравиться эти сражения, где в любой момент меня может ждать смерть. Еще год назад я был слабым, сейчас же - совершенно другой.
  Пролетело еще несколько часов, и я нашел новый проход, который ради разнообразия вел не вниз, а вверх. Выбора все равно особо не было, так что пошел этим путем.
  Вот и первая пещера на новом уровне. Интересно, а тут светлее и растений как-то побольше будет. Стены пещеры покрывали зеленые, желтые, красные растения, и все они неярко светились. Несколько странно видеть такое разнообразие цветов, но почему именно так, я не знаю, да и знать не хочу. Меня больше интересует, как выбраться отсюда.
  В третьей по счету пещере на этом уровне я встретил нового монстра. Больше всего это существо напоминало меховой шарик на ножках. Мгновенно спрятавшись при его появлении, я осторожно следил за этим монстром. Как оказалось, у этого монстра есть ноги и руки, и вообще он больше всего напоминал собой кролика из-за своих вытянутых ушей. Вроде, и забавное существо, но что-то как-то не верится, что здесь такое бы выжило.
  Вот монстр сдвинулся и оказался в десяти метрах от того места, где только что был. Он что телепортируется? Я в шоке смотрел за перемещениями этого кролика.
  Он еще несколько раз так попрыгал по пещере и подошел к дальней стене. Я не мог разглядеть, что он там увидел, но в следующий момент монстр ударил в стену ногой и раздался оглушительный хлопок. Через мгновение кусок стены просто разваливается, и кролик бьет дальше. Я, конечно, видел разных монстров, что встречались охотникам, но это было что-то!
  Кролик сделал еще пять ударов и, как только пыль улеглась, стал что-то доставать из образованного проема.
  Пока монстр отвлекся, стараюсь подбежать к нему как можно ближе. У меня нет уверенности, что удастся его пройти тихо, так что лучше напасть самому. Чем ближе я подбирался к нему, тем отчетливее слышался хруст и скрежет. Только спустя еще несколько метров я смог разглядеть, что делает этот кролик. Он огромными кусками ел руду, и она очень быстро исчезала в его пасти. От увиденного зрелища я отступился и наступил маленький камень, который со скрежетом провернулся под моей ногой.
  Как в фильмах ужасов кролик прекратил есть и медленно стал поворачиваться ко мне. Теперь я смог разглядеть его морду. Его красные глаза без зрачка уставились на меня, как мне показалось, с интересом. Но больше меня пугала его огромная пасть, которая почти разделяла его тело пополам. Теперь понятно, как он так быстро проглатывал руду. В этот момент этот кролик еще и пасть раскрыл! Что-то мне стало плохо от обилия его даже на вид острых зубов. Это ж надо такую пилу иметь во рту!
  Мне казалось, что здесь я перестал бояться, но этот монстр внушал ужас, особенно когда любопытство в его глазах сменилось плотоядным интересом. Я отпрыгнул от кролика и вместе с этим послал в него заряд электричества. У меня уже было столько сражений, что я научился призывать свой дар очень быстро.
  Но все оказалось зря, так как на месте кролика уже не оказалось.
  Я стал озираться по сторонам в поисках своего противника, а он как назло мне не попадался. Чувство опасности взвыло дурным голосом и, доверившись чутью, перекатом ушел вправо.
  Мгновением после на том месте, где я был, оказался кролик, который ударил в пол своей лапой. Образовалась такая немаленькая вмятина. Если бы я не успел, то пришлось бы принять этот удар на себя. Что он за монстр такой?!
  Кролик кровожадно улыбнулся и прыгнул ко мне. Взмах ножами, и мне удается только блокировать удар его задней лапы, и то протащило на несколько метров. Как и удержался на ногах, сам удивляюсь. Но долго приходить в себя мне не дали, снова атакуя. Мне пока удавалось только уклоняться, после первого удара я опасался ставить блоки - так и руки можно переломать.
  В один из моментов удалось подловить монстра и ударить в него сжатой волной воздуха. На самом деле я пытался это сделать при каждой атаке, но у меня не всегда срабатывала эта способность. Тренировки, конечно, решат эту проблему, как только появится возможность, этим и займусь.
  Кролика я подловил очень удачно, так как он, отброшенный воздухом, ударился о потолок и оглушенный остался на земле. Я, не теряя времени, подскочил к нему и ударил ножами... чтобы в следующий миг их воткнуть в пол, так как моего противника на месте не было.
  С первой встречи я в ступоре от этого монстра, и даже сейчас он действовал необычно. Когда я уже заносил клинки над его тушкой, его тело покрылось тенью и исчезло, чтобы оказаться несколькими сантиметрами правее. Так вот как он перемещается - с помощью теней! А в пещере, благодаря слабому освещению, теней было очень много.
  Быстро бросил нож в монстра, напитав его при этом электрической энергией. Кролик хоть и был оглушен, но благодаря своим инстинктам снова переместился, даже не приходя в сознание. Уже хотел разочаровано выдохнуть, как заметил, что нож воткнулся в тень, и каким-то образом молния достигла перемещающегося монстра. Того стали бить заряды электричества, и он стал хаотично перемещаться по всей пещере. Вот ведь попрыгун!
  Спустя несколько минут монстр перестал перемещаться и остановился. Скорее всего, его истощили постоянные перемещения, и на новые не хватало сил, так как его до сих пор потряхивало от разрядов. Да-а-а, страшный противник - если бы не молнии, то даже не знаю, как его бы победил с моими силами.
  Чем ближе я подходил, тем отчетливее ощущал близость ядра. Неужели, удастся перенять его способности?
  Я слишком увлекся чувствами, что вели меня и поплатился за это. Несмотря на все, что пережил монстр, он все еще был жив и удар его ногой, отбросивший меня на добрые пять метров, был тому доказательством.
  Зараза, он мне по любому пару ребер сломал. Я хоть и укрепляю свое тело энергией ядра, но не до такой же степени, чтобы выдержать подобный удар без последствий. Пока кролик не успел встать, я подбежал к нему и, на всякий случай зарядив молнией, ударил ножом, погружая клинок глубоко в его тело.
  Вспышка огня, и он поджаривается изнутри. Свободной рукой проникаю в образовавшейся разрез и достаю уже начавшее распадаться ядро. Ну уж нет, ты от меня не уйдешь! Миг, и я поглощаю ядро своего противника.
  Видимо, этот бой слишком вымотал меня, так как я потерял сознание.

 

***

  Очнулся я резко и, тут же подскочив, стал озираться по сторонам. Не знаю, сколько так провалялся, но на удивление за это время тут так никого и не появилось. А ведь с кролем мы создали достаточно шума, чтобы сюда сбежались все. Или как раз шум их отпугнул, особенно вспомнить, на что способен был побежденный мной монстр.
  Только осознав, что опасности нет, я позволил себе расслабиться и сел на землю. Погрузившись в медитацию, я посмотрел на свое ядро. В этот раз все было несколько по-другому. Не знаю, какого ранга был этот монстр, но моя способность до сих пор еще не поглотила его энергию. Выглядело все так, как будто два ядра соприкасаются, и одно погружается в другое. При этом от него откалывались куски, которые устремлялись к моему источнику. Все это сопровождалось яркими вспышками, и в один из таких моментов я вылетел из своего внутреннего мира.
  Меня скрутил приступ боли, но постепенно он стал затухать. Да что же это такое творится?
  А кролик оказался вкуснее волков. Интересно почему? Я не стал заморачиваться с этим вопросом, так как пора было двигаться дальше. По теплой тушке противника было понятно, что в беспамятстве я пролежал не так уж и долго, так что, как я и опасался, сюда еще могут прийти другие монстры. Кто знает, сколько еще мне будет везти?
  Возобновив движение энергии в моем теле, я двинулся дальше. Время от времени меня посещали приступы боли, но я уже не обращал на них внимание.
  По пути мне попадались удивительные в своей красоте пещеры, и в них бурлила жизнь. Какие-то мелкие существа вели свой образ жизни, несмотря на всю угрозу, что возможна в этом месте. Они даже меня не боялись, но я и не старался потревожить их. Еще неизвестно, на что они способны, раз могут позволить так себя вести.
  В одной из пещер было чистое озера, а пустив электрический заряд на несколько секунд вглубь, я убедился, что там нет никакой живности. Ну, или обитающее там существа безразличны к электричеству.
  На берегу этого озера я смог позволить себе немного отдохнуть и наконец-то напился чистой воды. Попробовал отстирать одежду, но кровь монстров настолько въелась в ткань, что разница не была видна. М-да, за это путешествие моя одежда сильно пострадала, хорошо еще, хоть прикрывает тело и как-то сохраняет тепло. Жаль, что света в этой пещере очень мало, и я только вслепую смог отмыть свое лицо от крови.
  Нельзя долго задерживать на одном месте.
  Наконец-то спустя пару часов нашел ответвление, которое вело вверх. Тут даже было не так много ответвлений, и я почти не плутал. Неужели мне повезло, и я найду выход на поверхность? Даже монстры, что мне попадались по пути не вызывали сложности, или мне везло не наткнуться на более сильных представителей этих видов. К сожалению, ядра с них я не смог получить.
  Осторожно выглянув в новую пещеру, я с удивлением стал рассматривать непривычную картину. Во всех других пещерах было очень мало растений и почти не было света, здесь же все было с точностью да наоборот. Из тьмы подземелий я попал в древесные джунгли. А раз здесь много света и деревьев, то должно быть много живности.
  Перехватив ножи обратным хватом, медленно продвигаюсь в глубь джунглей. Что-то впереди шевельнулось, но мне некогда оценивать ситуацию, и просто перерубаю угрозу.
  Хм, змея. Я осторожно поднял останки змеи ножами. Действительно, обычная змея. Даже непривычно видеть ее в месте, где до этого встречались измененные аномалией животные и монстры.
  Не знаю, насколько протянута эта зона, но я иду уже десять минут, а выхода так и не видно. Странно, но тут очень много привычных мне животных и насекомых, как будто их не коснулись аномалии. Если бы еще змеи не падали с деревьев, то это можно было бы считать легкой прогулкой.
  Где-то справа от себя я услышал звук текущей воды, и чем ближе я подходил, тем отчетливее слышалось это.
  Да там же водопад! Может, и чистая вода?
  Забыв про опасности, которые меня могут ждать в этом месте, я стал подбираться к источнику воды. Но когда я был в нескольких метрах от своей цели, остановился, так как услышал то, чего здесь просто не может быть.
  Я услышал пение.
  Сначала пение было еле различимо, но чем ближе я подбирался, тем все отчетливее оно было слышно. И с удивлением я понял, что это женский голос поет. Как это вообще возможно?
  Я замедлился и заскользил в зарослях, что особенно густо росли рядом с водой. Отодвинул листву, загораживающую мне обзор, и увидел исполнительницу песни.
  В струях ниспадающей воды водопада танцевала молодая девушка. Волосы ее были необычного темно-зеленого цвета, да и одежда ее была для меня непривычной. На девушке был легкий купальник, но он точно был не из ткани. Возможно, мне показалось, но я увидел, как он медленно шевелиться, как будто был живой. Незнакомка беззаботно пела и смеялась, подставляя свои руки воде.
  Странно, что в таком месте может делать девушка, да и еще невооруженная? Я бы меньше удивился охотникам, чем ей.
  В попытках разобраться я придвинулся немного ближе, и подо мной хрустнула ветка. Отвлекся на то, чтобы спрятаться в кустах, и когда снова посмотрел на водопад, девушки уже там не было. Неужели, я ее спугнул?
  Посидел немного еще в укрытии, но девушка не вернулась. Видимо, эта тайна останется неразгаданной.
  Осмотрелся и нашел небольшую полянку, свободную от деревьев и близкую к воде. Наконец-то нормально отмоюсь и напьюсь чистой воды.
  Удивительно спокойно в этом месте. Даже не верится, что в подземелье такое возможно.
  Только окончательно расслабился, как понял, что не могу сдвинуться с места. С удивлением посмотрев на ноги, увидел, что мою обувь охватили зеленые побеги, которые не переставали захватывать меня в свои сети. Ловушка?
  Попробовал сдвинуться, но побеги хоть и рвались, однако при новом шаге все начиналось сначала. Да что же это такое творится? Выхватил ножи и уже примерился, как бы все это срезать, но мои руки охватили лианы и резко подняли их вверх. Хорошо, хоть ножи не выронил от неожиданности. Вот в таком распятом состоянии я и стоял на до этого казавшейся мне мирной полянке.
  Минут пять я так и провисел. Не вырывался я по той причине, что чувствовал, будто за мной кто-то наблюдает. Показывать свои возможности раньше времени не было никакого желания.
  Из зарослей слева раздался смешок, и я стал всматриваться в том направлении, но ничего не видел. Стоило мне только повернуть голову, как смешок раздался справа. Но, видимо, захватившему меня наскучило мое молчание, и я увидел того, кто меня распял.
  Я смотрел на деревья перед собой и уверен, там точно никого не было. Но спустя какой-то миг там оказалась девушка, просто появилась. И только потом я осознал, что эта она и пела у водопада.
  Ее яркие зеленые глаза внимательно рассматривали меня. Отчего-то это меня смутило, так как я явно видел, что девушку мое состояние только веселит.
  - Может, хватит меня разглядывать, и уже отпустишь? - не выдержав затянувшегося молчания, я сам решил начать разговор.
  Девушка внимательно прислушалась к звуку моего голоса и чему-то кивнула.
  - А зачем мне тебя отпускать? - голос незнакомки был чарующ и притягателен. - Мне и так нравится. Тем более, здесь так мало тех, с кем можно поговорить
  - Отпусти и поговорим.
  - Не-а, - девушка погрозила мне пальчиком. - Так ты ничего не сделаешь. А то и так за мной подглядывал из-за кустов.
  - Я не специально, - все же она меня заметила. И от того, с какой интонацией девушка это сказала, мне стало неловко, как будто застали за чем-то постыдным. - Просто впервые встретить здесь человека было удивительно.
  - Человека? - по какой-то причине девушку это очень заинтересовало.
  Странная у нее реакция. Надеюсь, я успею выбраться быстрее, чем произойдет что-нибудь плохое.
  - Я не человек, - с улыбкой произнесла она. - Я - Эмер, хозяйка леса.
  - Дриада? - в шоке произношу я.
  - Можно и так сказать, - немного подумав, кивнула девушка.
  Вот я попал. Монстры в большинстве своем это страшные, но все же животные. Но при достаточной силе монстр может эволюционировать в более совершенную форму и такие наиболее опасны. Есть даже такие как Эмер, которые обрели самосознание и ничем не уступают в уме человеку.
  Теперь понятно, почему в этой пещере так много растительности. Дриады могут контролировать растения, и для них не стоит много усилий вырастить какой-нибудь куст. Но вот чтобы в пещере вырос лес... Это какой же силой она обладает? И от того, что дриады не особо сильны в бою, легче не становится - это ее лес, ее место силы. Здесь Эмер - полноправная хозяйка.
  - Как забавно, никогда не видела людей, - девушка взглянула на меня, и я от неожиданности отшатнулся. Ее зрачки сократились в вертикальную щелочку, и от этого становилось жутко.
  - А я никогда не видел дриад и еще столько же не видел бы. Давай разойдемся, а?
  - Не так быстро, - Эмер взмахнула рукой, и меня скрутило еще несколько лиан. - Так будет лучше. Что ты здесь делаешь?
  - Вишу, - честно ответил я.
  - Не надо строить из себя дурочка, - у девушки гневно вспыхнули глаза, и она ударила меня своей рукой. Я почувствовал, как кровь потекла из образовавшейся царапины на щеке. - Если ты смог добрать до моего леса, значит, достаточно силен, чтобы это сделать. Повторяю, что ты здесь делаешь?
  - Пытаюсь выжить, - на этот ответ лианы пришли в движение и сдавали меня. От боли помутнело в глазах - ребра от встречи с кроликом еще не зажили.
  - Это уже больше похоже на правду, но недостаточно.
  - Я случайно сюда провалился и ищу путь наверх, - слова раздавались с хрипом, все же она сильно перетянула мне грудь.
  - Как я слышала, обычно все ищут путь вниз в поисках сокровищ, - дриада обаятельно улыбнулась, и я засмотрелся на эту красивую девушку. - Может, ты тоже ищешь богатства? - томным голосом спросила она, приблизившись ко мне. От близости к дриаде у меня помутнело в рассудке, и я только хотел, чтобы она была рядом.
  - Нет, я ищу силу, - слова давались тяжело, но все же я смог прервать зрительный контакт с Эмер. Вроде, даже стало легче.
  - Вот, значит, как. Ты еще в силах сопротивляться, - скорее самой себе, чем мне, так как я ее не понял, сказала Эмер. - Это может оказаться еще интереснее, чем я думала.
  Дриада просто взяла и исчезла, оставив меня одного. Весь дурман исчез вместе с ней. Наверное, она как-то может воздействовать на мое состояние, так как сейчас я думаю более здраво, чем в ее присутствии.
  А раз могу думать, то надо решать, как отсюда выбраться. До этого я думал использовать свои способности и просто сбежать, но теперь, зная, что она хозяйка леса, это видится несколько более сложным. А все из-за того, что в этом месте она с легкостью отследит мои попытки бегства и снова схватит меня. Вот незадача!
  Не успел я что-нибудь сделать, как Эмер снова появилась рядом со мной.
  - Расскажи мне о своем мире, - снова начала воздействовать на меня своими чарами девушка, но в этот раз я был готов. Яркая вспышка дара в моем внутреннем мире и потерей половины резерва мне удается сбросить наваждение.
  - Если только ты отпустишь меня, - смотря в ее зеленые глаза, прямо говорю я.
  - Тц, не работает, - тихо пробормотала Эмер, но я смог разобрать. - Ладно, я подумаю.
  Эта девушка меня поражает. Вроде бы, она эволюционировавший монстр, то есть прожила достаточно долго, но сейчас рассердилась и ведет себя как ребенок. В принципе, мне достаточно было получить ее согласие, так как реальной возможности выбраться все равно нет.
  - Хорошо, тогда слушай...
  Я начал рассказывать внимательно слушающей меня дриаде о жизни в моем мире. Для нас, тех, кто привычен к повседневным вещам, многие понятия очевидны и мало что удивляет. Но для Эмер все это было ново и необычно. Мои рассказы, наверное, для нее были похожи на сказки.
  На удивление я быстро втянулся и уже перестал обращать внимание на то, что я схвачен. Я просто делился тем, что знал, и мне было приятно, что девушка, не отвлекаясь, слушает.
  Так прошло несколько дней.
  Порой Эмер, не предупредив меня, исчезала, и я прерывал свой рассказ. Отказываясь рассказывать дальше, несмотря на все ее просьбы, которые очень часто заканчивались болезненно для меня. Все же я до сих пор был в ловушке и не мог пошевелиться.
  Хоть я и был в таком состоянии, но мне было довольно комфортно. Каким-то образом растения проникли внутрь моей одежды и поддерживали мое состояние. Как это делается, мне даже думать не хочется, и так порой озноб бьет, когда я чувствую, как какое-то растение ползет по мне. Хорошо, хоть здесь нет насекомых, а то я бы, наверное, сошел с ума.
  Постепенно девушка привыкла предупреждать меня. И это была моя маленькая победа. Несмотря на то, что она может в любой момент меня убить, но мне удалось ее заинтересовать.
  Только вот любые рассказы имеют свойство заканчиваться, и что меня ждет после этого, я боюсь даже подумать.
  На четвертый день рассказов привычный распорядок дня был нарушен.
  Девушка прервала меня на середине предложения и к чему-то прислушалась.
  - Никуда не уходи, - бросила Эмер, после чего исчезла.
  - Никуда не уходи - очень смешно, - я задергался в путах, но это ничего не изменило.
  Спустя несколько секунд где-то вдалеке раздался грохот, и я смог разглядеть отблески пожара. Видимо, кто-то вторгся на территорию Эмер и решил побуянить.
  Точно! Это же шанс на побег.
  Изначально я хотел использовать свои ножи для того, чтобы выбраться из ловушки, но они уже давно валялись на земле. Это никакой тренировки не хватит, чтобы так долго держать их в руках. Поэтому я просто обратился к своему дару в надежде, что у меня все получится.
  Я создал огонь в своей руке и смахнул его на лианы, отчего те стали быстро гореть. Своего пламени я не боялся, так как мог контролировать свою способность в достаточной мере, чтобы самому не сгореть.
  Хоть лианы сейчас и не были под контролем Эмер, но они с поразительным упорством снова наползали на меня, и огонь просто не успевал что-то сделать, так как еще был достаточно слаб.
  По моему телу заскользили молнии, и как только лианы приближались ко мне, по ним сразу бил разряд. Но самое главное, так я смог избавиться от тех растений, что были под моей одеждой.
  Наконец-то держащие меня на весу лианы порвались, и я упал на землю. На удивление, тело не болело, но от долгого висения в воздухе мышцы отказывались работать. Чтобы растения ко мне больше не приближались, очертил огнем круг и заставил его вспыхнуть. Это даст мне время прийти в себя.
  Все это время грохот не утихал. Даже странно, чтобы хозяйка леса с ее уровнем силы не могла справиться с противником на своей территории.
  Спустя пару минут я, благодаря циркуляции энергии ядра в своем теле, более-менее пришел в себя. И побежал прочь от этой поляны. Пока Эмер отвлечена - это единственная возможность сбежать.
  Пробежал я довольно много, но шум сражения никак не утихал и даже, вроде, приближался. Это не есть хорошо. Не хватало мне еще попасть в чужие разборки.
  Со стороны сражения я услышал женский вскрик и в нерешительности остановился.
  Да что же это творится? Она держала меня взаперти и заставляла себя развлекать. А я сейчас вместо того, чтобы убегать, стою на месте! Эмер - монстр, а не человек, и разборки между монстрами меня не должны касаться.
  Еще один вскрик, и огненный вал проносится в нескольких сотнях метрах впереди. А ведь на том месте мог оказаться бы я, если бы не остановился.
  Отбросив мысли мучающие меня, я побежал дальше. Спустя несколько секунд, что-то с шумом пронеслось между деревьев и впечаталось в один из стволов. С удивлением я понял, что это Эмер сейчас лежит на земле.
  Дриаду сильно потрепало, и были видны следы сильных ожогов. Кровь заливала ей правый глаз, из-за этого она раздраженно смахивала ее, чтобы лучше видеть.
  Это кто же смог противостоять хозяйке леса в месте ее силы?
  - Ты, - заметила меня Эмер. - Все же смог сбежать. Это хорошо, беги отсюда, пока все не сгорело, - девушка это произносила с хрипом в голосе.
  Эмер старалась держаться величественно, но у нее это плохо получалось. Как только она встала, из кустов выпрыгнул какой-то монстр, и навстречу ему тут же устремились лианы, не позволяя добраться до дриады.
  Я в каком-то ступоре наблюдал за этой картиной. Молодая девушка старалась держаться прямо, но время от времени морщилась от боли. А монстр напротив нее бился в узах растений, но было понятно, что надолго они его не удержат.
  Такого монстра я еще не видел и благодарил всех богов, что раньше не повстречал. Трехметровый монстр больше всего напоминал кого-то из рода кошачьих, но был весь покрыт каменными наростами, из-за чего его внешность была просто ужасна. Помимо этого монстр, по всей видимости, относился к огненным созданиям, так как его хвост полыхал огнем, а из пасти падала горючая слюна.
  Теперь понятно, как он смог противостоять дриаде. Растения особо уязвимы к огню и рядом, с источником огня слабеет и сама дриада.
  Монстр рвался добраться до Эмер, но на место каждой разорванной лиане приходила новая. Девушка пыталась атаковать противника острыми древесными кольями, однако те не могли пробить его каменную броню, а только еще сильнее злили.
  Самым неприятным было то, что сюда рвался еще один монстр, и если это сородич первого, то станет совсем плохо.
  Я уже стал пятиться назад, чтобы незаметно скрыться, пока они заняты друг другом, как монстр сумел вырвать свою лапу из пут и ударил по не успевшей вовремя отскочить, Эмер. Девушку отбросило, попутно пробив несколько деревьев, в том направлении, куда я собирался бежать. Вот, что значит сильный монстр - я бы отбросил коньки еще от первой атаки, если, конечно, не напитал бы тело энергией ядра под завязку, тогда, возможно, бы и пережил, сломав кости.
  Даже интересно, какой бы им ранг присудили охотники?
  Отмахнувшись от глупых мыслей, я побежал прочь, пока монстр окончательно не выпутался.
  Пробегая мимо лежавшей на земле Эмер, я затормозил. Девушка была сильно побита, а если учитывать, кто она на самом деле такая, то становится понятно, что ей серьезно досталось.
  Она держала меня в плену, а я как дурак стою рядом с ней и жалею ее?!
  - Тц, да что же это творится со мной?! - выкрикнул я и забросил себе девушку на плечо. - Очень надеюсь, что я не пожалею об этом.
  Хорошо, хоть Эмер была в отключке, а то и в таком состоянии ей бы хватило сил меня прикончить. Осталось только не ошибиться с направлением и сбежать от пожара, который подобрался очень близко.
  Жаль, что такое красивое место скоро будет уничтожено.
  
  
  Глава 8
  
  Я грелся у костра и время от времени бросал взгляды на спящую девушку.
  С момента побега из леса прошло пять дней, а Эмер так и не очнулась. Хорошо, хоть ее раны постепенно залечивались сами по себе, а то я в физиологии монстров совершенно не разбираюсь. Вдруг бы мои действия только ей навредили?
  Сколько нахожусь в этом подземелье, столько узнаю нового о себе и своей силе.
  Во время бегства из леса, когда огонь подобрался уж очень близко ко мне, я инстинктивно направил энергию ядра в ноги, отчего побежал еще быстрее и смог обогнать вал огня, который начал закрывать собой выход из пещеры. Я создал ветряное лезвие и, напитав его как можно большим количеством энергии, отправил в потолок, тем самым вызвав обвал, и отсек преследователей.
  Опасаясь того, что это надолго их не задержит, я бежал еще в течение двух часов, пока полностью не истощил ядро и не рухнул на землю, не в силах продолжать этот забег.
  Не знаю, сколько времени я приходил в себя, но все же нашел в себе силы встать, снова закинуть на плечо девушку и медленным шагом стал брести дальше. Спустя какое-то время идти стало легче, но начал о себе напоминать голод.
  Если раньше я не жаждал встреч с монстрами, то теперь пришлось их искать, а делать это еще и с грузом на руках очень неудобно. Хорошо, хоть мои способности не требуют прямого контакта с монстром, чтобы лишить его жизни, а то даже не знаю, куда бы девал Эмер, чтобы успешно поохотиться.
  В целом мне встречалась в основном мелкая живность, но что уж тут поделаешь - даже они шли впрок. Обычно хватало удара молнии или воздушным лезвием срезать голову и все - тушка моя. Закоптить в огне и можно есть.
  Убил я так за эти дни где-то около сотни монстров и смог поглотить только три ядра. М-да, не густо, но хоть что-то, да и не понятно, что за способности они мне дали. Ядро кролика, что удивительно, до сих пор проходило стадию поглощения и постоянно подпитывало мое ядро энергией, наверное, из-за этого я и смог выдержать такой темп.
  Чем больше думаю о происшедших событиях, тем больше понимаю, что я сильно изменился. Раньше я даже не подумал бы напасть на монстра и тем более вырезать из него куски мяса, чтобы потом его поджарить. Сейчас же для меня это было не так уж и сложно. Главное, чтобы монстр не попался сильнее меня.
  Радовало в этом всем одно - я все это время поднимался по коридорам, которые шли с уклоном вверх, а не, как раньше, вниз. Это давало призрачную надежду наконец-то выбраться отсюда.
  Интересно, насколько вообще тянутся эти подземелья, и не хожу ли я вообще кругами? Я бы обошелся без этого знания, лишь бы отсюда выбраться.
  Эх, что поделать. Надо идти дальше, пока есть силы.
  Осторожно поднял девушку и взял ее на руки. Раньше я бежал, поэтому для удобства и закидывал ее на плечо, сейчас же в этом не было необходимости. Еще меня тревожит ее состояние - с момента удара о дерево Эмер так и не проснулась. Жаль, я ничего не знаю о монстрах и не понимаю, как ей могу помочь.
  Спустя примерно час я вышел в пещеру, где текла речка.
  Наконец-то, а то запасы воды уже подходят к концу. Несмотря на то, что на этих уровнях живности было больше, источников воды было не так много, и здесь можно встретить монстров сильнее, чем хотелось бы. Поэтому в таких местах надо быть более внимательным.
  Вот, как я и думал, у воды находился какой-то монстр. Из-за полумрака его было сложно разглядеть, да и я не особо пытался, сходу зарядив в него зарядом молнии. Этого было достаточно, чтобы отогнать это существо, все равно надолго я здесь не задержусь и монстр сможет дальше делать свои дела, какие бы они у него ни были.
  Протянул руку к воде, чтобы немного умыться, как оттуда вылетело склизкое щупальце и схватило меня за руку. Ну как схватило, попыталось только. Что-то в последнее время я нервно реагирую на любую угрозу и уже научился почти неосознанно воздействовать своими силами на окружающий мир. Так и в этот раз - не до конца поняв, что это было, я запустил с руки молнию, и щупальце быстро втянулось вглубь воды. Теперь я мог спокойно заполнить самодельный бурдюк водой и отправляться дальше.
  Зачем я вообще тащу дриаду с собой? Меня уже несколько раз за эти дни посещали подобные мысли. Ведь без девушки я бы смог продвинуться куда как дальше, да и охотиться было бы легче, не говоря о том, что большинство монстров можно было просто не трогать. Но каждый раз, смотря на Эмер, я видел в ней лишь беззащитную девушку, которой нужна была помощь, и ничего не мог с собой поделать. Вот придет в себя, и можно будет ее оставить, все же дриада ее уровня не даст себя так просто в обиду.
  Как обычно, не решил долго оставаться на одном месте и пошел дальше. Вскоре смог найти пещеру, где не было ни одного монстра, а растения могли послужить хоть каким-то подобие постели. Несмотря на подпитку энергией ядра, все же и мне стоит иногда поспать. Благо здесь я научился просыпаться от малейшего шороха, так что, скорее всего, не пропущу опасность.
  Как же я ошибался...

 

***

  Очнувшись от шороха, я попытался вскочить, но не смог это сделать по причине, что был связан. И, как я убедился спустя пару секунд, связан я был растениями. Опять?!
  - Очнулся, - утвердительно сказала моя пленительница.
  Второй раз попадаюсь в одну и ту же ловушку. Что за невезуха?!
  - Как видишь, - пожал плечами я. - Смотрю, тебе стало лучше...
  - Мы далеко от моего леса, - прервала меня Эмер, которая в это время внимательно следила за мной из темного угла пещеры.
  - Да, пришлось спасаться от тех огненных монстров, - подтвердил ее слова.
  - Зачем ты спас меня? - девушка требовательно уставилась на меня. Хм, а ее змеиные глаза меня больше так не пугают - привык что ли?
  - Дурак, наверное, само так получилось, - стал говорить я правду. - Я бы по-любому сбежал, но ты сражалась как раз вблизи выхода из леса, чем доставила мне только хлопот. А затем, когда ты потеряла от удара сознание, ты слишком была похожа на обычную человеческую девушку... Хм, в общем, я и сам не знаю, зачем это сделал. Ты же монстр и держала меня в плену, а я... М-да.
  - Я не чувствую больше связи с моим лесом, - в ее голосе я почувствовал горечь утраты. Для дриады потерять ее место силы, которое она взращивала на протяжении большого времени, должно быть очень тяжело.
  - Скорее всего, те монстры уже облюбовали себе новую территорию.
  Я создал заряд молнии и пустил его по растению окутывающему меня. Запахло паленым, но я уже был на свободе и отряхивал остатки со своей одежды.
  - Ты мог выбраться из моей ловушки, - обвиняющим тоном произнесла Эмер.
  Вид при этом у нее был как у ребенка, которого обманули. А что - мило. Прямо не верю, что так подумал.
  - Мог, но тебе бы ничто не помещало снова схватить меня, - снова пожал плечами я.
  Что-то я вообще не думал, что буду делать, когда она очнется. Желание выжить занимало все мысли, и сейчас я растерялся.
  Девушка в это время сидела в темном углу, обхватив руками колени. Лица я ее из-за опущенных волос не видел, но мне показалось, что она плачет. Да нет, это бред - чтобы монстр и плакал, быть такого просто не может!
  - Кстати, а почему ты так долго не могла очнуться? - несмотря на ситуацию, мне все равно было любопытно.
  - Наверное, когда я потеряла сознание, для лечения стала тянуть силы из леса, а так как контакт с лесом был прерван, я и не могла долго прийти в себя. А тут много растений. Они хоть и слабые, но за это время я почти полностью излечилась, и для пробуждения не хватало только толчка, - с каждой фразой девушка понемногу отходила от осознания того, что ее лес уничтожен. Ну, или хотя бы отвлекалась от этих мыслей.
  - Странные вы существа - дриады.
  - Я создание природы и без растений не могу жить, - девушка как-то приглушенно всхлипнула и затихла.
  М-да, не умею я общаться с девушками, пускай эти девушки - монстры.
  - Ну, раз ты очнулась, - я проверил свое снаряжение на наличие растений. А то мало ли что, от Эмер я могу ожидать что угодно. - То я пошел.
  Но мне не дали сделать и десятка шагов.
  - Постой...
  - Почему это я должен здесь задерживаться? И так слишком много времени провел на одном месте. Ты теперь в порядке, и что-то я сомневаюсь, что монстр твоего уровня не сможет противостоять обитающим тут существам.
  - Мой лес уничтожен, и я не знаю куда идти...
  - Так найди другое место и вырасти новый лес, - не понимаю я ее.
  - Возьми меня с собой в тот мир, о котором ты рассказывал, - Эмер, до этого скрывающая свое лицо, посмотрела на меня, и я увидел ее заплаканное личико и снова эти яркие зеленые глаза.
  - С чего я вдруг должен это делать? Ты вообще не хотела меня отпускать, когда я этого хотел, - ее просьба вызывает только возмущение. И если поначалу я колебался, то почти сразу вспомнил 'веселые деньки' в плену у дриады.
  - Конечно, не хотела, - тут же переменилась в лице девушка и, встав, с вызовом посмотрела на меня. - Иначе бы ты ничего не рассказал. Мне же интересно!
  - И это аргумент? - опешил я от такой быстрой смены настроения дриады.
  - Да, я всю жизнь прожила в пещере и никогда не видела мира за ее пределами. А ты столько интересного рассказал...
  - Нет, - отрезал я.
  - А если я тебя заставлю? - Эмер взмахнула рукой, и ко мне поползли лозы.
  Как же меня все это достало. Сформировал молнию и она ударила по подбирающимся растениям.
  - Ты в лесу еще могла меня сдерживать, но здесь у тебя нет столько сил, - я постарался ухмыльнуться как можно гаже, чтобы она наконец-то от меня отстала. Ну не нужны мне такие попутчики в этом путешествии.
  Но мой ответ только заставил девушку разозлиться и с угрозой посмотреть на меня. А мне что? Она действительно в этой каменистой пещере не имела всей полноты своей силы. Да тем более потеря такого огромного источника энергии, как собственный лес, на дриаде сильно сказался, как бы она не хотела это скрыть.
  Я не стал дожидаться ответной реакции и, молча развернувшись, пошел дальше.

 

***

  Спустя десять минут я окончательно убедился, что я не один и это был не монстр. Ну, как не монстр - за мной в некотором отдалении шла Эмер. За что мне такое наказание? Ай, ладно. Просто не буду обращать на нее внимание, может и отстанет.
  Но я просчитался с упертостью дриады. Три дня, как она идет следом за мной, и дистанция между нами не увеличивается. А вот во время привалов, наоборот, девушка, стараясь быть незаметной, подбирается поближе. Но честно, у нее это выходит плохо. Все же Эмер привыкла к жизни в лесу, а тут почти везде камень, и она просто не умеет по такой поверхности тихо передвигаться.
  Я же продолжаю старательно делать вид, что не замечаю ее.
  Как же мне надоели все эти пещеры, так хочется увидеть небо. Теперь-то идея податься в охотники не казалась такой замечательной.
  Идя по одной из пещер, что-то почувствовал. Отчетливо запахло гарью. И я увидел отблески огня. Только вот огонь был почему-то синим, и его источник быстро перемещался. Похоже, я снова влип в неприятности.
  Выхватив ножи из ножен, я стал внимательно следить за огнем, и спустя минуту увидел источник огня. Как я и думал, это был монстр.
  На одном из валунов, которые были в этой пещере в изобилии, величественно стоял тигр. И все бы хорошо, но он был весь покрыт, синим огнем, который вырывался даже из глаз.
  Что-то мне стало плохо от такого зрелища. Такого монстра я нигде не припомню, и весь этот огонь прямо подсказывает, что тигр может меня зажарить, перед тем как съесть.
  А все-таки завораживающее это зрелище, да и всполохи огня создают причудливые тени... Так, что-то я отвлекся.
  И я вовремя прихожу в себя, так как уже в следующий миг прыжком ухожу с прежнего места. Тигр не стал ждать пока я соберусь и просто бросился на свою жертву. Хорошо, хоть привык накачивать свое тело энергией ядра при любой опасности, а то этот монстр двигался уж очень быстро.
  Прикинув, что на ближней дистанции я еще успею сойтись с монстром, решил использовать имеющиеся у меня способности.
  Стал медленно обходить своего противника по дуге, тигр же оставался на месте и внимательно следил за моими действиями. Взмах ножом, и к монстру устремляется ветряное лезвие, которое, к сожалению, не попало в цель. Тигр просто отпрыгнул с траектории атаки и сделал это, на мой взгляд, с показательной легкостью. Он что, еще со мной и играет?!
  По моим рукам заискрились электрические разряды, и я, пока тигр не успел отпрыгнуть, запустил молнии с двух рук в моего противника. В этот раз монстр не успел среагировать, за что и поплатился подпаленной шкурой.
  Как покрытое огнем создание от молнии подгорело, ума не приложу, но что есть, то есть. Тигру явно такое не понравилось - дико взревев, он бросился на меня.
  Отскочил раз, второй, третий... и понял, что меня зажимают в угол пещеры, откуда уже будет труднее избегать атаки этого кошака.
  Вот и чувствуешь себя мышкой в этой охоте. Хорошо, хоть я не мышка и кое-что могу.
  Я создал шарик огня и бросил его в морду монстра. Как и рассчитывал, это его ослепило. Пока тигр был дезориентирован, напитал ножи энергией молнии и бросился к противнику. На одних инстинктах монстр попытался отпрыгнуть от меня, но я все же успел воткнуть один нож в его шкуру. Пока еще ни один монстр не мог безболезненно перенести разряд электричеством внутри своего тела, и этот раз не стал исключением.
  Только подумать, я выживаю благодаря способности волка, встреченного в самом начале путешествия, если бы не это, я, наверное, был бы уже мертв.
  Но миг моего торжества был недолог, так как тигр почти мгновенно бросился на меня, и в этот раз он уже не играл. Теперь я смог оценить всю его скорость, и только каким-то чудом пока удавалось избегать его когтей.
  Черт, накаркал - монстр умудрился зацепить левую руку и оставить на ней четыре глубоких царапины. Было очень больно, но отвлекаться не было времени, так как в следующий миг пришлось уходить перекатом в сторону, иначе бы мне снесли голову. Хорошо, хоть тигр огненный, так что раны прижгло, и кровь из них не вытекала. Дожили, я радуюсь даже таким вещам.
  В следующий миг пришлось отпрыгнуть назад, чтобы избежать огненного всплеска. Синий огонь растекся по камню и не думал гаснуть. Вот после этого озноб пробежал по моей спине - если я попаду под его огонь, мало мне не покажется. Что же мне так везет?
  Еще около минуты я носился по всей пещере, порой в последний миг избегая атаки тигра. Моя одежда и до того не была особо целой, но острые когти противника все больше превращали ее в лохмотья.
  Чем дальше, тем я все сильнее чувствовал, что выдыхаюсь, поэтому начал действовать более рискованно. Опасность подстегивает меня, и я создаю в руке сгусток воздуха и сбиваю тигра в прыжке немного вбок. В этот же момент, за счет такого же удара за своей спиной, устремляюсь навстречу монстру и успеваю пропороть его бок ножом, напитанным энергией ветра.
  Создаю все это в первый раз, но мне жутко везет и ничего не срывается. Тяжело дыша, я смотрел на результат этой безумной атаки.
  Монстр припал на левую строну, куда я его ударил до этого, и в ярости смотрел на меня. Мне даже показалось, что пламя, которое окутывает его тело, стало несколько ярче.
  Я чувствовал, что в ядре осталось не так уже много энергии, и надо решать все следующим ударом, иначе мне просто не хватит сил продолжать.
  Мы одновременно сорвались с места, и я напитал нож всей доступной мне энергией. Когда между нами оставались считанные метры, тигр вдруг отпрыгнул в сторону, и я не успел среагировать на это. В следующий миг он повалил меня, вцепившись клыками в руку.
  Я бил электрическими разрядами в рану монстра, вонзая нож в его бок, но тигр никак меня не отпускал, а только сильнее сжимал свои челюсти. Пока лишь только чудом уцелевший до этого наруч выдерживал это давление, но так не могло продолжаться долго.
  Монстр, до этого активно нападающий на меня, вдруг дернулся назад. От рывка меня приподняло следом и, продолжая движение, я смог дотянуться клинком до горла тигра. Снова выпускаю заряд молний, и челюсть зверя разжимается. Пока он не приходит в себя, всаживаю клинок в челюсть и вжимаюсь всем телом, чтобы продавить нож как можно глубже.
  Дикий рев и вспышка пламени отбрасывают меня, но я не обращаю внимания на огонь, что вцепился в мою одежду подбегаю к монстру. В этот момент, когда тигр умирает, я почувствовал его ядро и, не задумываясь, просто погружаю руку в рану сбоку и достаю ядро.
  Еще одна яркая вспышка синего огня, и я теряю сознание, одновременно с этим ощущая, как мое ядро наполняется энергией. Прямо дежавю какое-то.

 

***

  Очнулся я на чем-то мягком. В любой миг ожидал, что почувствую дикую боль, но ее все не было. Это странно - я точно помню, что огонь перекинулся на меня, и я как минимум должен был получить ожоги, но этого не чувствовалось. Наоборот, в теле чувствовалась легкость, и я ощущал себя вполне отдохнувшим.
  Бред какой-то. Может, я уже умер, и это такое посмертие? А что гадать, надо открывать глаза.
  Глаза-то я открыл, но ничего толком не было видно. Я пошевелил рукой, отбрасывая что-то со своего лица, и с удивлением понял, что это были волосы. Моя фантазия на этом кончилась, и я на всякий случай осторожно переместился в сторону.
  Все удивительней и удивительней становится сегодня. Сначала проснулся, и боли, которую просто обязан чувствовать, нет и в помине, а сейчас я смотрю и осознаю, что спал на коленях у Эмер, и это ее волосы закрыли мне лицо. А все потому, что девушка спала.
  Чтобы прийти в себя, решил осмотреться. Очнулся я там же, где и сражался с монстром, вот даже его тушка недалеко валяется. Тихо переместившись поближе к поверженному существу, увидел рядом с ним несколько полусгоревших лоз. Что-то мне это напоминает.
  Снова бросаю взгляд на дриаду, и сам себе киваю головой. Видимо, она выбралась из своего укрытия и создала лозу, с помощью которой и был совершен тот рывок, что меня спас. Зачем она мне помогла? Или это в ответ на то, что я ее вытащил? Пока непонятно.
  Странно, но осмотр только подтвердил - я полностью здоров, и все раны, что нанес мне тигр, выглядят, как будто им несколько дней. Ну и хорошо, а то аптечки у меня нет, и я мог легко занести инфекцию в свои раны. До этого мне, конечно, везло, но не могло же так продолжаться вечно.
  Пока девушка не проснулась, сел на землю и вошел в свой внутренний мир. Зрелище было завораживающим - моим ядром постепенно поглощалось уже два крупных ядра и несколько поменьше. Ядро, доставшееся от кролика, почти уже было поглощено, и я в предвкушении ждал, что же смогу получить от этого монстра. Мелкие ядра, скорее всего, были от убитых не так давно мной монстров. Наверное, процесс поглощения тормозило ядро кролика и поэтому они до сих пор еще не исчезли.
  И теперь возникает новый вопрос, а как долго будет идти этот процесс из-за ядра тигра. Его особенностью было то, что в моем внутреннем мире ядро монстра было несколько больше моего собственного. Но понаблюдав некоторое время, я убедился, что от него к моему ядру устремлен поток осколков, а это значит, что процесс уже начался.
  Да уж, раньше думал усилиться за счет ядер монстров, но реальность показала, что если много есть, то можно и лопнуть. Я, конечно, понимаю, что интерпретация ядер как планет в моем внутреннем мире - это просто удобная для моего сознания картина, но она действительно завораживает.
  Стал переворачивать монстра, чтобы достать нож, и с огорчением понимаю, что оружие испорчено. Клинок ножа оплавился и был уже больше не пригоден для сражений, став куском бесформенного металла. Хорошо, хоть второй нож уцелел, а то остаться без оружия в этом месте было бы совсем плохо.
  Создав огонь, стал греться и попутно осмотрел свою одежду. А вид у нее было довольно печальный. Как вообще все это еще на мне держится, просто удивительно. В следующий раз, когда пойду с охотниками, точно куплю что-то попрочнее.
  - Привет, - махнул девушке рукой, как только заметил, что та зашевелилась.
  Девушка встрепенулась и с сомнением посмотрела на меня, но все же подошла поближе к огню. Она хоть и дриада, но тоже может мерзнуть.
  - Кто ты такой? - напряженно спросила Эмер.
  - Человек, - ответил я. Эту девушку я совсем не понимаю.
  - Как ты смог победить его? - кивок в сторону поверженного тигра.
  - Не без твоей помощи, - благодарно улыбнулся Эмер, но было видно, что девушке мой ответ не понравился.
  - Я сначала не обратила внимания, но ты пользуешься не одной способностью, - обвинительно произнесла дриада. - И я видела, как ты поглотил его ядро. Ты меня спас для того, чтобы поглотить и мои силы? - а вот в последних словах чувствовались истерические нотки.
  - Я, как и рассказывал раньше, эспер. И моя способность заключается именно в этом, - все же решил ей ответить спустя минуту раздумий.
  - Это невозможно. Я чувствовала, когда он умер, исчезала вся его энергия. Это не должно так происходить, - девушку стал трясти озноб, и она неотрывно смотрела на труп тигра.
  - Не знаю, - на это я мог лишь пожать плечами. - Я сам толком не понял, как это работает. И тебя я убивать не собираюсь. Тем более, вспомни, я в самом начале говорил тебе, что ты можешь идти. Но ты же не послушалась.
  - Ты, правда, не убьешь меня?
  - Правда, правда, - как можно более тепло ответил дриаде. Не хватало мне еще, чтобы она тут разревелась.
  - Я тебе верю, - тихо произнесла Эмер в ответ и отвернулась от меня.
  И с чего она мне вдруг верит. Не понимаю я ее. Девушки и так непонятные существа, а она еще и не человек.
  - Ты зачем вообще за мной пошла? - спросил спустя минут пять.
  - Мне некуда идти. А чтобы вырастить новый лес не хватит сил. Да и хочу повидать мир наверху.
  - Он может оказаться не таким интересным, как ты думаешь.
  - Пускай, - тихо ответила она. - Я больше не хочу быть ограничена рамками моей пещеры. Да и я уже должна была умереть, но благодаря тебе жива.
  - Мда, и как ты себе это представляешь? - Интересно, что же она сейчас придумает.
  - Не знаю, я же всю жизнь жила в пещере, и все, что я знаю о верхнем мире, рассказано тобой.
  - Может, ты сама как-нибудь справишься, и я один пойду? - с надеждой спросил я, но девушка отрицательно покачала головой. Тяжело выдохнув, я стал думать. - Можно тебя представить как эспера со способностью управления растениями. Но что делать с твоими знаниями... о, точно, придумал.
  Я встал и стал искать взглядом камень.
  - Что ты делаешь? - моя деятельность была непонятна для девушки.
  - Ищу камень поувесистей, - с преувеличенным энтузиазмом в голосе ответил я.
  - Зачем?
  - Стукну тебя по голове, чтобы можно было объяснить твое незнание очевидных вещей потерей памяти.
  - Может, не надо? - опасливо спросила Эмер, понемногу отодвигаясь от меня.
  - Ну а как по-другому? - спросил я в надежде, что она откажется, и меня минует сия головная боль.
  - Я просто притворюсь, что потеряла память или еще что-нибудь, но по голове бить не надо.
  - Точно не отвяжешься? - обреченно спросил ее.
  - Нет.
  В этот момент она мне особенно остро напоминала ребенка, который не хочет отступать от своей затеи.
  - Кто бы мог подумать, дриада твоего уровня не отличается от человеческой девушки, - тяжело вздохнув, сокрушался я.
  - Ты имеешь что-то против? - с явной угрозой в голосе спросила Эмер. У нее даже глаза снова стали змеиными. И чего она взбесилась?
  - Вовсе нет, - открестился от своих слов и на всякий случай отпрыгнул подальше, а то кто ее знает.
  - Вот и хорошо, - улыбнулась девушка, и эта ужасающая аура монстра пропала. - Кстати, как тебя зовут?
  - А я что не говорил? Элрен Навар.

 

***

  Чем дальше, тем более запутанной становилась система переходов, и одновременно с этим уменьшались размеры пещер. Монстры здесь встречались редко и не несли особой угрозы. Из-за поглощения ядер мне часто становилось плохо и временами бросало в сильный жар, так что мне было на руку, что с ними можно быстро справиться.
  На удивление, Эмер в такие моменты поддерживала меня и помогала, как умела.
  В целом весь дальнейший путь был без приключений. Это несказанно радовало меня, так как приключений мне хватило на несколько лет вперед.
  - Давай отдохнём, - предложил я, когда уже почувствовал, что еще немного, и я не смогу двигаться.
  - Хорошо.
  Присел на землю и снова устремился к своему ядру. Может быть, мне только казалось, но я пытался несколько ускорить процесс поглощения и, вроде как, это выходило. К сожалению, процесс был слишком медленным.
  Вырвал меня из медитации вскрик Эмер.
  Открыв глаза, я не увидел девушки и уже даже обрадовался, понадеявшись, что она ушла, но ее крик снова повторился. Снова из-за нее встреваю в историю!
  Тяжело вздохнув, я, ориентируясь на звук, пошел искать дриаду. И, к сожалению, я ее нашел, а так хотелось побродить здесь и с чистой совестью двинуться дальше.
  Эмер окружило несколько существ, больше всего напоминающих ящериц, вставших на две ноги. Четырехпалые лапы были оснащены довольно длинными когтями, и есть у меня подозрения, что они покрыты ядом. По всему телу и ящеров шли острые даже на вид наросты, особенно заметные на спине. Таких монстров я насчитал штуки четыре, и все они шипели на Эмер, которая пыталась их связать с помощью растений, но те были достаточно сильными, чтобы разрывать созданные ею путы.
  Как раз в этот момент один из ящеров вырвался и, прыгнув под потолок, исчез, чтобы спустя несколько секунд появиться за спиной дриады. Хорошо, хоть та успела среагировать и наотмашь ударила плеткой из лозы. Что-то новенькое, раньше у нее такого не видел.
  К сожалению, меня тоже заметили, и в пещере, где разворачивалось все это действие, появилось еще несколько ящеров. При этом они все возникли как из воздуха.
  Невидимость? Любопытно.
  Подумать над этим мне не дали, так как ближайший ящер исчез, и в следующий миг я валялся на земле из-за подсечки хвостом. Вот ведь, а я думал отсидеться в стороне. Эмер вполне в силе со всеми ними справиться и самостоятельно.
  Пока на меня снова не набросились, напитываю тело энергией и запускаю несколько молний в видимых мной ящеров. Часть из них удалось поразить, но почему-то некоторые смогли сопротивляться моей способности. Приглядевшись, я увидел, что эти ящеры немного отличаются окрасом, и они создали перед собой едва видимый щит, в который безуспешно несколько раз ударили электрические разряды.
  Бью в щит ветряным лезвием и следом шлю небольшой поток огня. А огонь-то у меня стал темнее, это не так сильно бросается в глаза, но факт есть факт. Сдвоенную атаку щиты ящеров не выдерживают и пропускают огонь.
  Несколько минут, и в пещере не осталось ни одной живой ящерицы. Хорошо, хоть они были не очень сильны, а то такие противники могли доставить много проблем.
  - Эмер, зачем неприятности ищешь на свою голову? - спросил девушку, пока доставал ядра из монстров. Мне повезло, и удалось достать и поглотить три ядра тех, кто создавал щиты, и два ядра уходящих в невидимость. Если удастся получить их способности, будет очень хорошо.
  - Ты долго сидел без движения, и мне стало скучно, - обвиняющее ответила она. Здорово, это я, оказывается, еще и виноват.
  Тяжело вздохнув, я ничего не ответил на ее слова, и собрав все трофеи, мы пошли дальше.
  Спустя несколько часов мы наконец-то вышли на поверхность. Просто в какой-то момент я увидел, что стало светлее, и это точно были не растения. Дав глазам немного привыкнуть к источнику света, я стал осторожно пробираться дальше, на всякий случай оставив Эмер позади.
  Да, это точно был выход. Я махнул девушке рукой, и мы наконец-то вышли из этих подземелий.
  Я с удивлением узнал призрачные руины. Мы были недалеко от того места, где я начал свой поход с Нейро и его командой. Интересно, живы ли они, ведь я так и не смог найти их.
  Гадать так можно долго, но надо идти обратно, в гильдии охотников могут предоставить больше информации.
  Я не видел, что происходило у меня за спиной, но если бы оглянулся, то увидел, как руины поблекли и исчезли. Очевидцы говорят, что это очень красивое зрелище, но об этом я узнал лишь намного позднее.
  
  
  Глава 9
  
  - Элрен, ты живой! - радостно окликнула меня Риала, как только я попался ей на глаза. А ведь совсем чуть-чуть не дошел, хотел сделать сюрприз.
  - Как видишь, - улыбнулся своему куратору. Что говорить, а это приятно, когда тебе так радуются.
  - А кто это с тобой? - немного настороженно спросила девушка.
  - Пойдем лучше в комнату, и я все расскажу, - предложил Риале поговорить в более комфортной обстановке, да и подслушать нас в переговорных комнатах сложнее. Недаром там стоят очень мощные печати от прослушки.
  Риала быстро приготовила чай и выставила печенье на столик. Убедившись, что она готова слушать я сделал небольшой глоток чая. Как же мне этого не хватало.
  - Как ребята?
  - Они очень переживали за тебя, - тут же ответила куратор. - Как рассказал Нейро, вы провалились в нижние уровни призрачных руин. Но всех раскидало по разным уровням. Кин, Дитч и Нейро быстро обнаружили друг друга, но тебя найти так и не смогли. Вернувшись сюда, они пытались собрать команды для поиска, но, как сам понимаешь, мало кто согласиться идти в призрачные руины, не имея весомую награду. Поэтому твоей команде пришлось самостоятельно продолжать поиски, но когда они вернулись, провал был уже завален, и не было возможно пробиться дальше.
  - Хорошо, что они не попали в неприятности, - я был по-настоящему рад за них. Все это время я надеялся, что они выбрались, и вот надежда оправдалась.
  - Где ты был столько дней?
  - Скорее всего, я упал глубже остальных, а затем меня подхватила подземная река. Точно не помню, так как ударился головой при падении и очнулся уже на берегу реки, - отпив еще немного продолжил. - Мне очень сильно везло все время нахождения там. Монстров попадалось немного, а те, что встречались, были довольно слабы и даже с моим уровнем подготовки не несли угрозу, - я решил несколько скорректировать версию произошедшего. Иначе пришлось бы объяснять мою способность поглощать ядра монстров, а этого хотелось бы избежать. - Пришлось долго бродить, питаться мясом убитых монстров и есть растения, что там росли. Если кратко, то так.
  - А эта девушка кто?
  - Эмер я встретил там же. Скорее всего, она тоже как-то попала в подземные уровни призрачных руин, но, к сожалению, она потеряла память и ничего не может толком рассказать, - я внимательно смотрел за реакцией Риалы. Вот и проверим, поверит ли кто в такую версию.
  - Бедная, - тепло улыбнулась куратор. - Молодец, что не оставил ее одну и привел сюда.
  - Ага, так бы она и позволила это сделать, - вполголоса пробурчал я, но Эмер меня услышала и бросила гневный взгляд.
  - Что же это я? - всплеснула руками Риала. - Вам же надо прийти в себя после всего этого. Да и одежду стоит сменить.
  - Как раз про это, - я достал самодельную сумку и стал выкладывать трофеи.
  Еще в подземелье я понимал, что монстры, попадающееся мне, должны быть редкими, и оставлять так просто трофеи с них я не мог. Поэтому из шкуры одного из монстров сделал самодельную сумку и складывал туда все, что мог унести. Оборудование и одежда охотников довольно дорогие, и это позволило мне покрыть все расходы.
  - Во сколько ты все это можешь оценить? - я показал на россыпь ингредиентов.
  Здесь были клыки, когти, рога, и мне даже удалось в целости доставить несколько пучков необычных растений.
  - Где ты все это достал? - удивленное выражение лица Риалы было очень забавным.
  - Я все же охотник, - улыбнулся растерявшейся девушке и достал самую главную ценность - ядро монстра.
  Да, мне все же удалось достать ядро монстра и тем самым подтвердить, что я могу поглощать только ядра в момент смерти монстра и то не все. Если же ядро после смерти существа остается, моя способность не может на него воздействовать.
  - Удача явно была на твоей стороне, - девушка пришла в себя и принялась за расчеты.
  - Риала, - девушка сначала не услышала меня, но после трех повторов ее имени все же обратила внимание. - Деньги с продажи ядра раскидай по всем членам команды.
  - Ты уверен? - куратор очень внимательно посмотрела на меня, но я принял решение и не собираюсь его менять. - Это же большие деньги.
  - Да, без команды я просто не смог бы попасть в призрачные руины и достать ядро.
  - Ладно, - девушка стала что-то быстро вводить на терминале.
  Посмотрел на Эмер и увидел, что девушка с восторгом смотрит по сторонам. И это дриада, сумевшая вырастить огромный лес. Неожиданно зевнул и понял, что я что-то давненько нормально не спал.
  - Риала, а можно уже часть денег выдать за трофеи, - снова отвлек девушку от ее работы. - А то, как видишь, я поиздержался, - показал на себя руками и левый рукав съехал в сторону.
  М-да, одежда доживает последние минуты. Так я рискую остаться и вовсе без нее.
  - Да, да, конечно - встрепенулась куратор и вышла за дверь.
  - Сейчас получу деньги, и мы сможем отдохнуть. Сейчас лучше молчи, я потом отвечу на все твои вопросы, - обратился к дриаде.
  - Хорошо, но ты на все ответишь, - строго посмотрела на меня Эмер.
  - Конечно, - тяжело вздохнул. Эта девушка странная.
  Ждал я куратора недолго и уже через пару минут вышел из здания гильдии.
  Первым делом купил терминал взамен потерявшегося и нашел одежду, как себе, так и Эмер. Нет, конечно, дриада могла вырастить себе одежду сама, но она была бы на вид явно растительного происхождения и без подпитки долго не прожила. А так мы сможем слиться с другими людьми, насколько это вообще возможно среди охотников.
  Мой номер в гостинице уже был занят, но владелец сохранил все мои вещи и быстро предоставил новые комнаты. Охотники часто пропадали, и их вещи хранились в течение полугода, а уж потом их могла забрать команда, в которой и состоял пропавший. Так что все мне досталось в целости и сохранности. Как я убедился позднее, даже ничего не пропало.
  Только коснулся подушки и не заметил, как уснул, мне даже не помешали активные расспросы Эмер.
  Проснулся я не на мягкой постели, как ожидал, а в оковах из растений. Что-то мне это уже начинает надоедать.
  Почему она каждый раз, когда ее что-то не устраивает, связывает меня? Что за извращения такие? Хорошо, хоть растения не устойчивы к электричеству, но озвучивать я эту мысль не буду, а то у Эмер может хватить умений вырастить именно такие.
  Разряд молнии, и я свободен. Надо будет попытаться провести с Эмер воспитательную беседу, но что-то я сомневаюсь в ее результатах.
  Пока есть время, решил зайти в сеть с терминала, а то ведь даже даты сегодняшней не знаю. Хм, оказывается я попал чуть больше чем на месяц, а казалось, не больше двух недель провел в подземельях.
  Команда сейчас отсутствовала - они взяли дальний рейд, но уже через несколько дней должны были вернуться. Точно сказать сложно, все же рядом с разломом возможно, что угодно.
  Пришло письмо от Риалы, и я его без промедления открыл. Неудивительно, что большинство ингредиентов были очень редкими, а часть вообще до этого не попадалось ученым. Поэтому куратор решила несколько поторговаться за цену трофеев, и я это полностью одобрял. У нее тоже есть в этом интерес, так как она как посредник получает процент от реализации товара.
  Ядро монстра она решила немного придержать, чтобы потом продать его по большей цене, как раз какой-то знакомый должен был навестить гильдию охотников на днях.
  Несмотря на то, что это большие суммы денег, я не боялся, что Риала будет меня обманывать. Для этих целей все торговые сделки заключались только при использовании магического контракта, а нарушить такой было себе дороже.
  Сейчас же я мог написать пару писем родителям и Алистеру, чтобы они не переживали из-за моего отсутствия. Решив не откладывать дела, быстро составил отчет по работе для университета.
  А осталось всего ничего, и надо будет отправляться обратно на учебу. Столько событий произошло за столь короткое время. И еще эта проблемная девушка - дриада. И зачем я согласился ее провести сюда?
  Тут в мою дверь застучали изо всех сил, и, в принципе, я догадывался кто это, но мне было лень открывать. Как я убедился позднее - дверь для Эмер не препятствие.
  Она как-то воздействовала на дверь своим даром, что та просто выплюнула из себя металлический замок и бесшумно открылась.
  - Элрен, почему ты не открываешь? - как обычно гневно произнесла она.
  - Потому что я в не настроении после того, как проснулся снова связанным растениями, - не смотря на нее, ответил я, делая вид, что что-то ищу в терминале.
  - Ты сам виноват, что заснул и оставил меня одну.
  Вот это логика у нее. Эх, так ведь и знал, что с дриадой мне добавиться проблем.
  - Зачем пришла?
  - Я хочу, чтобы ты мне все здесь показал, - нетерпеливо ответила дриада.
  - А ты понимаешь, что скоро обнаружат, что тебя нет ни в одной базе, и потом вспомнят твой наряд, и у людей могут возникнуть вопросы?
  - Мне то что? Это дела людей, они меня не касаются, - легкомысленно пожала плечами девушка.
  - Тут ты не права, - отложив терминал, я решил ей более подробно описать ситуацию. - Ты сама захотела прийти в мир людей, и я несколько раз просил тебя этого не делать. Так что будь добра слушать, что я говорю. Сегодня мы еще можем успеть закупиться всем необходимым для тебя, но завтра ты должна исчезнуть. Иначе ты можешь вызвать нездоровый интерес у охотников. Если ты помнишь, я рассказывал, что наш вид очень любопытен, и если кто-то догадается, кто ты есть на самом деле, то очень многие захотят тебя поймать и исследовать.
  - И что же мне делать? - как-то сразу поникла Эмер.
  - Просто слушаться меня, а потом найти какое-нибудь место, где много растений, и продолжить жить, как раньше. Пошли, - я встал и стал спускаться вниз, оглянувшись на стоящую в дверном проеме девушку.
  - Как раньше уже не будет, - тихо произнесла она, но я этого не услышал.

 

***

  Покупка всего необходимого не заняла много времени. Обдумав все за и против, все же купил Эмер терминал и занес ее в список контактов. Не то, чтобы меня интересовала ее дальнейшая судьба, но дриада могла натворить дел просто по незнанию современных реалий.
  Девушка была необычно молчаливой и безропотно выполняла все мои указания.
  Еще я заметил, что меня искала Риала, и все ее вызовы я отклонял. Не хватало еще, чтобы и она обратилась ко мне с вопросами.
  День был долгий, но мы все успели, и я посадил ее на ближайший рейс.
  - Ну, вот и все, - тепло улыбнулся явно нервничающей Эмер. Кто бы мог подумать, но дриада испугалась поезда. - Теперь ты сможешь повидать мир. В твой терминал загружены обучающие программы и, если возникнут какие-нибудь вопросы, можешь звонить мне. Все запомнила?
  - Да, спасибо - девушка не смело улыбнулась и забежала в поезд, который уже готовился к отправке.
  Мда, странная она, то яростная и вспыльчивая, то, как сейчас робкая и застенчивая. Я, наверное, никогда не пойму девушек.
  Только поезд отбыл, и я пошел назад в свой номер, как меня перехватила куратор.
  - Элрен, подожди. Я тебя целый день ищу, - недовольно произнесла немного запыхавшаяся девушка. - По твоей спутнице - я не смогла найти никакой информации по ней.
  - Вот оно как? - постарался сыграть удивление, и вроде вышло, так как девушка ничего не заподозрила. - И кто же она тогда?
  - Она вообще могла быть кем угодно. Ты вообще понимаешь, что она могла подвергнуть твою жизнь опасности?
  - Понимаю, поэтому я и не спускал с нее глаз, - решил немного успокоить рассерженную девушку. - И даже рад, что она уехала.
  - Как уехала? Когда? - встревоженно спросила Риала.
  - Только что она села на поезд и уже довольно далеко отсюда.
  - Да, может, это даже и хорошо, - почти сразу куратор пришла в норму. - Просто это все очень подозрительно, и эспер, которого нет в базах данных, вызывает слишком много вопросов.
  - Ничего страшного, она была лишь попутчицей. Да и не мог я бросить в подземельях человека в беде.
  - Ты, конечно, сделал правильно, - одобрительно улыбнулась Риала. - С такими идеалами и создавалась гильдия охотников, но сейчас столько разных людей приходит в наши ряды, и мы не можем им в этом отказывать, так как нас слишком мало, чтобы сдерживать угрозу.
  - Кстати, ребята тебе не отписывались о том, когда вернутся, а то я так и не смог до них дозвониться? - этот вопрос мучил меня с самого утра.
  - По срокам они должны вернуться завтра или послезавтра. А связь могла быть нарушена по множеству причин. Сам понимаешь - разлом, и количество аномалий создает большие помехи для оборудования.
  - Да, я понимаю. Просто мне в скоро времени надо завершать контракт и возвращаться домой. Поэтому хотелось попрощаться с ребятами.
  - Уверен, что не хочешь остаться? - с любопытством спросила девушка.
  - Может, потом и вернусь, но сейчас надо получить образование, - пожал плечами. В принципе, все возможно, и я сюда еще могу вернуться, но впечатлений от подземелий мне будет еще надолго хватать.
  - Это хорошо, а то в последнее время сюда рвутся только сорвиголовы, и техников сильно не хватает, - Риала грустно вздохнула. - Возможно, будь подготовка охотников выше, и смертность этой профессии была бы меньше.
  Проводил девушку до ее рабочего места, а сам отправился по оружейным лавкам. Может быть, я охотником больше и не буду, но что-то мне становится неловко без пары ножей.
  К сожалению никто не брался восстановить испорченный нож, и его пришлось продать. Хорошо, хоть второй согласились восстановить, а то он тоже пострадал в этой истории.
  Ножи, конечно, вещь хорошая, но, как показала практика, мне очень часто не хватало длины клинка, чтобы успешно провести атаку по противнику. С другой стороны, очень хорошо показали себя мои молнии, особенно когда заряд энергии устремляется внутрь тела монстра.
  Оружейники у охотников - люди со своеобразным подходом и воображением. Поэтому я искал мастера, который сможет сделать оружие точно под меня и мои запросы. И мои поиски увенчались успехом.
  Магазин, который я искал, находился в некотором отдалении от большинства построек и был ничем не примечателен. Но стоило только войти в помещение, как я понял, что попал в нужное место.
  Начнем с того, что на входе не было дверного звонка, его заменяла магическая печать, реагирующая на энергию вошедшего. Другими словами владелец магазина сразу понимал, кто к нему пришел и насколько он силен. По мне, так очень мудрое решение, появляется возможность спрятаться при угрозе или успеть дать отпор.
  Все помещение просто пестрело от еле заметных магических печатей, и все так хорошо сочеталось с общим интерьером, что несведущий человек ничего бы не понял. Благодаря родителям и маминой гипер опеке в детстве я неплохо разбирался в печатях и научился их распознавать.
  Полки были полны разнообразного вооружения. Здесь были и первоклассные доспехи. Как раз за разглядыванием одного из них меня и застал владелец магазина.
  - Вас что-то интересует? - раздался вежливый мужской голос за спиной.
  Я обернулся и увидел высокого мужчину. Хозяину магазина было около сорока лет, и его фигура просто бугрилась мышцами. На открытых участках кожи были видны шрамы и татуировки, говорящие о его принадлежности к охотникам. А магические кристаллы на его одежде явно показывали, что передо мной маг. Интересное сочетание магии и оружия. По-видимому, я не ошибся со своим выбором места.
  - Да, я бы хотел подобрать себе что-нибудь из оружия ближнего боя и легкую броню, - сказал я, закончив оценку собеседника.
  Сейчас я был в легкой тканевой одежде, взамен той, что пришла в полную не годность за время нахождения в подземелье.
  - Что именно вас интересует? - мужчина достал из какой-то ниши терминал и активировав его приготовился заносить информацию.
  - Я привык сражаться двумя ножами, но мне не хватает длины клинка и нужно что-то для того, чтобы пробивать шкуры монстров. Также мне нужна какая-нибудь броня с усилением на руках и ногах, - я навел справки про этого мастера и уже примерно представлял его манеру выполнения заказа.
  - Встаньте сюда, - мужчина указал на очерченный в стороне круг.
  Как только я вошел в него, вокруг меня активировалось несколько печатей. Что-то я стал нервничать, а вдруг они обнаружат несколько способностей? На всякий случай проник внутрь ядра и попробовал сжать все силы, кроме молнии, внутри ядра, а получится ли таким образом обмануть магию или нет, смогу увидеть уже скоро.
  - Ага, - мастер что-то занес в свой терминал и разрешил мне выйти из круга. - Эспер с управлением электричеством. Теперь мне становится понятен такой странный запрос.
  - Вам уже такие заказы попадались? - решил полюбопытствовать я.
  - Да, ко мне приходят разные люди с разными странностями, - ухмыльнулся мужчина. - Так, а теперь попрошу не двигаться.
  Мастер начал рыться в ящиках и скоро достал измерительную ленту.
  - Вы же понимаете, что индивидуальный заказ выйдет дороже? - между делом спросил он, измеряя длину моей кисти, ширину запястья и бог весь что еще. В этом я совсем не разбирался.
  - Да, конечно. А можно аванс заплатить вот этим? - я стал рыться в сумке в поисках нужного предмета.
  За время путешествия в подземелье мне попадалось несколько рудных жил, но одна была особо примечательна. В руде были синие прожилки, и я явно чувствовал, что они не просто для красоты, а по ним идет энергия. Скорее всего, жила шла рядом с магическим источником и из-за этого получила необычные свойства. Поэтому такой трофей особенно будет интересен мастеру.
  - Как интересно, - мужчина быстро забрал у меня из рук руду и стал ее внимательно осматривать. - Это точно пойдет за аванс. Прототип нужного вам оружия и доспехов я пошлю на терминал и после согласования всех изменений приступлю к работе. А теперь ступайте.
  Мне даже не дали сказать ни слова, как вытолкнули из магазина. Я хотел было вернуться, но дверь уже была заперта.
  Действительно странный мужчина, как и описывали его другие охотники. Зато результат от него будет самым лучшим. Надеюсь, мне хватит денег покрыть такие траты. Хоть бы Риала побольше наторговала с моих трофеев.
  Так, мечтательно улыбнувшись, я пошел в гостиницу.
   
  Эмер, дриада и по совместительству уже бывшая хозяйка леса.
   
  Сев в это странное средство передвижения, я с удовольствием стала смотреть в окно. Насколько, интересно, огромен мир, что описывал мне Элрен?
  Сначала я с тревогой смотрела на людей вокруг меня, но никто не проявлял ко мне внимания, и я успокоилась. Отчего-то казалось, что они все заметят во мне монстра и захотят убить, как и моих сестер, что не смогли развиться до достаточного уровня, чтобы эволюционировать.
  Вообще нам развиться до такого уровня очень сложно, так как это требует огромных запасов личной энергии и ряда благоприятных условий. Мне же изначально повезло, когда я себя осознала, то оказалась в лесу, который не был никем занят.
  Постепенно месяц за месяцем я расширяла свои владения и делилась своей энергией с лесом, он же в ответ отдавал мне куда больше энергии. Было, конечно, скучно без сестер, но зато все здесь было только мое.
  С другой же стороны, связь с другими дриадами у меня была с рождения, и я никогда не была по-настоящему одна. Они рассказывали мне, еще только недавно рожденной, как это - быть дриадой и что мне необходимо делать. Потом рассказали об опасностях, которые могли меня подстерегать.
  Одна из этих опасностей - монстры. Но благодаря свои силам мы вполне могли с ними бороться или, в крайнем случае, отвести от своих владений. Опасней всего были люди.
  Никто не мог сказать, когда они стали появляться в наших владениях. Просто в какой-то момент, помимо монстров, стали приходить люди, и уже им сложнее было отвести глаза от наших мест силы.
  Пришлось приспосабливаться под новую опасность. Дриады даже выучили язык людей в попытках иллюзиями сбить их столку.
  Но самым страшным было то, что некоторые дриады пропадали, и больше никто из нас не мог связаться с потерянной сестрой. Для нас это было сильное потрясение, даже сильнее, чем смерть очередной сестры.
  Со временем такое уже стало привычным, и мы продолжили жить и выживать. Единицы из нас смогли эволюционировать, и я одна из них.
  Несмотря на безопасность моих владений, мне всегда было интересно, что за мир простирается за их границами. Я смогла подчинить себе весь лес, но дальше начинались пещеры, где растения не могли толком вырасти, или вырастало то, что я не могла контролировать.
  Так я и жила, пока не встретила Элрена. Зная, что люди опасны, я спеленала его растениями и заставила говорить про внешний мир. Это были, наверное, мои самые счастливые дни, ведь другие дриады ничем таким не интересовались и некоторые не одобряли мои стремления.
  К сожалению, это не продлилось долго, и в мои владения вторглись монстры, которые оказались сильнее меня. Как дриада я должна была погибнуть, но человек вынес меня из огня, что подняли монстры.
  Было страшно в один миг потерять все, что составляло часть тебя, но, с другой стороны, теперь ничто не мешает мне уйти во внешний мир и самой узнать, что там происходит.
  Хоть мы и прибыли на поверхность, но Элрен вел меня слишком быстро и не давал осмотреться как следует. Потом меня посадили на это средство передвижения, и теперь я смогу исполнить свою мечту.
  Так, а что он мне там дал и сказал, что тут какие-то инструкции есть? Знать бы еще, что это.
  Я повертела в руках пластинку из неизвестного материала в попытках вспомнить, как это делал Элрен. Но это оказалось намного сложнее, чем я думала.
  Хорошо хоть, у одного из людей была похожая штука, и я незаметно смогла проследить, что он с ней делал. Проведя те же манипуляции, я заставила пластинку зажечься светом, и на ее поверхности появились какие-то изображения.
  И как же это все прочесть? Я же не знаю письменный язык людей!

 

***

  Следующее утро началось с сообщения от мастера, и я с интересом смотрел на его реализацию моих запросов.
  На левую руку мне предлагалось надеть перчатку с металлическими когтями, что меня вполне устраивало. Как раз это давало в полной мере использовать молнию, и когти по своим характеристикам позволяли разрезать шкуру монстра, чтобы добраться до ядра.
  Из оружия мастер выбрал меч, который слегка изгибался ближе к концу лезвия. Сам клинок был чуть меньше метра длиной и должен был быть покрыт магическими письменами. Почти все так же, как и на оставшемся в целости ноже. Его, кстати, обещали починить.
  В комплект кузнец добавил пару метательных ножей. С ними я никогда дела не имел, но решил, что, в принципе, смогу научиться их метать. Поэтому согласился и с этим пунктом.
  В качестве брони был выбран кожаный комплект из шкуры какого-то монстра. Такого рода броня была легкой и не стесняла движения, что в целом меня устраивало. Для усиления мастер предложил применять защитные щитки с системой из ремней, а использование магических печатей позволяло усилить все крепления, так что, по идее, щитки могли выдержать довольно сильные удары мечом или когтями монстров.
  Это было особенно актуально для меня, так как я умею сражаться только в ближнем бое.
  Проанализировав все пункты, я внес ряд небольших изменений и отправил ответный файл. Теперь осталось только дождаться результата и оплатить полную стоимость. Кстати, про нее - почему-то мастер так и не указал остальную сумму за работу. Есть, конечно, надежда, что руды хватит на покрытие всей стоимости, но надо будет подготовить деньги.
  Два дня я занимался тем, что отдыхал и наконец-то смог выспаться. Больше меня никто не дергал и не связывал. Хотя я каждый день просыпался готовый тут же атаковать. Удобная привычка в подземелье - здесь вызвала только раздражение.
  Сегодня должна была вернуться команда из рейда, и я с нетерпением ждал встречи. Ближе к обеду отправился к Риале, и немного посидев за разговорами, мы вместе встретили вернувшихся ребят.
  - Элрен, живой, - радостно улыбнулся Нейро, крепко обнимая меня.
  - Воздуха, - взмолился я, когда его уже перестало хватать. Объятия у командира поистине медвежьи.
  - Ой, прости, - несколько смутился Нейро и сразу же отпустил меня.
  - Я знал, что ты выживешь, - похлопал меня по плечу Дитч.
  - Он все переживал, что виноват в твоей смерти, - тихо произнесла Кин, слегка улыбнувшись.
  - Вовсе и нет, - Дитч тут же возмутился и обиженно отвернулся.
  - Не обращай на них внимание, - Нейро отвел меня в сторону. - Мы все переживали, что не смогли тебя вытащить, но ничего сделать не могли.
  - Я знаю, Риала мне все рассказала, - успокоил командира.
  - Вот оно как? Ну, тогда хорошо, - Нейро снова улыбнулся.
  - Может, пройдем в комнату, и вы расскажите, как прошла ваша миссия? - предложила Риала, которая все это время была рядом и не мешала команде радоваться встрече.
  Все согласились, что стоит немного отдохнуть, и мы пошли в одну из свободных переговорных комнат. Там я кратко повторил то же самое, что рассказывал Риале, лишь добавляя более красочные подробности. Нейро в свою очередь рассказал, что они за это время успели сделать несколько миссий и почти достигли золотого уровня в иерархии гильдии охотников.
  Команда передала все добытые в ходе рейда трофеи Риале, а сами начали обсуждать, какую миссию можно взять следующей. Пришлось напомнить, что я ограничен по времени, и Нейро подтвердил, что они видели это в контракте, когда приглашали в команду, но все надеялись, что я останусь.
  Пришлось расстроить ребят, но я пообещал, что подумаю вернуться сюда следующим летом, а сейчас мне надо выучиться. Немного поспорив, все же выбрали пару миссий, которые не должны были занять много времени, и я должен был успеть их сделать в срок.
  Когда все споры улеглись, в комнату вошла Риала.
  - В ближайшие минуты на ваши счета будут переведены деньги за трофеи, - сделав глоток чая сказа куратор. - Нейро, скинь мне, если вы определись, выбранные вами миссии, и я их пока зарегистрирую.
  Спустя две минуты команда пораженно уставилась на цифры. Скажу честно, меня они тоже удивили. Никогда не видел столько денег на своем счете.
  - Это откуда столько? - воскликнул Дитч, в недоверии постоянно обновляя информацию о своем счете, но цифры не менялись.
  - Элрен в подземелье смог добыть ядро монстра высокого ранга, и за это заплатили большие деньги, - не отвлекаясь от работы, пояснила Риала.
  - Но почему деньги перечислили всем? - настороженно спросил Нейро.
  - Я так решил, - ответил вместо куратора.
  - Зачем? Согласно нашим правилам, все добытое в одиночной миссии достается только тому, кто это добыл, и не распространяется на команду, - Нейро немного успокоился, но все равно был очень удивлен.
  - Не знал, - пожал плечами. - Я посчитал, что так будет правильней. Все же вы многому меня обучили, и если бы мы не попали в призрачные руины, я бы не смог добыть это ядро. Да и можно сказать, что так я себе резервирую место в команде на будущее, - ухмыльнулся на только что озвученную мысль.
  А ведь действительно, мне понравилось в этой команде. И если поначалу я сомневался, что продолжу деятельность охотник, то сейчас все больше склонялся к тому, что обязательно вернусь.
  - Это твое право, - тихо сказала Кин. - Но просто знай, что в таком случае, даже если бы ты забрал все себе, к тебе бы не было претензий.
  - А я еще сокрушался, что он погиб, - отойдя от шока, Дитч радовался свалившемуся на него счастью. - Элрен, а ты чертовски везучий засранец. Это же надо: добыть ядро монстра, да и еще такого ранга! Как тебе это удалось?
  - Случайно, - я не хотел рассказывать все, но быстро адаптировал один из эпизодов. - В одной из пещер удалось застать битву двух монстров, и когда один умер, я добил оставшегося в живых. Вот у одного из них и оказалось ядро.
  - Вот оно как, - задумчиво протянул Дитч. Но, видимо, он пришел к какому-то выводу, так как с энтузиазмом посмотрел на меня. - Элрен, а не хочешь сходить в одно очень милое заведение сыграть в карты?
  - Никаких азартных игр, - слегка стукнул его по голове Нейро. - Нам хватает и тебя одного. Не хватало еще и новичка в это втягивать.
  - Да понял я, понял, - немного обиженно произнес Дитч, потирая голову. - Просто если он настолько везучий, представь себе, что мы могли бы выиграть кучу денег!
  - Не хватало нам еще одного игрока, - пробурчал Нейро на это высказывание.
  А я сидел и смотрел на ребят. Да, за столь короткое время мне этого уже стало не хватать.

 

***

  Несколько дней команда отдыхала после рейда. Пускай ничего сложно для них и не было, но отдохнуть все равно надо. Жизнь охотников полна опасностей, и каждый рейд может стать последним. Такой философии придерживался Дитч, спуская почти все деньги в развлекательных заведениях. Его мог остановить только Нейро, который на правах командира отряда мог ограничить доступ к деньгам хотя бы временно.
  За эти же дни мастер, к которому я обращался за оружием, успел все закончить. Не представляю, в каком темпе ему пришлось работать, но он сделал все намного раньше, чем я ожидал. Это решило все проблемы подбора амуниции на следующий рейд.
  - Есть здесь кто-нибудь? - войдя в мастерскую, я так никого и не увидел.
  Что было довольно странно, так как мастер сам меня пригласил, и магическая печать на входе, я уверен, сработала. Из-за занавески послышался шум, и я пошел туда. Надеюсь, хозяин магазина не будет ругаться за это.
  Только войдя в помещение, я почувствовал сильный жар. Осмотревшись, я понял, что нахожусь в кузне, где в это время что-то творил знакомый мне мастер. Видимо, он настолько увлекся работой, что даже забыл про время.
  Это было потрясающее зрелище. Впервые я видел, чтобы с помощью магии ковали. При этом мастер использовал чертежи, руны, слова и песни, чтобы достичь нужного результата. Это какие же у него должны быть навыки, чтобы уметь делать такое? По сути, ему даже не надо было молот использовать, мастер мог и заклинаниями сделать всю работу. Потрясающие навыки и очень высокая концентрация в использовании магии поражали.
  - Извините за вторжение, но вы меня пригласили, - как только мужчина закончил работу, я решил отвлечь его внимание.
  - О, вы уже пришли, - обрадовался мне мастер. - А я как раз заканчиваю с вашим заказом. Что-то я увлекся, - он посмотрел на часы и задумался. - Можете пока подождать в магазине? А я сейчас все закончу и приду.
  - Да, конечно, - жаль, я еще хотел посмотреть на его работу.
  Спустя десять минут мастер вышел из кузни и пригласил меня в другую комнату. Чем-то новая комната напоминала переговорный кабинет в гильдии охотников.
  - Ваш заказ был очень интересным, и я постарался все сделать как можно быстрее, - сев на диван сказал мужчина.
  - Да, кстати, по заказу. Сколько я еще должен заплатить?
  - Не стоит, - отмахнулся от меня мастер. - Руды что вы принесли достаточно, чтобы покрыть расходы на работу и на быстроту выполнения. Если еще что-то похожее будет, я с радостью сделаю вам еще что-нибудь.
  - Ладно, - согласился на такие условия. Так и знал, что такая руда дорого стоит. Как бы я не продешевил, не продав ее.
  - Вот, взгляните на работу, - мужчина достал откуда-то из-за стенки закрытый ящик довольно больших размеров. Откинув крышку сверху, он позволил посмотреть на то, что было внутри.
  Первым я достал костюм из кожи и щитки к нему. Одежда была легкой и приятной на ощупь. В то же время она была красива своеобразным узором на ткани.
  - Это кожа виверны высокого ранга, - начал пояснять мастер. - Она хорошо гасит физические удары и магические атаки. Из-за особенности выделки кожа очень прочна и в то же время гибкая и не стесняет движения. Щитки сделаны из костей этого же монстра. Дополнительные печати позволяют одежде подстраиваться под носителя, так она никогда не будет велика или мала.
  - Потрясающе, - я с восхищением смотрел на проделанную работу, а мужчина довольно улыбался на это.
  Следующим я достал свой нож и несколько метательных ножей.
  - Нож я наточил и обновил письмена на нем. Метательные ножи мы с вами обговаривали. Они также имеют магические письмена на клинках и могут проводить вашу энергию. Меч имеет отличные от ножей письмена на облегчение веса и увеличение остроты режущей кромки, - начал говорить мужчина, когда я достал меч. - Как вы и просили он достаточно легкий и гибкий.
  Я пару раз взмахнул мечом и следом сделал несколько движений. Все же есть отличия от работы с ножом, и придется еще к нему приноравливаться. Но уже сейчас я могу сказать, что меч великолепен и как будто всегда лежал в моей руке, настолько мне было удобно.
  - А теперь последнее, - с этими словами мастер достал перчатку с когтями. Именно над ней он работал в последние минуты. - Перчатка на левую руку. Кожа морского угря, который под действием аномалии вырос до огромных размеров. Несколько специфических печатей позволяют усиливать силу удара рукой. В целом теперь вы можете пробивать стенки рукой, не боясь, что она сломается. Когти появляются при определенном движении кисти, - мужчина надел перчатку на свою руку и продемонстрировал нужное движение. Как только он проделал его, из-под кожи перчатки выскочили лезвия и соединились в когти. Еле заметное свечение, и теперь я не мог бы сказать, что они не были едины до этого момента. - Я использовал несколько металлов и когтей монстров, чтобы достичь нужного результата, но, как видите, все работает. И когти при этом достаточно остры, чтобы резать не хуже меча.
  - Я даже не надеялся на такой результат, - в шоке произнес я.
  - Да, пришлось долго думать, как сделать заказ за внесенную сумму, а потом я увлекся, - признался мастер.
  - Руда, что я достал настолько ценная?
  - Вы даже не представляете, - мужчина мечтательно закатил глаза. - Я давно ждал похожий материал, чтобы реализовать пару задумок. По большей части она ценна только для меня, - опомнившись, стал пояснять он. - На рынке вам дали бы не так много, так как надо тратиться еще на выявление свойств этой руды, а это не всегда окупается. Но вам, как и мне, повезло.
  - Я рад, что смог помочь, - улыбнулся мастеру в ответ.
  Еще бы мне не улыбаться. Получить такой комплект оружия и по сути не потратить денег было жутким везением.
  Мастер, конечно, все объяснил, но я не мог отрицать, что это была придуманная для меня версия событий. Вполне возможно, меня крупно надули. Эх, ладно, все равно за всеми деньгами не угонишься, а полученный комплект того стоил.
  Распрощавшись с мастером, я поспешил назад, чтобы примерить обновки и опробовать новое оружие.
  Направляясь на тренировочную площадку, я столкнулся с Кин, которая заинтересовалась моими обновками. И предложила свою помощь в тренировке. Я, правда, непроизвольно вздрогнул от такого предложения, живо вспомнив предыдущие тренировки. Но не отказывать же девушке, которая с нетерпением тянет меня на площадку.
  В этот раз все прошло без объяснений. Я вытащил из ножен меч и нож, а Кин достала два своих коротких клинка. Один миг, и она атакует меня.
  Пытаюсь использовать преимущество моего меча в длине и нанести удар на опережение, но Кин с легкостью уворачивается, и ее клинок соскальзывает по моему животу. Хм, хоть было и больно, но броня выдержала, и на ней даже не появилось царапин. Но мне не дали времени осмыслить это, как началась новая атака.
  Кин отбила мой меч и нанесла удар второй рукой в туловище, но я успел слегка отклониться и подставить нож. Мощный удар сушит руку, но я все же умудряюсь разорвать дистанцию.
  Наверное, я зря решил сменить меч на нож, так как с ножами я хоть как-то мог сопротивляться девушке.
  - Уже понял? - отскочив от меня на безопасное расстояние, спросила Кин
  - Да, - не стал отрицать очевидное.
  - Запомни, никогда не бери в руки оружие, с которым не умеешь сражаться. Так ты можешь навредить и себе по незнанию, - начала пояснять мою ошибку девушка. - Ты учился бою с помощью ножей, а не с мечом и ножом. Из-за того, что ты пользуешься мечом, как ножом, вся проблема. Меч длиннее и тяжелее, чем ты привык, и атаковать им надо иначе. С доспехом хоть не промахнулся, он действительно подходит для тебя. А теперь покажи, для чего тебе эта перчатка, - Кин указала на мою левую руку.
  Вложив меч в ножны, я взял нож правой рукой, а левой сделал движение, что показал мне мастер. С первого раза не получилось, но это меня не смутило, и я повторял раз за разом, пока не вышло, так как я хотел.
  - Любопытно, - прокомментировала появление когтей на перчатке девушка. - Но не более. Тут ситуация схожая с мечом. Элрен, ты же все равно не умеешь биться столь экзотическим оружием. К чему все это?
  - Поверишь, если скажу, что просто захотелось? С детства мечтал о чем-то подобном, - не говорить же ей, как я сглупил, да и о том, что я могу не только огонь создавать, Кин лучше не знать.
  - Глупо, - тихо обронила она. - Мне не научить тебя сражаться с этим оружием, так что придется изучать все самому.
  Эх, а я так надеялся на ее помощь.
  - А спарринг партнером согласишься быть?
  - Да, конечно, - кивнула Кин головой.
  - Тогда, пожалуй, продолжим, - я не стал доставать меч и решил использовать перчатку вместе с ножом.
  Раз так сглупил, то надо приложить все усилия, чтобы научиться сражаться таким образом. Никогда не был настолько упертым, но тут прямо как заело на этой мысли.
  Ножом отвожу один меч, перчаткой с когтями хватаюсь за лезвие другого. Хм, не ожидал, что она будет достаточно прочной, чтобы я без особых усилий мог это проделать. Задумался - за что и поплатился, пинком ноги меня откинули в сторону.
  - Много думаешь, - тихо произнесла Кин, и мне пришлось уворачиваться от следующего за этим удара клинком.
  Еще одним перекатом ушел в сторону и, оттолкнувшись от земли, сблизился с Кин. Девушка оказывается быстрее меня и серией ударов заставляет увеличить дистанцию между нами.
  М-да, если бы не новый доспех, то на мне было бы уже несколько порезов, а так отделался одними синяками. И ведь понимаю, что Кин еще сдерживается, но что-то не дает мне отступить.
  Достаю метательные ножи и с одной руки метаю их в сторону девушки. Я все равно не умею точно бросать такие ножи, так что они послужат отвлечением. Сблизился и пытаюсь сделать подсечку, но мой маневр разгадывают, и прыжком Кин избегает атаки. Пока еще она в воздухе, бью ножом по мечу, отводя его в сторону, рукой же, как клинком целюсь в ее живот.
  В следующий миг мир переворачивается, и я осознаю себя валяющимся на земле, а в опасной близости от горла находятся лезвия мечей.
  - Медленно, - холодно смотря на меня, сказал Кин. - Но молодец.
  Девушка убрала мечи, и я заметил, что ее куртка имеет разрез сбоку, которого раньше не было. Все же я успел хотя бы зацепить ее за одежду.
  - Спасибо за спарринг, - я отряхнул пыль с одежды и пошел подбирать метательные ножи.
  - Больше тренируйся самостоятельно и, может, когда-нибудь сможешь меня достать, - впервые на моей памяти девушка ухмыльнулась мне.
  - Хорошо, но до этого еще долго.
  - У тебя есть задатки, так что все возможно. Кстати, Нейро просил найти тебя, чтобы обсудить детали миссии, - сделав вид, что только что про это вспомнила, девушка вышла с площадки.
  - Постой, и ты лишь сейчас это вспомнила? - я быстро собрал свои вещи и поспешил за Кин.
  - Да, - девушка посмотрела на меня кристально честными глазами.
  Я даже не нашелся, что сказать на это, и молча последовал за ней.

 

***

  Когда мы все собрались, Нейро рассказал, что в этот раз мы будем охотиться на определённого монстра. В сети его называли кейдзу.
  Монстр передвигался на четырех лапах. Имел черный окрас, и на его коже было множество чешуек, похожих на драконьи. Шкура кейдзу могла выдержать довольно сильные удары, и из-за этого его было не так просто убить. На спине располагалось несколько наростов, которые могли выстрелить шипом в произвольном направлении. Своими огромными челюстями этот монстр мог с легкостью перегрызть металл. И при всем этом монстр относился к Е рангу, так как не обладал никакими опасными способностями.
  Самым ценным в монстре была его слизь, которая выделялась из пасти и могла растворить органику в однородную массу, и шипы на спине. Именно на эти части и был заказ.
  Так как срок моего контракта подходил к концу, решили не брать много миссий и сделать те, цели которых находятся неподалеку.
  Спустя полчаса мы отправились в путь.
  Нейро знал, где примерно обитают эти монстры, и поиск не занял много времени. Да уж, если бы я увидел кейдзу в темноте, то постарался бы обойти его стороной. Но сейчас, да еще и с командой, это было не так страшно.
  - Повезло, тут только одна особь, так что будет легче, - сказал Нейро, пока мы из укрытия следили за монстром.
  - Тогда начнем. Мне не терпится вернуться обратно, - нетерпеливо произнес Дитч и достал свой арбалет.
  По кивку лидера команды мы все сорвались с места.
  Дитч без промедления выстрелил в заднюю лапу кейдзу. Арбалетный болт взорвался, и липкий состав приклеил лапу монстра к земле. Тот попытался вырваться, но состав хоть и затрещал, но пока держался. Это дало время, чтобы я и Кин оббежали монстра по бокам. Нейро встал перед монстром, замахнувшись своим мечом.
  Мы не успели приблизиться к противнику, как в нашу строну выстрелили шипы, а Нейро пришлось отпрыгивать в сторону, так как монстр вырвался. Кин с легкостью уклонилась от шипов, а вот мне не повезло, и два шипа попали в ногу. Хорошо, хоть броня выдержала, и они не впились в мое тело, но синяки все равно будут.
  Нейро отбивал атаку лапами в сторону и одновременно старался, чтобы монстр не приблизился достаточно близко, чтобы ухватить его челюстями. Дитч в это время вставлял новый болт в арбалет. Кин и я, не сговариваясь, вместе подбежали к монстру и почти одновременно ударили каждый со своей стороны.
  Мечи девушки высекли лишь искры из шкуры кейдзу. Я же, понимая, что моим ножом монстру не повредить, напитал его огненной энергией, от чего в момент контакта он вспыхнул и оставил пылающую борозду на боку противника.
  Кейдзу рыкнул и отвлекся от Нейро, устремив свой взгляд на меня. Раньше я бы испугался, но сейчас я чувствовал азарт битвы и, перехватив нож другой рукой, успел вытащить меч до того, как монстр прыгнул на меня.
  Отталкиваюсь от земли и проскакиваю под монстром, оставив на его шкуре длинный порез. Как оказалось, брюхо у кейдзу не так хорошо защищено, как все остальное.
  Пока я занят с монстром, Нейро читает какое-то длинное заклинание. И если я прав, сейчас будет что-то связанное с ветром. Хотя я могу и ошибаться, так как мало знаю по этой теме.
  Уже разворачиваюсь к кейдзу, чтобы снова его встретить атакой, как одновременно происходит несколько вещей. Кин применилат свой дар управления животными. Ей удалось немного сбить монстра с толку, и он резко остановился и затряс головой, как будто что-то смахивал с головы. Дитч наконец-то прицелился и выстрелил в нашего противника. Болт взорвался рядом с кейдзу, отчего монстр немного подлетел над землей. И в этот же момент Нейро закончил читать заклинания и ударил ногой по земле. В следующий миг под монстром вырастают каменные пики, и он при падении насаживается на них.
  Кейдзу еще пытается вырваться, но с каждым движением только глубже себя насаживает на пики. Я и не знал, что с помощью магии можно создать настолько прочную каменную ловушка, которая могла выдержать вес такого монстра. Может, поэтому Нейро так долго и читал заклинание?
  После мы быстро собрали все ингредиенты и отправились назад.
  Конец недели я помнил урывками, так как Дитч уговорил команду, что мой уход надо отпраздновать, и Нейро уже не мог возражать против подобного. Впервые в жизни я так веселился и мало того - напился. Как же мне было плохо поутру, не передать.
  Но все когда-нибудь заканчивается, кончился и срок моего контракта. Пора возвращаться домой.
  
  
  Глава 10
  
  Вот уже две недели, как я хожу на учебу. Все так привычно и в то же время нет.
  Родителям я рассказал, что все время сидел в исследовательских лабораториях и не подвергался опасности. Все новые шрамы мне удалось списать на тот еще случай с огненным псом в самом начале. Все же я сделал правильно, что тогда не стремился показывать свои повреждения, и в обмане меня могут уличить только доктора, но к ним я не собираюсь попадать.
  Доходы, что получил, будучи охотником, я перевел на счет неизвестный никому из моих близких, иначе пришлось бы объяснять, откуда набралась такая сумма за столь непродолжительный срок прохождения практики.
  Вернулся я домой, когда родителей не было дома, и мне удалось припрятать броню и оружие до того, как они вернулись. На самом деле я оставил нож, объяснив, что это подарок. Я не собирался бросать тренировки, начатые с Кин, а так не придется придумывать объяснения новому хобби. Родители просто подумали, что мне нравится, как выглядит со стороны танец с ножами, и не имели ничего против этого.
  Да, порой отдаленность родителей от меня может помочь и в таком деле.
  Несмотря на довольно большой срок, ядра еще продолжали поглощаться, отчего я порой чувствовал приступы жара и боли, но и они постепенно проходили. Вообще странно, что это происходит. Видимо, ядра как-то физически влияют на меня.
  Но самым главным было то, что Алистер обещал скоро приехать в гости и показать рабочий прототип.
  Эх, друг ведь занят своими разработками, а я уже больше года ничего не создавал. Только Пак довольно чего-то делает в углу.
  Кстати про него, теперь он стал бояться разозлить меня еще больше после демонстрации созданной мной молнии. Странное создание - огня он не так сильно боялся.
  Остальное свободное время я уделял тренировкам с ножом и изучением печатей, наложенных на мою броню. Никогда не видел такой тонкой и мастерской работы. Тут одна печать переходила в другую, и создавался своеобразный узор из магических символов. Действительно, мне повезло заказать работу у мастера своего дела.
  В университете ничего не изменилось. Ко мне все так же относились, как к недостойному внимания, и меня это полностью устраивало. Лишь бы не было этих вспышек агрессии, которые стали в последнее время посещать меня. Я никак не мог понять, что со мной происходит, ведь раньше я реагировал на все менее эмоционально.
  Разрядку приносили лишь тренировки и изучение своего дара.
  На свои деньги купил несколько камер и чувствительных датчиков. За пару дней написал простую программу и установил все оборудование по углам комнаты. Я решил с помощью техники проверить одну свою теорию.
  Нажал кнопку на пульте, активируя запись, и стал проводить разминку, стараясь выжать по максимуму из себя. Спустя минуту я прекратил запись и стал ждать, пока программа обработает результат.
  Как только все завершилось, снова включил запись, но перед этим направил энергию из ядра по всему телу, как это делал в подземельях призрачных руин.
  Таймер отсчитал минуту, и я остановился.
  Пока программа обрабатывала полученные данные, спустился вниз и сделал себе чаю. За это время результаты были уже подготовлены.
  На первом видео не было ничего не обычного, кроме того, что я заметил, как делаю огрехи в некоторых связках, и взял себе на заметку, что их надо бы подтянуть.
  На втором же я впервые видел себя со стороны во время накачки тела энергией ядра. Значит, мне не субъективно казалось, что я двигаюсь быстрее в таком состоянии. В некоторые моменты вообще невозможно было разглядеть движения. Но в тоже время я явно видел рваность движений, как будто я перескакивал с одного режима в другой в произвольном порядке. Единственным объяснением было то, что ядра продолжают поглощаться, и скорее всего, мой темп выровняется, когда этот процесс завершиться.
  Еще одной неизвестной было то, насколько долго я могу находиться в темпе. Раньше, как я подозреваю, держался из-за того, что постоянно поглощал новые ядра, но как будет проходить этот процесс без поглощения, непонятно.
  Тяжело вздохнул и взъерошил себе волосы. Эх, было бы больше данных. Пока не могу вывести какую-либо теорию по воздействию моего дара на меня, и это выводит из себя. Нет, я, конечно, рад, что перестал быть обычным, это было даже весело, но в то же время я не знаю, как будет изменяться мой организм из-за поглощения ядер.
  И пора искать какую-нибудь школу единоборств. Хоть по этой теме и много литературы, но без наставника мне самому не разобраться. В принципе, это вообще не проблема, так как из-за всех особенностей аномалий боевые искусства в наше время переживают небывалый подъем популярности. Вопрос лишь в том, показывать ли свои способности эспера, как я сделал это с охотниками, или нет.
  М-да, столько лет надеялся, что получу способности, а теперь куча проблем из-за этого.

 

***

  На третьей недели учебы в нашу группу добавили еще одного человека. Красноволосый парень представился как Аллан Неш. Никто еще не успел удивиться новенькому, как он занял место за последней партой.
  Странный парень. Зачем он покрасил себе волосы, да еще и в такой цвет?
  Девушки сразу же стали шептаться, обсуждая новенького, а парни только недовольно поглядывали на Аллана. А все от того, что парень был в понимании большинства красавчиком, и по его движениям многие увидели, что он в хорошей форме. Оттого и реакция парней была легко прогнозируемой - большинство этим похвастаться не могло.
  Вроде бы, парень ни с кем не старался общаться, но новенького на перемене обступили со всех сторон, пытаясь вызнать, кто он такой.
  Меня это не касалось, так что я не обращал на него внимание. Это происходило до тех пор, пока я не стал встречать Аллана почти везде. Вроде, он только зашел за угол, и я уже вижу спустя минуту его в другом месте. И так несколько раз подряд.
  Неудивительно, что таким образом он натолкнулся на Эрика, который очень ревностно относился к своему месту лидера в группе, и ему не понравилось обильное внимание, уделяемое новичку.
  Мне как раз не повезло оказаться на пути Эрика и его компании, и, как это ожидаемо, меня оттолкнули в сторону. Моих навыков уже хватало, чтобы не упасть, но я старался не выделяться, поэтому упал на пол. Лучше пусть все думают, что я неуклюжий, чем заподозрят что-то другое.
  Аллан же, до этого относившейся ко всему без интереса, посмотрел на Эрика с явной брезгливостью, отчего тот еще больше закипел. А если Эрик злится, то, значит, будет очередной пожар.
  - Эй, новенький, пойдем выйдем, - с самодовольной улыбкой сказал Эрик, встав прямо перед Алланом.
  Новенький пожал плечами и молча встал, без каких-либо пререканий согласившись выйти.
  Убедившись, что на меня никто не смотрит, я встал и как можно незаметнее отошел подальше от группы поддержки Эрика. Хотел уже пойти дальше по своим делам, но любопытство пересилило, и я, так никем и незамеченный, пошел следом за парнями.
  Эрик вел Аллана в очень удобный для меня закуток. Примечательно это место было тем, что на небольшом отдалении была площадка, удобная как раз для незаметного наблюдения за парнями. Об этом месте мало кто знал, а я в свое время изучил почти все планы зданий на территории университета, чтобы потом искать пути отхода и избежать встречи с Эриком.
  С такого расстояния я не мог расслышать, что именно они говорят. Но было видно, что Эрик как всегда выставляет в себя роли самого крутого парня на районе. Смешно смотрится все это со стороны, особенно когда не касается лично тебя. Раньше Эрик казался мне опасным парнем, с которым лучше не связываться, сейчас же он был в лучшем случае назойливой помехой, от которой так просто не избавиться.
  Эх, чем больше я анализирую свое поведение и мышление, тем больше понимаю, как сильно я изменился за это время.
  Аллан же удивил своей реакцией на речь Эрика. Красноволосый парень показательно зевнул и прислонился к стене, как будто собирался прямо здесь и заснуть.
  А новенький - смельчак.
  Следующие события были очень необычными и интересными.
  Эрик отдал какую-то команду, и двое из его группы подскочили к новенькому, чтобы, скорее всего, пару раз ударить, но у них ничего не вышло. Парни просто промахнулись.
  Наверное, им было невдомек, что произошло, но не мне. За время пребывания в рядах охотников я немного научился отслеживать быстрые движения противника, иначе рискуешь в любой миг пропустить атаку, и этот навык пригодился в данной ситуации. Аллан, который до этого момента выглядел сонным, в один миг сбросил сонливость и легко ушел от атаки парней, слегка подправив их движения, от чего парни ударили друг по другу, на что с непониманием смотрели на остальных.
  Все было проделано быстро и профессионально. Становится интересно, даже жалко, что не слышу, о чем они говорят.
  В это время на Аллана набросилось еще несколько человек, но он все так же легко уворачивался и незаметно для остальных делал так, что все его противники мешали друг другу и сталкивались.
  Эрик все же не выдержал и создал в своей руке огонь. Теперь драка переходила на новый уровень. Если раньше никто не применял способности, то сейчас правила менялись. Теперь все из окружения Эрика либо активировали свои способности, либо стали читать заклинания.
  А, кстати, новенький - эспер или маг?
  - Странные у вас методы приветствия, - вдруг раздался голос за спиной.
  Я резко развернулся и даже не заметил, как в моих руках оказался нож. Его я в последнее время постоянно ношу с собой, как-то неуютно становится без оружия.
  - Ух ты, какая интересная вещь, - восхищенно воскликнул Аллан Неш.
  Я в шоке смотрел на красноволосого парня. Глаза меня не обманывали, и это действительно был новичок, но кто же тогда дрался с Эриком и его парнями?
  Для проверки быстро посмотрел назад так, чтобы не выпускать Аллана из вида, и убедился в том, что там точно такой же Аллан с легкостью уходит от нападений парней.
  - Моя способность - создание двойников, - подмигнул мне новенький, когда заметил мои манипуляции. - Согласись, очень удобная способность.
  - И зачем ты мне это говоришь? - настороженно спросил я.
  - Мне просто стало интересно, кто за нами наблюдает, вот и решил поговорить. Тем более, все равно рано или поздно о моей способности стало бы известно. Да и ты не так прост, - кивком головы показал на нож в моих руках. - И я видел, что ты мог легко уклониться, когда тебя толкнули, и не упасть. Зачем ты это сделал?
  - Чем безобиднее себя ведешь, тем меньше к тебе пристают, - выдал ему такую версию произошедшего. Все равно, раз он такой наблюдательный, мне не скрыть свои возможности, но хотя бы меня так сложнее заподозрить как эспера.
  - Да? - Аллан очень удивился моим словам. - А мне никогда такого не удавалось. Всегда появлялись похожие на этого парня, - кивок головы в сторону Эрика. - И чем я им так не нравлюсь?
  - Потому что ты угроза их лидерству, наверное, - я уже несколько успокоился, но нож еще не убирал.
  - Да? - было видно, что парню раньше такая мысль не приходила в голову. - Я же ни на что не претендую.
  - Честно, ты слишком красивый для большинства парней, учащихся здесь, и девушки слишком уж активно уделяют тебе внимание.
  - Никогда не замечал, - искренне ответил Аллан.
  - Ну, нельзя же быть настолько наивным! - в свою очередь возмутился я.
  - Можно, - с видом, как будто делится какой-то тайной, зашептал новенький. - Девушкам это нравится, - и широко улыбнулся.
  - И зачем разыгрывать комедию? - не знаю почему, но парень все меньше и меньше вызывает у меня чувство угрозы.
  - Так веселее, - Аллан заразительно рассмеялся. - Пора прекращать это.
  Новенький посмотрел в сторону потасовки, и я тоже перевел свой взгляд туда. А там все уже вовсю использовали свои способности, не заботясь о шуме, что они создавали. М-да, у Эрика, видимо, голова вообще перестала соображать. И так слишком много за ним и его бандой нарушений, тут уже ни какая протекция не поможет, особенно если будет нанесен существенный вред строениям университета. А к этому как раз все и шло.
  Пока я обо всем этом думал, Аллан на чем-то сконцентрировался. Тут я заметил, как за спиной парней появляется еще пять копий новенького, которые без промедления нападают на не ожидающих этого Эрика и его команду.
  Если раньше Аллан просто уклонялся от атак, то сейчас он и его копии показывали, что драться он тоже умеет. Несколько минут спустя все, кроме новенького, валялись на земле и стонали, не в силах подняться.
  Копии убедились, что все получили сполна, и спокойно разошлись каждый в своем направлении.
  - Так-то лучше, - довольно потер руки Аллан. - Порой все забывают, что кроме владения способностями, надо уметь драться.
  - А где ты так научился двигаться? - я уже убрал кинжал, так как по Аллану было видно, что он неплохой, в принципе, парень и не настроен агрессивно.
  - Думаю, сам понимаешь, что недостатка в спарринг партнерах у меня нет, - весело ухмыльнулся он. - А так всю жизнь чему-то учился. Кстати, а ты не знаешь каких-нибудь хороших школ боевых искусств?
  - Сам ищу подходящую, - признался я.
  - Это здорово, - почему-то обрадовался Аллан. - Значит, можно вместе искать!
  - Я не против, - пожал плечами на такое заявления. Все равно собирался в ближайшие дни этим заняться. - Элрен Навар, - представился я, протягивая руку.
  - Аллан Неш, - парень с готовностью протянул свою, и мы пожали руки. - Рад знакомству.
   
  Аллан Неш
   
  Наконец-то закончилась это долгая поездка, и я теперь могу размяться. Как же я не люблю ездить на автобусах - душно, шумно и долго. Но, к сожалению, денег на большее у меня не было.
  Отец как обычно после очередной проделки ограничил меня в деньгах, а после отправил в другой город, чтобы по его словам 'не разжигал огонь'. И вот в очередной раз я покидаю свое учебное заведение и отправляюсь в другое, подальше от прошлого.
  В нынешнем небольшом городке располагался Рехольский университет, который в принципе был довольно престижен. И этот выбор несколько сбивает меня с толку - здесь я как раз мог навести куда больше шороху, чем в предыдущих местах.
  Эх, ладно. Теперь надо найти квартиру, которую для меня снял отец и можно будет отдохнуть.
  На следующий день я пошел изучать город. Благо приехал сюда в выходные и на учебу только завтра. И зачем мне это учеба вообще сдалась?
  Городок оказался небольшим, но довольно приятным, на мой вкус. Не было обильной застройки как в крупных городах, и наличие зеленых зон говорило только в плюс этому месту. А сколько тут было девушек еще не знакомых со мной! Это обстоятельство требует срочного вмешательства!
  Ну да ладно, думаю, еще успею тут повеселиться. И, довольно улыбаясь, я продолжил исследовать город.
  Вот и понедельник - пора на учебу. Так лень идти, что уже подумывал создать клона, но все же посчитал, что лучше пойти самому. Первое впечатление очень важно для новичка, а уж создавать нужное впечатление я умею.
  Как раз для создания нужного образа очень помогло, что я не приехал сюда в первые дни учебы. Иначе, я бы затерялся на общем фоне, и пришлось проводить дополнительную работу, чтобы меня заметили, а это так хлопотно.
  Поэтому входим в двери и, бросив на аудиторию внимательный взгляд, замечаю, что последняя парта свободна и без промедления сажусь за нее. Вот так!
  Стараюсь не показывать заинтересованность в происходящем, но замечаю, как все время от времени посматривают на меня, а девушки уже начали шептаться. Теперь главное спокойно просидеть лекцию, а дальше любопытство подвигнет их к действию.
  Ну что я говорил! Стоило только преподавателю выйти, как меня тут же обступили со всех сторон и начали задавать разнообразные вопросы. Хех, они думают, что в этом оригинальны, но как я убедился на практике вопросы почти всегда одни и те же. Поэтому у меня уже были готовы ответы на все их вопросы, а после того, как они нашли подтверждения моим словам, то интерес ко мне стал еще более сильным.
  В свое время пришлось поработать на соответствующую репутацию, и теперь эта репутация работала на меня.
  На следующей перемене я вырвался из этого окружения и, забежав в первое попавшееся свободное помещение, создал несколько клонов, отправив их изучать местность и знакомиться со студентами.
  Сам же я отправился на крышу. Погода стояла замечательная, и я хотел немного вздремнуть. Все равно я остаюсь на связи с клонами и, в конечном счете, ничего не упущу. Очень удобная способность для такого лентяя как я. Тем более они не могут перечить моим приказам.
  Проснулся я в тот момент, когда к одной из моих копий пристал какой-то парень. О, это, наверное, местный заводила и авторитет в одном лице! В принципе ожидаемо. И ведь главное в первый же день решил поставить новичка на место, рассказав ему как не надо поступать. Обычно до этого события у меня примерно неделя, но раз так произошло, то грех этим не воспользоваться.
  Я даже решил сам посмотреть на представление со стороны, все же информация, переданная через копии не совсем то же самое, если бы я видел это сам.
  Пока я искал подходящее место, моей копии уже начали показывать кто тут царь горы и кто, по мнению этого парня, не имеет права поднимать свою голову и вообще зря вышел из песочницы, в который был раньше закопан. Мои копии обладали тем же сознанием, что и я, так что на эту речь клон показательно зевнул, продемонстрировав как все это скучно.
  Как я и думал, это выбило заводилу из себя. Тем более все это происходило при его дружках и если он никак на это не отреагирует, то уронит свой авторитет в их глазах. Он отдал команду своим друзьям и двое попытались напасть на клона, но оказались слишком медленными, чтобы сделать это.
  В принципе при сильных повреждениях клон бы просто развеялся, но знать им о таком не обязательно. Поэтому я и люблю проводить уклонения и заставлять противника ошибаться.
  Спустя некоторое время на мою копию пыталось напасть сразу всей толпой, но они больше мешали друг другу. Акцент несколько сместился, когда у заводилы в руках появился огонь, а так как он не читал заклинания, то парень - эспер.
  Я же в это время как раз нашел нужную площадку для наблюдения за всем этим. На удивление я был здесь не один. Не особо скрываясь за дракой, наблюдал незнакомый мне темноволосый парень в форме университета. Ах, да он же мой одногруппник! Вроде припоминаю такого в аудитории.
  - Странные у вас методы приветствия, - решил я обозначить свое присутствие.
  А парень меня удивил. Стоило мне только начать говорить, как он резко развернулся и чуть сместился в сторону. При этом в его руке откуда-то появился нож. Присмотревшись, я понял, что это не массовая работа, а оружие, сделанное на заказ. Как интересно!
  - Ух ты, какая интересная вещь, - не скрывая восхищения, воскликнул я.
  Подержать бы его в руках, но по настороженному виду парня было понятно, что он мне этого не даст сделать. Одногруппник в это время с удивлением смотрел на меня, и быстро бросив взгляд на потасовку, в которой развлекался мой клон, вернул свой взгляд ко мне.
  - Моя способность - создание двойников, - подмигнул ему, чтобы сбросить напряжение, витающее в воздухе. А он забавный. - Согласись, очень удобная способность.
  - И зачем ты мне это говоришь? - настороженно спросил он.
  - Мне просто стало интересно, кто за нами наблюдает, вот и решил поговорить. Тем более, все равно рано или поздно о моей способности стало бы известно. Да и ты не так прост, - кивком головы показываю на нож в руках парня.
  Тут мне один из клонов кинул фрагмент воспоминаний, где видел действия этого парня. Возможно, здесь и не будет скучно как в других местах. Странный одногруппник, со сделанным на заказ ножом, вызывал во мне любопытство. Люблю разгадывать тайны.
  - И я видел, что ты мог легко уклониться, когда тебя толкнули, и не упасть. Зачем ты это сделал?
  - Чем безобиднее себя ведешь, тем меньше к тебе пристают, - выдал он мне такую версию произошедшего.
  - Да? А мне никогда такого не удавалось. Всегда появлялись похожие на этого парня, - кивок головы в сторону Эрика. - И чем я им так не нравлюсь?
  - Потому что ты угроза их лидерству, наверное, - ответил мне одногруппник.
  А парень правильно мыслит! Может, и правда я всегда из-за этого вызываю их агрессию?
  - Да? - тут же озвучил свои мысли. - Я же ни на что не претендую.
  - Честно, ты слишком красивый для большинства парней, учащихся здесь, и девушки слишком уж активно уделяют тебе внимание.
  - Никогда не замечал, - как можно искренней ответил я. Не говорить же, что в этом и есть вся суть устроенного мной действия.
  - Ну, нельзя же быть настолько наивным! - возмутился он на мои слова.
  - Можно, - подойдя чуть поближе, доверительно зашептал я. - Девушкам это нравится, - и широко улыбнулся.
  - И зачем разыгрывать комедию? - менее насторожено спросил он.
  - Так веселее, - сказал и заразительно рассмеялся. - Пора прекращать это.
  Я отвлекся на потасовку и подошел поближе, чтобы лучше видеть. Хм, что-то я увлекся разговором, так моего клона того гляди и прибьют! А парни либо без башенные, либо тупые - столько шума создают, да и свои способности во всю используют. И, несмотря на все это, они так и не смогли попасть по моей копии. Так даже не интересно! Пора прекращать представление.
  Я сконцентрировался. Быстро достучался до своих копий, приказав им идти к месту драки и зайти парня со спины. Они слишком увлеклись нападением всей толпой на одного и даже не смотрели по сторонам - за что их и следует наказать. Как только выдается удобный момент, отдаю приказ к нападению, и мои копии без промедления атакуют студентов.
  Несколько минут спустя все валялись на земле и не были в силах подняться. Будут знать, как на меня наезжать!
  Убедился, что они все получили сполна, отправил свои копии обратно, пускай дальше работают на мою репутацию.
  - Так-то лучше, - довольно потер руки. - Порой все забывают, что кроме владения способностями, надо уметь драться.
  - А где ты так научился двигаться? - живо заинтересовался одногруппник, который все это время стоял рядом со мной.
  Неужели родственная душа?! Как мне повезло!
  - Думаю, сам понимаешь, что недостатка в спарринг-партнерах у меня нет, - весело ухмыльнулся я. - А так всю жизнь чему-то учился. Кстати, а ты не знаешь каких-нибудь хороших школ боевых искусств?
  - Сам ищу подходящую, - признался он мне.
  - Это здорово! - обрадовался я. Это лишь подтвердило мое предположение - Значит, можно вместе искать!
  - Я не против, - пожал плечами парень. - Элрен Навар, - представился он, протягивая руку.
  - Аллан Неш, - с готовностью ответил я, протягивая свою. - Рад знакомству.

 

***

  Если я хотел быть незаметным, то не надо было связываться с Алланом, но сожалеть об этом уже поздно. Необъяснимым для меня образом он привлекал к себе очень много внимания, и из-за того, что он вдруг решил подружиться со мной, на меня тоже стали все смотреть. Прямо неуютно как-то.
  После той стычки Эрик больше не приставал к Аллану, но это не мешало ему бросать злобные взгляды в сторону новичка. В свою очередь Аллан никак не комментировал их драку и вообще вел себя, как ни в чем не бывало.
  Постепенно накал страстей и ажиотаж к новенькому спали. Нет, за ним так же бегали девушки, но уже не такими толпами, как раньше. Самое странное, что и часть парней тоже была в числе фанатов Аллана, но это, скорее всего, объясняется спортивными успехами новичка. Как я узнал позднее, красноволосый парень еще в школе и в другом университете, в котором учился до этого, был выдающимся спортсменом. И в определенных кругах Аллан довольно знаменит.
  И теперь этот парень везде таскается со мной. Но больше всего раздражают идущие за нами по пятам девушки, которые стараются делать это незаметно. Так мало того, они еще и способности используют.
  - Тебе это не надоедает? - когда мы выходили из университета, спросил у Аллана, показывая на девушек.
  - Это весело, - все с такой же улыбкой ответил он.
  Вообще я заметил, что Аллан либо спит, либо улыбается чему-то. И еще я не уверен, что со мной идет не двойник, а оригинал. На прямой вопрос Аллан лишь загадочно улыбается и переводит тему.
  Наконец-то наступил тот день, когда приезжает Алистер. Я так давно не видел друга вживую и столько всего ему хочу рассказать. И да, я решился рассказать ему правду про меня и мои способности. Он единственный, кто все это время поддерживал меня и относился как к другу, поэтому я не могу скрывать от него такую тайну.
  Я встретил Алистера в аэропорту, и мы поехали ко мне домой. Размеры дома позволяли разместить намного больше людей, чем здесь проживает, да и родители были не против. Удачным моментом было то, что их вызвали на работу, и пару дней они точно не появятся.
  - Давай рассказывай, как живешь здесь, - как только мы разместились в свободной комнате, сказал Алистер.
  - Ну уж нет, я давно ждал, когда ты покажешь рабочий прототип своих ботинок. Так что сначала это, а уж потом все остальное, - мне было немного страшно так сразу все рассказать, и я придумал, как немного потянуть время.
  - О да. Это нечто, - Алистер с энтузиазмом полез в свою сумку и скоро достал из нее все необходимое.
  Мы вышли на задний двор, и уже там мой друг окончательно все собрал.
  - Вот смотри, - начал рассказывать Алистер. - Реактивные ботинки ты уже видел по чертежам, я их немного доработал в плане дизайна и облегчения веса. На руки надеваем перчатки, с помощью которых можно регулировать работу ботинок. Пока еще не придумал, как обойтись без них, но и так работает.
  - А чем запитываешь? - спросил я, с любопытством рассматривая рабочий прототип.
  - Не удивляйся, но энергией земли. Мне один знакомый маг нанес несколько печатей сбора энергии, и теперь непродолжительное время ботинки вполне рабочие.
  - А почему не воздуха?
  - Сам удивился, но энергия воздуха оказалась очень непостоянной, и именно из-за этого все предыдущие попытки срывались, - с готовностью ответил Алистер.
  - Можно было и догадаться, - согласился я с его решением. - Мы столько раз бились с проблемой, но не пытались зайти с другой стороны.
  - Вот и я о том же. Слишком сильная ассоциация полета с воздухом, чтобы взять землю. Но не это главное. Я смог запитать ботинки еще и от разлитой энергии мира, наподобие того как работают бытовые приборы.
  - Сколько же ты на эти печати денег потратил? - ужаснулся я, так как мог себе представить, каких это могло стоить денег.
  - А вот нисколько, - с радостной улыбкой ответил Алистер. - Нашел еще одного энтузиаста-мага, который с готовностью решил помочь взамен, что ему одному из первых достанется рабочий прототип в случае удачи.
  - Давай уже показывай, а то я начинаю думать, что ничего не работает, - поддел слишком уж довольного друга.
  - Смотри, - Алистер улыбнулся и нажал что-то на перчатках.
  Как только он проделал ряд манипуляций, его приподняло над землей. И уже это был успех, раньше и такого не получалось. Сделав медленно несколько кругов на высоте полуметра, Алистер плавно опустился на землю.
  - Пока так, но начало положено.
  - Поздравляю, - я был искренне рад за друга.
  Когда мы вернулись в дом, я поставил чай и достал домашнего печенья. Алистер тоже их очень любил. Спустя несколько минут мы разговаривали в гостевой комнате.
  - Я бы хотел тебе кое-что рассказать, - прервал наш разговор Алистер.
  - Слушаю.
  - Благодаря этим опытам я выяснил, что до этого мою способность неправильно классифицировали, - отставив кружку в сторону, сказал он.
  А это уже интересно. Если лет пятнадцать назад могли ошибаться, то сейчас благодаря новым тестам ошибок в определении способностей не было. Или, по крайней мере, мы о них не слышали. А тут такая новость от Алистера.
  - Оказывается, мой дар не в левитации, а в управлении гравитацией.
  - Давай, продемонстрируй, - я протянул другу ложку.
  Алистер положил ее на ладонь и сосредоточился. Спустя несколько секунд ложка поднялась над рукой и вскоре была на расстоянии приблизительно сорока сантиметров от нее.
  - Это еще можно объяснить возросшими способностями левитации, - прокомментировал я увиденное.
  - Я тоже сначала так подумал, - согласился со мной Алистер. - Но смотри.
  После его слов ложка начала вращаться, а спустя миг сжалась в один комок.
  - Воздействие не с одной стороны, а сразу с нескольких. И это точно не связано с облегчением веса, - гордо сказал Алистер.
  - Похоже, ты прав, - потрясенно ответил я.
  Как оказалось, не только я хотел поделиться новостью с другом, но и он смог меня удивить.
  - Мне тоже есть, что тебе рассказать, - решился я все рассказать.
  Я вытянул руку вперед, и по ней заплясали искры, которые спустя миг соединились в молнию.
  - Ты стал эспером? - удивленно выдохнул Алистер.
  - Да, но это не все.
  Молния исчезла с моей руки, и вместо нее заплясало пламя. Пока Алистер с интересом смотрел на это, я сам пристально изучал мое пламя. Мне показалось, или у него появляются синие искры?
  - Удивительно, контроль двух разных энергий. Как у тебя проявился этот дар?
  - Не двух, - я направил энергию ветра в руку и в ней закружился вихрь воздуха. - А способности у меня появились после той истории с огненными псами.
  По какой-то причине я не хотел говорить, как именно получаю способности. Уже достаточно того, что я продемонстрировал контроль нескольких стихий - это уже немало.
  - Я, конечно, читал, что в самом начале способности проявлялись из-за эмоциональных потрясений, но чтобы сейчас не могли так долго определить их...
  - А сам-то, - ухмыльнулся я. - Вдруг стал контролировать гравитацию.
  - Тоже верно, - весело улыбнулся Алистер.
  Его неверие в увиденное постепенно переходило в исследовательский интерес. Уж это состояние я всегда замечу у друга, тем более сам подвержен такому.
  - И на каком уровне, как ты считаешь, у тебя способность?
  - Сам не знаю, - пожал плечами. - Каждая способность на разном уровне. Где-то могу больше, где-то меньше. Сам понимаешь, что с такой проблемой сложно к кому-то обратиться.
  - Согласен, - кивнул головой Алистер. - Если у меня еще можно объяснить развитием способности и обойтись без больших вопросов, то у тебя все сложнее. Это же надо - столько лет считаться обычным, а тут вдруг оказаться эспером, да еще и с такими способностями! - внезапно Алистера озарила какая-то догадка. - Ты ведь поэтому и отправился к ближайшему отсюда разлому?
  - Да, - решил подтвердить его версию. - Надеялся, что там смогу натренировать свою способность в опасных ситуациях.
  - Но ведь можно было бы проще. Хотя бы медитацией.
  - Проще, может, и проще, но медитацией занимаются еще в детстве, а у меня нет нескольких лет, чтобы оттачивать свою способность, - да, так будет проще всего объяснить все, что я делал.
  - А почему родителей не попросишь помочь?
  - Не стоит, - прервал я Алистера. Я тоже думал об этом, но что-то всегда меня отталкивает от этой мысли. - Они и так сильно заняты, не хочу добавлять им забот.
  - Смотри сам, - пожал плечами мой друг. - Но все равно, я рад за тебя. Наконец-то осуществилась твоя мечта.
  - Да и ты тоже недалеко отстал, - показал на его ботинки. - Еще немного, и действительно сможешь летать. А когда станешь богатым, не забудь своего скромного друга.
  - Забудешь тебя, как же, - улыбаясь, ответил Алистер. - Ты будешь первым, кто получит их. После меня, конечно.
  - Кто бы сомневался, - засмеялся я, и мой смех подхватил Алистер.
  Что ни говори, а я рад, что у меня есть такой друг, и хоть с кем-то я поделился частью своей тайны.

 

***

  Алистер провел еще несколько дней у меня и улетел обратно. За эти дни было сделано очень многое.
  Он предложил мне с помощью нескольких переконфигурированных маноприемников отслеживать уровень способностей. У нас в итоге ничего путного не вышло, но кое-какой результат мы все же получили. Как оказалось, если я не использую способности, то и не выделяю энергии во внешний мир, что делают все маги и эсперы в независимости от своих желаний. В итоге получается, что для всех систем идентификации, которые сейчас существуют, я остаюсь обычным. Итог неоднозначный, но это может когда-нибудь пригодиться.
  Еще, вместе мы сделали наброски чертежей нескольких устройств, которые нам показались интересными в своей реализации, но это дело не ближайших дней, так что все было отложено.
  Пак, который до этого опасался подходить ко мне, полностью оторвался на Алистере. Как я смеялся, когда вся его одежда была переделана в платья, не описать. Ну, хоть теперь он понимает мое отношение к этому роботу, а то обычно смеялся надо мной.
  Но время летит быстро, и вот уже мой друг улетел.
  Все это время я не ходил в университет, но такое я легко мог себе позволить, так как ничего важного все равно не пропустил. Хотя нет, пропустил - Миар вернулась в университет.
  Что-то за всеми делами я и забыл, что большинство сверхов В и выше ранга небольшими партиями отправляют на военные учения. Слишком уж у них разрушительная сила, чтобы так просто их оставлять без присмотра.
  Странный у нас мир. Каждый день появляются новые аномалии или лезут монстры в жилые районы, а войны между странами продолжаются. Вот в такие конфликты организация 'За гранью' не вмешивается.
  Это нигде не озвучивается, но в сети можно найти записи очевидцев, как то на одном, то на другом участке происходят сражения между сверхами разных стран. Обычно все комментируют, что это постановка, и на самом деле они так тренируются. Но если проанализировать все записи, то можно прийти к выводу, что как минимум треть из них не постановка.
  Вот и Миар была обязана тренироваться вместе с военными. Этим мне и не нравилась ситуация со сверхами: пока ты достаточно слаб, ты никого не интересуешь сверх обычного интереса государства к своим гражданам, обладающим силами. Но, как только ты превышаешь определенный порог, уже становишься обязан государству.
  Несогласных работать на государство обычно не бывает, так как платят за службу очень хорошо. А о случаях отказа ничего не слышно.
  Вместе с возвращением Миар исчез Эрик и часть его прихвостней. Видимо, кроме него есть кто-то, кто достигает рамки В ранга. Ну и хорошо, хоть будет тише.
  На перемене ко мне подошел Аллан.
  - Элрен, а почему ты мне ничего не рассказывал о Миар Динот, вашей принцессе молний? - сразу же задал он мне вопрос.
  - А чего хотел? - удивился я.
  - Такая шикарная девушка, - мечтательно улыбнулся Аллан. - Ты не знаешь, у нее кто-нибудь есть?
  - Нет, не знаю, - быстро ответил я и занялся своими делами. Отчего-то его интерес к Миар мне не понравился.
  Но зря я думал, что Аллан отстанет. С его возможностями, найти Миар в университете не заняло много времени, и он даже успел с ней познакомиться.
  - Привет, Элрен, - поприветствовала меня Миар на выходе из университета.
  - Привет, Миар, - пробормотал я в ответ.
  Мы не общались на протяжении года, а сейчас снова столкнулись. Ну, как столкнулись, Аллан умудрился каким-то образом утянуть ее за собой.
  - Так вы знакомы, - догадался Аллан. - И ты молчал!
  - А ты и не спрашивал.
  - Ладно, ребята, у меня дела, а вы сами давайте, - сделав вид, что обиделся, Аллан отошел от нас. Но когда я бросил на него взгляд, он мне подмигнул. Так и знал, что все подстроено.
  - Интересный у тебя новый друг, - обронила Миар, видимо, чтобы прервать неловкое молчание.
  - Порой кажется, что его чересчур много, - выдохнув, улыбнулся я.
  - Прости меня за тот разговор, - опередив меня на пару шагов, Миар встала передо мной.
  - И ты прости. Зря я вспылил, - с облегчением произнес я.
  Еще с того момента я хотел извиниться, но не знал, как подойти к ней. А сейчас Аллан каким-то образом смог вырвать Миар из круга ее фанатов, и наконец-то мы смогли поговорить.
  Всю дорогу до дома мы перебрасывались ничего незначащими фразами, но и этого уже было много по сравнению с тем, что было раньше.
  Когда я открывал двери в дом, то увидел Аллана, выходящего из-за угла здания.
  - Ты же все подстроил, - сказал ему, пропуская парня в коридор.
  - Конечно, - не стал отрицать он. - Я разузнал все про вас и решил помочь.
  - Зачем? - я направился на кухню и поставил разогреваться чайник.
  - Глупо не разговаривать тем, кто так давно дружит, - пожал плечами Аллан, присаживаясь на стул.
  - Были причины, - ответил я после недолго молчания. Разлив чай продолжил: - Но спасибо. Я сам не знал, как к этому подойти.
  - Вот видишь, я был прав, - довольно улыбнулся Аллан. В этот момент он очень сильно напоминал кота, нашедшего сметану. - Кстати, я нашел подходящую нам школу.
  - Ты про что? - не совсем понял своего знакомого.
  - Так ты же тоже ищешь школу боевых искусств. А я наконец-то смог найти подходящего мастера. Завтра можно будет сходить к нему. Нас уже ждут.
  - Я смотрю, ты любишь все решать за других?
  - Ну, так я же помогаю, - и снова его улыбка.
  
  
  Глава 11
  
  На следующий день после учебы мы вдвоем отправились в школу боевых искусств. Но здание, в которое мы вошли, как-то не походило на школу, скорее на остановившуюся на время постройку. А все из-за того, что здание было еще не достроено и вокруг было полно мусора.
  - Ты куда меня привел? - пока еще спокойно спросил я.
  - Тебе понравиться, - только и ответил Аллан улыбаясь.
  Он вошел внутрь помещения, и я последовал за ним, чтобы не потеряться. Вокруг была одна разруха, и что-то не верилось, что здесь может быть что-то еще.
  Аллан вел меня из одного помещения в другое, мы пересекли пару коридоров и остановились у, даже на вид, хлипкого лифта. Но это не остановило Аллана, и он нажал кнопку вызова.
  Звука лифта не было слышно, и я уже подумал, что мой новый друг просто прикалывается, но вот дверь беззвучно раскрылись. Изнутри лифт был просто шикарен. Такие я видел лишь на картинках дорогих отелей.
  - А нам хватит денег оплатить занятия? - с тревогой спросил я.
  - Мастер, к которому мы идем, давний сослуживец моего отца, так что все будет в порядке, - пояснил Аллан, нажимая комбинацию кнопок.
  - И откуда ты знаешь об этом месте? И кем работает твой отец? - а ведь и правда, я как-то не задавался этими вопросами, пока лифт не тронулся с места.
  - Мой отец, - задумался Аллана. - Пожалуй, самое верное определение будет сказать, что он военный. И именно он порекомендовал это место, когда я не смог найти что-нибудь подходящее.
  Красноволосый парень хотел мне еще что-то сказать, но лифт уже прибыл. Странно, но движение лифта совсем не ощущалось, так что даже неизвестно, на каком мы этаже.
  Выйдя из него, мы оказались в шикарном холле. Сбоку стояла стойка администрации, и из-за нее приветливо улыбалась нам стройная брюнетка. Ни говоря ни слова, Аллан протянул какую-то карточку, и девушка вставила ее в приемник, считывая данные.
  - Приветствую вас в нашей спортивной школе, - с улыбкой протянула она карточку обратно.
  Интересно, у нее лицевые мышцы не болят так сильно улыбаться?
  - Вас проводят, - сказала она, и за нашей спиной появился крупный мужчина в классическом костюме.
  При взгляде на него так и возникает вопрос: 'А как вся эта груда мышц влезла в такой костюм?' Но больше всего настораживал его цепкий холодный взгляд.
  Эх, и куда я попал? Но, по крайней мере, Аллан ведет себя спокойно, а за это время я убедился в том, что ему можно доверять.
  Мужчина проводил нас по нескольким коридорам и молча показал на еще один лифт. На мой вопрошающий взгляд Аллан лишь пожал плечами и зашел в лифт. Ну, хоть гадать, на какой этаж нам отправляться, не надо - кнопка то одна.
  - Как-то тут уж все слишком сурово, - как только закрылись двери лифта, сказал я. Кстати, в этот раз точно ощущалось, что мы едем вниз.
  - И не говори, - зашептал Аллан, подмигивая мне. - Хорошо, что меня предупредили, что так и будет, а то уже бы сбежал.
  - Что-то после встречи с тобой моя тихая жизнь разрушена, - вздохнул я.
  - Зато не скучно.
  Да уж, Аллан вечный оптимист, и при всей его лени он обязательно во что-то встревает. И зачем я согласился на это?
  Выйдя из открывшего двери лифта, мы оказались в просторной, но пустой комнате. Перед нами стоял, заложив руки за спину, высокий, спортивного телосложения мужчина с проблесками седины в волосах. Высокий лоб был нахмурен, темные глаза цепко следили за каждым нашим движением, а нос, как я заметил, был несколько раз сломан.
  Не знаю вообще, почему такое внимание уделил его внешности. Может, чтобы не повстречать такого человека на улице. Мужчина внушал серьезные опасения.
  - Сын старого волка, - полу утвердительно сказал он.
  - Да, я... - все с той же веселой улыбкой ответил Аллан.
  - Мне не нужны ваши имена, - мужчина повернул голову ко мне. - Ты будешь Первым, а ты Вторым. Можете меня звать Мастером. Пошли.
  Во второй комнате по счету мы остановились, стоило только пройтись коротким коридором. Полутемное небольшое помещение больше всего напоминающее раздевалку в каком-нибудь тренажерном зале. Отдельно стоит стол, на котором лежит две стопки одежды. Чем-то напоминает ту, что на Мастере. Легкая ткань темных тонов, не сковывающая движения, у нас она несколько светлее.
  - Переодевайтесь, - бросил он и вышел за дверь.
  - Суровый мужик, - уважительно протянул Аллан.
  - И зачем я пошел с тобой? - сокрушался я в это время.
  - Зато будет весело, - привычный уже ответ от красноволосого парня. Наверное, скоро это выражение будет вызывать у меня нервный тик.
  Как только мы переоделись, сложили вещи в пакеты, которые были тут же. Из всех вещей, что тут лежали, осталась только... маска. Обычная черная тканевая маска, оставляющая открытыми только глаза. И зачем это? Я посмотрел на Аллана, но он тоже с удивлением смотрел на свою маску.
  В дверь требовательно постучались, и мы поспешили выйти.
  Мастер окинул нас хмурым взглядом и молча повел за собой. Снова череда коридоров и комнат, идущих друг за другом. Монотонность движения скрашивала наш путь, и я не заметил, как мы оказались в какой-то комнате. В ее конце было две двери.
  - Итак, правая дверь за Первым, левая за Вторым. Там ваши персональные раздевалки. Размер их небольшой, но вам хватит, - снова хмуро на нас посмотрев, он продолжил. - Та, через которую вы зашли - ведет обратно. В конце каждого занятия за вами будет приходить проводник и выводить на улицу. Теперь о последней двери, - он кивком указал на ранее незамеченную мной дверь. В отличие от встречаемых нами раньше деревянных, эта была массивной и железной. - Она ведет в тренировочный комплекс. Хочу вам напомнить, что школа реальна, и вы попали сюда только из-за того, что вам указали, как сюда попасть, и благодаря моему долгу. Но не думайте, что вас ждет послабление. Здесь обучается разный контингент людей, поэтому всех вас обязывают носить маски. Срывать маски, как с себя, так и с оппонента запрещено, - грозно бросил он. Но это было лишнее, мы и так очень внимательно его слушаем. - Здесь занимаются военные, наемники и охотники наравне с людьми, способными заплатить за обучение. В нашей школе вы можете получить все необходимые вам навыки. Но что именно вам изучать, решим на сегодняшнем занятии. Дальше уже составим каждому индивидуальную программу. И да, записи камер здесь не ведутся, так что можете не бояться за сохранность тайны своей личности. Еще, ни с кем из тренирующихся здесь вы не будете пересекаться, для этого и нужны ваши сопровождающие. Надели маски и пошли! - громко выкрикнул Мастер.
  Я хотел еще поинтересоваться, а сколько же нам будет стоить здесь обучение, но на меня так посмотрели, что я решил помолчать.
  Нам выдали две белые карточки и провели одной из них по электронному замку. После этого дверь в тренировочный комплекс открылась.
  Мы спустились еще на два уровня вниз и уже там зашли в небольшой зал. Скорее, он казался небольшим из-за обилия различной техники в нем. Большей части я даже не мог подобрать определение, но все было довольно высокотехнологичным.
  Этот суровый мужик изгалялся над нами, как только мог. Заставлял прыгать, бегать, ползти, подтягиваться, бить манекены, поднимать грузы и многое другое, о чем я даже потом не мог вспомнить. Под конец я вообще выполнял только команды, не особо соображая, что делаю.
  - Хорошо! - Мастер милостиво разрешил нам упасть на пол. Никогда не думал, что пол может быть настолько мягким. - Пейте воду, отдыха вам десять минут.
  Мы успели осушить только по одному литру воды, когда Мастер вернулся. Что-то он быстро!
  - Подъем! - приказным тоном крикнул мужчина, и я даже в таком состоянии подскочил с пола. Мастер точно был командиром раньше, таким голосом только и отдавать команды солдатам. - Второй спарринг со мной, сейчас же.
  Последние слова он прикрикнул, так как Аллан умудрился задремать стоя. Вот это навыки у парня.
  Аллан двигался быстро и, на мой взгляд, профессионально, но за минуту спарринга ни разу не смог достать Мастера. По истечении минуты мужчина провел подсечку и уронил парня на маты, следом ударив кулаком в грудь, чтобы тот не смел вставать.
  - С тобой достаточно, - бросил Мастер, вставая с пола. - Первый вперед.
  Я с опаской подходил к этому мужчине, а он в свою очередь пристально следил за мной. Замах рукой был блокирован с показательной легкостью. Удар ногой в корпус был остановлен жестким блоком, и меня повалили на пол. Я тут же подскочил и смог уклониться от удара ногой в грудь, ударил в вытянутую ногу, но мужчина ее убрал быстрее, чем я это сделал, и другой ногой ударил мне в спину. Перекатился и снова встал в стойку, внимательно следя за малейшими движениями Мастера.
  Еще несколько ударов, и я, что называется, увлекся. Стал неосознанно накачивать тело энергией из ядра и ускорился. Но самое странное, что и Мастер стал двигаться быстрее. Он что, тоже эспер? Ударил правой рукой в горло, но мне ее успели заломить и повалили на пол. Жестко зафиксированный усевшимся на меня сверху мужчиной, я не мог пошевелиться.
  - Достаточно, - бросает Мастер, вставая с меня. - На сегодня хватит.
  Мы с Алланом, не сговариваясь, облегченно выдохнули.
  - Подготовка у вас хреновая, но вы отсюда либо выйдете хорошими бойцами, либо не выйдете вообще, - кровожадно ухмыльнулся Мастер. Что-то мне стало плохо от такой улыбки. - Так как вы оба эсперы, то и методики тренировок будут соответствующие. И не бойтесь, никто не заставит вас использовать свои силы в спарринге, если, конечно, вы сами того не захотите, - в этот момент мужчина почему-то бросил взгляд на меня. - Тренировать вас буду либо я, либо люди, которым я доверяю. И тренироваться вы станете отдельно друг от друга. Все понятно?!
  На его рявк мы лишь согласно кивнули.
  - Тогда пошли вон! - еще раз крикнул на нас Мастер. - О следующем занятии придет сообщение на ваши терминалы, и только попробуйте не прийти.
  - Согласись, весело было, - улыбаясь, произнес Аллан, когда мы выбрались из этого места.
  - Странные у тебя представления о веселье, - нахмурившись, сказал я. - Чувствую, я еще об этом пожалею.
  - Зато отточишь свои способности эспера, - привел аргумент он.
  - Как давно знаешь? - я уже ничему не удивляюсь рядом с этим парнем.
  - Еще при первой нашей встрече, - не стал отрицать очевидное Аллан. - Твое право не рассказывать о себе, но я люблю помогать, - и снова его улыбка.
  - Тоже мне, помощник нашелся, - я решил смириться с новым другом как с неизбежным злом. Хотя он и вызывает у меня подозрения своей осведомленностью, но пока ничего плохо мне не сделал. - Ладно, пошли по домам.
  - Пошли, - согласился со мной Аллан. - Ох, чувствую, Мастер сломал мне ребро.
  - Тебе полезно, - позлорадствовал я.
  - Злой ты, - показательно обиделся он.
  - Ты же добрый, кто-то должен тебя уравновешивать, - в ответ я рассмеялся.
  - Да, об этом я не думал, - Аллан подхватил мой смех.
  Так мы, смеясь, ушли из этого гостеприимного места.
   
  Рит Ситер, он же Мастер.
   
  Когда мне сообщили, что наверху прошли по карточке Неша, я сначала не поверил своим ушам. Но стоило только посмотреть видеозапись, все встало на свои места. Это пришли два каких-то парня, но откуда у них его карточка? Что-то не верится, что у него ее могли украсть и тем более оказаться в этом городе.
  - Что, еще не помер? - без приветствия задал я вопрос, когда мне наконец-то ответили на звонок.
  - Не дождешься! Я еще тебя переживу! - с вызовом ответили мне.
  - Неш, а где сейчас находится твоя карточка от зала?
  - Что, сынок в своей манере пошел собственным путем? - со смехом в голосе ответил он.
  - Так это твой сын? Или опять твои шуточки?! - чувствуя, что уже закипаю, спросил у него.
  Неш, еще будучи со мной в одном отряде, всех доводил до белого каления своими шуточками, и я был очень рад наконец-то от него избавиться. Но каким-то образом старый товарищ нашел, как меня поддеть даже на расстоянии.
  - Ну да, мой, - не стал отпираться Неш. - Он искал какую-нибудь школу боевых искусств, вот я и вспомнил, что у меня есть знакомые в этой сфере.
  - А если я откажусь его учить?
  - Ситер, ты же сам знаешь, что не сможешь мне отказать, - уже серьезнее ответил мне он, прекратив свои шуточки.
  - Это место не подходит для новичков в боевых искусствах. Они могут здесь и умереть! Я не смогу все контролировать, да и не собираюсь.
  - Погоди, в смысле, они? - явно удивился Неш.
  - Значит, и ты не в курсе всего, - усмехнулся я. - Твой сын пришел еще с каким-то парнем.
  - Интересно, - задумчиво ответил старый товарищ. - Неужели сын нашел себе друга?
  - Ну, уж этого я знать не могу, - отмахнулся я от его размышлений. - Ты понимаешь, что послаблений никаких не будет?
  - Ситер, ты же меня знаешь. Я бы не послал его к тебе, если б не знал, что уж ты точно ему спуску давать не будешь.
  - Еще один Неш на мою голову, - тяжело вздохнул я. - А я так надеялся, что избавился от тебя.
  - И не рассчитывай! - рассмеялся он и бросил трубку.
  - Чертов Неш! - со злости я запустил трубку в стену, и он разлетелся на куски.
  Столько лет не напоминал о себе, что я уже успокоился и вот новая его шутка. Уж я возьмусь за его сына! Хорошо, что их приписали ко мне, а то они могли попасть в другие руки.
  Пока мальчишки спускались в лифте, я пришел в комнату встреч, и спустя несколько минут двери лифта открылись. Из него вышли двое парней. Один среднего роста и с темными волосами, ничем таким не примечательный, а второй был вылитой копией Неша в молодости, даже те же красные волосы.
  - Сын старого волка, - полуутвердительно сказал я, прервав затянувшееся молчание.
  - Да, я... - с веселой улыбкой, так похожей на улыбку Неша, начал говорить красноволосый парень.
  - Мне не нужны ваши имена, - прервал его и обратился ко второму парню. - Ты будешь Первым, а ты Вторым. Можете меня звать Мастером. Пошли.
  Развернулся и повел их в раздевалку. К этому моменту мои помощники все подготовили.
  - Переодевайтесь, - бросил я им и вышел за дверь.
  Пока они переодевались, я продумывал план своих действий. Все же, несмотря на мою нелюбовь к Нешу, срываться на его сыне я не собираюсь, но и спуску тоже давать не буду.
  Что-то они там долго. Никакой дисциплины! Постучал в дверь и наконец-то они вышли. Ничего, я еще вас научу!
  Сделав несколько кругов, чтобы сбить парней с толку я привел их в нужную секцию.
  Провел краткий инструктаж, чтобы отбить у них всякое желание пререкаться со мной и чтобы они хоть немного осознали, куда попали. Парни явно хотели задать какие-то вопросы, но я умел дать понять, что этого не следует делать. Они понятливо промолчали. Выдал им карточки-пропуска и показательно провел одной из них по электронному замку. Спустя еще несколько минут я привел их в один из свободных залов.
  Теперь-то я мог проверить их силы. Провел стандартную тренировку для спец войск, после которой парни уже чисто механически выполняли все мои команды. А ребята меня удивили, я ожидал, что они еще в первые же минуты упадут без сил. Но нет, продержались до конца. Хотя и я к концу снизил нагрузки.
  - Хорошо! - я разрешил им упасть на пол. - Пейте воду, отдыха вам десять минут.
  Проследив, чтобы они не слишком увлеклись отдыхом, я вернулся.
  - Подъем! - приказным тоном крикнул им, так как парни посмели не встать при моем появлении. Но от моего голоса и не такие подскакивали! - Второй, спарринг со мной, сейчас же.
  Последнее пришлось вообще прокричать, так как сынок Неша умудрился задремать стоя. Весь в своего отца! Даже невольно вызывает восхищение. Вот я так проделать никогда не мог, а ему удавалось и, при том, часто все сходило с рук.
  Но тем самым парень определил очередность спарринга. Красноволосый показал, что у него есть неплохая подготовка. Скорее всего, с ним занимался его отец, но без системы, и это было заметно в его движениях. Такой уровень, конечно, выше, чем у большинства, но все равно не достаточный.
  - С тобой достаточно, - бросил ему после сделанной подсечки. - Первый, вперед.
  Второй парень, в отличие от сынка Неша, подходил ко мне с опаской. Сначала он атаковал меня как-то вяло и откровенно слабо, но затем стал ускоряться, и сила ударов тоже возросла. А парень-то - эспер, знакомый с основами применения энергии ядра в рукопашном бою. Но у него вообще не наблюдается каких-либо серьезных навыков. Видно, что новичок в этом деле. В принципе, мне все стало ясно, так что я прекратил с ним играться и повалил на пол.
  - Достаточно, - сказал ему, вставая. - На сегодня хватит. Подготовка у вас хреновая, но вы отсюда либо выйдете хорошими бойцами, либо не выйдете вообще, - кровожадно ухмыльнулся им, парни аж вздрогнули. М-да, что-то не хватало мне таких ощущений - все больше нормальные бойцы попадались, чем неопытные пацаны. - Так как вы оба эсперы, то и методики тренировок будут соответствующие. И не бойтесь, никто не заставит вас использовать свои силы в спарринге, если, конечно, вы сами того не захотите. Тренировать вас буду либо я, либо люди, которым я доверяю. И тренироваться вы станете отдельно друг от друга. Все понятно?! Тогда пошли вон! О следующем занятии придет сообщение на ваши терминалы, и только попробуйте не прийти.
  Все же решил их лично тренировать. Надо будет на ребятах пару идей реализовать, а то тренировки по контракту не дают такую вольность проделать. И лучше, чтобы красноволосым занялся кто-то другой, а то, боюсь, не удержусь перед искушением и прибью пацана.

 

***

  В следующую пару дней мне пришлось развить, прямо скажем, кипучую деятельность. А все из-за Аллана.
  После того, как с его помощью я и Миар помирились, подруга детства все время хотела оказаться рядом и поболтать. Ну, хоть на этот раз ее фанаты меня не трогали, находящийся всегда рядом Аллан явно дал понять, кого он считает другом, и почему-то это многих остудило. Мне, в принципе, это было без разницы, но раз не трогают меня, то хорошо.
  За время общения с Миар я с удивлением узнал, что она хочет стать дипломатом. Сколько сил стоило, чтобы не засмеяться от этой новости, потому что я так и представил себе девушку с молнией в руках, когда с ней не хотят соглашаться. А зная вспыльчивый характер подруги, то я, скорее всего, был близок к истине.
  Аллан тоже доставал своими выходками меня, так как слишком сильно привлекал внимание к нам. Мне до сих пор было неуютно от взглядов окружающих, но теперь, когда в моем окружении постоянно находятся два идола университета, это сложно. Как-то странно было смотреть на других студентов, которые вдруг решили со мной подружиться, и ведь раньше они, в лучшем случае, не обращали на меня внимание, а чаще всего бросали презрительные взгляды.
  Алистер же на мои жалобы лишь рассмеялся, порадовавшись, что у меня все хорошо. Странное у него впечатление о моей жизни. Оставалось лишь вздыхать и идти дальше.
  Перед выходными мне на терминал пришло сообщение с неизвестного номера, но текст не оставлял сомнения в отправителе. Меня и Аллана 'приглашали' на тренировку.
  - Надеюсь, мы выживем там, - сказал я своему другу, перед тем как зайти в лифт.
  - Зато будет весело, - с улыбкой ответил Аллан. Как же меня начинает раздражать этот его ответ.
  В этот раз нас провожало сразу два человека. Потом, когда нас повели в разные коридоры я понял, почему сразу два сопровождающих. Нас не будут тренировать вместе.
  После раздевалки меня повели в тренировочный комплекс, дверь которого я открыл выданной мне ранее карточкой. Дальше новая череда коридоров, и я оказался в зале, обитом матами. С тихим скрипом за мной закрылась дверь.
  Когда глаза привыкли к полумраку помещения, я увидел Мастера, который, не шевелясь, сидел на скамейке и следил за мной.
  - Кто тебя учил пользоваться внутренней энергией, чтобы ускоряться? - вдруг задал вопрос мужчина.
  - Охотники, - не стал скрывать я. Все же эти данные можно проверить, если постараться, а то, что люди, работающие здесь, могли такое сделать, не возникало сомнений.
  - Ясно, - мужчина плавно поднялся на ноги. - Забудь об этом методе, он слишком опасен.
  - Нет, - я хоть и боялся Мастера, но лишаться такого преимущества, как усиление тела, я не буду.
  - Вот как? - вопросительно поднял бровь Мастер, и в следующий миг я валялся на полу, пытаясь вдохнуть побольше воздуха. - Не стоит пользоваться тем, что делаешь неправильно.
  - Так научите! - со злостью выдохнул я, силясь подняться с пола.
  - Хорошо, - мужчина кивнул головой и отошел от меня. - Какие у тебя способности?
  - Молния, - решил, что лучше показать что-то одно, тем более Мастер уже понял, что я эспер.
  - Возможно, будет легче, - задумчиво пробормотал он. - Садись на пол в удобную для себя позу.
  Как только я сел, Мастер продолжил инструктаж. Я должен был вытянуть обе руки вперед и, манипулируя энергией ядра, заставить на своей правой руке заплясать электрическую искорку. Так как я уже делал это не раз, то проделал это почти мгновенно.
  - Я сказал одну искру, а не несколько, - бросил мужчина, внимательно следя за моими действиями. Вроде, голос и не был угрожающим, но отчего-то я почувствовал, что в следующий раз для лучшего усвоения слов меня ударят.
  В подземельях я не особо задумывался о дозированности применения силы. Там все по большей части решалось одним ударом. Поэтому я научился выдавать свой максимум за раз, тут же условия были обратными.
  Я впервые за несколько дней проскользнул в свой внутренний мир и несколько мгновений завороженно смотрел на свое ядро. Большинство ядер монстров было уже поглощено, осталось только от того тигра с синим огнем, но, думаю, сейчас все пойдет быстрее. Странно, а почему тогда я не получил никаких новых способностей, или в этот раз самостоятельно придется со всем разбираться? В прошлые разы я использовал аналогии с тем, что представляли мне монстры, и сейчас это тоже может сработать, но не прямо же в этот момент пробовать, верно?
  Сейчас в моем ядре бурлило несколько видов энергий, и часть из них я видел впервые. Но мне пока нужна только одна, и я мысленно потянулся к энергии молнии. Я уже много раз пользовался ей, и найти молнию не составило большого труда. Ко мне устремился поток энергии, который при неосторожном обращении мог вырваться наружу, но сейчас задача стояла в другом. Я направил энергию в руку, но мысленно поставил заслон перед ней, чтобы выделить из всего этого потока лишь небольшой ручеек.
  Хотя во внутреннем мире чувство времени обманчиво, кажется, что я провел несколько часов в попытках добиться нужного результата, но, в конце концов, мне удалось выполнить требуемое.
  Я открыл глаза и увидел, что в моей руке с одного пальца на другой скачет электрическая искра.
  - Заставь ее замереть посередине ладони, - следующее указание от тренера.
  А вот выполнить его оказалось еще тяжелее. Я чувствовал, что энергия молнии жаждет движения, не знаю, каким образом, но это именно так. И заставить ее остановиться было тяжело.
  Наверное, прошло несколько часов, но я не чувствовал неудобств от столь долго сидения. Меня полностью захватила задача. Пока удавалось либо достичь короткого по времени замирания, либо у меня сбивалась концентрация, и появлялось несколько искр.
  - На сегодня хватит, - когда я уже совсем выдохся, нарушил тишину Мастер. - Направление я дал, так что тренируйся.
  Мужчина встал и, не оборачиваясь, вышел из комнаты. Я же сразу повалился на пол. Хоть раньше я и не обращал внимания на неудобства, стоило только прекратить тренировку, сразу почувствовал, как затекло тело от долгого сидения в одной позе.
  И зачем я на это подписался? Хотя да, зато весело. Эх, неужели я заразился этим оптимизмом от Аллана? Встав, я побрел в раздевалку. Еще столько дел есть, ведь не стоит забывать и об учебе.

 

***

  Предложенный Мастером метод оказался эффективнее ранее делаемых мной упражнений. Мне пришлось потратить две недели, чтобы достичь требуемого результата, но когда все получилось, я был счастлив.
  После того, как показал свое достижение Мастеру, он что-то проворчал про тугодумов и выдал следующее упражнение.
  В этот раз надо было заставить искру перескочить с ладони на локоть, потом на правое плечо, после чего на левое, снова локоть, и в конце она должна была оказаться на левой ладони. Я аж весь взмок, стараясь выполнить это задание. Насколько бы легче было заставить искру перескочить искру с одной руки на другую, но Мастер внимательно следил за мной и не допускал такого своеволия.
  Вроде бы, пришел в школу боевых искусств, пусть и какую-то особенную, но драться совсем не учат.
  С поставленным заданием смог справиться только спустя еще три недели, под конец которых я уже ненавидел это упражнение.
  Следующим этапом было заставить искру двигаться постоянно от одной руки к другой и обратно. И все это надо делать с наиболее высокой скоростью. Не знаю, чего хотел от меня Мастер, но, сколько бы я не пытался сделать быстрее, он все время говорил, что этого недостаточно.
  Радует только одно, что-то похожее делает и Аллан, так что не один я страдаю.
  Никогда не думал, что с учебой у меня могут возникнуть проблемы, но из-за постоянных тренировок со своим даром мой средний бал несколько ухудшился. Из-за этого пришлось часть времени уделить подтягиванию учебы. В это мне помогла Миар, которая, несмотря ни на что, оказалась довольно умной девушкой и легко понимала мои рассуждения.
  Подруга детства постепенно представала передо мной в другом свете. Раньше я на нее был сильно обижен, но сейчас это прошло. Да и она искренне хотела мне помочь. С другой стороны, она эспер, владеющий молнией, и осторожные расспросы дали понять, в каких моментах я подхожу неправильно к овладению способностью. До ее уровня я, конечно, не дотягивал, но уже немного продвинулся вперед.
  Очередное занятие с Мастером началось не по стандартному сценарию. Меня больше не заставляли работать с искрой.
  - Долго же потребовалось оттачивать твой контроль способности. Даже интересно, почему ты за столько времени не смог научиться управлять молнией? - я лишь мог бросать злобный взгляд на Мастера, не говорить же, что способности у меня недавно. - Так вот, теперь, когда твой контроль стал лучше, проделай с внутренней энергией то же самое, что делал с искрой, только без ее проявления. И в этот раз энергия должна течь в двух руках одновременно.
  Когда я несмело кивнул на вопрос, готов ли я, Мастер сказал мне встать.
  - Это упражнение позволяет ускорить реакцию организма эспера, и в частности твои руки должны стать быстрее, - пояснил мужчина. - Если ты все сделал правильно, то сможешь поймать все это.
  Он кровожадно улыбнулся, и в меня полетели метательные ножи. Ни о какой концентрации не может быть и речи в этот момент, и я просто попытался уклониться от опасности. Но Мастер был достаточно быстр, чтобы реагировать на каждое мое движение.
  - Противник не будет ждать, пока ты сконцентрируешься, учись всегда быть наготове.
  Мне дали всего минуту на подготовку и Мастер снова стал кидать в меня ножи.
  Через час я, весь в небольших порезах, возвращался домой. За сегодня я так и не смог научиться ловить ножи в полете.
  Только спустя четыре дня я поймал один нож из десяти. Еще чуть больше недели понадобилось, чтобы ловить семь из десяти. Вообще не представляю, как так быстро этому научиться, но Мастер смог обучить меня в довольно короткие сроки. Помимо этого, он также обучил меня метать ножи.
  - Это лишь малая стадия в постижении способов использования внутренней энергии, - дав мне немного передохнуть, Мастер стал читать лекцию. - Эсперы скапливают энергию внутри своего ядра и используют ее в своих способностях. Этим мы, кстати, чем-то похожи на монстров, которые появляются из аномалий, - мужчина ухмыльнулся. - Маги же берут энергию из мира и преобразуют для своих нужд. В каком-то роде маги намного могущественнее эсперов, но без привычной им энергии они ничего не смогут. Наша же внутренняя энергия с нами всегда. Знаешь, почему на самом деле так популярно оружие, которое использовалось в средние века?
  - Нет.
  - Эспер может усиливать себя за счет своей энергии, и если у обычного человека меч не может нести угрозы в руках против монстров, то в случае с эспером все меняется. Любой эспер, невзирая умеет ли он контролировать внутреннею энергию или нет, всегда использует ее для своего усиления. Особенно это заметно для тех, кто владеет энергией какой-либо стихии. Запомни, эспер может наделять свое оружие своей же энергией, если, конечно, оружие правильно обработано. А то бывали случаи, когда меч в руках разваливался после первого же применения.
  Пока Мастер предавался воспоминаниям, я молчал. Не говорить же ему, что я так уже делал, пусть лучше думает, что я ничего не умею.
  - Так вот, - отвлекшись от воспоминаний, мужчина продолжил говорить: - То, что ты сейчас умеешь, лишь малая часть, со временем ты поймешь, насколько малая.
  Мастер снова ухмыльнулся, и меня пробила нервная дрожь. Сейчас я с ностальгией вспоминал тренировки с Кин. Как же я ошибался, когда думал, что она надо мной издевается во время тренировок. Но куда ей до Мастера?
  - А теперь учись прогонять энергию по всему телу легким и тонким потоком, - закончил он свою лекцию.
  - А почему нельзя более мощным потоком пускать энергию? - решил задать вопрос я.
  - Почему это нельзя? - с насмешкой спросил Мастер. - Никто этого не запрещает. Вот скажи мне, например, можно ли спрыгнуть с высотки, не имея парашюта или других приспособлений или заклинаний, чтобы держаться в воздухе? - на это я промолчал. - Все в этой жизни можно сделать как минимум один раз, а дальше как повезет. Причина в том, что наш организм должен еще суметь подстроиться под изменения. И если пустить большой поток энергии разом, то ты просто разрушишь себя изнутри. Поэтому многие эсперы и долго восстанавливаются после использования самых разрушительных форм своих способностей. Только тренировки в какой-то мере могут решить данную проблему. Что-то я много говорю - живо заниматься! - прикрикнул мужчина, а сам довольный сел на скамейку и следил за мной.

 

***

  Два месяца пролетели незаметно. Аллан все чаще стал заходить в гости, но от него не отставала и Миар. Родители были не против присутствия моих друзей, так что у меня не было даже такого повода, чтобы запретить им приходить ко мне. Да и, если честно, не хотел этого делать.
  Красноволосый парень, однажды ворвавшись в мою жизнь, разрушил ее спокойное течение, и я уже не хотел возвращаться назад.
  Миар стала ближе ко мне, и порой я ее сопровождал в походы по магазинам, или мы просто гуляли, разговаривая о самом разном. Девушка, на удивление, могла поддержать почти любую тему, и мне с ней было легко.
  Два месяца жестких тренировок тоже стали о себе давать знать. Я наконец-то научился равномерно распределять энергию ядра по всему телу и в таком состоянии мог намного больше обычного человека. Мой разум был ясен, а реакция поражала мое воображение. Сейчас я мог с легкостью поймать девять из десяти посланных Мастером ножей. Также наконец-то стали учить рукопашному бою.
  - Кто тебя учил драться? - задал вопрос Мастер после первого проведенного за долгое время с начала занятий спарринга.
  - Я работал по контракту с охотниками. Они и научили, - пожал плечами я. Эту информацию достать легко, так что нет смысла отрицать.
  - Ясно, - бросил Мастер, и меня стали учить.
  Сначала показали все базовые приемы рукопашного боя. Я не мог связать все эти движения в одну систему, но Мастер каким-то образом делал это. После меня расспросили, пользовался ли я оружием во время контракта. Как только я рассказал про ножи, то сразу получил парные ножи и показал, что могу с ними.
  В тот момент я явно увидел результат тренировок у Мастера. Я двигался быстрее, уверенней, четче, чем раньше. Больше не чувствовалось огрехов в моих движениях.
  - Придется переучивать, - огорчил меня тренер после всего продемонстрированного.
  Я хотел возмутиться, но Мастер ничего не объяснил, а просто предложил спарринг. За три секунды я был избавлен от ножей, и к моему горлу было приставлено лезвие ножа тренера.
  - Тебя учили только наносить удары по неповоротливым монстрам, и этот метод ущерблен в самом начале. Только универсальный боец может выжить в момент опасности, - пояснил он.
  Мастер показал взглядом на ножи, позволяя поднять их, и снова напал на меня. В этот раз он наносил один удар и тут же объяснял, почему я его пропустил, как надо было его блокировать и как наносить своему противнику.
  - Запомни, - отойдя на пару шагов, Мастер стал наставлять меня. - Каждый твой удар должен нести смерть противнику. Не имеет смысла изматывать противника постоянными нападениями, проще нанести лишь один и идти дальше. Тебе пока далеко до мастера, но к этому надо стремиться.
  Еще две атаки, и я лежу на полу.
  - Представь вокруг себя сферу, ее радиус зависит от длины твоего оружия. Как только что-то попадает в нее, то это должно быть уничтожено. Иначе твой противник окажется слишком близко.
  Я попытался напасть на Мастера, пока тот говорит, но он сдвинулся на пару сантиметров, и я пролетел мимо него.
  - Твои движения должны быть экономны. Пусть лучше твой противник выдыхается в попытках достать тебя. Твоя задача победить, а не играть на публику.
  Мастер резко приблизился ко мне и снова выбил оружие из рук.
  - Не стоит бояться смерти, - зловеще ухмыльнулся мужчина, приставив клинок к моей шее слева и чуть надавил. Я почувствовал, как побежала струйка крови.
  Вроде бы, стоило испугаться действий Мастера, но что-то не давало мне это сделать. Наоборот, просыпался азарт битвы, я хотел достать этого мужчину и пролить и его кровь.
  - Я и не боюсь, - это я скорее прорычал, чем сказал, и тут же свободной рукой отклонил руку Мастера в сторону, лишь увеличивая тем самым разрез лезвием ножа.
  Я не боялся кровопотери, у меня стояла одна задача пусть кровь Мастеру. Что-то изнутри подталкивало меня к этому, и я не намерен был сопротивляться.
  Несколько рваных и быстрых движения обманывают мужчину, и вот я вижу удивление в его темных глазах. На лице непроизвольно появляется оскал, а в левой руке помимо воли образуются лезвия ветра. Отвлечение внимания правой рукой и взмах левой.
  Я вижу, как три лезвия вспарывают воздух. Мастер хоть и удивлен, но успевает защититься, совершая перекат в сторону, но там уже стою я. Удар ладонью в грудь, и мои руки окрашивает кровь.
  Сдерживаю досадное восклицания. В последний момент мужчина уклоняется, и я успеваю только слегка зацепить его, но все же кровь пущена, и я выполнил поставленную себе цель. Пусть не считает меня слабым зверьком, я еще покажу, как недооценивать меня!
  Вдруг изображение перед глазами начинает раздваиваться. Я падаю на пол и отключаюсь. Последняя мысль: 'И что это сейчас было?'

 

***

  Очнулся я как-то рывком. Вроде, только что падал, но уже стою на ногах, тело напряжено и глазами ищу опасность. Наверное, я отключился на небольшое время, так как был в том же зале, и на меня пристально смотрел Мастер.
  - И как давно ты так умеешь? - задал он вопрос, как только увидел, что я его заметил.
  - Не знаю, со мной такое впервые, - пожал плечами я. А что тут говорить - я и сам не все понял.
  - Интересно, - бросил мужчина и тут же сорвался с места.
  Меня еще немного шатало после падения, но я успел сконцентрировать энергию ядра и заметить атаку Мастера. Перехватить удар рукой я уже не успевал, так что просто подставил руки. Эх, лучше бы попробовал отскочить, так как руки теперь ужасно болели. Мастер как битой ударил.
  Но мне не дали опомниться и снова напали. В этот раз Мастер сделал какое-то быстрое движение и пропал из поля зрения. На одной интуиции и чувстве опасности прыгаю вперед и разворачиваюсь. За мгновение до этого Мастер бьет ногой в пол на том месте, где был я. Судорожно сглотнул, представив себе, что было бы со мной, не успей я отскочить, ведь тренер пробил маты и, по-моему, разбил каменный пол - по крайней мере, поднялось небольшое облачко пыли.
  Следующий удар рукой в торс отбиваю рукой окутанной молнией. Как мне это удалось, даже не представляю, но еще больше удивил Мастер, он даже не поморщился от контакта с электрической энергией и все так же продолжает нападать на меня. Пропускаю несколько ударов в грудь, но все же успеваю немного отклониться и частично подставить руки. Боюсь, как бы он мне их не сломал.
  Пока я отвлекся на защиту, Мастер еще больше ускорился, и вот уже в мою в голову устремлен его кулак. Понимаю, что разорвать дистанцию не успеваю, но все равно отпрыгиваю. На удивление, у меня все выходит, и только тут осознаю, что от моих ног во время прыжка отделился разряд молнии, который каким-то образом увеличил силу прыжка.
  Но на этом мое везение заканчивается, и еще от одного удара в голову сознание начинает плыть. Ну вот, только сотрясения мне и не хватало.
  - На сегодня хватит, - Мастер не пытался сократить дистанцию, да и я больше не чувствовал опасности. - Можешь идти.
  У меня оставались силы лишь поклониться и уйти. Провожал меня задумчивый взгляд Мастера, но мне было не до этого. Тут бы дойти хотя бы до раздевалки, не говоря уж о доме.
  Весь путь домой прошел как в тумане, но я не прекращал думать о том, что произошло. Я чувствовал себя совершенно другим, когда нападал на Мастера. Кровь пьянила мой разум, энергия как будто сама формировалась в моих руках, чтобы добиться поставленной цели. Я чувствовал себя хищником, сражающимся против другого... хищника. Да, Мастер ощущался таким же хищником, но более матерым. Хоть и так, но я не хотел в тот момент отступать, как будто, если проявлю слабость, перестану быть хищником.
  Странные мысли...
  Неужели это последствия поглощения ядер? Я остановился и проскользнул в свой внутренний мир. Как и предполагал - все ядра были поглощены, и мое ядро вмещало в себя больше энергии, чем раньше. Не знаю как, но я чувствовал, что это не конец и оно еще будет меняться. Уже сейчас из сплошного черного оно покрылось сетью трещин, из которых вырывалась различного вида энергия. При этом я... знал, да, знал, что в любой момент могу скрыть это буйство энергий внутри своего ядра.
  Что же со мной происходит?
  Прочь.
  Прочь эти упаднические мысли. Если, чтобы стать сильнее, нужно быть хищником, то пускай так и произойдет. Тем более, мне это... понравилось. Да, я чувствовал внутреннюю удовлетворенность от этого.
  В бою я не сомневался, не размышлял. Я просто действовал и впервые смог достать Мастера. Это что-то да значит.
  Я сжал и разжал свой кулак, на котором виднелась неоттертая кровь. Все же я не мог отрицать, что это были потрясающие ощущения. Пускай я еще слаб и не все понимаю, но я точно становлюсь сильнее.
  Только вернувшись домой, я осознаю, что в бою использовал, кроме молнии, и энергию ветра. Но самое странное, Мастер не особо этому удивился и не стал задавать вопросов. Что это за организация такая?
  Голова раскалывалась от различных предположений, и я не заметил, как уснул.
  Проснулся уже утром, бодрым и отдохнувшим. Пока готовил себе завтрак, думал над случившимся.
  Применил способности сверх того, что озвучил Мастеру. Но тот не удивился и даже не стал расспрашивать меня. Еще одна странность в том, что никто за мной не приехал и не забрал, чего я всегда опасался. Может, он не врал, когда говорил, что тайна личности остается тайной личности?
  Бред какой-то, чтобы в такой структуре ничего не знали о своих клиентах и не хранили записи... Такого просто не может быть, а значит, я засветился. Хотя, ходили слухи, что есть эсперы больше, чем с одним проявлением дара, но это были лишь слухи. Может, меня определили в эту категорию, поэтому и нет никакого ажиотажа вокруг меня? Сколько вопросов и все без ответа. Эх, голова раскалывается.
  Ладно, пока оставим это. Меня не забрали, значит, будем действовать так, как будто ничего особенного не произошло. В случае чего, думаю, успею скрыться. Хотя это я себя, скорее всего, успокаиваю, от профессионалов все равно не спрятаться.
  Другой момент - состояние боевого азарта. Я не понимаю, как оно было вызвано и смогу ли я повторить все то же самое, но уже на трезвую голову. Скорее всего, это влияние ядер, но оно не несет мне вред, а наоборот, только так я смог достать Мастера. Но что-то мне подсказывает, что тренер не действовал в полную силу, и между нами та еще пропасть в умениях.
  Последнее - это то, что мне наконец-то начали объяснять, как работать со своими способностями, и я уверен, что этот метод также поможет в развитие других энергий, содержащихся в ядре, а не только молнии.
  Эх, что-то в последнее время столько дел, что и отдохнуть не успеваешь.
  
  
  Глава 12
  
  Стоило только подумать об отдыхе и уже наметить планы, как в дверь кто-то позвонил. Ох, не повезет сейчас этому смертнику, он испортил мое приподнятое настроение. Но меня ждало разочарование, на пороге дома стояла Миар.
  - Привет, Элрен, - вежливо поздоровалась моя подруга детства.
  - Заходи, Миар, - бросил я, открывая ей дверь.
  Сразу же пошел на кухню и поставил чайник. Зная Миар, я был уверен, что она захочет выпить чай с домашней выпечкой, и не ошибся. Девушка без возражений последовала за мной и молча села за стол, ожидая, когда я все достану.
  Схватив свежую булочку Миар, довольная как кошка, откусила от нее кусок и запила чаем.
  - Ты потрясающе готовишь, - протянула она, не отвлекаясь от еды. По крайней мере, я так разобрал, так как девушка одновременно ела и говорила, и часть звуков пропадало. - Я так не умею.
  - Побольше практики, и все получится, - посоветовал я ей. Не скрою, мне было приятно, что мою готовку хвалят, но, в принципе, Миар всегда любила поесть то, что я приготовлю. - Ты лучше кушай, а то подавишься.
  Девушка лишь кивнула и перестала отвлекаться на разговоры.
  И куда в нее столько влезает? Даже я столько съесть не могу, и ведь не полнеет. И в чем секрет?
  - Миар, просто так зашла или по делу? - полюбопытствовал я, когда девушка уже несколько осоловело начала смотреть на еду.
  - И просто так, и по делу, - выкрутилась с ответом девушка, но на мой требовательный взгляд пояснила: - Я хотела, чтобы ты помог мне с покупками.
  - И каким же образом? - скептически поднял бровь я.
  - В общем... - немного замялась Миар. - Сумки потаскать надо.
  - Хорошо, - согласился я и с удовольствием посмотрел на удивленную подругу. Явно другого ответа от меня ожидала. - Я как раз хотел отдохнуть, так что не вижу в этом ничего такого.
  - Здорово, - радостно улыбнулась Миар и стала доедать оставшуюся еду.
  За небольшой промежуток времени было съедено все, что находилось на столе, и мы вместе отправились по магазинам. Лишь Пак, как мне показалось, грустно смотрел нам вслед, ну, как нам - скорее всего Миар. Я заметил, как он подбирался к ее одежде, но ничего не успел сделать.
  Честно говоря, в таком большом торговом центре был впервые. Раньше всю одежду покупала мама, и мы всегда шли в конкретные места и подбирали нужные вещи, так что эти походы не отложились в моей памяти. А потом я создал Пака и надобность ходить за одеждой вообще отпала. Все остальные вещи можно было заказать и через сеть, не отвлекаясь на походы.
  Первое впечатление об этом месте - слишком много суеты. Люди носились туда-сюда и, как я заметил, большинство ходило просто поглазеть на вещи в магазинах или поболтать. Не понимаю, зачем тогда сюда вообще идти, если не покупать ничего?
  Ну, хоть Миар меня не разочаровала, и помимо разговоров мы действительно покупали вещи. Сначала какие-то безделушки на вроде заколок и бижутерии. Девушка брала то одну заколку, то другую и долго выбирала, какая лучше, а в конце концов решила спрашивать у меня. С ее слов: 'я все же парень и мне лучше видно'. Я был не против и быстро втянулся в выбор бижутерии для Миар.
  А затем мы перешли в магазины одежды. Девушка уверенно вела меня между отделами и, посадив на удобный диванчик, отправилась примерять понравившиеся вещи. Я же это время решил использовать для отдыха, так как походы по магазинам на удивление сильно выматывают. И почему девушки их любят? Наверное, это выше моего понимания.
  - Ну, как тебе? - робко спросила Миар, выходя в обновке из примерочной.
  Я внимательным взглядом окинул свою подругу и заметил, как под моим взглядом она смущается.
  - Очень мило, - сказал я. Хотя больше это относилось к ней самой, чем к ее наряду. - Но мне кажется, что тебе больше подойдет синий цвет.
  - Правда? - удивилась Миар и стала рассматривать себя в зеркале, поворачиваясь то одним боком, то другим.
  Миар была в красном облегающем платье длиной до колена. Оно выгодно подчеркивало фигуру девушки, а посмотреть там было на что - второй размер груди, узкая талия и упругая попа вместе с длинными и стройными ножками вызывали только чувство наслаждения при просмотре. Я даже не заметил, как залюбовался Миар.
  - Ваш молодой человек прав, - вмешалась консультант, светловолосая девушка в форме работника этого магазина. - Синее платье больше подойдет вам в сочетании с вашими голубыми глазами. Будет смотреться потрясающе.
  - Он не мой парень! - сильно покраснев возразила Миар и, бросив взгляд на меня, покраснела еще сильнее, а затем скрылась в раздевалке.
  Я сидел и чувствовал, что тоже покраснел. Никогда раньше не думал о своей подруге в таком ключе, а сейчас как будто раскрыли глаза. Девушка стала извиняться за свою ошибку, но я ее не слышал, так как в этот момент еще немного смущенная Миар вышла в синем платье из примерочной.
  Это платье было более элегантным и в сочетании с темными волосами девушки и ее светлыми глазами создавало фантастический эффект. Именно так и должна выглядеть принцесса молний. От этой мысли я улыбнулся, и Миар несмело улыбнулась в ответ.
  - Тебе очень идет, - не отрывая взгляда от ее глаз, сказал я.
  - Хорошо, тогда я его беру, - решительно произнесла она и снова скрылась в примерочной.
  Постепенно Миар становилась смелее и уже не стеснялась показываться в новой одежде. Ее было столько, что я даже не все запомнил, хорошо, что девушка выбирала не все, чтобы купить, а то, боюсь, сумок с вещами получилось бы слишком много для меня одного. И еще я заметил, что Миар всегда брала то, что нравилось мне.
  Если за предыдущие походы по магазинам я устал, то в этот раз я заметил за собой, что с нетерпением жду, когда выйдет Миар в новом наряде, чтобы полюбоваться на свою подругу. Когда смотришь на крутящуюся перед зеркалом девушку, понимаешь, почему она стала идолом университета. Да, Миар - настоящая красавица.
  Так постепенно сумки заполнялись вещами. На мой взгляд, их было уж как-то слишком много, но спорить с Миар я не хотел. Тем более, она сейчас в хорошем настроении.
  Мы уже довольно давно были заняты покупками, так что голод напомнил о себе, и Миар предложила перекусить в какой-нибудь кафешке.
  Но первые попавшиеся заведения меня не привлекали, и задав запрос через терминал, я вскоре нашел подходящее место. Впечатленный новым взглядом на подругу детства, я поддался настроению и выбрал, как по мне, очень удобное заведение.
  Чтобы добраться до нужного места, нам понадобилось десять минут, но они пролетели за разговорами незаметно. Миар даже прошла несколько дальше, не сразу заметив, что я остановился.
  - Элрен, ты чего? - удивленно спросила она.
  - Мы пришли, - кивнул на вывеску заведения. - Нам сюда.
  - Ты уверен, что хочешь зайти в 'Белый алмаз'? Это же дорогое заведение! - попыталась она отговорить меня.
  Но я был настроен идти именно сюда. Это заведение - одно из самых популярных в городе, и пускай цены тут были несколько выше, чем везде, но созданная владельцем ресторана атмосфера была непередаваемой. Так, по крайней мере, писали в сети, да и взгляда с улицы было достаточно, чтобы убедиться в этом.
  Я не стал пререкаться с Миар, а просто открыл дверь, приглашая девушку зайти внутрь ресторана.
  Вежливый официант быстро проводил нас к свободному столику и предложил меню. Сам он недалеко отошел, чтобы не мешать нам с выбором. Я же смотрел в меню и ничего не понимал. Тут было столько непонятных названий, что я даже не мог себе представить, как может выглядеть одно или другое блюдо. Да и цены тут оказались выше, чем я предполагал. Но отступать уже поздно, да и, в принципе, денег еще хватает, так что я могу позволить себе такие траты. Я уже хотел лезть в сеть и забивать названия блюд, но заметил, что Миар с интересом и, как мне показалось, с пониманием рассматривает меню.
  - Честно признаться, я ничего не понимаю в этом меню, - шепотом сказал девушке, отвлекая ту от чтения.
  - Не переживай, я сама выберу, что-нибудь вкусное, - успокоила меня подруга, и вскоре она подозвала официанта.
  Быстро зачитав список желаемого, Миар заказала еще какого-то вина, и мы принялись ждать.
  - Может, пополам оплатим заказ? - спросила меня Миар. - Все же здесь очень дорого.
  - Не переживай, я вполне смогу оплатить счет, - в этот раз я успокаивал ее.
  - А откуда у тебя столько денег? - любопытными глазами посмотрела Миар.
  - Я летом подрабатывал рядом с разломом, и там очень даже хорошо платят, даже студентам, - решил ответить ей полуправдой. Незачем девушке знать все подробности, да и она пока не расспрашивала меня. - А тебя родители не заругают за такие траты на одежду?
  - Нет, - весело отмахнулась она. - Я все покупала на свои деньги. Знаешь, я хоть еще и не так давно в А ранге нахожусь, но нам платят каждый месяц своеобразную стипендию. А если где появляется аномалия, и меня привлекают к решению проблемы, то тоже платят хорошие деньги.
  - Вот как? Не знал об этом, - протянул я.
  Действительно, как-то об этом раньше не задумывался, а ведь чем выше ранг, тем больше должны платить. Теперь понятнее становиться стремление к силе у сверхов. Кто же откажется от дополнительных денег?
  - Ну да, ты и не мог знать об этой системе, - сказала Миар и тут же смутилась. - Извини, я не хотела.
  - Да не переживай ты, - открыто улыбнулся заволновавшейся девушке. - Мы уже один раз поссорились по этому поводу, и я больше не собираюсь из-за этого ругаться.
  Дальше мы просто разговаривали и наслаждались вкусно приготовленными блюдами. Теперь становилось понятно, почему тут так дорого. Еда была просто потрясающая.
  В конце-концов, подхватив оставшиеся в гардеробе сумки, мы отправились домой. Я проводил Миар до порога ее дома, и мы неловко замерли друг напротив друга. Я увидел, что девушка сильно смущается, но в один миг она как будто отбросила все сомнения и резко приблизилась ко мне.
  Вкус ее губ был потрясающим. Я не смог его запомнить, но этот момент я точно не забуду.
  Оторвавшись от меня, наверное, через целую вечность, сильно покрасневшая Миар захлопнула передо мной дверь, а я же стоял немного пришибленный и все переживал только что произошедший момент.
  И почему я раньше не видел в ней девушку?
  Так, как во сне, я вернулся домой и, не раздеваясь, лег спать. Сегодняшний день был слишком богат на события и на новые открытия.

 

***

  Следующий день я посвятил и так слишком долго откладываемому делу, а именно - чертежам. Была у меня пара задумок, а не так давно пришли необходимые для их реализации детали от Алистера.
  Еще будучи охотником, я задумался о несовершенности ловушек, что мы применяли для поимки монстров. Их ресурс был слишком ограничен, да и не каждого монстра можно поместить в такую ловушку. Поэтому я поискал чертежи таких ловушек, правда в сети их не оказалось. Пришлось аккуратно взламывать базу данных одной исследовательской компании. Хорошо, хоть там не было серьезной зашиты, а то я бы точно не справился. Отчего-то ученые мало задумывались о безопасности данных, но не мне же им об этом говорить.
  Так вот, исходя из готовых чертежей, я решил несколько перестроить контур ловушки. По всем расчетам стандартной конфигурации в виде квадрата недостаточно. И чем больше я думал об этом, тем больше приходил к увеличению числа граней сдерживающих полей. А это несет и больше затрат на производство. Я, конечно, не был уверен, что такое уже не изобретено, но разработка меня увлекла.
  В конце концов, самым оптимальным вариантом был додекаэдр. Но итоговый результат оказался недостаточно надежным, поэтому пришлось усиливать систему еще несколькими слоями щитов.
  Монструозная, конечно, получается ловушка, но зато, как раз на монстров.
  В идеале, несомненно, лучше всего использовать кристалл маны, для подпитки щитов, но я вывел на внешнюю сторону контуров специальные улавливатели, сделав их в виде ручек. То есть команда охотников, прикоснувшись к рукояткам, могла подпитывать конструкцию, чтобы у монстра не было шанса вырваться.
  В ловушку были добавлены несколько систем оглушения, так как различные монстры уязвимы к разным воздействиям. И также я решил, что, если монстр начнет бесноваться, это не должно быть напрасно, так что внутренний контур был снабжен системами компенсации и перевода кинетической энергии для усиления стенок. В итоге, чем сильнее монстр бьется об стенки, тем крепче они становятся.
  Когда я отвлекся от расчетов, то несколько удивился итоговой суммой. Она выходила уж очень большой, но для команды охотников золотого уровня эта сумма уже не так страшна. Да и не собираюсь я продавать эту разработку, а лучше оставлю себе.
  В итоге, вся ловушка уместилась в довольно большой кейс, но его можно было разместить в рюкзаке.
  Конечно, хорошо бы потом найти магов, которые смогут нанести магические печати и письмена на ловушку, чтобы усилить ее свойства. Да и не уверен я, что все пройдет штатно, все же это пока теоретическая разработка. Но все же я наконец-то реализовал то, что давно мне не давало покоя.
  Может показаться, что я все это сделал за один день, но на самом деле весь этот день я потратил только на доработку уже имеющихся идей. Сегодня мне оставалось все свести вместе и доработать механизм.
  Устало откинувшись на стул, я бросил взгляд на терминал и только сейчас заметил, что мне пришло сообщение. Когда я понял, от кого оно, по моей спине пробежал холодок.
  Я же опаздываю на тренировку к мастеру!
  Как только пришло осознание этого, я забыл о былой усталости, стал быстро собираться и побежал как можно быстрее. Что-то говорило мне, что если я опоздаю, Мастер этого не одобрит. А этого мне бы совсем не хотелось.
  Фух, успел. Я пытался отдышаться, пока лифт ехал вниз. Даже не знал, что смогу так быстро бежать, порой вообще казалось, что я почти не касаюсь земли.
  Ну, вот дверки лифта раздвигаются, и я протискиваюсь в образовавшуюся щель, бегу дальше в раздевалку. Времени остается впритык, и вот я выхожу из раздевалки. Меня, как всегда безмолвно, встречает один из работников этого заведения.
  Сколько раз тут был, а все мои провожатые были очень похожи друг на друга и как один молчаливые.
  Еще несколько минут блужданий по коридорам, и меня оставляют у дверей знакомого мне тренировочного зала. И зачем каждый раз вести в разные места, если все залы похожи друг на друга?
  - Опаздываешь, - Мастер стоял ко мне спиной, но не повернулся, когда я вошел.
  - Черная кошка перебежала дорогу, пришлось обходить, - неловко пошутил я.
  Мастер мне ничего не ответил, а просто бросил в мою строну десяток метательных ножей. Я ожидал чего-то похожего и перекатом вправо ушел из под атаки.
  - Видимо, ты меня все же иногда слушаешь, - одобрительно сказал мужчина. - Но настороже нужно быть всегда.
  Только он произнес это, как я почувствовал, что под моими ногами пропал пол. Не знаю, как я успел сориентироваться, но инстинктивно я подал электрический импульс в ноги, как проделал на прошлой тренировке, и меня отбросило в сторону от открытого в полу люка.
  - Хорошо, - кивнул на мои действия Мастер и сел на пол. - А теперь рассказывай, что ты умеешь делать на самом деле и как ты вызвал то состояние, когда нападал на меня.
  - ... - я лишь мог промолчать на это.
  - Парень, настороженность - это, конечно, хорошо, как и толика паранойи. Но я не смогу тебя тренировать в полной мере, если не знаю всего, - Мастер внимательно посмотрел на меня и тяжело выдохнул. - Ладно, тогда выскажу свои предположения. Ты знаешь, что большинство эсперов подвержены определенным маркерам поведения, зависящим от их способностей? Кто управляет огнем будет, скорее всего, не сдержан в эмоциях, земля - спокойные прагматичные люди, молния - импульсивны и так далее. Конечно, владеющий такой силой не обязан проявлять именно такие качества, но что-то да будет. Ты же не обладаешь определенным маркером - твое поведение непредсказуемо. Помимо этого ты владеешь молнией, как сам сказал, но я видел и воздух. Может быть, есть что-то еще... - Мастер задумался на этих словах. - Даже, скорее всего, есть. Но если я не буду знать всех твоих возможностей, я не смогу тебя правильно тренировать. И дело не в том, что я собираю данные на своих учеников или еще что ты придумал в своей голове, пока я это говорю, а в том, что профессиональная гордость не дает мне выпустить некачественный материал в свет.
  Я на все это лишь молчал и настороженно следил за Мастером.
  - Молчишь, значит, - тяжело вздохнул мужчина. - Эх, не хотел я так делать.
  Я попытался отпрыгнуть от Мастера, но тот даже не сдвинулся. Просто я в этот раз попался в ловушку с ямой и не успел среагировать.
  - Помни, чему я тебя учил, иначе тебе не выжить, - раздалось мне в след и крышки люка закрылись, а я продолжил скатываться по какой-то трубе.
  Хорошо, хоть скорость была не очень высокой, но момент обрыва трубы я пропустил.
  В этот раз ради разнообразия удалось не потерять сознание и успеть сгруппироваться, чтобы не отбить спину о каменный пол. Настороженно огляделся по сторонам, но ничего интересного не увидел. Обычная каменная комната с единственным выходом из нее.
  Припомнив слова Мастера, сел на пол и стал медитировать. За это время я, конечно, научился быстро запускать движение энергии от ядра, но зачем это делать поспешно, если все можно совершить и в более спокойной обстановке.
  Еще в подземельях руин я просто наполнял все тело энергией от ядра, не особо заботясь о ее равномерном течении. Как показали занятия у Мастера, я это делал совершенно зря. Ведь, по сути, такой метод сработал только по причине постоянного поглощения ядер, так что я и не ощущал потерь сил. Но сейчас лучше все сделать правильно.
  Сегодня тренер меня несколько напугал своим требованием раскрыть мои способности, но я, в принципе, и не ждал другого. Хотя ему удалось удивить меня. Интересно, зачем надо было меня сюда скидывать?
  Я просидел в медитации где-то пять минут, и все это время постепенно распределял энергию по телу. Мне надо было сделать это как можно более оптимально, чтобы не возникало лишних трат и увеличилась эффективность. И, вроде, все удалось. Сам я до этого, наверное, не дошел, но такой метод увеличивал мою скорость, реакцию, силу намного лучше, чем я делал раньше. И так подпитывать себя я, теоретически, смогу долго, но как это выйдет на практике, я думаю, что еще узнаю.
  Медленно двинулся к двери, ожидая в любой момент подвоха, но никаких ловушек мне не попалось, или я их просто не активировал. Против всех ожиданий дверь оказалась заперта. И как мне предлагается отсюда выбираться? Попытки найти способ открытия двери ни к чему не привели.
  Пожал плечами и прикоснулся рукой к петлям двери. Замок выглядел слишком надежным, но петли были с этой стороны и они показались мне более интересной целью.
  Легким усилием создаю на кончике пальца огонь. В этот раз мой огонь переливается всеми цветами, что я поглощал. Странно, а я думал, что, в конце концов, будет лишь какой-то один цвет. Ну да ладно. Поднес огонь к петлям, и спустя несколько минут они были срезаны. Дернул за успевший остыть металл, и дверь сдвинулась достаточно, чтобы я смог пройти.
  За дверью оказались каменные коридоры. Как же я не люблю коридоры! Это я понял после десятого по счету поворота, который окончился тупиком. Не могли же они построить здесь лабиринт... или же могли?
  При одном из следующих шагов я услышал какой-то скрип. В следующий миг я на одних инстинктах прыгаю вперед, и буквально в этот же момент на то месте, где я стоял, падает плита. Да они что, издеваются? Лабиринт с ловушками?! Кто это придумал?
  Две минуты спустя я пришел в себя и отряхнул пыль с одежды, которая поднялась из-за каменного блока. Теперь перед каждым новым шагом я внимательно осматриваю пол и стены.
  Первая ошибка и мне приходится падать вниз от летящих из стены стрел. Пришлось переждать несколько таких залпов, хорошо, хоть они все пролетали выше, чем находился я. Как только все закончилось, осмотрел стрелы. Зеленоватый оттенок на наконечниках наводил на нехорошую мысль о ядах. Теперь слова Мастера о смерти звучат еще более пугающе.
  Надеюсь, хоть монстров здесь нет...
  Стоило только об этом подумать, как передо мной в стене активируется магическая печать. Секунда на анализ ситуации, и с моей руки срывается огненный шар, который встречается с огнем из печати, сам я падаю на пол и пропускаю огненный шквал над собой. К сожалению, не все рассчитал, и меня немного опалило огнем, хорошо хоть тренировочный костюм с легкостью выдержал такое испытание, и я не получил ожогов.
  М-да, чем дальше, тем все хуже становится.
  Не из всех ловушек я выходил так же хорошо. Тот, кто проектировал ловушки в этом лабиринте, знал свое дело. Привыкнув к череде магических ловушек и более-менее научившись их распознавать заранее, благо, они были похожи, я пропустил механическую ловушку и пропорол ногу копьем, выскочившим из боковой стены.
  Что стоило мне не закричать, даже не знаю. Наверное, опасения, что на мои крики может кто-то и прийти и не факт, что эта встреча будет приятная.
  Медленно вытаскивая древко из ноги, я шипел как рассерженная змея, хотя бы так позволяя себе сбросить напряжение. Как только инородный предмет покинул мою ногу, из нее хлынула кровь. Лишь бы не задела артерию! Закусил от боли губу и, решившись, приложил ладони к двум концам раны. Вспышка огня, и все же вырвавшийся крик боли. Немного помутнело, но я не дал себе отключиться от боли, кто его знает, что тут может быть, и не съедят ли меня, пока я буду без сознания.
  Кто бы знал, что это так больно, самого себя лечить в полевых условиях! Вся надежда на мою регенерацию, которая, наверное, должна была усилиться от поглощения стольких ядер монстров.
  Где-то спустя еще полчаса натыкаюсь уже на шестой по счету тупик. Это уже порядком начинает раздражать, хорошо, хоть нога к этому времени почти зажила, и я практически не хромаю. А ведь от моей подвижности зависит выживаемость в этом месте. Порой я лишь на миллиметр расходился со смертельной опасностью. Но ничего не скажешь - пока я здесь был, научился распознавать ловушки как механические, так и магические заранее. Жаль, что пока не получалось их обезвреживать и приходилось порой изображать чудеса акробатики, чтобы выжить.
  Медленно продвигаюсь по новому ответвлению в системе коридоров, и тут в стене открывается ниша, откуда вылетают каменные шары. Понимаю, что не успеваю уклониться и закрываю руками лицо, высвободив энергию ядра перед собой. В момент удара меня протаскивает назад и... все.
  С удивлением открываю глаза. И когда я успел их закрыть? Так вот, вижу перед собой чуть мерцающую тонкую стенку, которая пару раз мигает и исчезает. Потрясенный, присаживаюсь на пол и начинаю анализировать произошедшее.
  Вспоминаю, что где-то уже такое видел, но где конкретно, уже не получается понять. Тогда пойдем другим путем - в момент опасности я думал, чтобы как-то защититься и обратился к своему ядру. Уже давно заметил, что многое зависит от моего желания, и порой энергия сама подсказывает, как ее использовать. Попытался снова вспомнить свои ощущения и выставил руку вперед. Двадцать попыток спустя у меня выходит создать слабенькую энергетическую стенку, которая тут же исчезает, когда я перестаю концентрироваться.
  Скорее всего, в самый первый раз у меня получилось такое только из-за возникшей опасности, но сейчас угрозы нет, и у меня не выходит так же хорошо. Но отчаиваться нет смысла - у меня появилась новая способность. Осталось только ее развить, а если это удастся... Таким защитным экраном можно будет блокировать удары и защищаться от атак. В перспективе потрясающая вещь, но сколько мне придется ее тренировать, неизвестно.
  Все, хватит сидеть на одном месте - пора двигаться дальше.
  Эх, поглотил столько монстров, что порой даже не знаю, что и должно у меня выходить. Интересно, что же я еще смогу использовать.
  Захожу за поворот и, не задумываясь, отпрыгиваю назад, так как меня чуть не лишили головы.
  Ну вот, ловушки кончились и появились живые противники. Надеюсь, и выход из лабиринта теперь ближе.
  Все же я ошибся, и это не живой противник, а голем. Это же сколько денег надо иметь, чтобы заполучить голема? Насколько я знаю, более-менее удачные образцы появились буквально пару лет назад, а тут был вполне работоспособный голем, который даже не думает останавливаться и нападает на меня.
  Подпрыгиваю и отталкиваю от стены, чтобы избежать меча, который в руках голема двигается очень быстро. И у меня, как назло, нет никакого оружия. Пригнул голову, буквально на сантиметр разминувшись с лезвием клинка, и увидел, как на меня посыпались срезанные волосы, а мог ведь и скальп мне так снять.
  За всеми этими прыжками успеваю разглядеть голема более подробно. Чем-то он мне напоминал скелета, встреченного в призрачных руинах, только этот был сделан из металла. В руках, кроме меча, был еще и щит, как будто одного меча недостаточно.
  Как раз этим щитом, а точнее его кромкой мне заехали под ребра и чуть не проткнули мечом, едва успел отпрыгнуть. Все происходило настолько быстро, что я только в этот момент вспомнил о своих способностях.
  От лезвий ветра голем прикрылся щитом, и его несколько отбросило от меня. Единственным успехом этой атаки была парочка едва заметных царапин на щите. Создаю молнию в руке и направляю в противника, но это оказывается еще более бесполезным. Голем просто втыкает меч в стену и сбрасывает весь заряд с себя. Да кто же сделал тебя таким умным?
  Хм, действительно. Это же сколько надо было вложить магических печатей и продумать псевдо разум, чтобы голем был настолько сообразительным? Есть куда еще стремиться, у меня пока такое не выходит, если не считать Пака.
  Эти размышления не заняли и секунды, а я уже создаю огненный шар в руке. Посмотрим, как ты справишься с этим! Огненный шар устремляется к моему противнику, и... голем отклоняет его щитом. Происходит взрыв.
  Взрыв в тесном пространстве - очень нехорошая вещь. Это я понял, когда держался руками за голову в попытках избавиться от звона в ушах. Огонь не смог повредить голему, а вот каменные осколки от взрыва стены здорово посекли его конструкцию. Голему оторвало одну ногу, а щит и вовсе сильно оплавился, и его нижняя часть куда-то делась.
  Создаю еще несколько огненных шаров и запускаю их в голема. Тот уже не настолько быстр, да и, видимо, какие-то механизмы повредились внутри, так что он не успевает отклониться, и его буквально вплавляет в стену. Ну, про вплавляет я приукрасил, все же моих сил для этого недостаточно, но местами голем приплавился к стене и хоть пытался вырваться из этих оков, но я мог вполне безопасно проскочить этот участок, что и сделал.
  Добивать я его не стал, так как неизвестно, сколько на это сил понадобится, да и вполне возможно, что в големе заложен какой-нибудь механизм самоуничтожения. Так что дергается себе в стене, да и ладно, все равно с такими повреждениями ему меня не догнать.
  А как раньше было хорошо в подземельях призрачных руин, там я постоянно подпитывался от поглощенных ядер. Сейчас же приходилось сдерживать себя, так как траты энергии превосходили ее постепенное восполнение.
  То ли здесь больше не было таких же опасных големов, то ли я выбрал верное ответвление, так как все остальные противники были не так опасны, хотя и не скажу, чтобы мне было легко.
  В конце следующего коридора меня ждало... а нет, меня ждал лифт. Вот и зачем надо было спускать меня по какой-то трубе, если сюда ведут лифты? Быстро погасив эмоциональную вспышку, я зашел в лифт.
  Хм, какой-то тут странный запах... Как же хочется спать...
   

***

  Как это спать? Я резко подскочил и застыл в защитной стойке, пространство вокруг изменилось. Две секунды и приходит осознание, что я в тренажерном зале. Значит, тест закончился. Мастер стоял напротив меня и скалился во все тридцать два зуба. Оценив обстановку и чуть расслабившись, я почувствовал бинты по всему телу, боли от ран нет, одежда новая. Все это указывает на продолжительный сон и лечение в их госпитале, сколько же я был без сознания?
  - Слишком долго спишь, - голос Мастера вывел меня из состояния анализа ситуации.
  - Так не усыпляли бы! - возмутился в свою очередь я, просчитывая, к каким последствиям привело мое блуждание по тем коридорам.
  - Это стандартная процедура, - развел руками мужчина. - Молодец, ты достойно прошел первый уровень лабиринта.
  - А что, есть и другие? - полюбопытствовал я. Значит, лабиринт. Вероятно, с системами прямого наблюдения и записи. Что я там во время блужданий использовал из своих сил и способностей? - И к чему эта проверка? - Смотрю мастеру прямо в глаза. Тот же насмешливый взгляд. Подсознательно хочется открыться и рассказать все что на душе. Давлю в себе это желание мантрой 'он смыл меня по трубе в смертельный лабиринт'.
  - Да, уровней несколько, а вот сколько, тебе знать не положено. Я же тебе говорил, что скрытность хороша в меру. Вот и пришлось тебя проверить, - Мастер добавил немного печали в голос, но меня на этом не поймать.
  - Вы понимаете, что я там мог погибнуть! - постарался добавить немного возмущения в голос и опустить на пару тонов ниже. Вроде, смог удержать нужную тональность. Отлично.
  - Конечно, мог, но... - мужчина сделал театральную паузу, улыбка стала теплой и согревающей. Ага, так я поверил в искренность чувств тренера. - Не погиб же! Да и ты быстрее усваиваешь знания в момент опасности.
  - Я бы хотел избежать таких моментов, - откуда это, мысль пронзила все тело, я полностью понимал подоплеку слов и действий, а сейчас реагирую совершенно не так, как должен. Что со мной?
  - Ну, это не тебе решать. Скажи, зачем ты тренируешься? - задал неожиданный вопрос Мастер.
  - Мне надоело быть слабым. И я сам толком не знаю свои возможности, - почему-то в этот раз мне хотелось ответить честно. После ответа легкость анализа стала пропадать, концентрироваться на происходящем становилось все сложнее, появилось куча фоновых мыслей. Все путалось.
  - Это не полный ответ, - покачал головой Мастер. - Не знаю почему, но в тебе есть жажда битвы. Ты бы видел себя со стороны в наши спарринги. Во время них ты очень доволен, но и в этом есть опасные моменты. Я смог тебя остановить до того, как ты что-то сделал, но если бы ты напал на кого-нибудь менее подготовленного, то мог и убить его.
  - Я не понимаю, о чем вы, - недоуменно смотрю на мужчину. Слова понятны, подтекст не ясен. А почему потолки оранжевые в этом зале? Что за бред?
  - Еще хуже, чем я думал, - тихо произносит Мастер. - Придется тебя учить боевому трансу, чтобы сдерживать себя. И помни, парень, мне твои тайны ни к чему, своих хватает, - на этих словах он оскалился. - Ты и твой друг сами решили прийти сюда, так что назад пути нет.
  - Угу, он бы еще рассказал, куда мы пришли, - пробурчал я. Действительно, почему его сумка всегда висит через левое плечо. Что за мысли? Откуда?
  - Так он не рассказал? - удивленно приподнял бровь мужчина. - Очень напоминает его отца в молодости.
  - И как вы это терпите?
  - Про прошлое мы не расспрашиваем, - напомнил Мастер.
  - Хорошо. Так что я должен делать? - внезапно меня повело, и я начал заваливаются на пол.
  - Какой же проблемный ученик, но какой потенциал, транс надо будет ... - сквозь пелену раздавался голос наставника. Не дослушав окончание фразы, я отрубился.
   
  Рит Ситер, он же Мастер, немного ранее.
   
  Давно мне не попадалось такой интересной загадки, и я даже был рад, что спихнул Неша другому тренеру, так как все время занимал Навар. Парень был скрытен и молчалив, но, сколько бы я не повышал нагрузку, он продолжал ее выдерживать. Я даже пару раз заставлял его проходить армейские тренировки, но Навар не замечал этого и проходил их, как и обычные - в некоторые местах еле-еле или почти вообще никак, но все же проходил.
  Эх, и почему он мне не попался раньше? Я вполне представляю, что из него могло бы вырасти в этом возрасте, если он попал к нам еще ребенком. Ну что же, чем задача труднее, тем больше удовольствия от ее решения.
  Но больше всего мне понравилось, что парень не побоялся мне перечить, когда я сказал ему не пользоваться энергией ядра для усиления тела. После такого ответа я окончательно пришел к выводу, что буду его учить.
  На удивление, Навар очень быстро понимал, что от него хотели, и довольно скоро достиг результатов, которые я ждал гораздо позже. Это привело к еще одной корректировке моих планов.
  Пришлось незаметно на него воздействовать, чтобы лишить прежних жизненных установок. Парень был излишне мягок, что меня полностью не устраивало. Я даже не заметил, как сам увлекся процессом и стал делать из него нечто такое, о чем даже не думал в начале. Но Навар продолжал все впитывать, как губка, и я не останавливался.
  На одной из проверок таких установок парень меня снова удивил. В ответ на опасность смерти он неуловимо изменился, и на меня посмотрел совершенно другой человек, из-за чего я даже немного замешкался.
  Навар показал совершенно другую скорость и в корне изменил ритм движений. И в этот момент парень продемонстрировал, что владеет не только молнией и удивляет меня ветряными лезвиями.
  Это меня настолько удивило, что я непозволительно близко допустил парня к себе, из-за чего и пропустил удар. Моя мысль, когда парень вдруг упал в обморок, была: 'И что это сейчас было?'
  Пока Навар лежал в отключке, я пытался проанализировать все, что происходило. И чем я дальше думал, тем больше вопросов возникало.
  Вскоре парень очнулся, и по нему было видно, что он и сам ничего не понимает.
  Решив проверить свои догадки, без промедления нападаю на него. После первого же блока начинаю действовать серьезнее и уже наношу удар, который может привести к тяжелым травмам, но парню, как я предполагал, удается в последний момент отскочить. Увеличиваю свою скорость, но Навар не отстает от меня, и мы оба резко взвинчиваем тем спарринга. Но все же парень имеет мало опыта в битвах, иначе это могло продолжаться куда дольше.
  После ухода Навара я в задумчивости просидел несколько часов, постоянно анализируя записи камер и прокручивая воспоминания. Парень оказался более интересным, чем я предполагал.
  Надо будет продумать, как провести вербовку Навара. Такими кандидатами грех разбрасываться.
  
  
  Глава 13
  
  Так прошло еще два месяца тренировок. За это время я сильно подтянул свою физическую форму и боевую подготовку. Меня учили сражаться разным оружием, до какого удастся дотянуться в условиях битвы. Но главное, я подтянул контроль своих способностей, правда не всех, а только тех, что использовал во время прохождения лабиринта. Правда во время тренировок мастер укоризненно смотрел на меня, но не настаивал на раскрытии остальных граней моих силы. Возможно, причина крылась в его же правилах - делиться информацией только на добровольной основе.
  Аллан, из-за которого я и попал сюда, тоже был сильно занят. Отчасти, мне было даже радостно видеть его уставшее лицо, это грело душу и придавало сил, значит, не одного меня так сильно напрягают тренировки. Особенно после допроса с пристрастием. Оказалось, что он сам не знал, куда идет. Сюда его направил отец после очередной выходки и жалоб на скуку. И хотя обиды на него у меня нет, и наша дружба сохранилась, но все же наше общение сильно сократилось из-за тренировок, так как у обоих был довольно плотный график. С каждой неделей количество и продолжительность тренировок все увеличивалась, дошло до того, что домашние задания для вуза я стал делать по ночам и даже полностью заморозил одну интересную идею по совмещению моей ловушки и робота-уборщика. Но это все лирика, привык, втянулся и начал получать удовольствие от такого ритма жизни. Предложи мне кто-нибудь изменить сейчас свою жизнь и вернуться к тому, что было до попаданию в эту, так называемую, школу боевых искусств, я откажусь. Не знаю, что произошло, но такой образ жизни мне нравится намного больше.
  Если я раньше тренировался, чтобы просто стать чуть сильнее, то сейчас у меня стояла цель победить Мастера. Мне очень хорошо запомнился тот момент, когда я смог его ранить, это будоражащее ощущение, я просто жаждал испытать его снова. Это не стало моей целью жизни, но вершиной, которую я просто обязан достичь, обязан самому себе, это да.
  Я, конечно, понимал, что Мастер узнал обо мне слишком много, чтобы я оставался неприметным учеником, каких было много, судя по размерам базы, а уж для организации, на которую он работает, и подавно. Вообще, глупо сюда было идти, на тот момент не узнав об этом месте, используя все возможные источники. В следующий раз буду осмотрительнее, если он, конечно, будет, этот следующий раз. Сейчас же слишком много неизвестного, чтобы придумать нормальный план, и это сильно раздражает. Поиски в сети информации закономерно не дают, защита внутри организации на высоте. Полная изоляция от внешней сети и параноидальная защита внутренней.
  Алистер же времени не терял. За эти три месяца мой друг наконец-то доработал свой проект, и ему оставалось только запатентовать свое изобретение и доделать дизайн ботинок в более стильную версию, а то сейчас смотрятся они неказисто. А все потому, что мы никогда задумывались над дизайном. Нам главное, чтобы оно работало, и мы могли летать, а мелочи нас не интересовали. Покупатель же любит удобство, комфорт и красоту. И как ни печально, эти три фактора решающие при покупке. Так что и этот мой друг был очень занят, но при этом чрезвычайно доволен, а еще больше раздражен, если его отвлекали от его работы. Еще бы, столько лет к этому идти, остались считанные дни до завершения, а тут под руку лезут. Мне даже звонили и просили напомнить ему про отдых. При этом та девушка по завершению просьбы как-то странно на меня посмотрела. Вздохнула еще раз, посмотрела и попросила передать отдыхать немного. А я что. В этот момент только пришел с тренировки. Кстати, надо узнать кто она. Не помню, чтобы давал ей свой номер.
  Отношения с Миар претерпели значительные изменения. Как-то само собой получилось, что мы стали парой, и если бы раньше это вызывало бы у меня одни неудобства, то сейчас мне было на это наплевать. А ее фанаты отстали от меня после попытки устроить темную. Я тогда спешил на тренировку и от приставших парней отмахнулся на рефлексах. Была еще пара похожих инцидентов, после которых нападавшим на меня приходилось залечивать свои травмы от бывшего хлюпика, и от меня отстали, правда заметил я это мимоходом. Как оказалось, большинство сверхов вообще не изучает боевые искусства, полагаясь лишь на свои способности. Тренировки выжимали все соки, а попытки хорошо учиться заставляли работать мозг на полную. Даже наши с Миар свидания не помогали полностью восстановиться.
  Кто бы знал, что к двадцати одному году я стану настолько силен. Особенно если сравнивать с предыдущими годами, когда я постоянно болел.
  К концу дня меня огорошило сообщение, пришедшее на терминал от Мастера. В нем говорилось, что меня и Аллана записали на какой-то внутренний турнир школы боевых искусств. Сначала подумал, а зачем мне это? Откажусь и все! Но будто подслушав мои мысли, пришло второе сообщение: 'Неявка приравнивается к неуважению к наставнику, наказание за данное действие будет принимать наставник. Я, как наставник, уведомляю: либо будет увеличение тренировок в четыре раза, либо наше окончательное расставание'.
  Тренировки усилить в четыре раза? Да я же сдохну на них! На турнире есть хоть шанс выжить. А уходить я не хочу.
  В общем, выбора нам не оставили. В назначенный час мы стояли перед Мастером.
  - Слушаем меня внимательно и все запоминаем, - вместо приветствия сказал нам Мастер. - Руководство решило устроить турнир среди новичков. А раз вы тоже подходите под это определение, то и вам придется участвовать. Мне самому это не нравится, так как я считаю, что вы еще недостаточно подготовлены, но таких, как вы, там будет тоже достаточное количество. В связи с этими изменениями, ты, - указал на меня мужчина, - получаешь позывной 'Пересмешник', а ты, - кивок в строну Аллана, - 'Легион'.
  - А не слишком громкие позывные? - задал вопрос Аллан.
  - Да, они для вас чересчур, но их придумывал не я, - скривился Мастер. Почему-то казалось, что эта ситуация ему очень не нравится. - На турнире будут делаться ставки, и внутри школы будет введена система рейтингов. Ваша задача попасть хотя бы в первую двадцатку.
  - Зачем нам вообще участвовать? - задал я логичный вопрос.
  - Затем, что если не будете, вы автоматически исключаетесь. Ничего в этой жизни не дается бесплатно, и это один из примеров. Также ваш отказ скажется на моей репутации как тренера, - нехорошо ухмыльнулся Мастер.
  Под его взглядом мы нервно поежились и согласились участвовать.
  - А теперь поговорим о хорошем, - уже более воодушевленно-радостным голосом начал говорить тренер. - За каждое место в двадцатке вы получите денежный приз и в зависимости от места в рейтинге редкий алхимический эликсир.
  - И какого рода эликсиры будут? - заинтересовался Аллан.
  - Сначала выиграйте, - рыкнул на него тренер. - Не факт, что вы и в пятьдесят лучших войдете. Не забывайте, что пускай многие будут считаться новичками, но часть из них старше вас и могла побывать в очень опасных ситуациях. Ах да, еще одно, убивать на турнире нежелательно, но если ваш противник умрет, вам ничего за это не будет.
  - Как так? - опешил я.
  - Мы не в детские игры играем, а готовим из вас бойцов, и смерть всегда сопровождает вас в любых действиях.
  Нам осталось только кивнуть на это. После начались тренировки. Целую неделю Мастер не слазил с нас, так что к концу тренировки я только и успевал добраться до кровати, чтобы провалиться в сон без сновидений.
  Настал день турнира, которым нас так страшил Мастер. Доставили куда-то в закрытом микроавтобусе, так что дорогу мы не видели.
  Арена поражала воображение. Странно, что об этом объекте в сети нет информации. После заселения в номер пришлось ждать еще три часа до объявления начала. Я и Аллан сидели в своей комнате и наблюдали церемонию открытия и первые бои с настенных экранов.
  Турнир проходил на своеобразной арене, квадрат из каменных плит девять на девять метров, в центре которого сходилось два бойца. Они сражались, пока один из них не признавал свой проигрыш, либо до потери противником способности встать с земли. Как нам и рассказывал тренер, все бойцы были в разнообразных масках и имели уникальные позывные в рейтинговой таблице, таблица изменялась после каждого боя и показывала, сколько у кого баллов, при этом баллы начислялись по непонятной системе. Например, сейчас маг воды проиграл эсперу воздуха, при этом получил в три раза больше баллов. Неприятно было обнаружить себя одним из последних в начальной расстановке, но я лишь пожал плечами и продолжил смотреть на арену.
  Тут была довольно необычная система - боец узнавал, кто будет его противником только за пять минут до выхода на арену. И как говорил Мастер, здесь встречались разные люди. Новички и ветераны боевых действий. Порой противник не успевал ничего сделать и был задавлен силой с первой секунды, по сути проигрывая еще до входа на арену. Но и в этом случае не всегда было ясно, кто победит, так как все здесь были сверхами с различными талантами, и порой новичок мог победить более опасного противника просто за счет опыта и применения своей силы в нужный момент времени.
  Чем я больше смотрел, тем яснее понимал, что ни моего опыта, ни моих сил как воина и эспера на данный момент недостаточно для противостояния большинству участников. Сейчас в лучшем случае мне сломают парочку костей, в худшем же...
  Турнир длится уже более часа, было проведено больше двадцати боев. Часть бойцов в тяжелом состоянии увели медицинские службы. Постепенно меня охватывал мандраж. Я, конечно, подозревал, что никто в этой организации не даст умереть своим ученикам, но не во всех случаях врачи были способны вытащить человека из-за грани.
  Пока организаторы приводили арену в порядок после боя эспера земли и какого-то мага, который в принципе ничего не успел противопоставить более опытному противнику, Аллана вызвали к входу на арену. Он со своей вечной улыбкой взял маску и вышел в коридор, а через пять минут стоял напротив своего противника. Против него стоял парень среднего роста, подробнее расписать его было сложно, так как фигуру скрывала мешковатая одежда, да и маска не давала сказать хотя бы о возрасте противника.
  Взаимно поклонившись, они разошлись на расстояние в четыре метра и застыли напротив друг друга, дождавшись разрешающего сигнала, они одновременно начали сближение в полный контакт. Оба бойца предпочли выйти без оружия, хотя Аллана, как и меня, обучали сражаться различными орудиями убийства, но увереннее он себя чувствовал в рукопашном бою.
  Первые атаки не принесли результата ни Аллану, ни его оппоненту. Оба были достаточно быстры и ловки, чтобы успевать уклониться и ответить контратакой. Но вот в один из моментов Аллан замешкался и получил довольно сильный удар в грудь ногой, так что его даже приподняло над землей. Я вскочил со своего места, внимательно наблюдая за сражением, разворачивающимся на арене. Это же насколько сильный должен быть удар, чтобы не самого легко парня приподняло?
  Противник позволил Аллану прийти в себя и отдышаться. Это была его ошибка, так как красноволосый парень создал трех клонов и вместе с ними напал на своего оппонента.
  Казалось, победа за моим другом, так как противник в первые секунды растерялся, но за какой-то миг он разметал клонов и одним ударом вырубил Аллана. Бой был не зрелищный, но эффектный. Честно говоря, я не ожидал, что Аллан вылетит так быстро, так как его навыки были довольно высоки.
  Начался следующий бой, а Аллан так и не вернулся. Скорее всего, его увели в лазарет, и все будет в порядке. Сейчас меня больше интересовало, когда будет мой бой.
  Вот настала моя очередь, и мой оппонент мне сразу не понравился. Этот парень не церемонился со своими противниками, так что все его партнеры в спарринге уносились врачами с арены, так как из-за сломанных конечностей не могли этого сделать самостоятельно.
  Идя к входу на арену, я просчитывал возможные действия противника. Как там мастер говорил. Если противник сильнее или равен тебе, то слейся с фоном. Разбей все на детали. Порой одна мелочь может решить исход битвы. Маленький камушек может повалить великана, главное направить этот маленький камушек в нужную точку. Обдумывая ситуацию, я...
  Вышел на арену и встал напротив своего противника. Больше всего мне не понравилось, что этот парень не показал ни одной своей способности, да что там - я до сих пор не знаю, эспер он или маг. Я же, в свою очередь, выхожу впервые и никто меня до этого на арене не видел. Поэтому бой будет полон неожиданностей.
  Мне позволили выбрать оружие, а не лезть на противника с голыми руками, и я выбрал кинжал с мечом. Кстати, почему Аллан не воспользовался таким же правом? С его способностью каждого клона можно было снабдить своим оружием, что затруднило бы битву. Надо будем ему это подсказать, если не забуду.
  И я знаю, что еще не очень хорошо умею владеть такой связкой оружия, как кинжал и меч, но если не пробовать в реальном бою, не смогу понять преимущества и недостатки такого выбора.
  После сигнала мы одновременно пошли на сближение. Моя первая атака ушла в пустоту, а противник оказался справа, секунда, и мощный удар ногой летит в печень. Немного разворачиваю корпус, смещаясь в сторону, и пропускаю ногу в нескольких миллиметрах от себя, в ответ пытаюсь достать его кончиком меча, но того уже нет на месте. До чего же он быстрый! Как и во всех остальных боях, которые я видел.
  Понимаю, что так мне его не достать и жду удобного момента. Вот мой противник оказывается достаточно близко ко мне, и я выпускаю сильный разряд молнии в него. Но скорость парня такова, что атака проходит мимо. Все это лишь подтверждает ранее увиденное мною. Если я правильно прочитал его манеру, то сейчас должна быть атака в левый бок, бью кинжалом в предполагаемое место и чувствую неладное.
  Пока я пытался отражать атаку слева, мой противник зашел со спины. В последний момент заметив тень, успеваю лишь немного уйти в сторону, чтобы вероятная атака прошла по касательной, но мне не дают это сделать. Парень схватил меня за левую руку, каким-то быстрым движением выбивает локтевой сустав и доворотом защемляет нервные окончания.
  От дикой боли почти ничего не соображаю, перед глазами какие-то блики. Почти наугад бью огнем в сторону противника. Как только зрение немного восстановилось, я увидел, что моему оппоненту огненный шквал нисколько не навредил, так как тот был укрыт магическим щитом.
  Значит, маг?! Интересно, когда он успел создать структуру щита, чтобы укрыться от моей атаки? Хотя, эти характерные переливы выдавали в нем стационарную версию. От боли в руке до сих пор сложно концентрироваться на окружающем пространстве, но прошлый опыт немного помогает в этом. Создаю огненный шар с максимально возможной в таком состоянии силой и отправляю в противника. Тот, как в насмешку, не сдвигается с места и просто принимает его на щит. Только спустя несколько секунд мне удается различить, что он не так просто стоит, а что-то еще и говорит. Не успеваю среагировать, как мой оппонент создает десяток магических копий и без промедления отправляет их в меня.
  Мне удается сдвинуться только на несколько сантиметров, но этого недостаточно, и меня пронзают копья которые пригвождают к земле. От дикой боли хочется кричать, но я не желаю доставлять такое удовольствие своему противнику, и меня охватывает злость как на себя, так и на него. Отчего-то кажется, что он очень доволен результатом своего заклинания, и это бесило еще больше.
  Из-за боли мутнеет в глазах, и в следующий момент прояснения я вижу, как мой противник что-то говорит мне и потом протыкает меня моим же мечом.
  Вот и все...
  Так вот, все внимательно обдумав, я пришел к выводу, что мне еще рано умирать, и я не собираюсь выходить на арену. Это я и заявил Мастеру, который поднялся в комнату ожидания, когда я официально отказался выступать.
  На удивление Мастер среагировал на мои действия очень спокойно и сказал следовать за собой. Фух, а я уже думал, что и правда заставят сражаться.
  И ведь я продумал только предположительный сценарий, все могло быть еще хуже... хотя, что может быть хуже смерти? Немного задумался и признался самому себе, что меня могли оставить калекой и еще неизвестно, что было бы для меня предпочтительней. Передернулся от пробежавшихся по спине мурашек и вошел вслед за Мастером в комнату.
  Я уже настолько привык ходить с Мастером в тренажерные комнаты, что вид двух диванов, нескольких кресел и большого стола посередине вызвал у меня ступор.
  - Итак, ты отказался участвовать в своем бое, - медленно и расстановкой стал говорить Мастер, когда мы сели друг напротив друга.
  - Да, я не собираюсь подвергать свою жизнь опасности из-за сомнительного удовольствия получить таинственный приз, - пожал плечами я.
  - Хм, хорошо, - мужчина о чем-то задумался. - Ты ведь понимаешь, что у любого шага есть последствия?
  - Да, но повторюсь - подвергать свою жизнь опасности ради сомнительных целей я не собираюсь.
  - Вот как? - Мастер вдруг широко улыбнулся. - Поздравляю, только что ты прошел еще один тест.
  - Вы о чем? - радости мужчины я не разделял. И что-то возникают у меня подозрения, что это было сделано специально.
  - Наша школа имеет два уровня обучения. Первый - подтягивание или обучением навыкам за деньги - этим путем идут либо дети богатых родителей, либо организации присылают своих сотрудников с целью повышения квалификации. Второй - обучение по рекомендациям от бывших учеников или сотрудников. Вы с Алланом пришли как раз на второй уровень. Но есть одна загвоздка, - начал раскрывать мне информацию Мастер. - Если в первом случае обучение довольно ограничено, и все проходит в рамках контракта, то во втором - мы сами решаем, чему обучить. Но так просто никто материалом разбрасываться не будет.
  - Вы меня вербуете таким образом? - скептически поднял бровь я.
  Давно ждал, что такой момент наступит. Уже после пары первых занятий было понятно, что не все тут так чисто, как нам хотят показать. Да и слишком у них много денег и оборудования для 'обычной школы боевых искусств'.
  - Да, - не стал отрицать Мастер. - За время тренировок ты прошел несколько тестов, которые показали нам, что ты подходишь для вербовки.
  - И в какую же организацию меня вербуют? - все также настороженно спросил я.
  - У нас нет имени. Мы, скорее, наемники и выполняем работу согласно контракта.
  - И в чем моя выгода? - есть у меня предположение, что отсюда мне не выбраться в случае отказа, так что стоит только набивать цену.
  - Ты продолжишь тренировки, - начал перечислять Мастер. - Также можно будет пройти обучение по любой интересующей тебя категории - вплоть до управления вертолетом. По нашей информации ты занимаешься робототехникой, так вот - мы можем предоставить любой необходимый тебе материал или чертежи. Есть еще несколько бонусов, но это зависит уже от твоего вклада в нашу работу.
  - Зачем я так вам нужен? - мне уже надоели эти словесные пляски.
  Мастер на мое высказывание активировал терминал на столе и я увидел личное дело с моим именем.
  - Элрен Навар, - стал читать мужчина. - Двадцать один год. Родился после 'Дня падения фиолетовых звезд'. Родители Кристофер и Айрисель Навар. Официально маги уровня А и В соответственно. Место работы засекречено. Далее по тебе - до недавнего времени во всех базах ты числился 'обычным', пока не попал в инцидент с аномалией А класса. Врач, лечивший тебя, отметил слишком высокие темпы восстановления для человека без способностей, но это списали на твоих родителей. Далее стало интереснее - на практику ты устроился в гильдию охотников, где заявил себя слабым эспером с огненной способностью. Выполнил несколько миссий и попал в 'Призрачные руины'. Во время миссии оказался в подземельях и где-то через месяц живой выбрался из них.
  - Вы подготовились, - вырвалось у меня. Одно дело предполагать, что такое возможно, но чтобы на меня было столько информации... это шокирует. И ведь очень много текста было засекречено к прочтению, так что неизвестно, что еще им известно. М-да, против организации все мои попытки скрыть информацию ничто - неприятно, когда тебе это так легко показывают.
  - В наш век информационных технологий достать нужную информацию не так уж и сложно. Главное иметь доступ и знать, как это сделать, - пояснил Мастер. - Дальнейшее читать нет смысла, но можно подвести, что ты идеально подходишь почти для любой миссии. Ты не числишься нигде в официальных базах как эспер, а даже если кто-то это и узнает, твои возможности так же неизвестны.
  - И что теперь? - попытался просчитать пути отхода, но подумал и плюнул на это дело. Всю жизнь скрываться мне неохота, а выбраться, скорее всего, я не смогу.
  - Мы заинтересованы в твоем добровольном согласии. По сути ты ничего не теряешь, а только приобретаешь новые возможности. Когда-то и меня так сюда завербовали, - доверительно произнес Мастер.
  Угу, так я и поверил. Опять он применяет на мне психологических ход, чтобы я проникся идеей и не заострял внимание на мелочах.
  - Тогда у меня есть ряд условий, - осторожно сказал я, но не увидел, чтобы тренер был против этого. Наоборот, казалось, что он смотрит на меня с... одобрением. - Без моего согласия на миссию меня никуда не посылают. Мне дают закончить учебу в университете. В мою личную жизнь никто не вторгается, и родители не должны быть в курсе моих новых возможностей. По моему требованию мне высылают необходимое оборудование и материалы для исследований. Это основное, если что еще надумаю, сообщу.
  - А ты нагл, - хищно оскалился Мастер.
  - Просто не надо загонять меня в жесткие рамки, - пожал плечами я. А чего бояться? Я им нужнее, чем они мне.
  - Хорошо, я посмотрю, что с этим можно делать, а пока можешь идти домой. Тебя сопроводят, - мужчина откинулся на спинку дивана и о чем-то задумался.
  - А что с Алланом? - вспомнив о друге, спросил я.
  - Можешь не волноваться, все с ним хорошо, - успокаивающе ответил Мастер.
  Я же поспешил выйти из комнаты, пока ничего нового не придумал этот порой сильно пугающий меня мужчина. Хотел уже облегченно выдохнуть, как заметил сопровождающего, и пришлось сдерживаться. Меня посадили в тонированную машину и отвезли домой. Только оказавшись дома, я смог расслабиться.
  Фух, мне жутко повезло, что меня не захотели препарировать, а решили пойти на сотрудничество. Да и я хорош, сделал столько промахов, что теперь никуда и не деться. Эх. Зато будет весело! Чертова фраза Аллана, а ведь прицепилась!
   

***

  - Элрен, ты в последнее время слишком задумчивый, - с обидой в голосе сказала Миар.
  - Что? - я отвлекся от размышлений и девушка повторила. - Извини, просто как-то все сразу навалилось.
  - Не хочешь рассказать? - Миар подсела ближе ко мне.
  - Не стоит заморачиваться. Я справлюсь, - мягко улыбнулся своей девушке.
  Хех, необычно и приятно звучит 'своей девушке'. Я даже не заметил, как стал так относиться к подруге детства. Жаль только, что приходится от нее многое скрывать, но я еще не готов рассказать всю правду.
  Сидели мы у меня дома и, как ни странно, но занимались учебой. Миар хорошо, у нее больше свободного времени, и она уже давно все сделала. А вот мне приходится нагонять материал и частично перегонять, чтобы потом меньше тратить время. Надо будет попробовать через Мастера договориться о сдаче экзаменов экстерном. Все равно ничего нового университет мне не даст, мне и надо-то получить диплом по специальности техника.
  Со дня на день ждал, когда придут распоряжения от Мастера, но уже неделю меня даже на тренировки не вызывают. Конечно, грех на это жаловаться, но мне, если честно, не хватает тренировок и того неуловимого чувства битвы, что я ощущаю в спаррингах с Мастером. Вот так и появляются зависимости.
  - Ну вот, ты снова задумался, - показательно насупилась Миар.
  - И вовсе нет! - возмутился я и притянул девушку к себе.
  Только хотел ее поцеловать, и в этот раздался звонок в дверь. Промелькнула мысль, что этому самоубийце не повезло, но посмотрел на Миар и увидел, что не один я так подумал.
  - Привет, Элрен! - с порога прокричал Аллан, как только я открыл дверь, и тут же заойкал от полученного разряда электричества. Это так Миар высказала свое недовольство. - Ой, ты не один.
  - Догадливый, - опередила меня рассерженная Миар.
  - Так я вас на чем-то прервал? - сразу же разулыбался Аллан.
  - В-вовсе нет, - смутилась девушка, и парень получил еще один разряд.
  Я же в это время стоял и старался не рассмеяться над ситуацией. Действительно, не повезло Аллану нарваться на принцессу молний.
  - Ты чего, кстати, пришел? - задал вопрос, когда они успокоились.
  - Элрен, ты сам предлагал помощь в учебе. Помнишь? - удивленно посмотрел на меня Аллан.
  - Возможно, - неуверенно протянул я. Я, конечно, мог такое обещать, но как назло не помню, когда это было.
  - В общем, я уже тут, и мне надо сделать очень много заданий.
  - Ты же понимаешь, что помогать я тебе буду не за просто так? - с улыбкой на лице сказал я. Очень вовремя у меня появилась идея, как использовать возможности Аллана.
  - Как-нибудь сочтемся, - решил отмахнуться от меня парень и поспешил в комнату.
  - Не так быстро, - остановил я его. - Создавай клонов, они будут заниматься уборкой, а мы пока будем заниматься.
  - Хорошо, - уныло ответил Аллан, и рядом с ним появились две его копии.
  Пару минут на объяснение, что делать, и клоны занялись уборкой. Вот и хорошо, а то самому тратить на это время очень не хотелось.
  - Так что тебе там надо сделать?..
  За три часа мы сделали все, что планировали, и вот наконец-то могли отдохнуть.
  - Ты не хочешь ей рассказать про свои способности? - решил задать мне вопрос Аллан, пока Миар ушла на кухню разогреть ужин.
  - Хочу, но пока еще не готов. Я пока не уверен в ее реакции.
  - Да брось ты. Она влюблена в тебя и нормально все воспримет!
  - Давай это буду решать я?! - оборвал доводы своего друга.
  - Как хочешь, - Аллан лишь легкомысленно пожал плечами и продолжил собирать записи.
  Да, теперь обо мне знают намного больше людей, чем я планировал, но почему-то неохота втягивать в это Миар. Возможно, это и глупо с моей стороны, но я пока не готов.
  Когда все разошлись, на мой терминал пришло письмо. И вполне ожидаемо, что оно было от Мастера. Организация, в которую меня вербуют, наконец-то согласовала все условия, и мне предлагали контракт как наемного рабочего. Но это была только внешняя часть вопроса. Как я понял, это нужно было, чтобы ко мне возникало меньше вопросов, а подработкой сейчас никого не удивишь. Тем более меня официально нанимали как инженера, так что и на учебе вопросов не должно возникнуть.
  Был и другой контракт, который закреплял все, что я сказал Мастеру, и по нему мне могли выдавать поручения или задания в зависимости от того, что посчитают нужным. Даже интересно, и на кого они собираются меня готовить?
  Удивительней всего было найти в официальном контракте название компании 'Инжтех'. Это же одна из ведущих компаний, занимающихся разработкой новых технологии в связке с магией и силой эсперов! Это какие же связи должны быть у организации, чтобы меня туда устроить? Надеюсь, я смогу там поработать - в этой компании самое передовое оборудование, и множество профессионалов в различных сферах работают на них. Что уж говорить - 'Инжтех' и создали все терминалы, которыми сейчас пользуются повсеместно.
  Я, конечно, талантливый инженер, но даже не надеялся туда попасть. Может, и не так все плохо, как я думал?
   

***

  Остался месяц учебы, но фактически я сдал все экзамены, так как из-за темпов обучения у Мастера времени на учебу оставалось не так много. А тратить его еще и на экзамены мне было откровенно жаль.
  В этот момент я вспоминал разговор, состоявшийся с Мастером не так давно. Дело происходило в одном из кабинетов подземного уровня организации. И зачем им столько помещений при не столь большом количестве персонала? Или же я чего-то не замечаю.
  - Все твои условия согласовали, но за это, как понимаешь, на тебя накладывается и ряд обязательств, - не стал мучить молчанием Мастер и сразу с порога стал инструктировать меня. - Ты пока еще слишком мало знаешь, чтобы быть действительно полезным. Поэтому, помимо учебы, будешь проходить обучение у нас. Еще мы устроили тебя в 'Инжтех', и тебе тоже придется там работать. В этом месте подтянут твои технические навыки, мы же займемся совершенно другим, - на этих словах мужчина хищно улыбнулся. - Ты еще недостаточно опытный боец, но поверь - я это исправлю. Также тебе не хватает навыков работы с людьми.
  Со временем ты научишься бдительности, потому что нельзя недооценивать своего противника. Но и переоценить - порой тоже очень опасно. Придется тебе учиться запоминать за минимальное время большой объем данных, так как не всегда всё можно доверить технике, и лучшее хранилище данных - твоя голова.
  Я однажды в разговоре с тобой упомянул, что эсперы подвержены определенным маркерам поведения. У тебя они не столь ярко выражены, но ты должен будешь научиться контролировать свои эмоции и действия. Придется учиться и обратному - по поведению определять, что за человек перед тобой. Обычно этому учатся годами, но мы что-нибудь придумаем. - Что-то не нравится мне, с каким энтузиазмом все это произносится.
  - Как я уже говорил - мы наемники, и в нашем деле важна наблюдательность. Ты должен уметь замечать пустяки, факты и детали, которые скрыты от других. Порой приходится долгое время сидеть в засаде, и поверь мне, правильно, - выделил Мастер последнее слово, - это делать - целое искусство. В общем, нам предстоит много работы.
  Я на это мог лишь беспомощно кивать, так как теперь все становилось гораздо 'веселее'.
  Так вот, после этого мои тренировки стали проходить чаще и длительнее по времени, но, несмотря на это, такое занятие все же приносило мне радость. Не знаю почему, но если удавалось поймать на финт тренера или не попасться в очередную ловушку, мои эмоции били через край. Но это было только внутри меня, так как уже сейчас меня учили держать нужные эмоции на лице.
  Раньше я этого не знал, но во время боя очень многое можно прочитать по мимике лица, а не только по движениям, как я раньше предполагал. Потому что бой - это стресс для твоего противника, как и для тебя, и под воздействием ситуации могут проявляться искренние эмоции. Мне еще не хватает навыков, чтобы такое замечать, но Мастер это точно умел, так как почти мгновенно подмечал мои промахи.
  Единственное, на что сетовал Мастер, это то, что я поступил к нему довольно поздно. Все же боевым искусствам надо учить с детства, а я несколько стар для этого. Поэтому мне придется прикладывать еще больше усилий, чтобы хотя бы успеть убежать от более сильного противника, не говоря о том, чтоб победить.
  Вроде, бы все это должно меня сильно выматывать, но, даже несмотря на это, я в последние дни все чаще замечал, что за мной кто-то наблюдает. Честно, не ожидал от себя такой способности. Просто в какой-то момент стал чувствовать взгляды, направленные на меня. Промучившись с недельку от головной боли, смог сделать так, чтобы я ощущал только пристальное наблюдение. Да и, если честно, неприятно было ощущать постоянные мимолетные взгляды на себе от людей, которые даже не думали на меня смотреть. Так и паранойю развить можно!
  Так вот, один взгляд все время преследовал меня после того, как я возвращался вечером с тренировок. И это уже порядком раздражало.
  Я нашел взглядом ближайший резкий поворот и таким же неспешным шагом направился туда. Как только почувствовал пропажу взгляда, ускорился и нашел темный угол. Я понял, что место выбрано неудачно только тогда, когда услышал приближающиеся шаги. В тот момент я старался сжаться и стать как можно незаметнее, чтобы меня не увидели. Я хотел раствориться в тени, отбрасываемой от стены закоулка.
  В какой-то миг у меня что-то дернулось перед глазами, и я увидел мир несколько по-другому. Все яркие цвета сильно поблекли, а вот тьма наоборот стала... ярче, что ли. Суть в том, что темнота мне сейчас не была помехой, и я видел все, что скрывается тенью.
  Погоди-ка! Тень!
  Я попытался осмотреть себя, но мне этого не удалось. Там где должна была быть моя рука, был едва различимый сгусток темноты. Как странно... Это мне что-то напоминает, но вот что?
  За размышлениями чуть не упустил своего преследователя. Только наблюдая за ним, понял, что в таком состоянии у меня сильно искажено восприятие, так как я даже не мог определить пол человека, прошедшего мимо меня.
  В какой-то момент я думал, что меня заметили, но хоть и смотрели прямо в то место, где я находился, но надолго взгляд не задержали. Удобная способность!
  Пока я пытался разобраться со своими новыми возможностями, преследователь ушел довольно далеко, но еще не успел свернуть в другой проход. Только подумал, что упущу его, как переместился ближе. Попробовал проделать этот трюк еще несколько раз и понял, что я перепрыгиваю из тени в тень.
  Что-то мне это напоминает, но вспомнить не удается. Ай, ладно, надо поймать этого неизвестного и узнать, зачем он за мной следит.
  Захотел оказаться за его спиной, и вот мир снова приобрел былые цвета, а я стал самим собой. Пока меня не заметили, заломил руки преследователя и прижал его к стене.
  - Ты кто такой? И чего тебе надо от меня? - понизив тон, спросил у незнакомца. Хм, какой-то он больно худой.
  Мне довольно долго не отвечали, а из-за темноты я не мог разглядеть, кто передо мной. Или это виновато еще не пришедшее в себя восприятие мира?
  Стоило только отвлечься, как мои руки и ноги что-то стянуло и подвесило над землей. Показывать свои способности не стал, так как еще не знал степени опасности.
  Погодите-ка... мне это что-то напоминает. Бросил быстрый взгляд на то, что меня удерживало, и мне стало нехорошо. Это были лозы.
  - Эмер, а ты как тут оказалась? - навскидку спросил я и не прогадал.
  На свет, отбрасываемый уличным фонарем, вышла девушка, очень похожая на мою знакомую дриаду. Внешность, конечно, немного другая, но повадки те же, и вряд ли я ошибся.
  - Молодец, что еще помнишь меня, - с улыбкой на лице девушка подтвердила мою догадку. - Ты думал, тебе удастся от меня так просто скрыться? Не забывайся! - грозно посмотрев на меня, Эмер подошла поближе. - Это я тебе позволила жить и не убила в тот раз!
  - Ага, а я тебе спас жизнь, - на абсурдность поведения девушки решил не обращать внимание.
  - Да, но... - на мгновение она замялась, но быстро вернулась к прежнему поведению. - Просто я позволила поверить в это, чтобы ты мне рассказал побольше про внешний мир.
  - Может, отпустишь меня? - устало спросил я. Я, конечно, был рад, что преследователем оказалась знакомая мне девушка, но тренировки так выматывают, что я даже не удивляюсь ее появлению.
  - А вдруг ты снова скроешься? - насторожилась дриада, а меня еще сильнее скрутили лианы.
  - От тебя скроешься, - пробурчал я, но меня услышали, и Эмер довольно улыбнулась. - Зачем ты меня преследовала?
  - Ты же сам мне сказал, в случае чего связаться с тобой, - обвиняюще ткнула в меня пальцем девушка.
  - Так и написала бы сообщение с помощью терминала, - пожал я плечами.
  - Да как ты смеешь мне указывать?! - грозно спросила дриада, и лозы сильнее сжали мои руки. - Дал мне эту вещь и даже не объяснил, как ею пользоваться.
  При этом девушка достала из рюкзака, которого я раньше не заметил, терминал, что я ей отдал. М-да, а ведь это была ударостойкая версия, и она как-то умудрилась его раздолбать. Удивительно, как конструкция еще держится.
  - Тем более, я не знала вашего языка, - уже более тихо сказала Эмер.
  Вот это я промахнулся. Отчего-то мне до этого казалось, что раз дриада умеет говорить на моем языке, то на нем же сможет и читать. И я даже не задумывался об обратном.
  - И как же ты тогда меня нашла? - с любопытством спросил я.
  Действительно, мне интересно было услышать, как дриада, в принципе не приспособленная к внешнему миру, смогла не только не погибнуть, но еще и меня найти. И избавиться от нее не удалось, хотя я очень надеялся.
  - Ты не рассказывал, что среди вас есть странные люди, - с умным видом стала рассказывать Эмер.
  - В смысле, странные?
  - Не перебивай! - на лозах появились шипы, и часть из них проткнула мою кожу. Не сильно больно, но неприятно и почему-то захотелось почесаться. - Так вот. Я не стала добираться до конечной остановки и спрыгнула с поезда, когда он проезжал мимо какого-то леса...
  - Я так понимаю, история долгая, - прервал я увлекшуюся девушку. - А у меня уже все затекает. Может, лучше сменим обстановку?
  - Да, возможно, ты прав, - посмотрев на меня хмурым взглядом, согласилась Эмер. - Веди в свое жилище.
  И снова этот приказной тон. Что-то раньше в ней этого было меньше, но да ладно, главное, что дриада наконец-то меня отпустила. В первые мгновения я, конечно, подумывал сбежать от нее, но решил, что легче смириться с присутствием Эмер, как с неизбежным злом.
  Мы быстро добрались до моего дома, и я пропустил девушку на кухню, одновременно запирая выход из дома. Мало ли кто еще сегодня меня сегодня посетить. Мне достаточно и одной Эмер, чтобы мучиться с головной болью.
  - Теперь можешь продолжать, - разрешил я ей после того, как подал чай.
  - Хм, - фыркнула на это Эмер и продолжила свой рассказ: - Так вот, на чем я там остановилась? Ах, да... В лесу я пробыла не очень долго, так как во внешнем мире на удивление мало энергии. Ты мне про это не рассказывал!
  - А откуда я знал, что ты так зависима от магических источников? - резонно спросил я, внимательно смотря за тем, чтобы девушка продолжала делать глотки чая. - Тем более, монстров, развившихся до такого уровня, я вижу впервые.
  На это дриада лишь нахмурилась, но продолжила рассказывать, как будто я ничего не говорил.
  - Уже на выходе из леса на меня напал какой-то парень...
  - Мне его уже жаль, - пробормотал я, но, слава богу, Эмер меня не услышала.
  - Но я его связала и устроила допрос. А ты почему не просил, чтобы тебя продолжали бить, когда попался мне?
  - В смысле? - от неожиданного вопроса я поперхнулся и чуть не свалился со стула.
  - Напавший на меня, когда я начала его бить лозой, только просил продолжать это и отказывался отвечать на мои вопросы без ударов, - пояснила Эмер. - Я же говорю, что ты не рассказывал, что среди вас есть странные люди.
  - Их слишком мало, чтобы обращать на них внимание, - отмахнулся я от девушки.
  А я еще жалел парня. Но, видимо, Эмер попался мазохист, который был как раз рад получить больше болевых ощущений от дриады, а зная ее - это ему было обеспечено.
  - Вот он как раз понял мое истинное величие и принял свое назначение подчиняться мне, - гордо сказала дриада.
  - Ага, и что же дальше? - не обратив на ее поведение должного внимания, я решил немного ускорить рассказ.
  - Он многое мне рассказал про ваш мир того, что ты не сделал!
  Как же уже надоело эти постоянные обвинения. Когда же она допьет чай?!
  - Раз я такой нехороший, - с улыбкой произношу эти слова, так как Эмер наконец-то допивает, - то зачем ты искала меня?
  - Мне надо... - начала говорить дриада, но ее глаза закрываются, и она засыпает.
  - Фух, - облегченно вздохнул, после того как она отключилась.
  Я уже думал, что неправильно рассчитал дозу снотворного, и того, что я подлил в чай, будет недостаточно для дриады. Все же я слишком мало знаю про ее физиологию и отличия от человека.
  Теперь у меня есть время подумать и решить, что делать с Эмер. Я, конечно, надеялся, что она сможет найти свое место в мире. Но и вариант, что дриада найдет меня, предполагался, хоть и не имел большую вероятность. А все ведь из-за того, что я не убедился в ее возможностях читать. В следующий раз надо лучше рассчитывать план своих действий.
  Эх, жаль, что я не настолько кровожаден, чтобы просто убить ее и тем самым избавиться от проблемы. Мои размышления прервал стук в дверь.
  Подходя к входу, я уже знал, кто там стоит. В последнее время я научился заранее узнавать о присутствии знакомых мне людей, и сейчас там стоял Мастер. Настойчивый стук продолжался, так что пришлось открыть. Зная тренера, я мог предположить, что он сумел бы войти и без этого, но отчего-то сохранял границы вежливости.
  - Здравствуйте, Мастер, - слегка кивнул вошедшему мужчине.
  - Где она? - перешел к делу тренер.
  - Там, - кивок головы в сторону кухни, и мы вместе подошли к спящей девушке.
  Удивляться тому, что Мастер в курсе произошедших событий, не имело смысла. Если уж они взялись за мою подготовку, то и отследить мои передвижения вполне могли. Жаль, что я не умею отслеживать электронные методы наблюдения. Вроде, научился замечать наблюдение за собой людьми и, по-моему, это тоже очень хорошо.
  - Парень, а сколько ты еще скрываешь? - нахмурился тренер, внимательно осмотрев девушку.
  - Что вы, я ничего не скрываю, - отмахнулся я от его подозрений и со вздохом уселся на стул. Что-то я вымотался.
  - Это та, которую ты нашел в подземных уровнях 'призрачных руин'?
  - Ага. - И ведь про это тоже знает! Хотя, чего это я удивлюсь? Пора уже привыкнуть.
  - Ну раз ты нашел, тебе с ней и мучиться, - по-доброму улыбнулся Мастер.
  - И зачем мне это? - хмуро спросил я.
  - Считай это еще одним из этапов твоего обучения. Да и эспер такой силы не должен оставаться без контроля, а тебя она даже не пытается убить.
  - А что, были случаи? - последние слова Мастер пробудили мое любопытство.
  - Были, - кивнул мужчина. - Но там больше сами виноваты, да и до смертей не доходило, иначе ее уже давно забрали бы оперативники 'За гранью'.
  - Кстати, про них. А это разве не их работа - брать под опеку неподконтрольных эсперов? - пока Мастер делится информацией, стоит вытянуть из него как можно больше.
  - У них хватает своих забот, - уклончиво ответил тренер. - Поехали, ее надо поселить где-нибудь...
  Я хотел возразить, но Мастер не дал этого сделать.
  - Или ты хочешь, чтобы она осталась здесь? - с улыбкой спросил он.
  От его улыбки мне стало нехорошо, тут еще вспомнил про Миар... В общем, я согласился с доводами Мастера. А была надежда, что он избавит меня от этой обузы, но что уж тут поделаешь.
  Через полчаса мы были в квартире, которую предоставил мне Мастер. Из его объяснений выходило, что таких квартир по всему городу у организации имеется несколько штук и еще минимум по одной в каждом крупном городе.
  - Сам все ей объяснишь, а я пошел, - бросил мне Мастер.
  - Но... - хотел возразить, но мужчина уже закрыл за собой дверь.
  Порой я жалею, что во мне много гуманизма.
  А ничего так квартирка. Даже беглого взгляда хватило, чтобы заметить, что она обставлена высококлассной техникой. А если еще и присмотреться, то можно было увидеть множество печатей по всему периметру квартиры. Зачем такие траты, мне непонятно, если только в таком месте не пережидать аномалию высокого ранга, то все остальное не имеет смысл. Хотя, с другой стороны, квартира должна быть хорошо экранирована, иначе кто-нибудь да заинтересуется таким обилием магической энергии в обычной на первый взгляд квартире.
  Я почувствовал угрозу за своей спиной, но не стал реагировать на нее, так как знал, чего ожидать.
  - Ты что со мной сделал?! - практически прорычала Эмер.
  - Как же мне это все надоело. - Резко оборачиваюсь и хватаю не успевшую среагировать дриаду за горло. - Прекрати себя вести как глупая девчонка!
  Эмер мне ничего не отвечает и лишь злость разгорается в ее глазах. Откуда-то сзади на меня пытаются напасть лианы, но огонь стеной прикрывает меня. Мне уже надоело, что она постоянно пытается меня связать.
  - Я тебя спас тогда, - напомнил девушке. - Не заставляй меня пожалеть об этом!
  Для убедительности посылаю разряд молнии в Эмер, и дриаду отбрасывает от меня. Она быстро встала на ноги, но я внимательно следил за ней, показательно стоя в расслабленной позе.
  - Ты так просто со мной не справишься! - выкрикнула она, и с ее рук что-то полетело в мою сторону.
  Я даже не стал разбираться, что это, и просто сжег на подлете. Меня жутко раздражает ее поведение и то, что она посмела напасть на меня! Не вижу причин больше сдерживать и отдаюсь на волю инстинктов.
  Ускоряюсь, бью ее коленом в живот и почти сразу хватаю за горло. Другая рука в это время покрывается огнем как перчаткой и устремляется к ее лицу.
  Хм, даже не знал, что я так умею.
  - Стой, я сдаюсь! - с ужасом смотря на пламя, вскрикнула дриада.
  - Слишком легко, - практически шиплю ей в лицо и все также быстро заставляю ее лечь себе на колени. Мне пришла забавная мысль, которую я озвучил: - Раз себя ведешь как ребенок, то и получишь как ребенок.
  - Что ты хочешь сделать? - Эмер пыталась обернуться, но я крепок держал ее за горло и не давал этого сделать.
  В это время я снизил интенсивность пламени на руке и приступил к выполнению своего плана.
  - Никогда! - удар.
  - Не смей! - удар.
  - Повышать! - удар.
  - На! - удар.
  - Меня! - удар.
  - Голос! - удар. - Поняла?!
  Девушка рыдала и лишь могла стонать после каждого удара из-за боли. А что поделать - я бил ее по заднице, стоит отметить, довольно симпатичной, ладонью, покрытой огнем. Так как дриады чувствительны к воздействию этой стихии, то этот урок она должна запомнить надолго.
  - Поняла! - наконец-то выкрикнула Эмер после еще одного шлепка. - Только отпусти меня.
  Как только я ее выпустил, дриада отпрыгнула в дальний от меня угол и обиженно уставилась на меня оттуда. Вот теперь я чувствую, что обидел ребенка. Недовольно рыкнул на нее, и Эмер поспешила отвести свой взгляд. И откуда во мне это?
  Сел на диван и медленно выдохнул. У меня еще были порывы вцепиться в ее горло и пропустить несколько разрядов тока, чтобы она навсегда запомнила свой урок, но я их старался погасить и постепенно это удавалось.
  Пора перестать отрицать то, что ядра на меня повлияли больше, чем я думал, и это один из примеров. Может, стоит перестать с этим бороться и просто принять?
  - Я была права, - раздался тихий голос Эмер.
  - О чем ты? - как можно спокойнее ответил я, но рука непроизвольно сжалась на подлокотнике, слегка его помяв. Вспышки раздражения еще не удавалось сдерживать.
  - Ты сильнее, чем хотел показать, - чуть смелее ответила дриада, но при этом не пыталась выбраться из своего угла. - И ты мне подходишь.
  - Для чего?
  - Пусть это останется мои секретом? - со страхом в голосе спросила она.
  - Мне без разницы, - пожал плечами. Мне действительно были безразличны ее причины, лишь бы не мешала, так как Мастер явно дал понять, что теперь дриада на моем попечении. - Только ты должна слушаться меня.
  Эмер не отвечала, и мою руку снова покрыл огонь.
  - Х-хорошо, - мгновенно согласилась девушка и еще сильнее забилась в угол.
  - Вот и хорошо, - удовлетворенно пробурчал я.
  И как мне, скажите, все это объяснить Миар?
  
  
  Глава 14
  
  Вот и наступили летние каникулы. Я так надеялся на них отдохнуть, но мне 'предложили' другой вариант, и я не смог отказаться.
  Миар отправилась работать в какой-то исследовательский центр, так что мне не надо было объяснять, где я пропадаю летом. А делать это по-любому пришлось бы, так как рядом со мной всегда ошивалась Эмер. Мне пока удавалось держать между ними дистанцию, и они друг друга не знают, но ведь когда-то это все равно случится, и последствия я не могу предсказать.
  Не знаю, каким образом Мастер этого добился, но от работы меня направляют к тому же разлому, где я был прошлым летом. Мне предстояло протестировать вместе еще с несколькими сотрудниками новую модель транспортного робота в условиях повышенного магического фона.
  Проблема возникла в том, что мне в нагрузку дали Аллана и Эмер.
  Эмер, кстати, к этому времени уже легализовали, и теперь ее звали Эмер Рингс. Ее даже внесли в базы данных и создали видимость того, что она обычный человек, который раньше где-то учился и порой посещал больницы. С моей точки зрения это колоссальная работа, и такие возможности организации невольно пугают. Если им так легко создать жизнь человека из ничего, то что же будет с тем, у кого эту жизнь потребуется отнять?
  Так вот, Аллан и Эмер настороженно относились друг другу, и очень часто у них возникали конфликты. Пока это не переходило границ детских шалостей, но кто знает, когда они перейдут на уровень выше?
  Я же все чаще замечаю за собой приступы агрессии, что ли. Хотя, скорее это было что-то звериное. И если в общении это порой мешало, то в бою наоборот помогало. Я стал лучше чувствовать само сражение и вливаться в ритм битвы. В такие моменты я не сдерживал себя и полностью отдавался чувствам. Но, к сожалению, Мастера я так достать пока и не смог.
  - Элрен, нам еще долго тащиться? - в который раз один и тот же вопрос задал Аллан.
  - Мы стали чуть ближе к цели, чем десять минут назад, - терпеливо ответил я.
  - Как же медленно, - тяжело вздохнул Аллан.
  - Лучше замолкни! - до этого молчавшая, Эмер больно ткнула парня локтем.
  - Ты чего творишь?! - Аллан подскочил и попытался схватить дриаду, но та успела обвить его растениями.
  - Эмер, прекрати, - тихо бросил я, смотря в окно поезда.
  Девушка тут же убрала растения и мирно села на место.
  - И почему она тебя слушается? - недовольно пробурчал Аллан.
  - Секрет.
  В этот раз до разлома мы добирались на поезде, поскольку техники с собой взято много и она была довольно тяжелой. Путь хоть и был короче, чем тот, что я проделал в прошлом году, но присутствие друзей в корне меняло ситуацию. Я уже и сам с надеждой ждал конечной остановки, так как своими выходками Эмер и Аллан сильно действовали на нервы.
  Вздохнул и снова включил терминал, просматривая технические характеристики транспортного робота компании 'Инжтех'. В который раз их читаю, но до сих пор удивляюсь, как эту махину можно было назвать транспортным роботом? Нет, конечно, вместимость у него была большая и проходимость выше всяких похвал. Но этот робот имел несколько систем вооружения, а также различного рода щиты. Вот как раз последнее обуславливало вес техники, так как вооружения в роботе было даже с излишком. Да такой махиной можно в военных действиях участвовать, не говоря уж о том, чтобы перевозить грузы в условиях аномалий. С другой стороны, заказ поступил от охотников, и они ставили такие требования.
  Встает вопрос, кто же настолько богат, что готов потратиться на разработку такого робота, и не вляпаемся ли мы в новые неприятности?
  - Элрен, вы вроде говорили, что уже бывали у этого разлома? - задал мне вопрос севший на свободное место Адстен Иноберт.
  Этот мужчина примерно сорока лет был главой команды техников, что отправилась вместе с нами, и на данный момент я оказался в его подчинении.
  Вообще странно, как меня привязали к этому проекту. Я лишь разработал более удобный вариант размещения батарей для щитов, и меня из-за этого формально причислили к группе разработчиков.
  - Да, Адстен, - в первую же встречу мужчина просил обращаться к нему по имени, из-за того что не любил официальных обращений. - В прошлом году я проходил практику в этих местах в качестве техника для группы охотников.
  - И что вы можете сказать по поводу влияния энергетических полей совокупности аномалий на работоспособность технических устройств? - с явным интересом спросил он.
  - Знаете, не всегда было время следить за этим... - задумался я, вспоминая события годичной давности. - Но насколько помню, все работало вполне нормально. Единственное, что охотники жалуются на то, что технику невозможно использовать без технических специалистов. А такие люди, как вы понимаете, не особо стремятся приближаться к опасностям.
  - Правда? - было видно, что мужчина был сильно удивлен моим словам. - Никогда бы не подумал, что там могут возникнуть проблемы. Мы тоже занимались разработкой сдерживающих устройств для монстров, но заказчики никогда не сообщали о трудностях.
  - Скорее всего, из-за того, что смертность среди охотников довольно высока, и если возникает поломка, то они не выживают, - пожал я плечами.
  - Хм, никогда не смотрел на эту проблему с такой точки зрения. Элрен, вы можете далеко пойти в инженерном деле с таким взглядом, - неожиданно Адстен похвалил меня. - Я видел ваши работы, и что вы успели сделать за небольшой срок работы в нашей компании. Так что могу точно сказать, что у вас есть потенциал. Главное, не растратьте его попусту.
  - Хорошо.
  - Ладно. Пойду, проверю, как остальные, - встал мужчина, сохраняя на лице легкую улыбку. - Мы уже скоро сойдем, так что тоже можете собираться.
  - Наконец-то, - обрадовался Аллан.
  Адстен улыбнулся Аллану и пошел дальше собирать членов инженерной группы.
  - А ты не говорил, что хорошо разбираешься в технике, - как только мужчина ушел, на меня сразу насел Аллан с расспросами. - А кто это такой вообще был?
  - Говорил, но ты не услышал, - терпеливо ответил ему. - А это был мой начальник в этой поездке. Мог бы и изучить, куда мы направляемся и с кем едем, раз уж Мастер сюда вас двоих послал.
  - Я вообще не понимаю смысла брать его, - указала пальцем на Аллана Эмер. - Мы бы и вдвоем справились.
  - Так я вас двоих и оставил бы наедине, - тут же ей ответил парень. - А вдруг вы что-нибудь сделаете...
  - Ничего мы не сделаем! - обиженно отвернулась от него девушка.
  - Хватит пререкаться, - остановил порыв Аллана продолжить. - Так зачем вас двоих все же послали? А то Мастер ничего не захотел рассказывать.
  - Он сказал лишь сопровождать тебя везде, - пожал плечами Аллан. - И еще, когда он уже уходил, то я смог расслышать что-то вроде: 'Он сам себе найдет приключения на задницу'. Или что-то вроде того, - с ехидной улыбкой он замолчал.
  - Мастер очень высокого мнения о моих способностях, - оставил я за собой последнее слово.
  А тем временем мы прибыли на нужную нам станцию.
   

***

  Пока все разгружались и были заняты тем, чтобы ничего не забыть, я незаметно сбежал и направился к зданию гильдии охотников.
  Если бы Аллан и Эмер заметили, что я ухожу, то пошли бы за мной и по пути создавали слишком много шума. А я хотел повидаться со старыми знакомыми.
  Пока шел, подмечал, что ничего в принципе не изменилось за год, пока меня не было. Может, только лица другие, но из-за близости к разлому это нормальное явление. Мало кто, кроме охотников, здесь задерживался надолго.
  Зашел в холл гильдии и сразу направился к стойкам кураторов. Беглого взгляда хватило, чтобы понять, что Риалы здесь нет.
  - Я могу вам чем-то помочь? - подошла ко мне одна из свободных девушек. Ее я в прошлый раз не видел и поэтому не знал, как ее зовут.
  - Да. Я ищу Риалу Вилдерс.
  - К сожалению, она выйдет на работу только завтра, - доброжелательно улыбнулась мне девушка. - Может, я чем-то могу вам помочь?
  - Нет, спасибо. Я лишь хотел найти ее.
  - Тогда приходите завтра, - девушка вежливо поклонилась и тут же потеряла ко мне интерес, направившись к другим людям.
  Ну что ж, раз завтра, то вернусь сюда завтра. А сейчас нужно возвращаться, пока ребята ничего не натворили.
  Пришел на удивление вовремя, так как Аллан порывался не дать поезду двинуться дальше. Отчего-то он был уверен, что я прячусь где-то внутри и не желаю выходить. При этом он все это громко выкрикивал, и собралось уже довольно много людей посмотреть на него.
  Я, конечно, знаю, что Аллан любит привлекать к себе внимание, но нам до темноты надо успеть разместиться и разобрать все вещи.
  - И что тут происходит? - с любопытством спросил я, встав за спиной Эмер, которая меня не успела заметить.
  - Ой, Элрен, - от неожиданности девушка подпрыгнула. - А мы вот тебя ищем.
  - Нашли? - спросил я и, дождавшись утвердительного кивка, продолжил: - Тогда пошли, нам еще много дел делать.
  - Хорошо, - согласилась со мной дриада и поспешила доносить эту новость до Аллана.
  Ну как доносить, она вырастила какой-то желудь и со всей силы запустила в парня.
  Вроде бы, чего такого в этом событии? Но не стоит забывать, что Эмер может вырастить довольно разнообразные растения по своему желанию, и этот желудь мог оказаться не таким простым. И, конечно же, надо сделать поправку на то, что Эмер хоть и выглядит как девушка, но все же является монстром, и поэтому она несколько сильнее обычного человека.
  Все это я узнал уже после наших совместных тренировок. Пускай прошел всего месяц, но я очень многое узнал про монстров уровня Эмер. Если судить по дриаде, то монстры ее уровня очень похожи на эсперов по своим силам. Она не умела применять заклинания - для Эмер это лишь были бессмысленные наборы фраз. А вот управляла она своей силой аналогично тому, как это делают эсперы.
  Отличие было лишь в том, что эспер должен осознавать свою силу или, другими словами, сосредотачиваться на ее управлении. Я, например, не мог постоянно поддерживать распределение энергии ядра по всему своему телу - мне для этого требовалось сознательное усилие, и долго его продержать я все равно бы не смог. Эмер же не нуждалась в осознании, она пользовалась своей силой не задумываясь и постоянно подпитывала тело энергией.
  В итоге получается, что желудь она запустила с использованием своих сил, и что-то я сомневаюсь, что Аллан успеет среагировать на этот быстро несущийся к нему снаряд. Спустя секунду моя догадка подтвердилась, и парень, отключившись, валялся на земле.
  - Эмер, - без угрозы в голосе сказал я девушке, но она несколько нервно обернулась на меня. - Тебе теперь придется его тащить с собой.
  Я увидел, как она сразу погрустнела, и предложил еще один вариант:
  - Попроси, кого-нибудь тебе помочь, - слегка улыбнулся ей, чтобы дриада расслабилась. - И постарайся больше так не делать.
  Девушка кивнула и побежала к так и не очнувшемуся Аллану.
  Да уж, без этих двоих было бы проще, но с другой стороны, с ними не соскучишься. Все же я как-то успел заразиться идей Аллана, что скучно жить - плохо.
  Я лишь проконтролировал, что парня не забудут, и подошел к Адстену Иноберту, чтобы показать ему ближайшую гостиницу, которая могла вместить всех нас. Но пока еще не все собрали, так что я просто отошел в сторонку, чтобы не мешаться.
  В это время задумался над вопросом Аллана - почему Эмер меня слушается? Сам я как-то об этом до сих пор не задумывался, так как Мастер слишком сильно выматывал меня на тренировках, и я мог думать только о том, как бы дойти домой и не промахнуться мимо кровати. Сейчас же появилось немного свободного времени, и я прокручивал в своей голове все эпизоды за последний месяц, связанные с дриадой.
  В итоге единственная мысль, что мне пришла в голову - Эмер после демонстрации моей силы больше не пыталась своеволить. Все остальное, что она сейчас проделывала, больше походило на детские шалости, да и то они не были направлены против меня. Но стоило мне проявить недовольство ее поведением, как она сразу прекращала безобразничать. В какой-то мере я чувствовал, что она меня немного боялась, но все равно старалась быть близко. Тут вспоминалась ее фраза о том, что я ей только для чего-то нужен, то ли для чего-то подхожу. В общем, не суть важно, что именно она сказала - избавиться от нее все равно не получится. И все из-за Мастера!
  С другой стороны, если бы я раньше знал, что мне достаточно продемонстрировать свою силу, и Эмер будет подчиняться мне, давно бы уже так сделал. Но сделанного не вернешь, так что будет действовать в настоящем и располагать тем, что имеем.
  Прервал я свои размышления как раз вовремя. Все уже собрались, и я, как единственный, кто бывал здесь раньше, повел нашу группу к подходящему месту отдыха.
  Смотря, как носится за своими подчиненными Адстен, я понял, что не хотел бы становиться руководителем группы ученых. Порой эти, вроде бы, умные люди вели себя совершенно по-детски, столкнувшись с реальностью. Но все когда-нибудь заканчивается, и весь переполох в нашей группе утих. Так за делами и пролетел остаток дня.
   

***

  Я проснулся рано утром и понял, что мне уже не уснуть. Одна из тренировок у Мастера как раз и была направлена на то, чтобы я умел обходиться небольшим количеством часов сна и чувствовать себя бодро. Побочный эффект этого вылился в то, что даже в свободные дни я просыпался рано, когда большинство еще спит.
  Попытался тихо встать и выйти из комнаты, но Аллан услышал мои передвижения и тоже проснулся. А я думал, что научился тихо ходить - надо будет еще потренироваться в этом направлении.
  - Куда-то собрался? - шепотом спросил меня друг, при этом заразительно позевывая.
  Ведь я знаю, что он прошел через схожие тренировки и тоже уже не хочет спать, но ведь специально притворяется, будто я ему не дал выспаться.
  - Да, хотел размяться немного, пока никто не видит, - пожал я плечами, стараясь не зевнуть. Ради этого приходилось прилагать определенные усилия, так как актером Аллан был мастерским.
  - Тогда я с тобой, - уже более бодро сказал мой друг и, спрыгнув с кровати, быстро собрался. - Пошли. Я вчера позаимствовал ключи от подвала у управляющего. Там по-любому должна найтись свободная площадка или комната.
  - Аллан, - с упреком произнес я быстро идущему парню.
  - Что? Я же сказал - 'позаимствовал', - легкомысленно пожал плечами он. - Да он даже не заметит их отсутствия и подумает, что где-то оставил.
  Аллан не дал мне возразить, так как уже открывал двери в подвал, и я, по сути, становился соучастником в проникновении. Вечно он меня втягивает в какие-то истории! Тяжело вздохнул и отправился вслед за красноволосым парнем, так как если его оставить одного, он мог натворить намного больше дел, чем если бы был под контролем.
  Подвал оказался на удивление просторным, и не вызвало трудностей освободить место для тренировок.
  С момента нашего вступления в организацию я и Аллан занимались отдельно, так что мне было любопытно, чему он успел научиться за этот срок.
  Я выхватил два ножа и начал свой тренировочный танец, постепенно входя в боевой транс. Научился я этому не так давно, поэтому при любой возможности пытался отточить это умение. Краем глаза наблюдал за движениями Аллана.
  Если в мое случае был танец, то в его - настоящий бой с тенью. Как я понял, мой товарищ так и не выбрал подходящего для себя оружия и поэтому изучал рукопашный бой. Так вот, во всех его движениях я видел картину боя, как будто на Аллана нападает сразу несколько человек, и тот изо всех сил пытается отбиться. Интересный метод, надо будет либо самому такому научиться, либо заставить Мастера показать, как это делать, от Аллана я вряд ли добьюсь нормальных объяснений.
  - Эй, вы чего это тут делаете? - прервала нашу разминку Эмер.
  - Разминаемся, - ответил я ей, заканчивая движение.
  - Тогда я тоже вам помогу, - радостно улыбнулась дриада и взмахнула рукой.
  Из пола стали появляться лианы, которые без промедления устремились ко мне и Аллану. Такой вид тренировок в наш распорядок ввел Мастер, чтобы, с одной стороны, Эмер отточила свои навыки управления растениями, а с другой, мы научились отбиваться от множественных атак, работая как в паре, так и по отдельности.
  Хоть дриада и действовала без предупреждения, я не стал ее отдергивать. Как-никак это тоже один из видов тренировок.
  В этот раз решил ограничиться только подпиткой тела от энергии ядра и своими ножами. К сожалению, в нашей группе не было магов, и если бы тренировки сопровождались разрушениями, было бы сложно их потом скрыть. Аллан вообще не обладал никакими разрушительными способностями, так что безрассудства от него можно было не ждать сейчас.
  Отпрыгивая назад, пропускаю рядом с собой несколько лиан, которые лишь помешали друг другу и запутались в сложный узел. У Эмер атака лианами - излюбленная манера нападения, но не стоит забывать, что она может намного больше, чем это.
  В следующий миг ко мне устремились шипы, которые выстрелили из ближайшей лианы. Перекатом ухожу вперед и пропускаю их над собой. По нашей договоренности шипы содержат легкий паралитик, чтобы не наносить тяжелые травмы. Но Эмер могла их снабдить и ядом, главное иметь возможность подготовиться, и она сможет вырастить нужное растение.
  Перестаю уклоняться и начинаю разрезать растения, постоянно атакующие меня. В это время Аллан продолжал уклоняться от атак лиан в попытках добраться до Эмер. В отличие от меня, у него не было никакого режущего оружия, а биться голыми руками с растениями, которые были намного прочнее обычных, бесполезное дело.
  Зная его способность к клонированию, Эмер не давала парню сосредоточиться на достаточное время, чтобы создать своих клонов. Может, хоть сейчас он поймет, что ему это необходимо тренировать, и не будет, как обычно, отмахиваться? Все же, несмотря на все свои навыки и таланты, Аллан - лентяй. И как он только с таким подходом смог стать настолько популярным в университете?
  Пропищал таймер, и мы все остановились. В который раз что я, что Аллан не смогли достать Эмер за отведенные десять минут времени. Нет, если бы я применял все свои способности, то смог бы это сделать, но смысл был как раз достать ее, используя физические возможности.
  Я устало вздохнул и вытер пот со лба, наблюдая за тем, как растения дриады скрываются в земляном поле. Кстати, о нем я и не подумал, если бы тут были доски или вообще камень, то наше здесь присутствие было бы более заметным.
  Аллан в это время избавился от успевших его скрутить лиан и, создав несколько клонов, принялся возвращать ранее отодвинутые вещи на место. Еще минут пятнадцать спустя ничто не напоминало о нашем присутствии в подвале, а мы спокойно поднялись наверх и закрыли двери.
  Я как раз успел принять душ и привести себя в порядок, как стали постепенно просыпаться остальные члены команды. Кроме своего начальника - Адстена Иноберта, я никого не знал по имени, но лица инженеров запомнил. Надо будет потом достать информацию по этим людям, мало ли где пригодится, да и Мастер говорил, что я должен развивать свою память.
  - Элрен, - приветственно махнул мне Адстен, спускаясь со второго этажа. - Я здесь впервые, так что не окажете ли вы мне помощь?
  - Да, конечно. Присаживайтесь.
  Я освободил место за столом и подозвал к нам официантку. Как раз приступил к завтраку, поэтому решил совместить его с разговором.
  - Что вы хотели? - полюбопытствовал я, когда официантка отошла выполнять заказ.
  - Нам необходимо организовать пробный выход к разлому, чтобы откорректировать все программы. Может, подскажете, как лучше нам это сделать?
  Несмотря на раннее утро, мужчина был опрятно одет и не выдавал никакого неудовольствия от нахождения в этом месте. Что особо заметно было, если сравнить его с некоторыми членами команды, которые не совсем были довольны заведением, в котором провели ночь. В общем, Адстен создавал более благоприятное впечатление, чем его подчиненные. Может, поэтому он и стал руководителем этой группы?
  - У меня нет опыта руководства такими большими группами, - стал делиться своими мыслями с мужчиной. - Но я бы нанял группу охотников для сопровождения. Они лучше знают, куда безопасно отправиться, чем мы. Иначе можно попасть в очень опасную ситуацию.
  - Да. Пожалуй, вы правы, - задумчиво смотря вдаль, согласился со мной Адстен.
  - Я как раз после завтрака хотел наведаться в гильдию охотников. Там заодно могу поспрашивать про свободные группы, согласные нас сопровождать, - предложил я совместить два дела сразу.
  - Это будет очень хорошо, а то я несколько растерян из-за предстоящих испытаний, - светло улыбнулся мужчина. - А все расходы можно будет вписать в конечную смету.
  Было видно, что это его несколько смущает, но он честно признался в своих трудностях.
  - Тогда договорились.
  Наш разговор прервала официантка, которая принесла заказ, и мы, больше ни на что не отвлекаясь, приступили к завтраку.
  Спустя час я вместе с Алланом и Эмер отправился в гильдию охотников. Если честно, я не хотел их брать, но сначала за мной увязался Аллан, а вслед за ним и дриада. И как только заметили, что я ухожу? Еще один повод больше тренировать скрытное перемещение.
  Вот в такой довольно шумной компании мы и вошли в холл гильдии.
  - Элрен, - Риала первой увидела меня и, радостно улыбаясь, вышла из-за стойки администрации. - Ты все же решил приехать.
  - Здравствуй, Риала, - с удовольствием обняв девушку, сказал я. - Я же обещал вернуться, тем более, мне здесь понравилось. Ах да, - вспомнил я о своих друзьях. - Познакомься. Это мои друзья - Аллан Неш и Эмер Рингс. Они решили вместе со мной увидеть разлом и, возможно, поучаствовать в охоте на монстров.
  При последних словах Эмер несильно вздрогнула, но, вроде, только я это успел заметить. В принципе, она с легкостью могла убить любого монстра, который атаковал бы ее, но вот самой нападать на них ей не хотелось. Возможно, дело в том, что она сама монстр? Кто знает, я, по крайней мере, не спешу ее расспрашивать по этому поводу.
  - А это, - продолжил я. - Риала Вилдерс. Она была моим куратором, когда я решил присоединиться к команде охотников.
  Блондинка бросила из-под очков внимательный взгляд на моих спутников и обворожительно им улыбнулась.
  - Приятно познакомиться с друзьями Элрена, - девушка слегка кивнула.
  - Элрен, хитрец, - обольстительно улыбнулся Аллан, взяв Риалу за руку. - Как ты мог скрывать, что знаком с такой прелестной девушкой?
  При последних словах он поцеловал руку блондинки, и та мило покраснела.
  - Если бы я рассказал, ты бы так не мучился в поездке, - ответил я ему.
  - О чем это вы? - недоуменно посмотрела на нас Эмер, которая не могла уследить за разговором.
  - Не обращай внимания, - отмахнулся от дриады, как от назойливой мухи, Аллан, после чего получил удар шипа чуть пониже спины. - Ау! Ты мне за это еще ответишь! - процедил он Эмер, не изменившись лицом.
  Я мог лишь удивиться выдержке парня, так как по себе знал, насколько это больно. Но зная своего друга, с уверенностью могу сказать, что он на многое способен ради знакомства с понравившейся ему девушкой.
  - Так вот, о чем это я говорил? - снова обратился Аллан к девушке. - Вы знаете...
  Красноволосый парень подхватил Риалу под локоть и повел ее в строну, подальше от Эмер, которая явно задумала еще какую-то пакость.
  - Эмер, не стоит, - остановил я двинувшуюся к ребятам дриаде, взяв ту за плечо.
  - Он меня раздражает, - почти шипя, ответила дриада.
  - Эмер! - чуть прикрикнул я, подав огненную энергию в руку, так чтобы только дать намек.
  Девушка понятливо потупилась и стала вести себя тише. И почему ей каждый раз необходимо напоминать о рамках поведения?
  - Риала, а Нейро и команда случайно не свободны? - спустя десять минут я решил все же отвлечь девушку от разговора со своим другом.
  - Точно, - всплеснула руками блондинка и подошла поближе. - Ты же, наверное, не знаешь, но ребята дошли до золотого ранга и теперь выполняют более прибыльные миссии. Кстати, они должны в ближайшие часы вернуться с последней...
  Риала прервалась, так как открылись входные двери. Беглого взгляда хватило, чтобы сказать, что мне эта компания не нравится.
  В холл гильдии вошло четверо мужчин явно бандитской наружности и, весело ухмыляясь, пошли к стойке администрации.
  - Эй, сколько это будет стоить?! - окрикнул один из них первую попавшуюся ему девушку-администратора, кинув на стол окровавленную голову какого-то монстра.
  Меня невольно передернуло от брезгливости, так как при этом мужчина забрызгал девушку кровью монстра, и на столе стала постепенно образовывать лужа крови. Я еще ни разу не видел такого отношения к работникам гильдии среди охотников. Обычно все приносили ингредиенты с монстров в специальных предназначенных для этого контейнерах. Тем более, в них они сохранялись намного лучше, а значит, и стоили дороже. Эта же компания явно пренебрегала такими вещами.
  При этом можно было удивиться отношению девушки к этой ситуации. Она вообще никак не показала, что это ее тронуло, и внимательно осмотрела голову монстра, после чего занесла какие-то данные в терминал и что-то сказала мужчине.
  Из-за расстояния и ее тихого голоса не было слышно, что именно она сказала, но это явно не понравилось компании, так как они стали буянить.
  - Этот трофей не может стоить так мало! - расшумелся скорей всего лидер группы, так как остальные перестали кричать и теперь поддакивали ему.
  Это ситуация очень не понравилась Аллану, да и я еле сдерживался, чтобы не вмешаться. Тем более я здесь мог официально применять огненные способности в бою и это ни у кого не вызвало бы вопросов, главное чтобы об этом не узнала группа инженеров с которой я приехал. У них то я значился обычным, а не эспером.
  - С каких пор в охотниках находится такой сброд? - несколько громче, чем нужно спросил я у Риалы.
  Хоть и не хотелось привлекать к себе внимание, но эта компания почти стала хватать девушек за руки в попытках доказать свою правоту.
  - Элрен, не надо, - попыталась отдернуть меня Риала.
  - Да, действительно. Я был другого впечатления об охотниках, - поддержал меня Аллан. - Или может это самозванцы? - с вызовом бросил он.
  - Ты что там вякнул, малец?! - ответил на вызов один их компании охотников.
  Что и говорить - начал я, а обратились к Аллану. Я, конечно, понимаю, что мой друг умеет выводить людей из себя и с другой стороны ко мне меньше внимания, но все равно немного обидно.
  - О чем я и говорил, - весело улыбнувшись, продолжил Аллан. - Они мало того, что мало похожи на охотников, так еще и плохо слышат. А если монстр какой-то подкрадется? Они же его не заметят! Может и со зрением не все так хорошо, что скажете?
  - Ах, ты! - недовольно взревел один из их компании.
  Но увидеть, что он хотел сделать, мы не успели, так как в холле появились новые действующие лица. В этот момент в гильдию вошла команда Нейро.
  - И почему здесь так шумно? - спросил всех Нейро.
  Ему никто не ответил, только компания охотников забрала выданные им девушкой-администратором деньги и молча вышли из здания.
  - Опять в медные вошел всякий сброд? - задал Дитч вопрос Риале.
  - Как видишь, - пожала та плечами и отправилась помогать девушка прибираться.
  - Нас мало, - немногословно изрекла Кин.
  - Это конечно так, - согласился с ней Нейро. - Но все равно мне не нравиться, что таких людей причисляют к охотникам.
  Я в это время смотрел на ребят и находил отличия в их внешнем виде. У Нейро теперь был новый меч и броня, но добавилось несколько ожогов на руках, и небольшой ожог был заметен на правой стороне лица. Кин осталась все той же. И даже по их разговору было видно, что она такая же не многословная. Лишь добавилось несколько новых шрамов. Дитч же сильнее всех из этой компании изменился, так как правый глаз парня закрывала черная повязка.
  Все же работа охотников довольно опасна и знакомая мне компания могла вообще погибнуть за этот год. Но нет, они живы и даже поднялись в ранге.
  - Это кто тут у нас? - наконец-то нас заметили. - Элрен! Решил все же приехать? - обрадовался Дитч.
  - Да, по работе приехал сюда, - улыбнулся я команде Нейро.
  Я снова представил своих друзей друг другу. За это время Риала освободилась и провела нас в одну из комнат, где мы могли поговорить без излишнего к себе внимания.
  - Кстати, поздравляю вас с золотым рангом, - вспомнил я разговор с куратором.
  - Спасибо, - ответил за всех Нейро. - Ты снова собираешься побыть охотником?
  - Не совсем, - преступил я к делу. - Я зачем собственно еще сюда пришел - компания 'Инжтех' направила сюда группу инженеров с новым транспортным роботом, и они хотят провести ряд тестов в зонах с повышенным магическим фоном. Я предложил нанять охотников для сопровождения и охраны. И эту работу хочу предложить вам. Что скажите?
  - А сколько будут платить? - вопрос денег, наверное, всегда будет оставаться у Дитча на первом месте.
  - Это уже не ко мне вопрос, но думаю лидер группы договориться с Риалой о контракте на эту работу.
  - Хорошо, - чуть подумав, согласился Нейро. - Нам как раз необходимо отдохнуть, да и дело вроде не сложное.
  Я очень обрадовался согласию команды, так как не хотелось нанимать кого-то еще кроме них. Особенно после увиденного в холле, доверия к другим охотникам у меня не было.
  Спустя еще два дня все было готово, и мы отправились в путь.

 

***

  - Эх, где раньше были такие машины? - протянул Дитч, смотря на проплывающие по небу облака.
  - Это экспериментальная модель, так что ты таких раньше не мог увидеть, - ответил я ему.
  Мы уже около часа ехали от города в сторону разлома, и пока никаких происшествий не происходило. Остается надеяться, что так и будет продолжаться в дальнейшем.
  Кроме меня и команды Нейро тестировать робота отправились Аллан с Эмер. Адстен Иноберт тоже находился здесь - он как руководитель хотел присутствовать лично на испытаниях. Кроме него отправилось еще два инженера, которые постоянно следили за терминалами и заносили какие-то данные. Остальная компания инженеров осталась в городе, подключившись к системам робота удаленно. Заодно они тестировали возможности связи и удаленного мониторинга за ним.
  Нейро и Кин внимательно смотрели по сторонам, обоснованно не доверяя системам робота. Рядом с разломом вообще техника работала порой непредсказуемо, но в этот раз инженеры предусмотрели всевозможные системы экранирования, и робот должен работать без перебоев. Но 'должен' и 'будет' - это разные вещи. Дитч же официально следил за небом, а на деле валялся в нише грузового отсека машины.
  Скорость мы набрали приличную, так что, думаю, скоро уже должны приехать к зонам, где энергетический фон выше, чем сейчас регистрируемый на датчиках.
  Остается только непонятным, зачем меня посылать сюда организации? Что-то не верится, что меня отправили в 'летний отпуск'. За этими событиями что-то стоит, но мне не известно - что, и это несколько раздражает.
  - Обнаружена активность с востока, - почти одновременно сказали Кин и один из инженеров.
  Ну, хоть сканеры робота работают в штатном режиме. Да и засечь монстра раньше Кин, с ее-то талантами, надо еще суметь.
  - Дайте-ка посмотреть, - подвинул ребят Адстен, активируя что-то на консоли перед собой.
  Перед его лицом появилась голографическая проекция, которая выдала панораму справа от нас. Потом мужчина провел надстройку, и мы увидели монстра, довольно быстро двигавшегося в нашу сторону.
  - Брейзет, - бросил Дитч, когда посмотрел на изображение, и тут же забеспокоился: - А эта машинка выдержит удар такой туши?
  Его беспокойство мне было понятно. Все же, когда на тебя несется двухтонный монстр, становится не по себе. Тело брейзета покрыто хитиновым панцирем, и из панциря в беспорядке торчат шипы. Помимо этого его хвост заканчивается костяным утолщением размером с хороший булыжник, и это существо очень умело могло им пользовалось при охоте. Так что встреча с ним очень не желательна.
  - Замечательно! - радостно потер руки Адстен. - Это как раз то, что нам нужно!
  - Вы уверены? - я впервые усомнился в адекватности этого мужчины.
  - Да, конечно, - отмахнулся от меня он, приступив к каким-то настройкам.
  За это время робот изменил направление движения и поехал прямиком на монстра. Сам робот больше всего напоминал большую вездеходную машину, только имел различного рода наросты по своему корпусу, и как раз один из наростов сейчас раскрывался. Спустя несколько секунд из ниши показался шип.
  - Так, теперь надо еще приблизиться для оптимального расстояния, - в это же время пробормотал Адстен.
  Мы же все судорожно вцепились в крепления, и я видел на лицах друзей мысли о том, что надо как-то спрыгивать с этой машины, если не хотим умереть. К сожалению, скорость была слишком большая, чтобы проделать это без травм, и как-то до последнего не верилось, что Адстен мог в один миг сойти с ума.
  За этими размышлениями я слишком поздно заметил, что шип заискрился разрядами, и в какой-то миг разряды сорвались с него и отправились прямиком к монстру. Что произошло дальше, видно не было, так как брейзета закрыло облако поднявшейся пыли и земляной крошки.
  - Эх, немного не рассчитал, - изрек Адстен, наблюдая за графиками на своем терминале. - Двадцать процентов батареи как не было.
  - Это что такое было? - все еще находясь в шоке, спросил Дитч.
  - Новейшая разработка, - с гордостью стал объяснять мужчина. - Система 'Громовержец'. Эта установка может выдавать заряд электричества в совокупности равный силе двух эсперов А ранга, - на последних словах он замялся. - Правда, это теоретически, но, как видите, результат на лицо.
  - Он жив, - не отвлекаясь на мелочи, Кин продолжила следить за монстром и первая увидела шевеление в облаке пыли.
  Действительно. Теперь и мы смогли удостовериться в этом. Монстр был сильно обожжен, и большая часть его брони разлетелась на кусочки, но брейзет был еще жив.
  - Как интересно! - единственный, кто этому обрадовался, оказался Адстен. - Значит, этот монстр может выдержать прямое попадание 'Громовержца'!
  - А есть еще какое-нибудь здесь оружие? - немного нервно спросил Нейро.
  - Не к чему, - отмахнулся от него мужчина. - Сейчас произойдет второй запуск системы.
  Я подошел к терминалу и стал бегло просматривать данные, возникающие на нем. Судя по всему Адстен прав, системе осталось только несколько секунд на охлаждения, и можно снова будет ее активировать.
  - Ребята, все нормально, - решил я успокоить своих друзей.
  - Элрен тоже чокнулся, - подвел итог моему состоянию Дитч.
  - Ай, ладно, - тяжело выдохнул. - Сами все увидите.
  'Громовержец' снова заискрился и выстрелил в бегущего на нас монстра. Снова облако пыли, но все слышали громыхание, с каким эта туша упала.
  - Вроде бы, все, - неуверенно сказал Аллан в попытках разглядеть хоть что-то.
  - Он мертв, - вынесла свой вердикт Кин.
  Ни у кого не возникло причин усомниться в её словах, особенно если знать, что ее способности как раз и ориентированы на ощущениии монстров поблизости. Поэтому все спокойно выдохнули.
  Но остались вопросы, на которые я хотел получить ответы.
  - Адстен, почему в спецификации ничего не говорилось о данном оружии? - я перекрыл мужчине пути к отступлению, встав рядом, так как к этому времени все требовательно смотрели на него.
  - Элрен, официально это транспортный робот, и как видите, он справляется со своей задачей, - спокойно стал объяснять Иноберт, не обратив никакого внимания на настрой людей вокруг.
  - А не официально? - влез в разговор Аллан, за что тут же получил от Эмер, и обиженно замолчал.
  - А не официально... - сделал театральную паузу мужчина. - Это первая боевая машина, способная работать в зоне повышенного магического фона.
  - Это как? Сложная же техника рядом с разломом либо не работает, либо ведет себя непредсказуемо. Мы же, получается, на пороховой бочке! - воскликнул Дитч.
  - Молодой человек, не надо так эмоционально реагировать, - Адстен укоризненно на него посмотрел. - Все это не совсем техническое решение. Почти все системы здесь соединены с магическими печатями и подпитываются от энергетического фона вокруг. Помимо этого, системы экранированы от пагубного воздействия аномалий. И попрошу заметить, мы уже несколько минут как находимся в повышенном энергетическом поле, и техника ведет себя нормально.
  Я в это время копался в настройках системы робота и наконец-то добился нужного. Перед моими друзьями появилась проекция 'Громовержца'.
  - Как я и думал, - после секундной заминки начал говорить я. - Это сплав технического и магического решений, поэтому оно и ведет себя нормально. Гениальное решение, но очень рискованное.
  - Да, Элрен, вы правы, - кивнул головой Адстен, но от меня не укрылся его настороженный взгляд.
  Было видно, что мужчина не очень рад, что я рассекретил его оружие. Но он сам виноват, что подверг всю группу опасности, да и ничего мне не сделает из-за этого.
  - Так наша задача в испытании оружия?
  - Да, - не стал отпираться от моего вопроса мужчина.
  - Требую увеличение стоимости контракта, - тут же ухватился за это Дитч. Я даже не сомневался, что он так сделает.
  - Хорошо, - покладисто согласился Адстен.
  У него и выбора-то особого не было. Без охотников здесь слишком опасно, несмотря на всю боевую мощь робота.
  - Тогда поехали дальше, у нас есть еще несколько часов до темноты, - я решил подвести итог этой ситуации и дал команду инженерам ехать дальше. Хотя они мне и не подчинялись, но возражений не последовало.
  Теперь мне становится понятно, почему меня приписали к этой группе. Испытание нового оружия не должно оставаться без внимания, и я не удивлюсь, если потом обнаружится, что кто-то из инженерной группы сливает информацию в организацию. Я же, хоть и новичок, но смогу рассказать свою картину виденья успеха работы этого технического решения, что может указать на нюансы, не замеченные техническими специалистами.
  За размышлениями я не заметил, как уснул. Разбудила меня Кин, и то, что она сказала, мне не понравилось.
  - За нами наблюдают, - тихо сказала девушка мне.
  - Где и откуда? - я тут же подскочил, но осмотр не дал результат. На сканерах машины тоже ничего не было.
  - Они слишком далеко, но я чувствую их, - не очень понятно ответила Кин, но у меня не было поводов в ней сомневаться.
  - Хорошо, я понял. Предупреди остальных.
  Сейчас я осмотрелся и заметил, что не только меня сморил сон. Как-то это все странно.
  - Адстен, приборы ничего необычного не показывают? - подошел к руководителю группы.
  - А, Элрен, выспались? - доброжелательно сказал мужчина.
  Но что-то не чувствовалось в этом никакой доброжелательности. Видимо, я все же испортил с ним отношения своей выходкой. Плевать, главное вернутся назад, а там видно будет, что с этим делать.
  - Охотники сказали, что за нами наблюдают.
  - Девушка-сенсор что-то почувствовала? - заинтересовался моими словами Адстен.
  - Да, Кин, - подчеркнул я имя девушки, - умеет чувствовать монстров, и сейчас она говорит, что они где-то рядом.
  - Очень хорошо, - задумчиво произнес мужчина. - Мы и не знали, что некоторые монстры могут не засекаться нашим радаром. Надо обязательно узнать, кто за нами наблюдает, чтобы внести исправления! - загорелся энтузиазмом он. - Так, где, вы говорите, они?
  - Там, - указала Кин направление.
  - Может, лучше не надо? - с тревогой в голосе спросил Дитч.
  Но его никто не услышал, так как наш курс сменился, и мы поехали прямо в сторону угрозы. И куда мы снова несемся? Что-то нехорошее у меня предчувствие.
  
  
  Глава 15
  
  Как я и говорил - у меня было нехорошее предчувствие. И чувство опасности буквально взвыло, когда робот вдруг резко остановился.
  - Что происходит? - я сразу же бросился к Адстену.
  - Ничего не понимаю, - не обратил на меня внимания мужчина. - Что-то нас сдерживает.
  Он еще что-то бормотал, но я понял главное - на нас напали. Все же зря мы полезли к наблюдателям.
  - На нас напали, - сказал я своим друзьям. - Всем быть наготове.
  Сам же я бросился к инженерам.
  - Здесь есть еще какое-нибудь оружие?
  Хорошо, что парни не впали в панику и довольно быстро мне все показали. Они были в курсе боевых систем робота и уже сами начали поэтапную разблокировку систем.
  - Элрен, я что-то чувствую, - неуверенно сказала Эмер, подойдя ко мне. - Нам надо бежать.
  Я впервые видел дриаду такой - она почти готова была впасть в истерику от ужаса. Но и в тоже время я понимал, что нам, скорее всего, не успеть убраться отсюда.
  - Все будет хорошо, - взял ее за руку и слегка сжал. - Ты же очень сильная, - с улыбкой сказал я.
  - Да, ты прав, - чуть смелее кивнула девушка.
  Так, ладно, с ней разобрались, теперь надо понять, что делать дальше. Но, к сожалению, я не успел.
  Как из-под земли вокруг нас появились монстры. Хотя нет, некоторые действительно появились из земли.
  - Парни, а мы можем чем-то по ним ударить? - к инженерам подошел Дитч.
  Те в ответ молча кивнули, из нескольких ниш вышли шипы, наподобие продемонстрированного нам 'Громовержца', но меньших размеров. Они все разом заискрились, и электрические разряды сорвались с корпуса машины, пронзив монстров.
  За это время рядом с нами собралось уже довольно большое количество существ. Большинству из них я вообще не мог подобрать названия, то же удивление я увидел у охотников. Так вот молнии очень удачно угодили в толпу монстров, и очень многие из них забились в конвульсиях или обугленные свалились на землю.
  - Впервые вижу, чтобы монстры нападали такой толпой, - Нейро вытащил свой меч и встал рядом со мной. - Заметь, они не нападают друг на друга. Что будем делать?
  Только после его слов я обратил внимание на то, что монстры держатся чуть в стороне от нас, пока не решаясь приблизиться. И такое чувство, что что-то их сдерживает, так как обычно монстры нападают на людей без раздумий.
  - Командуй. У тебя больше опыта в таких ситуациях.
  - Если бы мы попадали еще в такие ситуации, - невесело ухмыльнулся Нейро. - Все это очень странно.
  - Согласен, но нам отсюда не выбраться, пока их не перебьем, - пожал я плечами. - Эх, все же влезли в неприятности.
  - Зато будет весело, - как всегда с веселой улыбкой вклинился Аллан.
  - Вечно тебе приключений мало, - проворчал я на это.
  - Просто надо смотреть на мир с позитива.
  - Ага, посмотри, как монстры на нас позитивно смотрят, - Дитч указал на окружившую нас толпу. - Мы для них еда с доставкой.
  - Великолепно! - вдруг воскликнул Адстен, от чего все непроизвольно вздрогнули. - Такая возможность испытать все возможности нашего робота!
  Что-то мнение об этом человеке у меня окончательно испортилось, а ведь казался здравомыслящим человеком.
  Вдруг нас всех накрыла большая тень, и сверху ударило что-то большое, но было отброшено мгновенно возникшей сферы.
  - А это еще что?! - задал вопрос Адстену, который явно проделал какие-то манипуляции для такого эффекта.
  - Система защиты 'Зеркальный купол', - с готовностью ответил мужчина, довольно улыбаясь. - Моя личная разработка. Купол позволяет отбрасывать от себя физические объекты и энергетические атаки. Вся суть в векторах...
  - Насколько сильна защита, есть ли батареи и как долго продержатся? - прервал я лекцию Адстена.
  - Защита очень экономна и может еще долго продержаться под такими ударами, - самодовольно ответил он.
  - Может, нам тогда просто переждать? - высказался Дитч.
  - Не выйдет, - покачал я головой. - Батареи расходуют больше энергии, чем накапливают. В конце концов, мы останемся без защиты.
  - Их становится больше, - тихий голос Кин отчего прозвучал очень громко, и все посмотрели на окружающих нас монстров.
  Действительно существ становилось все больше, как будто кто-то их сюда гнал и оставлял на месте, так как еще ни один на нас не напал. Лишь тушка какого-то летающего монстра лежала чуть в стороне. Видимо, это существо контузило от удара о щит.
  - Ты чувствуешь наблюдателей? - спросил я Кин, которая внимательно всматривалась в монстров.
  - Нет, - огорченно покачала головой девушка. - Слишком много монстров в одном месте. Я не могу сосредоточиться. Их что-то привело сюда.
  В этот момент правая сторона машины резко просела, отчего мы чуть не попадали.
  - Это еще что? - Дитч подскочил к правой стороне и свесился с борта, всматриваясь в колеса. - Ребята, нас кто-то закапывает!
  - Вы, - начал раздавать указания Нейро, указывая на инженеров. - Начинайте стрелять из всего оружия, что тут есть, чем меньше монстров останется в живых, тем больше у нас шансов. Дитч, занимай самую высокую точку и следи, чтобы на нас не напали сверху. Кин, прикрываешь тылы. Так, а вы что умеете? - обратился он к Аллану и Эмер.
  - Я не позволю вам прерывать тестирование! - возмутился Адстен.
  Аллан незаметно переместился за спину мужчину и, нажав на какую-то точку на шее, усыпил его.
  - Все согласны, что из-за опасности руководитель группы не может здраво мыслить? - задал он вопрос, в первую очередь обращаясь к двум инженерам. Те с готовностью закивали. - Вот и хорошо.
  - Аллан может создавать свои копии, а Эмер управляет растениями, - ответил я на вопрос Нейро вместо друзей.
  - Хорошо, - задумчиво кивнул Нейро. - Аллан, создаешь копии и с помощью них не даешь монстрам прорваться к инженерам. Они смогут выдержать удары или развоплотятся? - со знанием дела уточнил он.
  - Выдержат, - Аллан показательно захрустел пальцами и стал создавать свои копии, которые спрыгивали на землю, но не выходили из зоны защитного купола.
  - Эмер, насколько ты сильна?
  - Могу создать лианы с колючками, которые ничем не уступают стальным лезвиям, и еще пару сюрпризов, - Дриада за это время успокоилась, и от нее даже повеяло жаждой убийств.
  - Очень хорошо, - обрадовался Нейро. - Тогда вносишь неразбериху в рядах монстров и стараешься сдержать самых опасных. Элрен, ты, как самый подготовленный из нас в техническом плане, будешь руководить атакой робота.
  - Я и сам хотел это предложить, - поддержал я его идею.
  - Эх, жаль, мы такого не предусмотрели и не отработали командную работу, - тяжело вздохнул Нейро.
  - Не переживай. Аллан и Эмер справятся, - успокаивающе сжал его плечо и улыбнулся. - Командуй, командир!
  - Всем приготовиться!
  Сдвинул мешающего мне сесть Адстена на пол. Думаю, он не обидится, тем более, мы спасаем свои жизни. Надо, наверное, перестать удивляться, так как вооружения здесь оказалось гораздо больше, чем в доступной мне спецификации. Чтобы во всем этом разобраться, требовалось время, но его у нас, к сожалению, нет.
  Вообще, вся ситуация мне не нравилась. Все слишком было похоже на подготовленную сцену, где мы выступали в роли актеров. Вот только сценарий нам неизвестен, и конец выступления может получиться совсем неожиданным. Осталось это сделать неожиданным для постановщика сцены, а не для нас.
  Видимо, наблюдателям надоела наша пассивная защита, и они решили несколько разнообразить действие, бросив вперед несколько монстров.
  - Элрен, сними купол и постарайся, чтобы сюда забежало не так много монстров, - предложил здравую идею Нейро.
  Действительно, держать купол долго мы все равно не сможем, а так хоть немного, но увеличим время защиты. Я на несколько секунд деактивировал купол и снова его запустил. За это время к нам смогли прорваться четыре монстра покрупнее и дюжина мелких существ.
  Двое монстров были мне известны - это были кейдзу. Еще двое чем-то напоминали волков, встреченных мной в подземельях, но они были несколько крупнее и имели другой окрас. Остальных я не успел разглядеть, так как Эмер не стояла на месте и уже успела запустить в них свои колючи, которые на большой скорости прошили тела монстров насквозь. Жаль, что эта атака не помогла так же легко расправиться с остальными монстрами. Кейдзу приняли колючки на броню, и те просто отскочили, а волки смогли отпрыгнуть, так что их ничем не задело.
  Воспользовавшись атакой дриады, Аллан с помощью своих копий напал на волков. Два-три клона нападали на волка с разных сторон, отвлекая его внимание, в то время как четвертый подбирался из слепой зоны и, дождавшись момента, наносил сильный удар кулаком по черепу монстра.
  Аллан, несмотря на все ухищрения, не признавал никакого оружия, кроме своих кулаков. Хорошо, хоть на кастеты согласился. Вот именно ими он и мог совершать сокрушающие удары. Насколько я знаю, руны, нанесенные на кастеты, позволяли преобразовывать кинетическую энергию в импульсный удар. Но с таким противником это довольно сложно провернуть, поэтому Аллану потребовалось время, чтобы справиться с волками.
  На кейдзу команда Нейро уже охотилась, так что и методы борьбы им были известны. Тем более, в этот раз им помогала Эмер, которая не давала монстрам разбежаться и протаранить людей, насадив тех на свои шипы.
  В целом, с первой атакой все справились быстро и даже не получили ни одной раны, что не могло не радовать. Но все это время о защиту бились монстры снаружи, и ресурс батареи из-за этого постоянно сокращался.
  Не успели мы опомниться, как сквозь наш защиту, как будто ее и не было, прошел один из монстров. Такого существа я еще не видел. Монстр был где-то в два метра длиной и сильно напоминал кошку, если бы не вытянутая морда, на которой не было ничего видно, кроме глаз, и очень крупные задние лапы. Шерсть существа была яркого синего цвета, и по ней время от времени пробегали всполохи. От головы шла целая грива, топорщившихся волос, что несколько скрадывало движения монстра.
  Все настороженно смотрели на него, а монстр тем временем неспешно приближался.
  Эмер взмахнула рукой, и из-под земли вырвались лианы, которые устремились к лапам монстра, но тот даже не обратил внимания на них. За мгновение до того, как лианы должны были соприкоснуться с ним, по его телу пробежала синяя волна света, и лианы безжизненно упали на землю.
  - Ничего не понимаю, - выкрикнула Эмер и снова взмахнула рукой, но лианы не шелохнулись. - Он как-то лишил мои лианы силы, и я не могу ими управлять!
  - Вокруг этого существа снижается насыщенность энергетического поля! - воскликнул один из инженеров, фиксируя что-то на экране. - Его нельзя подпускать ближе, иначе он высосет всю энергию из батарей!
  Никогда не слышал о монстрах, способных поглощать магическую энергию. Но от этого он не становится менее опасным.
  - Все слышали? Тогда в ближний бой, - отдал распоряжение Нейро, первым бросившись на противника.
  Монстр внимательно следил за нами, и первый выпад Нейро не попал в цель. Существо просто отпрыгнуло в сторону, но тут же в его шкуру вонзилась стрела. Пара секунд, и произошел взрыв.
  - Все же иметь взрывчатку, помимо магических стрел, бывает полезно, - прокомментировал Дитч, доставая новую стрелу.
  Не сказать, чтобы монстру это как-то навредило, но ошеломило точно. Воспользовавшись моментом, Кин оказалась справа от него, а Аллан слева. Мечи девушки разрезали шкуру монстра, но она была отброшена ударом задней лапы в сторону. Аллан же даже не смог приблизиться, так как при прикосновении исчез.
  - Вот незадача, - нахмурился Аллан или одна из его копий. В суматохе теперь было непонятно, где находится оригинал.
  Пока монстр отвлекся на девушку, Нейро удалось подобраться ближе и нанести удар по его морде. Раздался сильный скрежет, и командира охотников отбросило ближе к роботу.
  Несмотря на ситуацию, невозможно было не восхищаться нашим противником. Этот монстр был поистине опасным, особенно для тех, кто привык полагаться на свои способности, так как сводил все их усилия на нет.
  Пока ребята занимались тем, что отвлекали монстра на себя, я наконец-то разобрался с оружием и щитами, что были встроены в этого робота, которого надо называть уже боевой машиной. И да, я нашел подтверждение словам инженеров - находясь под куполом защиты, монстр высасывал энергию из окружающей среды, в том числе и из батарей машины, отчего отток энергии резко возрос.
  В общем, несмотря на обилие оружия, многое в текущей ситуации не подходило, так как близко от себя наш противник полностью гасил магию, а чисто технического оружия тут оказалось не так уж и много.
  - Дитч, продолжай использовать взрывчатку, я, кажется, что-то придумал, - сказал я нашему лучнику.
  - Хорошо, только у меня ее не так много, так что поторопись.
  Начали раздаваться новые взрывы, я же наводил на монстра оружие находящееся на днище машины. Там было что-то вроде пусковой установки, которая должна, по идее, запускать металлические штыри с печатями для увлечений зоны поражения от электрических разрядов. Судя по спецификации, их можно запустить с довольно большой скоростью, так что способности монстра ему не помогут.
  - Отходите, - выкрикнул я Кин и Нейро.
  Как только охотники убрались с линии огня, я выстрелил. Монстр попытался отпрыгнуть, но все равно большая часть штырей задела его, а часть вообще прошли насквозь. Существо взвыло, и его шерсть встала дыбом. А вот это уже нехорошо.
  Ситуацию разрешил выстрел Дитча, который удачно попал стрелой в глаз монстра, после чего произошел взрыв.
  - Все, это была последняя такая стрела, - выдохнул он и мы вместе с ним.
  Что же нас еще ждет дальше, если стали появляться такие монстры?
  Системы робота издали предупреждающий сигнал, и я бросился к терминалу, проверяя, что произошло. Помощи от группы инженеров можно было не ждать, так как оба парня от страха валялись в обмороке, и приходилось все делать самому. Хватило нескольких секунд, чтобы разобраться в ситуации - последней атакой монстр истощил наши батареи, и теперь осталось где-то пятьдесят процентов от начальных значений.
  Придя к выводу, что так мы долго не продержимся, я отключил купол и активировал систему 'Громовержец' вместе с его меньшими копиями. Сам 'Громовержец' был направлен на самых крупных монстров, которые очень удачно столпились вместе в попытке разрушить защиту. Остальное же было направлено в существ вокруг нас, чтобы хоть как-то проредить их ряды.
  После этой атаки осталось немного энергии на непредвиденный случай, но защиту уже не поставить.
  - Я сделал все, что мог, остальное за вами, - сказал я Нейро после того, как последний монстр перестал дергаться из-за разрядов.
  К сожалению, еще осталось достаточно противников, чтобы ситуация оставалась напряженной. Я использовал самый действенный способ из возможных, чтобы за один раз уничтожить как можно больше монстров. Теперь осталось дело за малым - выжить.
  Нейро отпрыгнул чуть назад, прикрывшись корпусом машины, и начал читать какое-то заклинание. Кин бросилась в толпу мелких монстров и, благодаря своей скорости, стала выкашивать противников до того, как они что-то сообразят. Дитч, находясь все так же наверху, отстреливал монстров, страхуя Кин и не позволяя им приблизиться к Нейро. Аллан тоже решил поучаствовать в битве и отправил часть своих копий прикрывать мага, сам он вместе с другими копиями ринулся в бой. Эмер же в это время внимательно следила за ситуацией и с помощью лиан атаковала монстров или хотя бы сковывала их, чтобы помочь Кин и Аллану. Я пока оставался за терминалом управления, но тоже был готов в любой момент помочь друзьям.
  Наконец-то Нейро закончил читать заклинание и больше десятка небольших огненных шаров отправились в толпу монстров. Лидер охотников бросился следов в ближайшую образовавшуюся проплешину в рядах монстров, и в этот момент его меч запылал, покрывшись огнем. Его действия лишь доказывали, что и маги могут быть сильными боевиками, особенно если знают, как это сделать. Поэтому Нейро довольно быстро образовал вокруг себя свободное пространство, а все его противники в это время умирали от ожогов. Интересно, и как он дышит в этой вони, поднятой от сгоревших монстров?
  Кин использовала энергию ядра, чтобы усилить тело и двигаться быстрее. Из-за этого девушка была быстрее большинства монстров, но и здесь у нее нашлись противники. Оттеснив других, к ней вышли два ящероподобных существа. Один был выше Кин и весь покрыт костяными наростами, которые хорошо закрывали его спину, другой же монстр был меньшего роста, но из его рук выходили костяные лезвия, и такое же лезвие было на хвосте. Дитч попытался отвлечь одного из них, чтобы дать возможность Кин вырваться, но его стрелу легко отбили наростами, по-моему, даже не особо обратив на парня внимание.
  Пока Кин заняли два монстра, вся нагрузка по сдерживанию противника легла на плечи Аллана, и тот хоть пока и справлялся, но все равно постепенно выдыхался. Его копии исчезали одна за другой, не выдержав такого темпа сражения, и парню приходилось создавать новых клонов, что тоже не придавало ему сил. В конечном итоге, если бы не Эмер, которая страховала его, Аллан давно бы выдохся.
  Но в один из моментов дриаду отвлекли на себя три существа, чем-то напоминающие хорошо запомнившихся мне огненных псов, но эти как будто состояли из камня. Скорее всего, это у них была такая твердая шкура, но издали они казались каменными. Проблема же была в том, что эти монстры пылали огнем и относительно легко расправлялись с лианами Эмер. Девушке пришлось отвлечься на эту тройку, иначе ее эффективность в этом сражении свелась бы к нулю.
  Единственный, кто пока не напрягался, это Дитч, так как парень стрелял из лука и останавливал слишком близко приблизившихся монстров. Но, к сожалению, приходилось отвлекаться и на летающих существ, которых тут тоже было немало. И так Дитч мог бы долго еще продержаться, но запас стрел не бесконечен, и им когда-нибудь придет конец.
  Я же в это время занимался отстрелом самых крупных тварей, которые могли принести больше всего проблем нашей команде.
  Несмотря на все наши усилия, казалось, что монстров не становится меньше, да против ребят стали выходить более сильные существа.
  В какой-то момент все резко изменилось.
  На Нейро набросилось сразу несколько существ, и части из них огонь не вредил. Из-за чего лидеру команды пришлось проявлять чудеса ловкости, чтобы избежать смерти, но все равно от пары ран он уберечься не смог.
  Кин вдруг на долю мгновения замерла, и, воспользовавшись этим, высокий ящер отбросил девушку дальше от нас, а сам ринулся следом. Я пытался стрелять в него, но все атаки проходили мимо или попадали в монстров, снующих между нами.
  Аллан попал в окружение и не успевал создавать новые копии, так как его постоянно отвлекали атаками, и я увидел, как несколько раз его успели достать, из-за чего парень стал терять силы вместе с кровью.
  Пробив щит, какой-то летающий монстр умудрился схватить Дитча и поднять его в небо. При атаке парень потерял свой лук и теперь отбивался от противника с помощью кинжалов, но с каждым мгновением они поднимались все выше.
  Эмер удалось убить двух монстров из трех, но последний оказался самым ловким и вцепился девушке в ногу. Дриада болезненно вскрикнула и, создав деревянное копье, попыталась вонзить его в своего противника, но оно разлетелось в щепки от встречи с его броней.
  Я с помощью разрядов малых установок смог заставить летающего монстра начать снижаться без того, чтобы камнем рухнуть вниз. Хотя скорее это была больше удача, чем расчет, так как повторить я такое снова был не готов. В общем, о Дитче можно было не волноваться, так как это существо стало планировать вниз, и я уже хотел направить систему робота на помощь друзьям, но в этот момент машина стала стремительно оседать.
  Успеваю только выпрыгнуть, прихватив с собой Адстена и одного из инженеров, как робот скрывается в земле. К сожалению, второй парень погиб, так как я чисто физически не успевал спасти и его.
  М-да, вот вам и боевой робот. Даже ничего от него не осталось. Но хватит предаваться размышлениям, надо помогать друзьям!
  Я рванул в сторону Эмер, но ничего не произошло. Точнее, я не смог сдвинуться. Свободными для движения остались лишь глаза, и я увидел, что такое произошло не только со мной. Как будто кто-то нажал на паузу, и все в округе замерли. Некоторые из-за неудобных поз повалились на землю, и в исполнении монстров это могло бы показаться смешным, если бы не было так страшно.
  Вдруг откуда-то слева раздались хлопки, и они постепенно приближались. Спустя несколько секунд я смог разглядеть того, кто это делал. Это был молодой человек, который, не обращая ни на кого внимания, шел к месту, где исчез наш транспорт, при этом он довольно улыбался и хлопал в ладоши.
  Когда он приблизился, я смог разглядеть его лучше. Лицо незнакомца было ничем не обезображено, и даже можно было сказать, красиво, но я мало понимаю в красоте парней, вот если бы это была девушка... Так вот, на парне были светлая рубашка, брюки и сапоги, поверх всего этого был накинут плащ с капюшоном, сейчас отброшенный назад. Поэтому так заметны были его волосы - длинные и яркого синего цвета. Такого цвета не бывает у людей, если, конечно, они их не красят, а от незнакомца несло чем-то чужеродным, нечеловеческим.
  - Прекрасно, прекрасно! - нарушил тишину этот парень и посмотрел прямо мне в глаза. Зрачки тоже оказались яркого синего цвета. - Как хорошо, что я за вами следил.
  Я силился хоть что-то ему сказать, но оцепенение не проходило. Это не укрылось от внимания незнакомца.
  - О, не стоит пытаться, - отрицательно покачал головой он. - Вы пока не можете двигаться, иначе бы нам не удалось насладиться этим моментом. Итак, посмотрим, что тут у нас?
  Незнакомец взмахнул рукой, и из земли поднялся наш транспорт, вот только он был несколько пожеван.
  - Благодарю, - сказал он кому-то, и я успел разглядеть какие-то щупальца. Так робота утащил монстр! - Какая необычная вещь!
  Парень взобрался на робота и стал осматриваться.
  - Мне еще не доводилось видеть такое. А это что у нас тут? - указал он пальцем на тело инженера. - Этого мне тут не надо.
  Незнакомец взмахнул рукой, и один из монстров отмер и быстро засеменил к машине. Взобравшись внутрь, он так же быстро оттащил тело в сторону.
  - Люди додумались до такой вещи! - воскликнул он после осмотра. - Это может все изменить, - парень легко спрыгнул вниз и снова взмахнул рукой.
  В этот раз машина не погрузилась в землю, а была разломана и поглощена тем же земляным монстром. Это же каких размеров должно быть это существо?!
  - А теперь посмотрим, кто тут собрался! - с улыбкой на лице незнакомец подошел к Адстену и оставшемуся в живых инженеру. А я ведь даже не запомнил его имени.
  Подойдя к ним, он поочередно коснулся их голов, каждый раз замирая на несколько секунд.
  - Хм, ничем не примечательные людишки, только и интересные своими знаниями. Убрать их, - приказал парень все тому же монстру, и тот схватил обоих людей и утащил в сторону. Было видно, что два тела тащить для него тяжело, но он с упорством продолжал это делать. - Смотрим дальше.
  Он дошел до Нейро и прикоснулся к его голове, чтобы через несколько секунд отойти от него.
  - Какая насыщенная жизнь и сколько приключений! - воскликнул незнакомец. - Но не стоит внимания. Убить его, - безэмоционально отдал он приказ.
  Ближайший монстр отмер и вонзил свои когти прямо в Нейро. Очень быстро потекла кровь, и лидер охотников рухнул на землю. Я в ужасе смотрел на это и приходил в отчаяние от того, что не могу пошевелиться. К чему были все эти тренировки, если я ничего не могу сделать, чтобы спасти друзей?!
  - Дальше, - синеволосый подошел к монстру, схватившему Дитча, и тот сразу же задвигался, показывая свою добычу. - О, уже мертв, - горестно взмахнул он. - Уберите его.
  Монстр, несмотря на свои ранения, зацепил лапой Дитча и поволок его в сторону. Последующие после этого звуки я предпочел бы не слышать, но даже свой слух я не мог контролировать.
  - Так - человеческая самка, вроде бы, - с сомнением произнес незнакомец. - Посмотрим, чем ты отличаешься от самцов, - несколько секунд и он отпускает ее, задумчиво рассматривая замершую Кин. - Вот как, дар, схожий с моими способностями. Ты еще можешь пригодиться мне. Спеленать и аккуратно доставить ко мне.
  Синеволосый отдал команду монстру, напоминавшему паука-переростка, и подошел к Эмер.
  - Не ожидал увидеть здесь кого-то вроде тебя, - с искренним удивлением сказал он после того, как прикоснулся к девушке. - Нас не так много, успевших эволюционировать до нужного уровня. Ты же должна была меня почувствовать, почему не сбежала? - заинтересованно спросил он, но не дождался ответа. - Ах, прости. Я же запретил вам разговаривать.
  - Кто ты такой?! - выкрикнула Эмер, после того как незнакомец взмахнул рукой.
  - О, а ты ведь и правда не знаешь, кто я! - радостно воскликнул он. - Ну что же, ты тоже можешь мне пригодиться после того, как я с тобой поработаю.
  Девушку тоже спеленали, и паук отнес их в сторону.
  - Как хорошо, что я решил посмотреть на вас, иначе бы не нашел такие интересные экземпляры. Так, а ты у нас что собой представляешь? - в этот раз своей целью он выбрал меня.
  Я силился хоть немного сдвинуться или хотя бы призвать энергию из ядра, но ничего не выходило. Вот он касается рукой моей головы, и меня обдает сильным холодом.
  - Впервые такое встречаю, - задумчиво проговорил он. - Кто-то наложил запрет на память. Заставив тебя забыть что-то. Будет интересно это взломать.
  После его слов мне стало еще хуже, и голову стала раздирать адская боль.
  У синеволосого вышло то, что он хотел. Он снял блоки с моей памяти. Как я это понял? Все просто - я вспомнил то, что должен был забыть.
   

***

  Я видел события и как очевидец, и как их герой. Двойственность несколько путала восприятие, но все же это были мои воспоминания.
  Я вспомнил себя еще совсем маленьким и тепло материнских рук. Вспомнил, как мне было хорошо, когда папа брал меня на руки. Вот только это были не Кристофер и Айрисель Навар. В моих воспоминаниях были совершенно другие люди.
  На миг взор застилает тьма, и я вижу себя немногим старше.
  Я в каком-то помещении и с любопытством смотрю по сторонам. В этот момент мне казалось, что взрослые очень смешные, так как они все столпились вокруг меня и водят рядом со мной какими-то предметами, а другие дают подержать в руки. Смешно быть перестало, когда у меня стали брать кровь. Я зову маму, но никто не откликается.
  Снова вспышка тьмы и снова свет.
  Рядом со мной стоит мужчина, и после прочитанного заклинания в его руке возникает ледяная сосулька. Мне передают ее в руки и внимательно следят за моими действиями. Как только я коснулся ее, она сразу же растаяла. Потом был огненный шар и Башня из песка. Но их все ждало тоже самое. Они просто разрушались в моих руках.
  Вспышка.
  Я вижу других детей, которые находятся в этом месте. Мы еще слишком малы, чтобы понимать, куда мы попали, но все встревожены тем, что не видят своих родителей. Меня это тоже пугает.
  День за днем к нам приходят взрослые и забирают с собой, а потом проводят исследования. Но на то время казалось, что они играют с нами, и некоторые даже были рады такому обилию внимания.
  Веселье проходит, когда постепенно нас становится все меньше. Есть, конечно, надежда, что тех, кто не вернулся, забирают родители домой, но как же хочется, чтобы и меня забрали. Несколько детей боится этого - они не верят взрослым, что все будет хорошо.
  Вспышка.
  Я ощущаю себя в кресле. Мои руки и ноги надежно зафиксированы, а голову и туловище в неподвижности держит система ремней. Мне страшно.
  Ко мне подходит какой-то мужчина и прикасается к моей груди. Боль скручивает мое тело, и кажется, что кости трещат в зажимах. В какой-то момент я теряю сознание.
  - К сожалению, эксперимент провалился, - слышу незнакомый мне мужской голос. Хочу рассмотреть, кто это, но глаза не раскрыть.
  - Жаль, был такой перспективный материал, - вздохнул еще один мужчина.
  - Да как вы можете так говорить! Это же дети! - воскликнула женщина. Ее голос напомнил мне про маму. - Я не могу больше этого выносить, - шепотом говорит она, и ее голос дрожит.
  - Не надо принимать все так близко к сердцу, - успокаивает ее первый мужчина.
  - Уберите от нее руки! - выкрикнул новый мужской голос. - Мы закрываем эксперимент! Он все равно не приносит того результата, что вы обещали. И почему мне докладывали, что с детьми все в порядке, а я сейчас убеждаюсь в обратном?
  - Да как вы не понимаете?! - воскликнул второй мужчина. - Прогресс невозможен без жертв!
  - Но не таких! - заставил его замолчать третий. - Все. Ваш проект закрыт, и я материалы дела передам начальству. Очень надеюсь, что вас будут судить за ваши дела.
  - Посмотрим, - ответил ему первый, и я слышу звук удаляющихся шагов.
  По-видимому, в помещении остались женщина и третий мужчина.
  - Ну-ну, успокойся. Все будет хорошо, - успокаивающе зашептал он женщине.
  - Но, Крис. Это же дети. Они творили ужасные вещи с ними.
  - Я обещаю, что сделаю все, что в моих силах, чтобы помочь этим детям. Ведь часть вины лежит и на нас. Кто же знал, что они решат действовать за пределами программы? Как же мы были слепы! - сокрушается мужчина.
  - Я верю тебе, - уже чуть успокоившись, произносит женщина.
  Вспышка.
  - Прошу, сотрите ему память. Он так сильно мучается, - я вижу, как Айрисель Навар со слезами на глазах умоляет незнакомого мне мужчину.
  - Поймите, - вздохнул он. - Я не смогу полностью стереть память. Ее придется запирать от него самого, но я не знаю, как долго это продержится. И его придется приводить сюда несколько раз, чтобы закрепить успех.
  - Делайте все, что потребуется, - в помещение вошел Кристофер и с теплотой во взгляде посмотрел на меня. - Все же это наш сын, и мы хотим сделать как лучше.
  - Порой незнание хуже знания, - высказался мужчина и прикоснулся к моей голове.
  Вспышка.
  Я этих событий раньше не знал. Получается мои родители вовсе не мои родители?! Как же так?
  В моей голове возникала куча вопросов, но ответов никто мне дать не мог. Выходит, вся моя жизнь - это ложь? Я был эспером, но со мной что-то сделали?
  Тут я вспомнил слова того парня из зоопарка про эксперимент. Тогда я им не придал значения, но значит, он что-то знал?
  - Сколько боли, - радостный голос синеволосого вывел меня из размышлений. - Как приятно знать, что вам, людям, может быть так больно.
  Я с яростью посмотрел на парня, но сдвинуться так и не смог. С моим прошлым разберемся потом, но то, что он сделал с моими друзьями, я простить не могу. Он так близко, что я могу ухватить его за горло. Если бы я только мог двигаться...
  Пока он говорил, я раз за разом пытался достучаться до своего ядра. Но ничего не выходило до того момента, пока я не вспомнил, как он прикасался к нам рукой. Кем бы он ни был, но он воздействует на разум, а значит, синеволосый не мог заблокировать мой дар, он заставил меня в это поверить!
  Я медленно выдохнул и... попал в свой внутренний мир. Да, я так и думал! Стоило только потянуться к ядру, как энергия из него с готовностью ответила мне.
  - Ладно, мне это надоело, - тем временем говорил незнакомец. - Убить его!
  На его приказ ко мне сзади подскочило два монстра и ударили меня в спину, вот только их когти встретились с барьером. Всего лишь мгновение мне потребовалось на то, чтобы выхватить свой меч и приставить его к горлу синеволосого.
  - Какая неожиданность! - нисколько не испугался он. - Ты смог избавиться от моего контроля.
  Я не собираюсь разговаривать с этой тварью и просто вонзаю меч в его тело. Но синеволосый лишь улыбнулся и через мгновение исчез.
  Заозирался по сторонам в поисках своего противника и увидел его в нескольких метрах от себя рядом с пауком, который положил себе девушек на спину. С разочарованием я увидел, что на нем не было никаких следов ран.
  - Хоть ты и избавился от моего контроля, это не значит, что на тебя нельзя воздействовать, - сказал он и рассмеялся.
  Бросился к синеволосому, но у меня на пути стали монстры. Лезвие воздуха распаривает трех монстров друг за другом, но на дальнейшее его не хватает, и уже четвертого только слегка ранит. Бросаюсь в образовавшуюся брешь и с помощью меча и кинжала пытаюсь прорваться дальше. В первые же мгновения получаю несколько чувствительных ударов в корпус, но существам не удается пробить броню. Все же хорошо, что я надел на это мероприятие свою броню вместе с оружием - сейчас такая предусмотрительность спасает мне жизнь.
  Вскрик справа заставляет отвлечься от цели. Точно, там же Аллан!
  Не задумываясь, создаю огненный шар перед собой и тут же бросаю его в монстров. Меня огонь не опаляет, так как не может повредить своему создателю, а вот монстрам достается довольно прилично. Вспариваю живот собакоподному монстру, и тот, завывая, заваливается на спину. Разряд молнии, возникший в правой руке, проходит через меч и задевает еще десяток существ.
  Меня не отвлекают ни вонь сгоревших тел, ни их крики, я просто иду к цели - Мастер хорошо обучил меня входить в транс. Но все равно постепенно я все больше чувствую азарт сражения и упоение битвой. Я вижу, что Аллан еще жив, но нас по-прежнему разделяет несколько метров, которые надо преодолеть как можно быстрее.
  Удары сыплются на меня со всех сторон, и большую часть я просто не успеваю блокировать. Помогает лишь то, что успеваю блокировать самые опасные атаки и выставление энергетических щитов. С каждой секундой я все ближе к другу.
  В какой-то миг оказалось, что впереди никого нет, и я вырываюсь в окружение Аллана.
  - Ну, наконец-то ты решил присоединиться к веселью, а то я думал, что тебе никого не останется, - улыбнулся мне друг.
  - Тебе бы все только веселиться, - тяжело дыша, ответил я ему.
  Хоть и преодолел я разделяющие нас расстояние меньше, чем за минуту, но делать это пришлось с боем. Аллан тоже, несмотря на все его показное веселье, сильно устал.
  - Надо прорываться, иначе нас просто задавят, - как только выдались свободные мгновения, предложил он.
  - Ты прав, но девушки... - с сомнение ответил ему.
  - Вспомни, чему нас учили, - Аллан отвлекся на выскочившего к нему монстра и пинком отправил его назад. - Если мы здесь погибнем, то ничем не сможем им помочь. Тем более, по словам Адстена нас должны были отслеживать, и помощь должна быть рядом.
  - Ты прав, - согласился я с ним.
  Хоть мне и претило оставлять девушек, но я понимал, что если мы тут задержимся, то лишь умрем и ничем не сможем помочь выжившим. Синеволосый с улыбкой все это время смотрел за нами, но подобраться к нему не было возможности, и это больше всего раздражало.
  В секунды передышки снова обратился к своему ядру и накачал свое тело энергией. Аллан дал мне еще несколько мгновений, отбросив от меня ближайших монстров. За это время я создал огненное кольцо вокруг нас, чтобы не подпустить остальных существ слишком близко. И мы побежали в сторону города.
  Монстры сталкивались с огнем и не спешили снова нападать на нас, но так долго продержать я его не мог, и в какой-то момент кольцо погасло. Аллан только успел создать несколько своих копий до того, как монстры добрались до нас.
  И больше всего проблем доставили те две ящерицы, что ранее нападали на Кин. Я почувствовал, что больше не могу сдерживать свои эмоции, и отпустил их на волю.
  С рыком устремился вперед и проскользнул под лапой высокого ящера. С этого расстояния я смог лучше рассмотреть этих двух существ.
  Высокий ящер был очень крупным существом и очень умело пользовался своими костяными наростами, как в атаке, так и для защиты. В этом я убедился на практике, когда мой удар в туловище был блокирован лапой этого монстра, и меч сумел высечь только искры от столкновения с ней.
  Этот противник был при всей своей силе довольно неповоротлив, и я бы смог его подловить, но все это компенсировалось его низким собратом. Это существо не было так хорошо защищено, но было очень быстрым.
  Так вот, мой удар был блокирован лапой высокого ящера, в то время как за спину мне зашел второй. Отпрыгиваю в сторону и выставляю перед собой энергетический щит, в который в тот же момент ударяет тяжелая лапа. Щит хоть и трещит, но дает так необходимые мне мгновения.
  Концентрируюсь на своем ядре и вызываю энергию, которой удалось воспользоваться лишь раз. Как только щит разрушается, я исчезаю с того места, где только что был, и удар высокого ящера приходится в землю. Через мгновение я возникаю из его тени и глубоко вонзаю меч, напитанный энергией молнии. Монстра начинают бить электрические разряды, но он слишком живучий, чтобы умереть от такого удара, и в то же время ко мне устремляется его собрат, вынуждая достать меч и заблокировать им костяные клинки низкого ящера.
  Пинком отбрасываю его в сторону и снова вхожу в тень, чтобы вонзить меч уже в другом месте, но меня успевают подловить, и костяные шипы на лапе монстра пробивают мою броню на левой руке, глубоко вонзаясь в тело и временно оглушая меня. Ящер, довольно скалясь, поворачивается ко мне и хватает меня второй лапой. Как только его морда оказывается ближе ко мне, вонзаю клинок прямо в его пасть. Новый разряд, и уже мертвое существо падает на землю, и я вместе с ним.
  Приходится перекатом уходить в сторону, иначе меня бы раздавили, но при этом тревожу поврежденную руку, и от боли мутнеет в глазах. В это же время второй ящер, яростно что-то клокоча, пронзает своим костяным лезвием мне ногу. На удивление новая порция боли дает возможность мне четче мыслить, и ящера сносит лезвие ветра. А я так надеялся его убить этой атакой, но он прикрывается своей броней, на которой остаются глубокие царапины, но их недостаточно, чтобы он умер.
  Ко мне подбирается еще какой-то монстр, но я его не вижу. Мне достаточно было заметить его тень, чтобы снова воспользоваться этой способностью. Через миг я возникаю за спиной низкого ящера, и огнем прожигаю в его груди дыру. С таким повреждением он точно не выживет.
  Раненая нога не может выдержать мой вес, и я тяжело опускаюсь на землю. Из горла вырывается хрип, но я еще в состоянии сражаться. Что доказываю в следующее мгновение, пронзая клинком существо, подобравшееся сзади. Снова проскользнул в тень, чтобы оказаться за спиной Аллана.
  - Ну, как ты тут? - задаю вопрос, отбивая чей-то хвост в сторону и отправляя лезвие ветра справа от себя.
  - Есть идеи, как отсюда выбраться? - отмахиваясь сразу от двух монстров, удается спросить Аллану.
  Тяжело думать, когда все тело болит, а на тебя постоянно нападают, но, кажется, я нахожу решение из этой ситуации. Раньше я мало использовал тени, чтобы перемещаться, но бой показал, что это очень удобная способность. К сожалению, я не знал, насколько далеко она распространяется, и смогу ли я унести с собой Аллана.
  Все решилось в тот миг, когда я почувствовал ядро рядом с собой. Точно, если меня будет подпитывать новое ядро, то мне должно хватить сил на большее!
  Присесть, увернуться от когтистой лапы и мечом разрезать горло монстра, который мне мешал подобраться к трупу еще одного существа. Ядро слабое и еле ощущается, но все равно это лучше, чем ничего. Сделал разрез, и в следующее мгновение в моей руке растворяется ядро, чтобы спустя секунду наполнить меня энергией.
  - Есть один самоубийственный способ...
  - Давай, нам все равно нечего терять, - прервал меня Аллан и схватил за руку.
  Кивнул другу, и мы оба исчезли в тени.
  Монстры бросились на то место, где мы только что были, но не смогли найти своих противников и разочарованно взвыли. Синеволосый впервые за все это время нахмурился, но простояв около минуты, махнул рукой, подзывая к себе еще одно существо. Сев на него, как на коня, он приказал всем двигаться за собой и вскоре исчез. Лишь мертвые тела напоминали о битве, что здесь произошла.
  
  
  Эпилог
  
  Лишь к вечеру мы смогли достичь города. Я смутно помню, как мы смогли преодолеть этот путь.
  Мое предположение оказалось верным, и на короткое время моя способность перемещаться в тенях усилилась достаточно, чтобы оторваться от преследования. На нас еще несколько раз нападали, но каждый раз удавалось отбиться и снова уйти через тени.
  В конце концов, я истратил слишком много сил и потерял сознание от перенапряжения. В себя я пришел уже лежа в постели, где мне и рассказали, что я пропустил.
  Аллан оказался прав, и за нами действительно выдвинули спасательную группу, которая перехватила нас на полпути. Часть группы отправилась назад за подмогой, отнеся меня в город, другая же под руководством Аллана вернулась назад.
  В поисковой группе были как люди из 'Инжтех', которые хотели вытащить своих сотрудников и несколько групп охотников, которые собирались отомстить за своих собратьев.
  Все же команда Нейро имела хорошую репутацию в среде охотников и многие из них были ему должны, а так хоть в какой-то мере свой долг выплатят.
  Скорее всего, среди них были люди и из организации, в которой теперь состою я. Потеря такой передовой техники это большой провал, особенно если учесть, сколько денег было потрачено на разработку робота, которого просто съели.
  В общем, неделя поисков не дала результатов. Люди из 'Инжтех' забрали тела своих сотрудников и сразу же вернулись назад, их не интересовали какие-то наемники, и они не собирались тратить свои деньги на их поиски. Обратная ситуация была у охотников - не отомстить за своих в их среде считалось дурным тоном, но, несмотря на все усилия, синеволосый и его монстры как в землю канули.
  Группы вернулись ни с чем, но заверили нас, что продолжат поиски и если синеволосый где-то объявиться нам сразу сообщат.
  Дальнейшее я помню смутно, так как из-за перенапряжения ядра моя внутренняя энергетика была в дисбалансе, что отражалось и в физическом плане. От боли я просто не мог соображать и долгое время провалялся в беспамятстве. Я тоже хотел участвовать в поисках, но Аллан убедил меня, что сначала нужно выздороветь.
  Мы вдвоем, как только я пришел в себя, самостоятельно прочесали ближайшие территории от места нашего сражения, но мы не были опытными следопытами и ничего не нашли. Лишь только монстры, что попадались на нашем пути, больше никогда не будут бегать по этим землям. Хоть так, но это помогало сбросить злость из-за своего бессилия.
  Спустя две недели мы отправились домой.
  После того, что я узнал, я больше не мог жить вместе с родителями. Нас и так в последнее время мало связывало, а воспоминания лишь подтолкнули меня к такому решению. Повезло, что по возвращению я их застал дома.
  Ни слова не говоря я сбросил вещи и приготовил чай, приглашая их присоединиться ко мне.
  - Мама, папа, - эти слова давались тяжело, но все же эти люди меня воспитали. - Я все вспомнил.
  - О чем это ты? - показал удивление отец.
  - Об эксперименте, что проводили надо мной в детстве, - произнеся эти слова, я сильно сжал кружку и, не отрывая взгляда, смотрел на отца.
  - Когда-нибудь это должно было случиться, - тяжело вздохнул Кристофер и подошел к кухонной стенке.
  Он коснулся в нескольких местах рукой, и вдруг засветилась магическая печать, проявляя еще одну нишу, которой тут раньше не было.
  Вот значит как? А я думал, что уже научился распознавать такие вещи.
  - Вот это все, что мне удалось сохранить по эксперименту, - Кристофер бросил на стол довольно пухлую папку. - После закрытия многое было уничтожено или засекречено.
  - Зачем вы это делали? - мой голос звучал как-то глухо, но не узнать я просто не мог. Особенно сложно было смотреть на маму, у которой на глазах были слезы, но она не решалась подойти.
  - После 'Дня падения фиолетовых звезд' привычный нам мир сильно изменился, - начал рассказывать отец. - Никто не понимал, что происходит и как с этим бороться. В это время очень много детей стали сиротами. И ты тоже один из них.
  - Значит моих родных нет в живых? - я конечно догадывался, что так и будет, но все равно было больно услышать подтверждение моих догадок.
  - К сожалению, нам этого неизвестно, - Кристофер на миг запнулся и продолжил: - Я в то время очень быстро поднялся по карьерной лестнице и возглавил исследовательскую лабораторию при правительстве. Нам поступило распоряжение изучить, как люди получают свои сверхъестественные способности. Даже в те годы было видно, что взрослые получают способности спонтанно, а дети при достижении определенного возраста. Поэтому было решено собрать сирот и на них выяснить весь этот процесс подробнее.
  Года два исследования не приносили результатов, пока к нашей группе не присоединился один ученый, который представился как Гирс Нервир. Но как выяснилось позже это не настоящие его имя и фамилия.
  Так вот с его приходом исследования продвинулись, а у меня и твоей мамы образовалось слишком много других дел, чтобы во всем участвовать лично. Как оказалось, нас долгое время в водили в заблуждение и только год спустя я смог выяснить правду.
  К тому времени из вашей группы осталось совсем мало ребят, и мы вмешались, когда этот человек работал с тобой.
  - Что произошло с детьми?! - почти выкрикнул я, но сдержался, лишь кружка в моих руках слегка треснула.
  - Он ставил на них опыты, после которых мало кто выживал. Его дар эспера позволял творить с людьми вещи, на которые не способна не одна техника или препарат.
  - Почему вы допустили это?
  - Мы были структурой при правительстве и в политике редко когда считаются с человеческими жизнями, особенно с детьми. Когда я руководил проектом, мы лишь изучали влияние способностей на человеческий организм, но постепенно меня отстранили, и мне хватало времени только на чтение отчетов, где все было скорректировано так, чтобы я ни о чем не догадывался. Поверь, мы не хотели причинять ни тебе, не другим детям вреда лишь понять, что происходит и по возможности дать вам другое будущие, - отец попытался взять меня за руку, но болезненно вскрикнул и отдернул руку назад. Как оказалось, я непроизвольно использовал энергию молнии, чтобы защититься.
  Родители удивленно переглянулись, но пока решили не расспрашивать меня.
  - Почему вы стерли мне память об этом?
  - Когда проект закрылся мы, используя свои связи, помогли всем детям найти новые семьи, а тебя забрали себе. Процедура стирания памяти была проведена со всеми вами, так как вы даже не могли спать - из-за всего, что с вами произошло, вас мучили кошмары.
  С тобой было все не так просто. Гирс разрушил твое ядро, и из-за этого у тебя подкосилось здоровье и вместе с тем стандартные процедуры не срабатывали. Пришлось подключать специалиста в своем деле и только после этого ты наконец-то смог спокойно спать по ночам.
  - А потом ты действительно стал нашим сыном и мы не захотели от тебя отказываться, - наконец-то заговорила Айрисель. - Мы старались сделать все, чтобы ты смог жить нормальной жизнью. Это конечно не искупит нашу вину перед всеми вами, но хоть как-то мы были обязаны исправить это.
  - Нормальной жизнью, - повторил я. - А вы знаете, как тяжело жить обычным среди сверхов?
  - Знаем, но ты же никогда по этому поводу не переживал, - высказался отец.
  - Это лишь, затем чтобы вы не волновались. Но сейчас все по-другому, - в моей руке возникли искры.
  - Значит ты все еж смог стать эспером? - удивилась мама.
  - Да, слабым, но все же, - отчего-то я не мог признаться им во всем. Да и после всего, что произошло... это было тяжело. - Куда потом исчез этот ученый?
  - Я пытался несколько лет подряд его найти и заставить предстать перед судом за совершенные им дела, но поиски ни к чему не привели. Все, что есть, находится в этой папке, - указал папа на все также лежащую на столе папку.
  - Я хочу переехать в другой дом, - приглушенно произнес я то, что давно хотел сказать.
  - Сынок может не надо... - начала говорить мама, но отец ее прервал.
  - Выбери любой подходящий, и мы его тебе купим, - было видно, что он не в восторге от моего решения, но хотя бы не возражает.
  - Спасибо, - я встал и пошел на выход из этого дома. - И спасибо вам за все, что вы пытались сделать, чтобы исправить свои ошибки.
  Я поспешил выйти, так как услышал, как мама зарыдала. Вынести этого я уже бы не смог.
  Но этот день еще не закончился, и меня ждали новые встречи.
  Ближе к вечеру каким-то образом меня нашла Миар. Хотя я бесцельно бродил по городу, так что у нее было время меня найти.
  - Ты жив, - девушка порывисто обняла меня и радостно улыбнулась.
  - Да жив, - впервые с момента встречи с синеволосым мне стало хоть немного, но лучше. Поэтому, не задумываясь, я сказал: - Я переезжаю жить отдельно. Хочешь жить вместе со мной? - и замер в ожидании ответа.
  Миар несколько секунд молчала, испытывая мое терпение, но все же ответила.
  - А я уже думала, когда ты решишься перейти на новый уровень отношений. Конечно, я согласно переехать к тебе, - с обворожительной улыбкой ответила она.
  Всего несколько дней и мы вместе въехали в мой новый дом. Затем была самая незабываемая ночь в моей жизни. И в эти моменты я был по-настоящему счастлив. Впервые за эти дни меня не мучили кошмары и чувство вины перед погибшими друзьями. Миар стала тем якорем, что удерживал меня, и той, что стала дарить мне тепло.
  Неделю спустя я окончательно поправился и мы с Алланом отправились к Мастеру.
  Было видно по Аллану, что он тоже сильно переживает после всего, что произошло с нами, но благоразумно молчал. Поэтому первым с Мастером заговорил я.
  - Зачем вы приписали нас к группе инженеров для тестирования робота? - решил начать с этого.
  - А этот ли вопрос вас волнует? - ухмыльнулся Мастер. - Это должна была быть лишь практика для новичков, чтобы вы хоть немного начали думать самостоятельно. Мне не нужны бездумные болванчики их и так хватает. Так может, начнешь задавать правильные вопросы?
  - Системы этой машины очень выгодны всем и в том числе вам, - начал говорить я, но, не дождавшись реакции Мастера продолжил. - Значит сюда вложены большие деньги и нас не могли оставить без группы сопровождения, так как рядом с разломом может произойти всякое. Так, где была эта группа, когда на нас напали?
  - Уже лучше, - Мастер наклонился чуть вперед. - Я даже больше скажу, группа была не одна, но никто из них просто не смог помочь вам, так как их убили. Ну же задай вопрос, который тебя гложет.
  - Кто напал на нас?
  - Как ты правильно сказал, мы не могли оставить вас без сопровождения, - довольно улыбнулся Мастер. - Но наши люди погибли, и осталось только наблюдение со спутников, да часть записей, пока робота не уничтожили. Мы сами были удивлены такому нападению на вас, и аналитики долго не могли прийти к каком-либо конкретному решению, - Мастер достал терминал и на столе перед нами возникло изображение синеволосого. - Это не человек, как вы я думаю, догадались, а эволюционировавший монстр, как ваша подруга Эмер, - на последних словах я чуть дернулся, и это осталось незамеченным от мастера. - Не стоит считать других глупее, чем они есть, - покачал он головой. - Так вот. Таких существ мы зовем нелюдьми и в последнее время они стали появляться чаще. А тот, кто напал на вас, в наше поле зрения попал впервые, но уже успел поразить своими способностями.
  - Как нам найти его?
  - Мне самому это интересно. К сожалению, чем ближе к разлому, тем сильнее искажаются законы физики, и даже наблюдение со спутника за этими участками невозможно, - картинка сменилась и нам показали вид на разлом и близлежащие окрестности с космоса. - Этот нелюдь скрылся как раз на территориях, где мы не сможем его найти.
  - Спасибо за информацию, - встал я. - Мы отправляемся туда.
  - Сядь! - прикрикнул на меня Мастер и я поспешно сел. - Я уже потерял там две группы оперативников, вы уж тем более не справитесь.
  - А вам то зачем его искать? - удивился Аллан.
  - Сам подумай, - развел руками Мастер. - Как минимум многие захотят заплатить, чтобы его тушка оказалась на их лабораторном столе, а как максимум избавиться от этой угрозы.
  - И что с того? Нам это никак не поможет! - выкрикнул я.
  - А с того, что за это готовы платить. А раз у вас есть такая сильная мотивация его достать, то почему бы вам и не поручить это.
  - Но вы же сами сказали, что мы не справимся, - вступился Аллан.
  - Вы не справитесь сейчас, но если хотите я смогу увеличить ваши шансы.
  - Нам некогда этим заниматься. У него наши подруги! - снова вскочил я.
  - Аналитики пришли к выводу, что этот нелюдь слишком любопытный, чтобы сделать что-то с девушками, - не обратив на меня внимания начал говорить мужчина. - Больший процент дают за то, что он подчинит их своей воле, и они станут его инструментами для его, какими бы они не были, целей. Да и если он с ними и сделает что-то, то уже давно мог это совершить. Времени прошло более чем достаточно, а вы их так и не нашли.
  - Что же тогда делать? - я сел на диван и обреченно посмотрел на Мужчину.
  - Я могу провести вас через тренировки, после которых у вас будет намного больше шансов найти этого монстра и убить его, - сказал мужчина глядя мне прямо в глаза. - Но это будет не просто для вас.
  - А в чем ваша выгода? - чувствуя подвох, спросил я.
  - А куда вы денетесь отсюда? - очень 'доброжелательно' улыбнулся Мастер. - А так я получу двух подготовленных специалистов, а вы свою месть. Выгода для всех.
  - Мы согласны, - ответил я одновременно за нас двоих.
  Я уже говорил до того как мы сюда пришли с Алланом и мы прорабатывали как может пойти разговор. В какой-то мере это даже прошло лучше, чем я думал, и нам самим предложили тренировки. Все это мы делали с единственной целью: стать сильнее и найти наших друзей.
Оценка: 5.44*427  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" А.Демченко "Небесный бродяга" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"